ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Ближайший»

 

 

 

 

Ближайший

 

 

Проиллюстрировано: Dofresh

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #ДЕТЕКТИВ

 

 

Часы   Время на чтение: 60 минут

 

 

 

 

 

Когда детектив, новая мать, назначается на дело об ужасном тройном убийстве, это кажется самодостаточной семейной трагедией, ужасным событием, но что-то, что не влияет на остальную часть сообщества. Но постепенно становится ясно, что в игре может быть нечто гораздо более темное, что-то, что распространяется с места преступления, чтобы разрушить самые близкие отношения всех, кого оно касается.


Автор: Грег Иган

 

 





1





Кейт услышала стук в открытую дверь своего кабинета и, подняв глаза, увидела Аннеке из диспетчерской, виновато поморщившуюся.





“У меня для вас сюрприз, сержант. Извиняюсь.





- Продолжайте, - сказала Кейт.” Она уже две недели как вернулась из отпуска по беременности и родам, и ей не нужно было никаких предупреждений по поводу каждого случая, который был более мрачным, чем сцены с прыгающими кроликами на обоях детской ее сына. И после того, как она провела утро, изучая всплеск числа пропавших людей, который, вероятно, был просто бессмысленным статистическим всплеском, она была готова сделать все, чтобы уйти от своего стола.





- Трое погибших: отец и две дочери. Местонахождение матери неизвестно.





Убийство-самоубийство, а четвертый труп еще не найден? Сердце Кейт упало, но лицо ее оставалось бесстрастным. - Огнестрельные ранения?





- Нет, только ножевые ранения.- Аннеке заколебалась. - Девочки были совсем маленькие: пять и шесть лет. Если хочешь, я спрошу ромскую улицу, можем ли мы передать это Петри.





Кейт нетерпеливо покачала головой. - Так я получу DC, или я сам по себе?





- Никаких констеблей, но на месте происшествия есть четыре патрульных, которые вы можете использовать в течение дня.





Кейт подавила поток ругательств; Аннеке была всего лишь посыльным. Какой-то недоделанный алгоритм уже решил, что это самодостаточная внутренняя проблема, которая не представляет угрозы для широкой общественности и более или менее решит сама себя. Пока она не докажет обратное, нет смысла выпрашивать дополнительные ресурсы.





Аннеке переложила отчет из своего блокнота в блокнот Кейт; Кейт открыла документ, когда поднялась на ноги и взяла свой брелок.





По пути к машине она прочитала резюме полицейских, присутствовавших на месте происшествия. Считалось, что погибшими были Роберт Меллиш, Анджела Граймс и Изабель Граймс; пропавшей женщиной была Натали Граймс. Мать Натали, Диана, пыталась дозвониться до дочери накануне вечером. Когда она все еще не могла связаться с ним до полудня, она пошла в дом и вошла, обнаружив покойного лежащим в их постелях. Никаких явных признаков взлома не было. Семейный универсал исчез, но телефон Натали лежал на ночном столике.





Когда Кейт добралась до дома, на улице уже стояли две патрульные машины и фургон криминалистов, но их присутствие не привлекало зевак; похоже, у соседей хватило порядочности не слоняться вокруг бело-голубой ленты, разинув рты, в то время как все более экономные сайты по ловле наживки, вероятно, ждали шанса передать свои фотографические потребности следующей доставке фастфуда, которая пролетит над местом преступления.





Кейт поговорила с офицерами, которые сделали отчет, и двумя коллегами, которые присоединились к ним; они были из небольшого полицейского участка в соседнем торговом районе. Поскольку они не могли справиться с толпой, она решила послать троих из них постучать в дверь.





Диана Граймс сидела в одной из патрульных машин и пила кофе, который, должно быть, принесли ей полицейские из магазина. Кейт представилась и присоединилась к ней на заднем сиденье машины.





“Кто бы это мог сделать?- Спросила Диана. У нее стучали зубы. “А зачем им понадобилась Натали? Она скорее вырвала бы им глаза, чем позволила прикоснуться к девочкам.- Дом ее дочери был скромным, одноэтажным кирпичным. Диана выглядела лет на семьдесят, просто одета, без украшений. Кейт была совершенно уверена, что не наткнулась на доселе неизвестную преступную семью, запутавшуюся в кровавой вражде в пригороде Брисбена.





- А у Натали или Роберта были какие-нибудь долги, о которых вы знаете?- Спросила Кейт.





- Только закладная.





- В последнее время они не просили у тебя денег?





“Нет. Да и с чего бы им быть такими?- Диана казалась раздраженной абсолютной абсурдностью этого вопроса; в нем было слишком мало смысла, чтобы быть оскорбительной.





Кейт с трудом понимала, как эта парочка могла накопить долги за наркотики или азартные игры, заслуживающие более сурового наказания даже от самой садистской ростовщицы, чем пара сломанных конечностей. А два преподавателя в государственной средней школе вряд ли станут мишенью для такого рода ограблений или похищений, которые могут пойти так плохо, что оставят после себя три трупа.





- Роберт был отцом девочек?





“Да.- Диана нахмурилась. - Натали сохранила свою фамилию, когда они поженились, и она дала ее детям. А почему бы и нет?





Кейт покачала головой, отрицая свое мнение по этому поводу. “Мне просто нужно понять, какие у него были отношения. И, насколько вам известно, он когда-нибудь проявлял насилие по отношению к ней или к девушкам?





- Даже если бы я была худшим в мире судьей по характеру и он полностью обманул меня, она никогда бы не смирилась с этим.





“Окей. Был ли кто-нибудь из них подавлен или накачан лекарствами по какой-либо причине?





“Нет.





Кейт наклонилась и сжала ее руку. “На машине объявлена тревога. Вам не обязательно оставаться здесь; мы позвоним вам, как только у нас будут какие-либо новости.





“Я хочу быть здесь, - настаивала Диана. “А что, если она вернется домой?





Кейт пощадила ее мнение о том, насколько маловероятно это выглядело. “Мы можем позвонить кому-нибудь, чтобы он был с тобой? Друг или член семьи?





“Мой сын на работе.





“А он не может взять отгул на вторую половину дня?





- Я ему еще ничего не говорила, - растерянно пробормотала Диана. Как я могу ему сказать?





Кейт взяла у нее номер телефона и позвонила. Патрик Граймс был электриком, работавшим на стройке в городе; ему потребовалось бы сорок минут, чтобы добраться сюда.





Она оставила Диану с констеблем и постучала в боковую дверь фургона. Криминалист Тим НГ впустил ее, и она присоединилась к нему перед консолью.





“А что у Роя до сих пор есть?- спросила она.





- Никаких следов взлома, - сказал он. - В прачечной есть окно, которое оставили открытым, вероятно, просто для того, чтобы остудить дом на ночь, но никаких следов или царапин поблизости от него, чтобы предположить, что он был использован для получения доступа.





“А что ты думаешь о времени смерти?





- Судя по описаниям крови, они были сделаны вчера утром, но нам действительно придется подождать результатов вскрытия.





“Да. А как же оружие?





Тим повернулся к пульту и окинул взглядом кухню, остановившись на деревянном блоке с прорезями, в котором лежал набор ножей. Самая большая щель была пуста. Затем он отстранился и свернул в коридор, который вел к трем спальням. На полу, рядом с ближайшей спальней, лежал окровавленный нож, лезвие которого, судя по наложенным размерам, соответствовало прорези.





- А чья это комната?- Спросила Кейт.





- Старшая девочка, Изабель, по словам бабушки. Следующая комната принадлежит Анжеле, а спальня родителей-в конце коридора.- Тим направил взгляд вниз по коридору, в главную спальню. Дроны при первом же заходе показали весь дом в умеренном разрешении, но даже на глазах у Кейт сцена в спальне становилась все отчетливее по мере поступления новых данных.





Роберт Меллиш лежал на спине с одной стороны двуспальной кровати. Верхняя простыня была натянута в ногах кровати до самых колен. На нем были только шорты, а очки лежали на прикроватной тумбочке. Единственная глубокая колотая рана пронзила середину его груди; анатомическое наложение говорило о том, что лезвие вошло в его сердце.





На его руках не было никаких защитных РАН. Кейт предположила, что он, возможно, даже не проснулся, когда его убили.





“Отсюда начинается кровавый след, - сказал Тим, направляя прицел на пол с той стороны кровати, где лежал Роберт, а затем последовал за рядом застывших капель из комнаты вниз по коридору. Кейт собралась с духом, пока они шли по следу в комнату Анджелы. На этот раз убийца не сорвал простыню, нож прошел прямо сквозь нее, а также сквозь ночную рубашку девушки. Кейт почувствовала, как к горлу подступает желчь, скорее от гнева, чем от тошноты.





Здесь было не больше безумия, чем с Робертом: единственная рана, нанесенная с осторожностью, сделала свое дело. Если бы не импровизированное оружие, это было бы почти профессиональным ударом. Мать, охваченная психотической депрессией, скорее всего, утопит своих детей или накормит их успокоительными средствами, а затем сама присоединится к ним в темноте.Что же это за безумие-заставить женщину убить тех, кого она любит, не смягчить поступок какой-то фальшивой мягкостью, не взорваться неконтролируемой яростью, а просто уничтожить их, методично и эффективно, какими бы инструментами она ни располагала?





- Продолжай, - сказала она Тиму.





Сцена в комнате Изабеллы была почти такой же, как и ее образ действий. На дверном косяке был оставлен кровавый отпечаток ладони; развернутый программой, он соответствовал размеру женщины такого же роста, как Натали, который Тим оценил примерно в сто сорок пять сантиметров от свадебных фотографий, выставленных в гостиной. Тем не менее, гипотетический злоумышленник не должен был быть особенно большим или сильным, особенно если у них был сообщник, чтобы помочь удержать Натали от вмешательства.Если и не было очевидного мотива для злонамеренных незнакомцев делать что-либо из этого, так же как и для самой Натали.





“Какие-нибудь лекарства видны?- Спросила Кейт.





Тим отрицательно покачал головой. Но дроны не могли пробраться в каждый закрытый ящик и защищенный от детей шкафчик в доме. “Мы могли бы пойти к канализационным трубам и сделать анализ метаболитов, - предложил он.





“Это слишком медленно.- Получение доступа к медицинским записям семьи, вероятно, займет еще больше времени. Либо Натали была серьезно больна и представляла опасность для всех, с кем сталкивалась, либо ее похитили и она сама была в опасности. “Вы можете построить мне маршрут, чтобы проверить вероятные места?” Как только она переступила порог этого дома, она уже ничего не могла сделать, чтобы до некоторой степени не загрязнить место преступления, но если бы она поступила так, как ей было сказано, системе было бы легче вычеркнуть ее из общей картины.





Она надела пластиковый костюм, перчатки, шапочку и бахилы, затем подошла к входной двери с блокнотом в руке, показывая путь, по которому она должна была следовать.





Дверь была оставлена открытой, достаточно широкой, чтобы Кейт не пришлось к ней прикасаться. Она оглянулась и увидела пятно крови на внутренней стороне ручки. Она прошла прямо через холл, мимо гостиной и свернула на кухню. Там было четыре ящика и три шкафа, в которые Рой не смог проникнуть, и один из шкафов содержал ассортимент безрецептурных обезболивающих, слабительных, антацидов и средств для лечения аллергии. Но не было никакого рецептурного лекарства, не говоря уже об антипсихотиках.





Она прошла по дорожке в ванную комнату, но в единственном неисследованном шкафчике не было ничего, кроме косметики, шампуня и крема для бритья.





Внезапно она услышала, как что-то ударилось о заднюю дверь дома, и собака начала лаять и скулить. - Кейт говорила в свой блокнот. - Тим?





- Ну и что?





- Там на заднем дворе собака сходит с ума. А что я могу сделать лучше всего?- Дроны еще не обследовали задний двор.





“Если ты думаешь, что сможешь успокоить его, не впуская в дом, то это будет лучше, чем если он будет рвать газон.





“Окей.





Кейт проследовала своим новым маршрутом по схеме, пройдя через прачечную и поднявшись к задней двери. Ему не нужен был ключ, чтобы открыть дверь изнутри; она открыла ее и встала так, чтобы блокировать доступ, когда выходила.





Это был золотистый ретривер, ростом ей по пояс. Он громко залаял, но не напал. Когда она вышла, закрыв за собой дверь, он начал бегать кругами, издавая жалобные звуки.





Кейт присела на корточки, положила блокнот на землю и протянула руки. “ТСС. Иди сюда, все в порядке!





Собака приблизилась к ней, виляя хвостом и лая. “Все в порядке!- Успокаивающе повторила Кейт. На собаке был ошейник; если бы ей удалось схватить его, она была почти уверена, что смогла бы удержать животное неподвижно. - Иди сюда!” Она сняла перчатки и кепку и засунула их за пояс своего костюма, надеясь, что будет выглядеть более человечно.





Собака подошла прямо к ней и прижалась головой к ее телу, поскуливая. “ТСС.- Она погладила его по голове и взялась рукой за ошейник. Какое-то время он боролся, но потом сдался и сел, положив голову ей на колени.





Кейт уже собиралась позвонить в местный приют для животных, но тут ей пришла в голову другая идея. - Тим?





“Да.





“Не могли бы вы спросить Дайан Граймс, не хочет ли она взять собаку на некоторое время?





“Будем делать.





Кейт выглянула во двор; там стояли качели, надземный бассейн, а на заднем дворе-настоящий лес фиговых деревьев, похожий на волшебную рощу из сказки. Девочки были бы здесь на седьмом небе.





Она начала тихо плакать. Собака попыталась вырваться, но потом передумала и вскочила, облизывая ей лицо. Кейт потянула за ошейник и потянула его вниз, затем взяла себя в руки.





- Да, она согласится, - сказал Тим. Ведите его через боковую калитку справа, по бетонной дорожке. Это нанесет наименьший ущерб.





2





Когда Кейт въехала на подъездную дорожку, она услышала, как Реза взволнованно повторяет: Смотрите, кто дома! - Смотри. Кто. Является. Домой!”





Прежде чем она успела открыть дверцу машины, он вышел на крыльцо вместе с Майклом, который пристально смотрел на нее, рассеянно, но неуверенно улыбаясь. - Скажи Хош Амади, маамаан !- Настаивал Реза. - Добро пожаловать в наш дом.





- Ну вот, - сказала Кейт, - ты просто издеваешься.





Реза усмехнулся: “Огорченный.- Кейт поцеловала его, затем обняла Майкла; он взволнованно замахал руками, затем улыбнулся ей и начал что-то бормотать.





- Кое-кто все еще ценит меня. Кейт трижды чмокнула сына в щеку, стараясь сделать это как можно громче, и Реза распахнул перед ней дверь, когда она вошла в холл.





“Хочешь, я возьму его ненадолго, пока ты будешь расслабляться?- Спросил ее Реза.





“Нет, я в порядке.





- Ладно, я начну готовить.





Кейт сидела на кухне, пристально глядя в лицо Майклу, поглощенная его ответами на ее монолог с лестными риторическими вопросами. “А кто самый красивый мальчик? Вы можете догадаться, кто это?- Иногда ее слова, казалось, забавляли его, иногда он озадаченно хмурился. Но пока он был доволен, наблюдение за ним было подобно плаванию в теплом, спокойном бассейне—и с запахом жарящихся трав и звуком мягкого шипения масла, она чувствовала себя так, словно перенеслась в какой-то потусторонний рай, такой же далекий от места, которое она только что покинула, как пробуждение от сна.





Через некоторое время Майкл закрыл глаза, но Кейт позволила ему спать в ее объятиях, пока ужин не был готов, затем она положила его на кровать и присоединилась к Резе, чтобы поесть.





“Я рад, что ты успел вернуться домой до того, как он уснул, - сказал Реза. - Неужели все успокоилось совсем?





“Да, хотя и не в хорошем смысле. Мы все еще не нашли пропавшую женщину.- Кейт не хотела ни говорить об этом деле, ни даже думать о нем в течение следующих двенадцати часов, если это было в ее силах. “Ну и как тебе сегодня "пучок радости"?- спросила она.





- Радостно, как всегда. Я думаю, что это займет некоторое серьезное прорезывание зубов, Прежде чем он сможет потрудиться потерять хладнокровие.





“Не знаю, откуда у него такое хладнокровие, - удивилась Кейт.





Реза нахмурился. “Но ведь есть только одна возможность?





Кейт вытерла тарелку последним кусочком хлеба и откинулась на спинку стула. “Это было восхитительно. Спасибо.





- Нуше Яан .- Реза встала, взяла ее тарелку и наклонилась, чтобы поцеловать в лоб. “Я хочу попросить тебя об одолжении.





“Конечно.





“Вы не возражаете, если я сегодня вечером навещу отца?





“Конечно, нет.- По правде говоря, Кейт надеялась, что сможет заснуть на диване рядом с ним, наблюдая что-то беззаботное и отвлекающее, но Реза застрял в доме на последние шесть дней, и он не видел своего отца в течение двух недель. “Когда заканчивается приемный час?





“Девять.





Кейт взглянула на часы. “Тебе лучше уйти прямо сейчас. Я здесь все уберу.





Он снова поцеловал ее, поставил тарелку в раковину, взял ключи и направился к двери.





Когда его машина уехала, Кейт немного посидела в тишине, потом встала и занялась посудой. Закончив, она пошла в гостиную и пролистала меню телевизора, но ни один из ситкомов не сделал этого за нее, когда она смотрела их в одиночестве.





Она прошла по коридору в комнату Майкла и посмотрела вниз на его спящую фигуру, едва различимую в слабом свете, который пробивался сквозь занавески от уличных фонарей. Если кто-нибудь хоть пальцем тебя тронет , подумала она. Кто угодно. Она почувствовала, как ее сердце забилось быстрее. Она попыталась успокоиться, отступив назад и внимательно изучая свою собственную сверх-бдительность. У нее не было причин думать, что ее сыну вообще грозит опасность.





Но она оставалась в комнате, наблюдая за ним, пока не увидела свет фар, выезжающих на подъездную дорожку.





Реза, казалось, был не в настроении разговаривать, но когда они оказались в постели, Кейт набралась храбрости и мягко спросила:





“Он думал, что я его брат, - ответил Реза. “Он думал, что я Эмир.





Кейт попыталась отнестись к этому легкомысленно. “Я не думаю, что ты очень похож на своего дядю.





Реза улыбнулась: “В моем возрасте у него было гораздо больше волос. И каждый месяц новая прическа. Один из них, должно быть, был спичкой.





“Он все равно был рад тебя видеть?- Спросила Кейт. Она знала, что Хасан и Амир были очень близки, и лучше, если их навестит его брат, чем совершенно незнакомый человек.





“Он был рад, что Эмир может поговорить с ним, но не очень рад тому, где они должны были быть.





- Обратно в Исфахан?





Реза отрицательно покачал головой. “Он думает, что находится в иммиграционной тюрьме. Иначе почему бы его заперли люди, говорящие по-английски?





“Иисус. Я надеюсь, что персонал там ничего похожего на этих уродов. Из всех историй, которые она слышала от Хасана, Кейт больше всего запомнила тот случай, когда некая румяная девушка из Порт-Огасты—вероятно, лет девятнадцати или двадцати, ничего не знающая о жизни, надутая своей униформой и самомнением-сказала этому человеку, который видел, как его родителей казнили муллы и который провел четыре года в заключении в разных уголках австралийской пустыни, что из—за голодовки с ним будут обращаться как с ребенком и откажут в таких экстравагантных привилегиях, как телефонные звонки и визитеры, до тех пор, пока он не вернется домой.он научился взрослеть .





- Они делают все, что в их силах, - сказал Реза. “И я не думаю, что он думает так все время.





Кейт взяла его за руку и крепко сжала.





“Мне просто нужно показать гримеру фотографии моего дедушки, - задумчиво произнесла Реза. - С помощью нескольких париков и костюмов, а также правильного звукового сопровождения, я могу поспорить, что смогу вернуть его в те дни, когда еще не было Хомейни.





Кейт тихо рассмеялась. - А что, если ты приведешь его сюда?





Реза некоторое время молчал; он, должно быть, думал об этом много раз, но никогда не говорил ей об этом. - Это не сработает, - сказал он наконец. - Наблюдать за ним и Майклом одновременно было бы невозможно.





“Окей.- Кейт почувствовала укол вины; она осмелилась спросить только потому, что была почти уверена в ответе. “Но, может быть , вы можете поговорить с доктором о том, как лучше всего заставить его чувствовать себя... - она искала подходящее слово; как он мог чувствовать себя свободным, когда действительно не мог выйти за дверь? “Нормальный.





“Да. Я позвоню ей утром.





Кейт выключила ночник и легла в темноте. Денег, которые они платили за дом престарелых, должно было хватить на частичный уход на дому; Резе не пришлось бы заниматься всем этим в одиночку. Но она не могла допустить, чтобы ее свекор жил в одном доме с Майклом. Ничто из того, что она видела или слышала, никогда не заставляло ее думать, что он затаит хоть малейшую неприязнь к любому ребенку, независимо от того, способен ли он понять, что мальчик был его внуком. Но как только кто-то терял контроль над реальностью, было небезопасно делать какие-либо предположения о том, что они могут сделать.





3





Кейт была вытащена из сна жужжанием телефона, с тоном, указывающим на вид тревоги, которая не оставит ее в покое, пока она не ответит соответствующим ясным признанием. Она взяла эту штуку со столика у кровати и посмотрела на экран.





- Понял, - хрипло произнесла она. - Я буду там через двадцать минут.





“А что это такое?- Спросил Реза. Его голос звучал более бодро, чем ее.





“Они нашли машину.





Когда Кейт добралась до берега реки, эвакуатор все еще стоял на своем месте. Фургон Натали свернул с этой тихой дороги в том месте, где не было никаких реальных барьеров между асфальтом и водой. Он оставил следы незначительных повреждений в траве и камышах; для любого проезжающего мимо автомобилиста, который подумал бы об этом еще раз, это выглядело бы не более подозрительно, чем если бы кто-то попытался использовать траву для разворота. Но сегодня вечером медсестра скорой помощи, возвращаясь домой со своей смены, увидела лунный свет, отражающийся от металла, качающегося в камышах, и замедлила шаг, чтобы посмотреть поближе.





Вода в том месте, где остановилась машина, была неглубокой; двое дорожных полицейских, приехавших на разведку, добрались до нее в сапогах. Кейт все еще ждала разрешения ныряльщиков с ромской улицы, но сомневалась, что они там что-нибудь найдут. Если бы Натали вообще смогла выбраться из затопленной машины, ей не потребовалось бы никаких сверхчеловеческих способностей, чтобы добраться до берега реки. Это больше походило на попытку спрятать машину, чем на попытку самоубийства. Если бы ее обуревали угрызения совести, она бы съехала с моста.





Кейт стояла и ждала, пока дорожные полицейские и оператор эвакуатора закрепили лебедку и вытащили фургон из воды на заднее сиденье грузовика. Затем грузовик увяз в грязи, поэтому им пришлось положить доски под колеса, чтобы освободить его. К тому времени, как грузовик смог вернуться на твердую землю, Кейт потеряла терпение. Она надела перчатки и забралась на сиденье рядом с фургоном, держа в руке фонарик.





Все двери были закрыты, а все окна открыты; Натали вполне могла бы протиснуться в окно, находясь в сознании и невредимая, но казалось маловероятным, что ее тело только что выплыло наружу. Внутри было полно илистой воды и растительности, и все, что не было закреплено на сиденьях или приборной доске, либо будет похоронено в этой грязи, либо останется позади в реке. Кейт протянула руку и открыла бардачок, из которого потекла струя воды, неся пластиковые солнцезащитные очки и гигиеническую помаду.Она нащупала под приборной доской ручное крепление для капота, боролась с ним против грязи и песка, которые блокировали механизм, затем, наконец, услышала удовлетворительный щелчок.





Когда она обошла машину спереди и заглянула внутрь, то увидела черную коробку, все еще нетронутую. Регистраторы данных должны были быть достаточно надежными, чтобы пережить возгорание батареи, поэтому несколько дней погружения ничего бы не дали. Она повернулась и крикнула гаишникам: "у вас есть интерфейсный кабель?





- Мы должны подождать, пока не доберемся до объекта, сержант, - ответил старший из них.





- У тебя есть кабель или нет?





Он пристально посмотрел на нее в ответ, а затем направился к своей машине. Кейт спрыгнула вниз и пошла за своим блокнотом.





Передача данных заняла всего несколько секунд, но они были зашифрованы; Кейт сидела в своей машине и пыталась убедить производителя отправить ей ключ. Магистрат санкционировал расшифровку в день исчезновения автомобиля, и у нее был цифровой сертификат, подтверждающий этот факт, но все равно потребовалось три попытки, чтобы убедить сайт Toyota, что она не была ботом или хакером.





Она начала с погружения в реку. Натали отключила функцию наблюдения за водителем десять минут назад, и хотя программное обеспечение автомобиля было несколько ниже психиатрической квалификации, до этого момента оно не оценивало ее как пострадавшую от какого-либо лекарства или медицинского состояния: она не отклонялась беспорядочно, или кричала непристойности, или клевала носом за рулем.Ручное управление было равносильно тому, чтобы сказать машине, чтобы она не доверяла ни одной из своих собственных систем С тех пор, так что в то время как черный ящик послушно записал ее GPS-координаты, когда она свернула с дороги, сама машина стала агностиком в отношении мудрости этого поведения. Из всего, что он знал, у водителя, возможно, была честная причина полагать, что датчики автомобиля были сломаны, и он мог убить кого-то, если он не выпрыгнет и не позволит человеку полностью взять на себя управление.





Но GPS-трека было достаточно, чтобы показать, что Натали не слишком быстро ехала в любой момент. Она ускорилась достаточно, чтобы быть уверенной, что ее инерция перенесет ее через берег реки в воду, но она не ударила ногой вниз и не ускорилась дико, мчась к забвению. Когда машина остановилась в воде, она даже не включила подушки безопасности.





Кейт вернулась в то утро, когда были совершены убийства, и последовала за машиной прочь с места происшествия. Поначалу казалось, что Натали направляется прямо к дому своей матери, но когда она приблизилась к нему на несколько кварталов, то передумала. Она развернулась и поехала к дому своей подруги мины, но тут же снова выехала на улицу. Потом дом ее брата. Потом еще двое друзей. У нее не было с собой телефона, и все эти люди утверждали, что ничего не слышали от Натали ни в тот день, ни после.Но, очевидно, каждый раз, когда она планировала обратиться за помощью, она отказывалась от этой идеи, не дожидаясь, пока ее отвергнут.





Кейт могла понять женщину, которая убила свою семью в безумной фуге, вырвавшись из нее и в отчаянии повернувшись к своей матери, только чтобы решить в последнюю минуту, что у нее нет никакой надежды на то, что с ней будут обращаться иначе, чем с отвращением. Но с чего бы ей тогда вообразить, что целая череда других людей могла бы быть более снисходительной, только чтобы отказаться от этой надежды каждый раз, когда ее предстояло испытать?





После всех неудачных поездок к знакомым людям Натали поехала в торговый центр, расположенный далеко от ее собственного дома, и машина оставалась там почти три часа. Это показалось ей слишком долгим временем, чтобы тратить его на сборы провизии для бегства из города—чего она, как оказалось, не собиралась делать, если только каким-то образом не добудет доступ к другой машине. Она взяла свои банковские карты, когда сбежала из дома, но нигде ими не воспользовалась.;независимо от того, что она купила в торговом центре, она, должно быть, заплатила за это остатками своего последнего снятия наличных в размере трехсот долларов, с нескольких дней назад.





Выйдя из торгового центра, она до самого вечера ездила по городу по широкой дуге, как будто просто убивала время. Около девяти часов она остановилась у закусочной быстрого питания, а затем направилась к реке, чтобы бросить машину.





Кейт услышала пение птиц и отвернулась от своего блокнота; уже почти рассвело. Она проверила статус своего запроса на водолазов; он был помечен как "на удержании", пока судебно-медицинская группа не осмотрела саму машину.





Она послала Резе сообщение, что не вернется домой, а сама отправилась на поиски закусочной, где можно было бы позавтракать и воспользоваться туалетом. В зеркале она выглядела опухшей и взъерошенной; она сняла рубашку и вымыла подмышки. Натали, должно быть, была в гораздо худшем состоянии, когда вышла из реки, но, возможно, она несла смену одежды в пластиковом пакете. Через шесть дней, три из которых прошли под дождем, было уже слишком поздно посылать собак, чтобы они попытались взять ее след с берега реки.





Кейт сидела за столиком в закусочной и пила кофе почти до семи часов, а потом поехала в торговый центр, где Натали припарковалась на три часа. Камеры слежения охватили всю парковку, и было нетрудно найти в записях момент, когда Натали въехала, но когда она вышла из машины с двумя большими пустыми сумками для покупок, она вышла на улицу. Кейт просмотрела все записи с пешеходных входов, но Натали не вернулась назад. Все, что она купила за это время, она купила где-то еще.В часе ходьбы от торгового центра находились сотни небольших отдельно стоящих магазинов.





Кейт вернулась на парковку, когда уже знала, что машина уехала. Появилась Натали с набитыми пакетами, но что в них было, разглядеть было невозможно. Новая одежда? Краска для волос? - Ножницы? Ей не потребуется много времени, чтобы стать неузнаваемой ни для кого, кроме самых близких друзей. Достаточно четкий снимок с общедоступной камеры видеонаблюдения все еще может вызвать алгоритм подбора лиц, но она должна быть намного глупее, чем она оказалась до сих пор, чтобы предложить себя для такого рода проверки.





Охранник торгового центра наблюдал за ней через плечо Кейт. “Это та самая женщина, которая убила своих собственных детей?- спросил он. Лицо Натали во всех средствах массовой информации было объявлено пропавшей без вести, но официальная линия все еще была далека от того, чтобы назвать ее подозреваемой.





“Возможно. Кейт повернулась к нему с предупреждающим взглядом; она действительно не хотела слышать ничье мнение о том, какую судьбу заслужила Натали.





- Удачи, - сказал он.





Она покинула торговый центр и вышла на улицу. - Отметьте все торговые точки в радиусе шести километров, - сказала она своему Блокноту, - и дайте мне маршрут, который проходит через них всех.





4





Кейт проснулась с головной болью и покосилась на прикроватные часы. Было без десяти три. Она тихо застонала и закрыла глаза, затем почувствовала, как чья-то теплая, обнаженная кожа коснулась ее.





Она отдернула руку и вскочила с кровати. Сквозь занавески пробивалось достаточно света, чтобы разглядеть человека, спящего там, где должна была лежать Реза.





Она дрожала от шока, но старалась успокоиться и тщательно спланировать свой следующий шаг. Она подумала о том, чтобы пойти на кухню и вооружиться ножом, но если возникнет борьба, это может не сработать в ее пользу.





Она схватила телефон и на цыпочках вышла в коридор. Самым безопасным было бы отвести Майкла к машине и уехать, прежде чем она рискнет позвать на помощь. Но где же Реза? Любая затянувшаяся драка в спальне разбудила бы ее, так что его, должно быть, каким—то образом выманили из комнаты-прежде чем связать и заткнуть рот, может быть, накачать наркотиками, может быть, избить до потери сознания. Поэтому она должна была доставить Майкла в безопасное место, но затем вернуться как можно быстрее и сделать все это, не разбудив нарушителя.





Она шла по коридору в темноте, ступая так легко, как только могла. Войдя в детскую, она почувствовала, как по коже побежали мурашки от ужаса, и ей пришлось прикрыть рот рукой, чтобы промолчать. Она уставилась на фигуру на койке, боясь поднять трубку и осветить ее, но когда наконец набралась храбрости, резкий свет сделал это открытие невыносимым. Она отшатнулась назад, а затем убежала.





Она вбежала в спальню и включила свет. “Что ты с ним сделал?- взревела она. “Что ты сделал с моим сыном?





Незнакомец прикрыл лицо рукой, а затем опустил ее и сонно уставился на нее. - Кейт? - Что случилось?- Он слез с кровати и подошел к ней; она отшатнулась от него, подняв руку со сжатым кулаком. Ей не нужно было оружие, она бы выбила из него правду голыми руками.





- Кейт? Поговори со мной!- Он стоял как вкопанный, притворяясь озабоченным. “С Майклом что-то случилось? Может мне вызвать скорую помощь?





“Не играй со мной в эти игры!- проревела она. “Куда ты его забрал?





“Ты хочешь сказать, что он не в своей кроватке? Незваный гость промчался мимо нее в коридор; она последовала за ним на полпути, но не смогла заставить себя вернуться в детскую. Он включил свет, и через некоторое время она услышала, как он прошептал: “ш-ш , песарам, все в порядке.” Значит, этот человек говорил по-персидски—или просто издевался над ней? Неужели он поставил жучки в доме и слушал все, что они с Резой говорили?





Он вышел из детской и подошел к ней. “Мне он кажется вполне нормальным. Что тебя так встревожило?





- У тебя есть десять секунд, чтобы сказать мне, где мой сын.





- А теперь ты меня пугаешь. Незваный гость наклонился и почесал бедро под поясом шорт, словно всю ночь напролет бродил полуголый по чужому дому. “Ты что, заболел?- Он поднял руку и положил ее на лоб Кейт; она схватила его за руку и вывернула ее так, что он упал на колени.





- Да что с тобой такое? он задыхался, морщась от боли, но сдерживаясь, чтобы не закричать, как будто больше всего боялся “разбудить” механическую куклу, которую он посадил в кроватку. Кейт схватила его за горло, и он обмяк в ее объятиях, даже не пытаясь сопротивляться.





- Клянусь, я убью тебя, - сказала она. “Если ты не отведешь меня к моему сыну, я перережу тебе глотку и повешу на Мясницкий крючок.





Мужчина начал плакать, содрогаясь всем телом от рыданий. Кейт смотрела вниз на его рыдающее лицо, отчаянно цепляясь за надежду, что то, что он сделал с Резой и Майклом, что заставило его так стыдиться, они все еще где-то живы. - Отведите меня к ним сейчас, и я скажу, что вы сотрудничали. Чем быстрее вы это сделаете, тем лучше все пойдет для вас.





- Хорошо, - ответил он. - Он казался совершенно побежденным. Для того, кто был так бесстыден всего несколько минут назад, ему не потребовалось много времени, чтобы сдаться.





Кейт отпустила его и отступила назад. “Так где же они?





Он с трудом поднялся на ноги. “Мне нужно кое-кому позвонить. Они приведут их сюда.





“Нет, нет, нет!- Кейт развела руками, чтобы он не смог пройти мимо нее дальше по коридору. Она не заставляла его вызывать сообщников. “ Ты отведешь меня к ним, одну. Может, они уже в доме?





- Он заколебался. “Нет. Нам нужно будет прокатиться.





Кейт стояла молча, пытаясь собраться с мыслями. Она должна вызвать подкрепление, надеть на ублюдка наручники и взять его под контроль. Но если он перестанет сотрудничать, что она получит взамен? Как только она втянет в это дело кого-то еще, не будет никакого смысла угрожать выпотрошить его, как свинью; он может сидеть в своей тюремной камере, смеясь, в то время как реза и Майкл умрут с голоду или еще хуже.





- Хорошо, - сказала она. “Так что тебе лучше надеть какую-нибудь одежду.





Она вошла в спальню раньше него и схватила телефон Резы. Она почти ожидала, что он попытается убежать, но он последовал за ней и продолжил одеваться в одежду Резы. Кейт ошеломленно смотрела на него; мало того, что одежда сидела на нем—достаточно хорошо—его сходство с ее мужем было поразительным, вплоть до узора веснушек на плечах и того, как его нечесаные волосы торчали вверх сбоку. Но неужели похитители действительно думают, что она будет обманута такими поверхностными деталями?





- Повернись лицом к стене, - сказала она. Он подчинился, и она быстро оделась.





- Ладно, я закончил. Давай.





“А мы можем взять... ?- Он махнул рукой в сторону детской.





Кейт нахмурилась, недоверчиво глядя на него; ей показалось, что он вот-вот снова расплачется. “А зачем нам брать эту штуку с собой? Я потушу его вместе с мусором.





Незваный гость уставился на нее. “Когда ты вернешься, с Майклом?





- Ну да! Это не является приоритетом. А теперь пошли!





Он последовал за ней из дома; она открыла машину и села на водительское сиденье. Он присоединился к ней, и она быстро свернула на улицу.





“В какую сторону?- спросила она.





“Юг.





Она доехала до угла и свернула на Гимпи-Роуд. Вокруг не было видно ни одного транспорта, ни одного огонька в домах. Она взглянула на мужчину, кротко сидевшего рядом с ней в позаимствованной одежде. - Ну и каков же был наш план?





“Что ты имеешь в виду?





“Вы собирались попросить денег? Или речь шла о том, чтобы починить какое-то дело? Вы хотели, чтобы я подделал улики или сделал так, чтобы файл исчез?





Он ничего не ответил.





Кейт невесело рассмеялась. “И мысль о том, что ты можешь просто лечь в мою постель и это позволит тебе выиграть время, чтобы отодвинуть их подальше... черт возьми, как ты можешь быть такой глупой? Возможно, вы немного похожи на моего мужа, но неужели вы думаете, что я не вижу разницы?





Тот человек сказал: "что меня выдало?





Кейт отрицательно покачала головой. - Одно прикосновение, и у меня по коже поползли мурашки. Так куда же мы едем?





- Херстон.





“А где именно в Херстоне? Я положу его в GPS-навигатор.





“Я не знаю названия улицы, но могу дать вам маршрут движения, как только мы подъедем ближе.





Кейт не была счастлива, но в этот час поездка не займет много времени. Если он решил подшутить над ней, то очень скоро она об этом узнает, и он об этом пожалеет.





“А сколько вас здесь всего?- спросила она.





- Только я и мой друг. И он никому не причинит вреда, я обещаю. Я бы никогда не ввязалась в это дело, если бы оно было таким.





“Тогда зачем ты вообще это сделал?





“Это была его идея, - настаивал мужчина. “Я просто согласился с этим.





Кейт скептически нахмурилась, но сейчас было не время издеваться над единственным человеком, который мог бы воссоединить ее с семьей. Был ли он простаком, сбившимся с пути истинного, или преступным гением, который решил, что это хорошая идея-забраться к ней в постель, - решать будут следователи, потом прокуроры, потом присяжные. Как только реза и Майкл окажутся в безопасности, ей придется отступить и оставить все другим людям.





“Как тебе удалось так тихо вывести Резу из дома?





“Мой друг накачал его наркотиками.





“И чем же именно?





- Какую-то жидкость он положил на тряпку. Я не знаю, что это было.





Кейт подозревала, что он лжет; это звучало так, как будто он видел что-то в кино, и если бы они попытались сделать это с хлороформом, Реза боролась бы так долго, что это разбудило бы ее десять раз подряд.





“А как вы, клоуны, вообще попали в дом?





- Запасной ключ под цветочным горшком.





- Она замолчала. Это была ее вина; она никогда не должна была говорить об этом так явно.





Теперь они были уже совсем близко от города, и она видела впереди огни башни Аврора.





- Поверни здесь направо, - сказал он ей.





- Мимо больницы?





“Да.





Кейт свернула на Баттерфилд-стрит и притормозила, когда они подъехали к небольшому парку, отделявшему дорогу от съезда к входу в больницу. В ранние утренние часы там вполне могли быть посетители отделения скорой помощи со всеми видами веществ в их телах, спотыкающихся из-за зелени и на дорогу без предупреждения.





“И идите налево здесь.





Кейт остановила машину. Он направлял ее к больничному парковочному комплексу.





“Что ты пытаешься мне сказать?- сердито спросила она. “Они что, пострадали?





“Нет. Я обещаю тебе, что они оба в порядке.





“Тогда зачем они здесь?





- Нам нужно войти, - сказал мужчина. Пожалуйста.





- Но почему же?”





Прежде чем Кейт успела остановить его, он выскочил из машины и побежал обратно по дороге между деревьями. Она последовала за ним, совершенно сбитая с толку. Парк был размером примерно с ее задний двор; у него не было никакой надежды потерять ее.





Она догнала его прямо у входа в отделение неотложной помощи. Она боялась, что ей придется прижать его к Земле на бетонном полу, но он остановился и повернулся, позволив ей столкнуться с ним, поймав ее в свои объятия, так что их тела соединились в болезненной пародии на объятия. Она в ярости отстранилась. От него пахло точно так же, как от Резы, но от этого ее просто выворачивало наизнанку.





- Кейт, я умоляю Тебя, позволь им проверить тебя.





- Ну и что же?





- Пусть тебя осмотрят врачи. Я могу остаться здесь с тобой, но ты должна позволить мне позвать кого-нибудь, чтобы присмотреть за Майклом.





- Если ты думаешь, что я не причиню тебе вреда только потому, что вокруг есть люди ... —”





Мужчина поднял руки вверх, высоко подняв плечи. - Посмотри на меня! Если ты не веришь, что я-Реза, скажи мне что-нибудь другое!





Кейт очень устала. - У тебя правильное телосложение, правильная костная структура. Черные волосы и карие глаза не совсем редки-если предположить, что они естественны,—но все остальное можно сделать с помощью макияжа.” Разве сам Реза не утверждал того же, шутя, что может сойти за собственного дедушку? Неужели они тоже подслушивали этот разговор?





“Это профессиональное мнение, сержант Шахрипур?- он насмехался над ней. “Неужели ты стал бы говорить такое дерьмо в суде? Спроси меня о том, что может знать только Реза.





“Я в эту игру не играю.





Он сказал: "Я не врач, я не знаю, что с тобой не так. Но что, если это инсульт? Если у тебя в мозгу образовался тромб... - он прикрыл глаза рукой, вытирая слезы. - Пожалуйста, Кейт, позволь им помочь тебе.





Кейт пристально смотрела на него в резком свете входной двери. Каждый маленький темный волосок на его щеках был именно там, где она и ожидала его увидеть. Сама мысль о том, что кто-то за пределами Голливуда даже попытается восстановить этот уровень детализации, была нелепа.





“Пойдем в дом, - сказала она. В конце концов, они были в нужном месте.





Они вместе прошли через самооткрывающиеся двери. Пока Реза оглядывался, чтобы понять, куда им следует идти, чтобы присоединиться к очереди, Кейт заметила пару охранников. Когда Реза подошел ближе, она отошла от него, подошла к стражникам и осторожно показала им свой значок.





“Этот человек-мой муж, - тихо сказала она. “Мне нужна ваша помощь, чтобы задержать его и осмотреть, иначе он может представлять опасность для самого себя.





Кейт осталась в нескольких шагах позади, когда они втроем подошли к Резе. - Он развел руками в жесте недоверия. “Что это такое? - Кейт?- Он повернулся к стражникам. - Моя жена больна. Я не знаю, что она тебе сказала—”





“Вам нужно успокоиться, сэр, - твердо сказал один из охранников. - Врачи заняты, но если вы подождете спокойно, то скоро вас кто-нибудь увидит.





- Нет, она должна их увидеть! Это она заболела! Наш сын в опасности.





- Сэр, если вы начнете угрожать ... —”





- Кейт? - Что ты им сказал?- Реза—или что там еще оживляло теперь скорлупу его тела-уставился на нее в самодовольном ужасе.





- Я вернусь, как только смогу, - сказала Кейт охранникам. До тех пор вам нужно убедиться, что он получает полную психологическую оценку.- Они не выглядели счастливыми, но подчинились ее власти.





Она повернулась и пошла прочь, пару раз оглянувшись назад, когда остатки ее мужа начали кричать и отбиваться. У охранников были наручники, дубинки и электрошокеры; он никуда не собирался уходить.





На обратном пути к машине она начала всхлипывать. Когда она представила себе Резу—человека, которого она знала всего несколько часов назад,—мысль о том, чтобы бросить его в таком ужасном состоянии, ужаснула ее. Но она должна была доверить заботу о нем врачам; она не могла оставаться здесь, ожидая диагноза. Сейчас главное-найти Майкла.





Пока она ехала на север, ей пришло в голову позвонить в участок и послать кого-нибудь в дом впереди себя. Но как она могла объяснить то, что бросила своего маленького сына, не показавшись ему сумасшедшей? Майкл, должно быть, лежал где-то на одеяле и спал, несмотря на все это безумие. Может быть, Реза встал ночью и тихо спрятал его, действуя с добрыми намерениями в каком—то странном сумеречном состоянии, прежде чем он исчез полностью-спасая своего сына от того, чем он собирался стать.





Кейт не могла перестать плакать. Она убрала руки с руля и позволила машине вести ее, когда начался дождь. Может, это какая-то разновидность болезни Альцгеймера, как у его отца? Но это не имело никакого смысла; даже если ранняя форма могла ударить в таком молодом возрасте, она никогда не слышала, чтобы это произошло в одночасье.





Когда она свернула на свою улицу, то увидела патрульную машину возле своего дома, а внутри горел свет. Она остановилась и выключила фары, но дворники продолжали работать. Может быть, сосед слышал, как она выкрикивала угрозы, прежде чем уйти?





Парадная дверь открылась, и кто-то вышел на крыльцо: высокая светловолосая женщина в штатском несла плачущего ребенка, за ней следовала женщина-констебль в форме. Кейт всматривалась в них сквозь дождь, стараясь извлечь максимум пользы из мгновений ясности после того, как лезвия пронеслись по ветровому стеклу, прежде чем появились свежие капли и все исказили. Женщина была похожа на свою сестру Бет, хотя это была не она. Ребенок был завернут в одеяло, что мешало ему нормально видеть, но это звучало как какая-то ужасная имитация Майкла.





Может быть, эта штука в кроватке вовсе не кукла? Откуда бы взялась такая кукла? Неужели Майкл и Бет оба пошли по стопам Резы?





Кейт закрыла лицо руками. Что могло превратить человека в ходячий автомат, пустую карикатуру на того, кем он был раньше? Какой-то токсин? Какая-то болезнь?





Когда она снова посмотрела туда, обе женщины уже сидели в полицейской машине. Мотор завелся, и машина тронулась с места. Но в доме все еще горел свет. Там кто-то был, ожидая ее прибытия.





Существо, которое было Резой, должно быть, выпросило себе путь к телефонному звонку, и тот, кому он звонил, либо был одурачен, приняв его всерьез... или не нуждался в убеждении, потому что он уже думал так же.





Реза была заражена. Майкл был заражен. Бет была заражена. А сколько их еще может быть? Если бы она вошла в этот дом и разделила ту же судьбу, она была бы бессильна помочь кому-либо из них.





Кейт завела машину и развернулась назад по улице. Через десять метров надзиратель начал скандировать угрозы и увещевания. Она сказала: "заткнись, ты неисправен.- Она продолжала идти, пока не дошла до угла, затем развернулась и уехала.





5





Кассирша безропотно взяла ее карточку, внимательно осмотрела лицо и предложила обычное меню. Реза никогда не был в таком положении, чтобы самому аннулировать ее карточку, но что бы ни говорили его останки полиции, лучше всего было раздобыть как можно больше денег, пока она еще могла. Кейт перевела часть средств между счетами, а затем ей удалось снять весь свой ежедневный лимит наличных в размере пяти тысяч долларов.





Она сидела в машине, пытаясь собраться с мыслями и посмотреть вперед. Это начинало выглядеть так, как будто реза и Бет, и, возможно, кто-то еще в таком же состоянии, могли бы сойти за нормальных собеседников, которые на самом деле не знали их. Как только он перестал подшучивать над ней с глупостями о “похищении”, Реза заговорил достаточно связно, делая заявления, которые могли бы звучать вполне правдоподобно для наивного наблюдателя. Насколько было известно Кейт, уговорить охранников больницы позвонить ему было только началом.;возможно, он даже сумел бы выдержать целую беседу с перегруженным работой психиатром-регистратором, привыкшим к более ярким симптомам.





Дядя Резы жил на другом конце страны, а Бет уже много лет была в разводе. Но некоторые из их друзей наверняка смогут заметить изменения, поддерживая оценку Кейт и гарантируя, что три жертвы получат необходимое им лечение.





У нее зазвонил телефон. Она некоторое время смотрела на него, а затем осторожно ответила: “Крис? Как твои дела?





“Я в полном порядке, Кейт. Но я слышал, что люди беспокоятся о тебе.





Трахать. Из всех коллег, которым она могла бы доверить свою помощь, Крис Сантос был первым в списке, но ему достаточно было произнести всего две фразы, чтобы понять, что он тоже заражен. И он собирался повторить реплику Резы о том, что она может, в этом и была проблема? Кейт подавила желание сказать ему, что у нее были воспоминания о том времени, когда стайка тупых мошенников позвонила ей один за другим, чтобы сказать: “это технический отдел операционной системы Windows; мы обнаружили опасный вирус на вашем компьютере.- Сколько бы она ни говорила им в самых недвусмысленных выражениях, что они ее не обманывают, на следующий день всегда находилось еще одно существо, которое выдавало ту же самую фразу.





“Я поссорилась с Резой, - сказала она. “Даже не ссора, а скорее недоразумение. Теперь все в порядке.





Последовала неловкая пауза. - Просто твоей сестре пришлось забрать ребенка. Никто не хочет говорить об обвинениях в детской безнадзорности, и я не думаю, что это должно зайти так далеко. Но вам нужно прийти и пройти собеседование, просто чтобы успокоить всех. Я думаю, что твой муж все еще в шоке.





Кейт изо всех сил пыталась сформулировать свой ответ, задаваясь вопросом, какой смысл вообще потакать ему—но вполне возможно, что этот звонок был разделен с людьми, которые не просто делали вид, но и действительно верили, что она была виновата.





“Я понимаю, - сказала она. - Я буду около девяти часов.





“Могу я спросить, Где ты сейчас?





- Меня нет дома, - призналась она. “Я знала, что Бет присматривает за Майклом, и не хотела быть там, когда Реза вернется домой. Это было просто ... немного напряженно между нами. Я думал, что это даст нам шанс остыть.





“Окей. Но ты будешь на Рим-стрит в девять?





“Абсолютно.





Кейт вышла из машины, положила свой телефон поверх телефона Резы за задним колесом, а затем несколько раз пробежалась по ним. Как же жена Криса не заметила, что с ним случилось? Но Кейт не общалась с ними уже много лет; возможно, они были очень далеки друг от друга, и она просто не слышала об этом по слухам.





Она снова вышла из машины и осмотрела разбитую электронику. Она уже подумывала о том, чтобы уйти; может быть, будет проще пойти под прикрытием и играть в счастливые семьи с Резой, делая вид, что ничего не случилось, пока она расследовала вспышку болезни.





Но даже если бы она могла быть настолько хорошим актером, Реза мог бы заразить ее, затащив в ту же самую пустоту. Она должна была верить, что он, Майкл и Бет все еще живы, как бы глубоко они ни были похоронены—но когда она представила себе гротескные изображения, которыми они стали, все, что она чувствовала, было отвращение.





Небо теперь было светлым, и она могла слышать звуки уличного движения, поднимающиеся среди пения птиц. Она ненавидела саму мысль о том, чтобы бросить машину, но в конечном счете люди будут искать ее, и она понятия не имела, как далеко болезнь распространилась по полицейским силам.





Направляясь вниз по улице, Кейт думала о Натали Граймс, которая проснулась в шоке, обнаружив себя рядом с тем, что когда-то было ее мужем. Ходила из комнаты в комнату, обнаруживая, что даже ее прекрасные дочери исчезли. Убежденная, что ее семья была стерта, их разум безвозвратно разрушен, и что единственное любящее занятие-это избавить дергающихся марионеток от страданий.





Кейт понимала всю силу горя этой женщины. Но она и сама не собиралась терять надежду, пока не получит неопровержимых доказательств того, что лекарства нет и что все, кто ей дорог, действительно ушли навсегда.





6





Кейт нашла небольшой мотель, где портье был рад взять наличные заранее, и за скромную дополнительную плату позволил ей зарегистрироваться, не показывая удостоверение личности. В своей комнате она сидела на кровати, уставившись на разорванный ковер, пытаясь решить, кому она могла бы доверить быть своими союзниками теперь, когда Крис был исключен. Она составила список из двенадцати имен, но когда всерьез задумалась о каждом из них, ее уверенность начала угасать.Дело было не в том, что кто-то из них не был верен и не поддерживал ее в прошлом, но когда она представляла себе реальный разговор, который ей нужно будет провести с ними, чтобы заручиться их поддержкой, мысль о том, что они поддержат ее, казалась абсурдной. Каждый раз, когда она проигрывала этот сценарий в своей голове, все следы старой дружбы, на которую она надеялась, просто исчезали, и встреча заканчивалась холодным взглядом.





Больше чем друзья, она нуждалась в доказательствах. И поскольку ни один эпидемиолог не собирался бросить все и прийти ей на помощь, ей нужно было начать с показаний как можно большего числа людей, показывающих, что симптомы, которые она наблюдала в своей собственной семье, были замечены в другом месте.





Не зная способа передачи инфекции, трудно было сказать, как она могла распространиться, но соседство с домом Натали было очевидным местом для начала. Кейт вышла из мотеля и пошла пешком, стараясь избегать перекрестков, где, как она знала, будут установлены камеры.





Когда она приехала, сам дом все еще был оцеплен. Она начала с соседей справа, но никого не было дома; только через четыре двери она, наконец, получила ответ. Ее стук вызвал пожилого мужчину, который явно был недоволен тем, что его разбудили, но затем, смущенный серьезностью темы, пригласил ее войти.





“Я знаю, что вы уже говорили с моими коллегами, - извиняющимся тоном объяснила Кейт, - но если вы еще что-то помните из того времени, это может быть важно.





“Например, что?- спросил мужчина. “Я никогда не слышала, чтобы Натали и Роб ссорились. Дети могут быть шумными; вы знаете, как девочки в этом возрасте иногда визжат? Но это была просто шутка. Это никогда не звучало так, как будто кто-то причинял им боль.





- Кроме членов семьи, - сказала Кейт, - вы не заметили ничего необычного в этом районе?





Он обдумал этот вопрос, но покачал головой.





- Кто-нибудь ведет себя необычно? Может, незнакомец, а может, и нет. Может быть, даже кто-то, кого ты думал, что хорошо знаешь.





Он провел кончиками пальцев по лбу, смущенный очевидным предположением, что какой-нибудь сосед, с которым он шутил за забором, мог зарезать эту семью до смерти.





- Кто-нибудь ведет себя не по характеру?- Настаивала Кейт.





- Нет, - твердо сказал он. Но с учетом того, что ставки казались такими высокими, возможно, он чувствовал себя вынужденным ошибиться в сторону осторожности. Используя убийства в качестве предлога для своих вопросов, она собиралась сделать его более трудным, чтобы получить честный ответ.





Она спустилась вниз по улице, потом вернулась назад, набрасывая карту местности и расширяя свои поиски. Пропустив назначенную ей встречу на ромской улице и разбив свой телефон, она подозревала, что номер ее значка уже был бы аннулирован, поэтому всякий раз, когда люди открывали дверь с телефоном в руке, она извинялась и удалялась, чтобы они не обманули ее и не сделали все неудобно.





К началу вечера она провела тридцать семь собеседований. Она уже собиралась сделать перерыв и перекусить, когда открылась дверь, и прежде чем она успела поднять свой значок, женщина средних лет, стоявшая перед ней, взволнованно спросила:





- Боюсь, что нет, - импровизировала Кейт. О ком бы ни говорила эта женщина, это почти наверняка было правдой. “Но я хотел бы попросить вас еще кое о чем, если можно.





“Конечно.





Кейт представилась и последовала за женщиной в дом. В гостиной стояли семейные фотографии: мать, отец и сын-подросток.





“Кто-нибудь еще сейчас дома?- Спросила Кейт.





- Нет, мой муж сейчас в городе. Он все еще ищет Роуэна. Игровые автоматы, Макдональдс... у него нет денег, но мы не знаем, где еще он мог бы провести время.





Кейт снова взглянула на фотографию мальчика. Это лицо показалось ей знакомым; он был одним из тех пропавших людей, чьи дела она рассматривала, когда Граймс совершил убийство.





“Прежде чем Роуэн исчез, - спросила она, - вы заметили какие-нибудь изменения в его поведении?





Женщина нахмурилась. - Ну да! Я уже говорил об этом другому офицеру!





Кейт виновато кивнула. “Я знаю, что это расстраивает, чтобы повторить себя, но часть процесса для меня, чтобы попытаться прийти к этому с новыми глазами, и убедитесь, что мы ничего не пропустили.





“В порядке. Женщина неловко заерзала на стуле. Кейт очень хотелось бы вспомнить свое имя, но там было больше тридцати файлов.





“Итак, не могли бы вы рассказать мне как можно подробнее: чем ваш сын отличался от других?





“Он был так холоден с нами, - ответила женщина. “Возможно, у него и раньше бывало плохое настроение—он смущался или раздражался, когда я говорила что-то такое, что тринадцатилетний мальчик не хочет слышать от своей матери,-но за день до отъезда у него как будто совсем не было сердца.





“Вы хотите сказать, что он был намеренно жесток?- Спросила Кейт.





“Нет. Дело было не в том, что я раздражала его, а он пытался причинить мне боль; как будто я просто не имела для него значения, так или иначе.





Если Роуэн заразился болезнью, поразившей семью Натали, каков был путь передачи? Кейт подтвердила матери мальчика, что он посещал среднюю школу, где преподавали Натали и ее муж, хотя он не был ни в одном из их классов, и было трудно понять, как воздушно-капельный вирус мог повлиять на него, избавляя большинство других студентов.





“Ты уже поговорил с семьями друзей Ровены?- Спросила Кейт.





“Конечно.





“А у кого-нибудь из их детей произошли личностные изменения?





“Не то чтобы кто-то признался.- Женщина заколебалась. “Я не верю, что Роуэн принимал наркотики, но я уже прошел ту стадию, когда можно быть уверенным в чем угодно. Так что если ты думаешь, что это возможно, и это может быть как-то связано с причиной его исчезновения, я не хочу, чтобы ты исключил это только потому, что мои собственные инстинкты говорят обратное.





“В порядке.- Кейт не любила вводить ее в заблуждение, но ее собственная гипотеза была едва ли более убедительной.





На обратном пути в мотель она купила небольшой блокнот с Wi-Fi только, затем она использовала подключение к интернету мотеля, чтобы загрузить галерею пропавших людей, чьи имена и фотографии были обнародованы. Роуэн да Сильва был там, и большинство других людей, которых Кейт помнила из своего обзора. По крайней мере, ее самой еще не было в списке.





В течение следующих трех дней, когда она поднималась по спирали из эпицентра, она встретила двенадцать семей с сыновьями или дочерьми, мужьями или женами, которые пропали без вести. В четырех случаях человек бежал, и никто не заметил предупреждающих знаков, но в других случаях огорченные близкие утверждали, что этому событию предшествовало изменение поведения или манеры поведения, которое заставило их почувствовать, что их отношения разрушились без видимой причины. "В то утро, клянусь, он смотрел на меня, как будто он был пойманным животным, а я-смотрителем зоопарка”, - сказала одна женщина Кейт.“Может быть, он проснулся и решил, что весь наш брак был ошибкой, и ему потребовалось еще два дня, чтобы набраться храбрости и уйти. Но за два дня до этого он либо был так счастлив, как я никогда его не видела, либо был лучшим актером в мире.





На четвертый день после полудня Кейт постучала в дверь и обнаружила, что разговаривает с женщиной, которая говорила с натянутой веселостью и не могла смотреть ей прямо в глаза. У нее не было пропавших членов семьи или какой-либо информации о подозрительной деятельности в этом районе; она просто казалась смущенной присутствием Кейт. Либо у нее была лаборатория по производству наркотиков и свежий труп в ее гостиной, либо время Кейт истекло.





Она нашла кафе с Wi-Fi и сделала быстрый поиск. Власти выразили обеспокоенность в связи с пропавшим без вести сотрудником полиции, детективом-сержантом Кэтрин Шахрипур (на фото). Это были не совсем те новости, которые могли бы пробиться в каждый канал; она подозревала, что, возможно, один из пятидесяти человек в городе увидит это. Но женщина, которую она спугнула, должна была сообщить об этой встрече. Было бы уже небезопасно продолжать стучать в дверь в этом районе.





Кейт еще не была готова вернуться домой с холода. Восемь семей с рассказами о внезапном отчуждении не могли бы сократить его; в конце концов, первоначальные исследователи списали это на обычные причины: подростковый страх, кризис среднего возраста, проблемы с наркотиками, неверность. По крайней мере, ей нужно было лично привлечь кого-то из пострадавших, наполняя свою коллекцию слухов реальными предметами.Возможно, реза и сумел бы найти выход из положения, но если бы ей удалось вытащить на свет божий полдюжины этих раздробленных семей, воссоединившихся, то это могло бы стать началом настоящего расследования и первым шагом на пути к выздоровлению.





Выходя из кафе, она попыталась представить себе будущее, в котором все снова станет нормальным. Но все, о чем она могла думать, это странная шарада Резы и шелуха ее сына, лежащего в своей кроватке, как дешевая пластиковая кукла. Она опустила глаза и вместо этого занялась воспоминаниями. Вчерашние дни, когда они все еще были самими собой, оставались для нее такими же яркими, как и прежде. Она будет хранить свои чувства к ним в этом склепе и продолжать работать, чтобы найти способ оживить их.





7





Кейт остригла волосы и покрасила их в черный цвет, затем купила несколько дешевых сережек, потрепанный телефон без сим-карты и набор одежды из благотворительного магазина. Ей потребовалось некоторое время, чтобы найти правильный взгляд, но в конце дня она вышла из своей комнаты, удовлетворенная тем, что по крайней мере ее не примут за полицейского или социального работника.





Она вошла в город и направилась к одному из приютов для бездомных. Пока Лейла, волонтер, показывала ей веревки, Кейт достала свой телефон и принесла фотографию Сюзанны Рейес, пропавшей женщины на несколько лет моложе Кейт. “Вы не видели мою сестру, не так ли? Когда она закончит принимать лекарства, я не знаю, что она будет делать.





Лейла настороженно посмотрела на нее. - К сожалению, нет.





В столовой Кейт показала фотографию всем присутствующим, но все, что она услышала-это несколько сочувственных возгласов. Она хотела бы найти какой-нибудь способ найти все восемь своих целей сразу, чтобы улучшить шансы, но было бы слишком легковерно заявлять о своей связи даже с двумя из них, а родители Роуэна уже обошли все убежища. В спальне она полночи лежала без сна, прислушиваясь к кашлю других женщин.





Весь следующий день она провела на улице, отыскивая места, где собирались бездомные, и снова спрашивая о Сюзанне. Уже почти стемнело, когда худая, дерганая женщина с морщинистым лицом, прищурившись, посмотрела на фотографию и объявила: Всего несколько дней назад.





Кейт на мгновение закрыла глаза, испытывая неподдельное облегчение. “слава Богу. Вы не знаете, где она сейчас?





“Она говорила много чепухи, - пожаловалась женщина. “Я не удивлен тем, что ты сказал о ее лекарствах.





“Да, это Сюзанна. Вы не знаете, куда она пошла?





“Она пыталась завербовать меня, - раздраженно напомнила женщина. - Как миссионер. Как чертов мормон-сайентолог.





“Что ты имеешь в виду?





“Она хотела, чтобы я присоединился к ее борьбе с дьяволом.





Кейт печально покачала головой. “Это моя сестра так сказала? Она думает, что сражается с дьяволом?





Женщина послушно обдумала его слова. “Ну, не совсем дьявол. Она сказала, что сражается с полыми людьми, с теми, кто потерял свои души. Поднимаю армию из... я нихуя не знаю.





“Вы не знаете, где я могу ее найти?





“Вообще-то нет. Я сказал ей, чтобы она отвалила и перестала меня беспокоить.





Уже темнело. Кейт пересекла город и попыталась найти другое убежище. “Теперь она может выглядеть совсем по-другому, - предупредила она своих собратьев по столу, помогая им разливать ночную похлебку. “Но, может быть, ты помнишь, как она говорила о полых людях?





Никто не мог ей помочь, но на следующее утро, когда приют уже закрывался, к Кейт подошла молодая женщина с длинными заплетенными волосами. “Кажется, я не видела твою сестру, - сказала она. “Но там был один человек, с которым я познакомилась, и он говорил так, как ты сказал, говорила она.





“В каком смысле?- Спросила Кейт.





“Он предупреждал меня насчет полых людей. Он хотел, чтобы я присоединился к борьбе.





“А где это было?





“Ты знаешь то место на Южном берегу, где играют все уличные музыканты?





Кейт кивнула, но толку от этого было немного; она могла бы простоять так целый месяц, не встречая больше ни одного человека, не говоря уже о том, чтобы подойти к ней.





“Я сказала ему, что занята другими делами, - продолжала женщина, - но он сказал, что если я когда-нибудь поумнею и передумаю, то найду его в другом месте.





Кейт едва могла дышать, но когда женщина больше ничего не сказала, ей пришлось спросить: - Асгард? Средиземье? Хогвартс?





- Старый склад, который используется как притон.- Она указала на телефон Кейт. “Если у этой штуки есть карта, я могу тебе ее показать.





8





Заброшенный склад стоял на краю раскинувшегося промышленного парка, в котором все еще было несколько арендаторов, но само место выглядело так, как будто оно было заброшено в течение многих лет. Проволочная сетка ограды вокруг него местами была согнута почти горизонтально, а вывеска с предупреждением о патрулях службы безопасности, камерах наблюдения и собаках побурела от коррозии.





Кейт перелезла через нижнюю часть забора и приблизилась к зданию, держа в руках одеяло, которое она купила за пять долларов у человека, разбившего лагерь в городской аллее. Из трещин в бетоне переднего двора пробивались сорняки выше ее ростом. Когда она попыталась открыть дверь кабинета, та была надежно заперта, хотя большая часть краски уже отвалилась, но откатная дверь в погрузочный отсек была пробита, оторвана от гусениц с одной стороны. Отверстие было плотно закрыто; Кейт просунула туда свое одеяло, а затем последовала за ним головой вперед.После залитого солнцем бетона она ничего не могла разглядеть внутри, но в конце концов встала на руки на своем одеяле, прежде чем ее ноги упали на пол.





Она подождала, пока глаза привыкнут к темноте. Здесь все еще воняло каким-то маслом или растворителем, хотя неподалеку были человеческие отходы. Постепенно она различила силуэты штабеля ящиков и палет перед собой, а также несколько больших металлических бочек с химикатами. Она осторожно прошла мимо них, щурясь в темноте на предупреждения об опасности, надеясь, что ничего Летучего и канцерогенного не выплеснулось на пол.





Вдали от погрузочной площадки, в самом складе, сквозь грязные окна, расположенные высоко в стенах, пробивалось немного солнечного света. Но дюжина или около того флуоресцентных панелей свисали с потолка на кабелях; никто никогда не стремился заставить это место функционировать при естественном освещении.





Пол был грязный, усыпанный комками замасленного песка, обрывками пожелтевших накладных, свернувшихся по краям, и несколькими новыми обертками от бургеров и полистирольными стаканчиками. Где-то вдалеке кто-то сидел на скатанном одеяле, повернувшись к ней спиной.





- Привет! - крикнула Кейт. А здесь безопасно?- Стены отбросили ее голос назад.





Фигура повернулась и ответила: "все в порядке. Никто тебя не беспокоит.





Подошла Кейт. Ей потребовалось некоторое время, чтобы убедиться в этом, но как только она увидела мальчика, то сразу поняла, что это Роуэн да Сильва.





“Меня зовут Кейт.





Он протянул ей руку, и она пожала ее, но сам он не назвал своего имени. - Она огляделась вокруг. “Разве мы здесь одни?





- Прямо сейчас-да. Там гораздо больше людей по ночам.





“Я слышала, что это хорошее место, - сказала Кейт, - но никогда не знаешь наверняка, пока не убедишься сама.





Роуэн рассеянно кивнул, затем опустил глаза и мрачно уставился в пол. Если он действительно страдал той же болезнью, что поразила Резу, Кейт было трудно различить ее последствия. С Резой между знакомым ей мужчиной и манекеном витрины, которым он стал, зияла зияющая пропасть, но с этим мальчиком она не ожидала, что он поможет ей определить симптомы болезни.





“А сколько тебе лет?- мягко спросила она.





- Шестнадцать, - солгал он.





“Ты не ладишь со своими родителями?





“Они мертвы.





- Мне очень жаль, - сказала Кейт.- Она заколебалась, но решила не заставлять его приукрашивать заявление. - Мой муж, как бы это сказать ... показал мне другую сторону.





“Как будто он тебя ударил?





Кейт хотела сказать "да"; важно было только, чтобы у нее была правдоподобная история. Но что-то в ней восставало против этой клеветы. “Нет. Он просто изменился.





- Ты часто это слышишь, - сказал Роуэн.- Он поднялся на ноги, затем взял свой спальный мешок и картонную табличку. - Если я хочу есть, мне нужно попасть в обеденную толпу.





“Да. Удачи.





Он не успеет добраться до города к обеду; он имел в виду ближайший торговый центр, примерно в сорока минутах езды. Кейт подождала пять минут, затем последовала за ним. Она заметила его на главной дороге, следуя тем же маршрутом, что и ожидала, а затем быстро перешла на меньшую параллельную улицу, чтобы не рисковать быть обнаруженной, если он вдруг обернется. После того, как она пару раз пересекла боковые улицы, она достаточно хорошо почувствовала его темп, чтобы быть уверенной, что не потеряет его.





Уже почти дойдя до торгового центра, она заметила Роуэна, который раскладывал свой спальный мешок и вывешивал объявление на людной улице у входа. Кейт стояла рядом с деревом и записывала видео, держа телефон в одной руке, а другую опустив вдоль тела, медленно перемещая и наклоняя увеличенный кадр в разных направлениях, которые, как она надеялась, охватят его. Это сработало достаточно хорошо; ей удалось извлечь неподвижное изображение, в котором Роуэн был ясно узнаваем.





Она обошла вокруг торгового центра и вошла через другой вход, затем нашла кафе. Она уже потратила всю свою мелочь, так что ей пришлось достать пятидесятидолларовую купюру, которую она прятала под стелькой. Между этим, ее выбором гардероба, и едким запахом, который она приобрела с тех пор, как приняла душ в убежище, пройдя десяток километров по жаре, она никогда не чувствовала себя более застенчивой, но официантка взяла ее деньги без тени презрения и вручила ей пароль Wi-Fi вместе с кофе.





Кейт вошла в систему и создала учетную запись Gmail, а затем отправила фотографии Роуэна своей матери с геотегом. Она была вынуждена предположить, что Мисс да Сильва теперь знает, что ее отстранили от работы, поэтому оставила сообщение анонимным и подавила желание сделать медицинское обследование, которое, вероятно, прозвучало бы еще более странно и нежелательно в устах незнакомца, чем в устах жуликоватого полицейского.





Она вышла из кафе и заняла позицию у входа в супермаркет, откуда ей был хорошо виден Роуэн. Через полчаса на улице остановилась полицейская машина, и оттуда вышли оба родителя Роуэна. Кейт наблюдала, как они спорят с сыном, и когда им не удалось убедить его пойти с ними, один из офицеров взял его за руку и усадил в машину с минимальными усилиями.





Она не могла знать, предпримут ли они необходимые шаги, чтобы поставить ему правильный диагноз, но был шанс, что они, по крайней мере, смогут удержать его от бегства еще несколько дней, и за это время она сможет собрать достаточно доказательств вспышки, чтобы вызвать полномасштабную реакцию общественного здравоохранения, и очистить свое имя до такой степени, чтобы она могла убедиться, что Роуэн был включен.





Когда патрульная машина отъехала, она села на скамейку в торговом центре, обдумывая свой следующий шаг. Сейчас она была на записи с камер видеонаблюдения, и, несмотря на то, что ее прическа изменилась, это был только вопрос времени, когда кто-нибудь, всерьез ищущий ее, сможет начать восстанавливать ее движения.





Так что ей придется вернуться на склад этой же ночью, иначе другого шанса может и не представиться.





9





Кейт ожидала, что к вечеру на складе станет совсем темно—лишь изредка посветлеет телефон,—но оказалось, что кое-кто из скваттеров достал нечто похожее на заряженные солнцем ураганные фонари, которые они установили на ящиках, чтобы распространить теплый желтый свет по пещерообразному пространству. Была даже небольшая портативная микроволновая печь, которую люди использовали, чтобы нагреть еду. Здесь было почти уютно, как будто они собрались здесь, чтобы переждать шторм или наводнение, незнакомцы объединились, хотя и осторожно, против общего бедствия.





Скваттеры вокруг нее были молчаливы, когда она представилась, но она чувствовала себя скорее новичком, чем аутсайдером—на испытательном сроке, а не отвергнутой. До сих пор она видела пятнадцать человек, и среди них она узнала четырех пропавших без вести, чьи семьи она опросила: Сюзанна Рейес, Ахмед Фахади, Гэри Катсарос и Линда Блетин. Поскольку ни один из них не был несовершеннолетним или объектом ордера, не было никакого смысла пытаться привлечь полицию; возможно, лучшее, что она могла сделать, это держать рот на замке до утра, а затем найти способы предупредить своих близких.Если бы ей удалось собрать достаточное количество людей, пострадавших от этой болезни, воссоединиться с теми, кто мог бы распознать их состояние, ее работа была бы наполовину выполнена.





Гэри и Сюзанна пользовались микроволновой печью, но теперь Кейт увидела, что они идут прямо к ней, неся контейнеры с едой.





“Ты что, проголодался?- Спросила Сюзанна. - Это китайская еда, не слишком острая.





Кейт благодарно кивнула и приняла угощение, затем жестом указала на пол, и все трое уселись, скрестив ноги, на ее одеяле. Ее спутники были примерно одного с ней возраста, и хотя она знала, что Сюзанна проводила время в убежищах, оба были одеты лучше, чем она.





Гэри огляделся по сторонам через весь склад. “Я представляла себе, что все кончится совсем не так.





Кейт сочувственно рассмеялась. “Мне тоже.





“Но когда моя жена переоделась, я не мог оставаться в доме. Я не мог оставаться там, делая вид, что ничего не произошло.





Сюзанна молчала, но внимательно наблюдала за Кейт. - Как изменились?- Спросила Кейт.





- Выдолблен, - ответил Гэри. “Когда я увидел ее в первый раз, я вообще не думал, что это она. Все, что делало ее той, кем она была, ушло. Просто потому, что ее лицо было таким же, как и раньше, как я мог узнать ее без этой искры? Но это было ее тело, и мне пришлось смириться с этим в конце концов. Ее тело все еще было там; это было все остальное, что исчезло.





Кейт тоже смотрела на него, не в силах вымолвить ни слова. Он не был заражен болезнью, которая унесла Резу и Майкла; это была его жена . Кейт разговаривала с ней уже двадцать минут, но для незнакомки достаточно было произнести нужные слова в нужном порядке, чтобы она приняла их за норму.





Неужели они все были опустошены—все, с кем она беседовала, кто утверждал, что это был пропавший член семьи, чье поведение изменилось? Даже мать Роуэна? Кейт боролась со своими воспоминаниями об этом интервью. Одно дело-не обращать внимания на отсутствие привычных намеков, которые мог ожидать только тот, кто знал ее много лет, но ничто в ее страхе за ребенка не было ложным.





- Мой муж был таким же, - сказала Сюзанна. Когда я проснулась, то подумала, что в моей постели насильник. Если бы я не видел его шрам от аппендэктомии, я бы вышиб ему мозги.





Кейт опустила взгляд на одеяло. “То же самое было и со мной, - призналась она. - Мой муж и мой сын. Потом моя сестра и один из моих коллег.…”





Сюзанна протянула руку и сжала ее плечо.





- Он распространяется, - сказал Гэри. - Дупло расширяется. И это так трудно остановить, потому что только самые близкие могут знать, кто был взят.





- Нам нужно обратиться в Департамент здравоохранения, - сказала Кейт. Если нас будет достаточно, чтобы рассказать одну и ту же историю, им придется провести расследование.





Сюзанна ответила ему такой улыбкой, которая, казалось, говорила, что они могли бы также зажечь сигнал летучей мыши. “Я знаю двух человек, которые это сделали: женщину и ее сына. Больше о них никто не слышал. Это распространяется на правительство, это распространяется на больницы, это распространяется на полицию.





Кейт яростно замотала головой. “Но это не может быть каждый. Должно быть, это всего лишь несколько человек.





“Как ты можешь быть в этом уверен?- Возразил Гэри. “В ком-то, кого ты знаешь, это невозможно пропустить. В ком-то еще, как вы могли бы сказать ?





Кейт ничего не ответила. Она думала, что уже близка к тому, чтобы все изменить, но все, что она сделала, это отправила Роуэна обратно к роботизированным останкам его родителей, чтобы с ним обращались так, как будто это он сошел с ума. Все, от чего она получала утешение, было выбито у нее из-под ног.





- Единственный способ бороться с этим-чтобы каждый из нас сделал то, что не может сделать никто другой. Мы должны чтить тех, кто был нам ближе всего. Подготовьте себя к тому, что должно быть сделано, а затем вернитесь к ним и даруйте им мир.





Кулаки Кейт сжались, но она говорила так спокойно, как только могла. “Не надо так говорить. Их можно вернуть обратно. Их можно вылечить.





- Теперь это война, - настаивала Сюзанна. - Вы действительно думаете, что было бы милосердно пощадить их—и просто сидеть и ждать, что лекарство упадет с неба, в то время как они распространяют инфекцию еще дальше? Представьте себе мир, в котором таких людей, как мы, намного больше. Ты хоть представляешь, насколько мы сейчас близки к этому?





“Так ты убил свою семью?- Возразила Кейт, прекрасно зная ответ. - Она повернулась к Гэри. “А у тебя есть?





- Нет, - ответил Гэри, но его тон не уступал ее позиции. “Нам нужно действовать согласованно, все в один вечер. Они не могут быть готовы к этому—мы должны застать их врасплох.





“Это чудовищно.- Кейт словно онемела. “Ты не убиваешь людей только потому, что они больны.





- Это самая трудная вещь, о которой ты можешь попросить, - сказала Сюзанна, - но Натали показала нам: если ты сильный, это можно сделать. Если вы любили их, и вы смотрите в лицо тому, чем они стали, это может быть сделано.





У Кейт не было слов. Сюзанна снова сжала ее плечо. - Это трудно, - сказала она. “Тебе нужно время. Мы скоро снова поговорим.





Они оставили ее сидеть на изодранном одеяле. Кейт смотрела, как они пересекли зал и встретились с Линдой и Ахмедом.





Так что это было отважное сопротивление ужасам чумы: люди готовы были отказаться от всякой надежды на медицину и просто отбраковать стадо. Она могла понять, насколько шокирующим был их личный опыт, но то, как они это читали, не могло быть правильным. Ни одна болезнь в истории человечества не распространялась так быстро, чтобы число инфицированных превышало число здоровых.





Кейт закрыла глаза и представила себе Бет, старшую сестру, которую она обожала и которая защищала ее от толпы самовлюбленных хулиганов в ее первый школьный день. Но потом она представила себе скорлупу женщины, которую видела на крыльце, держа в руках то, что было ее племянником. Каковы были шансы, что Бет заразилась одновременно с Резой и Майклом, если только болезнь не распространилась по всему городу? Каковы были шансы, что Крис Сантос тоже заразится? Он жил на другом берегу реки.





Она легла и свернулась калачиком на одеяле. Мир не мог измениться в одночасье, без предупреждения. Ничто так не работало; это противоречило всякой логике.





Но она не могла отрицать очевидность своих чувств: Реза, Майкл, Бет и Крис все погибли. Ее единственной надеждой доказать неправоту катастрофистов была дальнейшая проверка их мрачной гипотезы. Она должна была отбросить страх перед насмешками и предательством и рассказать свою историю как можно большему числу людей, которым у нее когда-либо были причины доверять.





10





Кейт выскользнула из склада сразу после рассвета, оставив всех еще спящими. Она боялась, что ученики Натали могли иметь кого-то, наблюдающего за ней, но они едва ли могли держать всех своих потенциальных рекрутов под наблюдением. И если бы она попыталась сдать их, что бы она сказала, кому? Что полдюжины бездомных планируют восстание? Неужели полые мужчины и женщины достаточно хорошо понимают свою собственную природу, чтобы воспринимать незараженных как какую-то угрозу?Если бы они были просто марионетками, проходящими через движение жизни, которые их первоначальные хозяева жили бы, как это могло бы включать любой сценарий, отражающий их собственное различие?





Шагая вниз по шоссе, она пыталась подавить свои сомнения и сосредоточиться на выборе наперсника: кто-то, кто жил далеко от центра эпидемии, унесшей семью Натали, и у кого было не больше причин заразиться, чем у любого, кого Кейт могла бы наугад вытащить с улицы.





Эмили была ее самой близкой подругой в средней школе, и если они не встречались лично так часто в последние несколько лет, то это было только вопросом того, насколько они оба были заняты. Она навестила Кейт сразу после рождения Майкла, и когда Кейт вспоминала их разговор, то была уверена, что сразу же сможет сказать, изменилось ли что-нибудь в голове ее подруги.





Эмили жила в Кумере, примерно в сорока километрах к югу;не совсем пешком. Кейт нашла автобусную остановку для маршрута в город и присоединилась к небольшой очереди ранних пассажиров. Она встретилась взглядом с одной женщиной, и они обменялись вежливыми приветствиями. Выдолбленный или нет? Заражен или нет? Если эта болезнь распространилась так быстро, так легко, то как же ей удалось спастись самой? Какой-то естественный иммунитет? Какая-то генетическая причуда? Она пережила то, что делила постель с Резой, но со сколькими из них она могла бы разделить автобус, прежде чем удача отвернется от нее?





Когда Кейт приехала в кумиру, было уже далеко за полдень, но Эмили работала дома, так что у нее не было никаких причин не появляться здесь. Кейт позвонила в колокольчик и встревоженно ждала. Она уже чувствовала, что мрачно предвосхищает приговор, не имея никаких доказательств.





Она позвонила еще раз, потом постучала в дверь. - Эмили?





Из соседнего дома вышел молодой человек. “Я думаю, что она уедет еще на неделю.





“О.





- Либо так, либо она обманом заставила меня поливать ее цветы, пока спит весь день, - пошутил он.





Кейт улыбнулась: “Мне следовало сначала позвонить.” Когда она шла по дороге к автобусной остановке, она вспомнила, что Эмили говорила о деловой поездке в Техас, чтобы встретиться с потенциальными инвесторами. Она извинилась за то, что заглянула так скоро после того, как Кейт вернулась домой из больницы вместе с Майклом, но она собиралась уехать через день или два. Кейт не совсем забыла, она просто предполагала, что уже должна была вернуться.





Через полчаса после начала длинной поездки на север автобус проехал мимо разбитого телефона-автомата. Кейт позвонила в колокольчик и вышла на следующей остановке. Она вернулась к телефону-автомату, пытаясь вспомнить номер Эмили; прошло уже много лет с тех пор, как ей приходилось его набирать. Когда она набрала свое лучшее предположение на клавиатуре, мягкий синтетический голос предложил ей намек на успех: "номер, который вы набрали в настоящее время, перенаправляет на международный пункт назначения. Вы хотите продолжить вызов?





- Да, - ответила Кейт.





После шести гудков она услышала: "вы дозвонились до телефона Эмили, пожалуйста, оставьте сообщение.- Кейт бросила трубку на рычаг. Она узнала голос своей подруги, но в нем не было и намека на теплоту и юмор.





Она стояла у телефона, пока поток машин мчался мимо нее, пытаясь понять, что же произошло. Неужели Эмили заразилась вирусом еще до того, как улетела из Брисбена, и подхватила его только после приезда в Америку? А потом ... что? Она переписала приветствие своего телефона, чтобы отразить свое новое, уменьшенное состояние сознания? Если она на самом деле не была инопланетным человеком-капсулой, сигнализирующим своим собратьям-захватчикам, то зачем ей даже думать об этом?





Кейт снова набрала номер и снова прослушала запись. За последние десять лет она слышала одни и те же слова десятки раз. И она не могла уловить никаких изменений во времени, тоне или интонации.





- Крикнула она в третий раз, прикрывая левое ухо от шума уличного движения. Каждый слог был вылеплен и расставлен так же, как всегда—как веснушки на плечах Резы. Это был только более глубокий смысл, который ускользнул.





Но это был звуковой файл, цифровой сигнал-и если он был буквально неизменен, то любой смысл, которым его наполнял динамик, должен был остаться нетронутым.





- Снова позвала Кейт, пытаясь блокировать любую эмоциональную реакцию на голос и судить о нем полностью, как она сделала бы серию звуковых сигналов в аудиологическом тесте. Результат оказался совсем не таким, как она ожидала: бесстрастный гул, который она слышала раньше, вдруг показался ей более человечным, а не менее.





Как только прозвучал сигнал, что звонящий должен оставить сообщение, слабое шипение на линии изменилось, и живой голос, хриплый ото сна, сказал: “Алло?





Кейт сказала: "Эмили?





- Кейт? Что-то случилось?





“Нет. Разве я тебя разбудил?





“Все в порядке, здесь еще не так поздно.





“Я и не знала, что ты все еще в отъезде.





- Да... у меня был большой интерес к этому проекту, но такие вещи никогда не идут по плану.





Кейт поддерживала беседу, сама стараясь говорить как можно меньше, подталкивая Эмили к светской беседе и одновременно настраивая ее на собственные ожидания. Чем больше она искала утешения и близости, тем больше голос подруги дразнил и разочаровывал ее. Но когда она опустошила свой разум и просто слушала, все звучало нормально.





“Ты уверена, что с тобой все в порядке?- Спросила Эмили. “Похоже, ты немного не в себе.





- Работа была сумасшедшей, - ответила Кейт. - Есть одно дело ... я не могу говорить об этом сейчас, но может быть, когда ты вернешься.





Повесив трубку, она уселась на бетон рядом с телефоном-автоматом. Был только один вывод, который теперь имел хоть какой-то смысл, но пытаться признать это было все равно что пытаться взять под контроль оптическую иллюзию. Куб должен был перевернуться; ваза должна была отступить в промежуток между двумя гранями. Все это время она путала фигуру и землю. Но она была права, полагая, что люди, покинувшие свои семьи, были теми, кто пострадал от болезни; ее ошибкой было то, что она передумала. Потому что она сбежала по той же самой причине.





Кейт почувствовала, как все ее тело сотрясается, словно она только что выбралась из пропасти. Майкл и Реза не страдали никакими болезнями. Бет, Крис и Эмили были совершенно здоровы. И чем бы она сама ни страдала, она должна была верить, что это можно вылечить. Она должна была цепляться за эту надежду, так же как и тогда, когда роли, казалось, поменялись местами.





Она с трудом поднялась на ноги. Она подумала, не позвонить ли Резе, чтобы успокоить его, но побоялась, что если услышит его голос, все снова перевернется.





Идя к автобусной остановке, она представляла себе, как возвращается в отделение неотложной помощи, где ей следовало бы остаться, как умолял ее Реза все эти ночи назад. Но как только она попадет в больницу, как только психиатры и неврологи начнут обсуждать причины и масштабы ее заблуждений, насколько серьезно кто-либо из ее коллег отнесется к ее показаниям? Как много из того, что она действительно обнаружила, они поверят?





Как быстро они будут действовать, чтобы защитить семьи, которые были помечены на ту же судьбу, что и Натали?





Она не могла рисковать тем, что они проигнорируют ее. Она не могла убежать и спрятаться на больничной койке, в то время как праведная армия восстала против полых, и истинные верующие почтили тех, кого они любили, даровав им мир.





11





“Я тут кое о чем подумала, - сказала Кейт. Она сидела вместе с другими беглецами: Линдой, Гэри, Сюзанной и Ахмедом, сгрудившимися в кружок вдали от простых бездомных, которые были враждебны или агностичны, когда дело касалось их дела. “А откуда именно взялась эта болезнь? И как именно она распространяется?





- Разве это имеет значение?- Ответила Линда. “Мы знаем, что он распространяется быстро, каким бы ни был маршрут.





Но Сюзанна была менее снисходительна. “Это может быть очень важно. У тебя что-то на уме было?





- У меня во дворе есть пара фиговых деревьев, прямо за домом. И эти фиговые деревья полны плодовых летучих мышей. Я вообще-то не спускаюсь туда и не катаюсь в гуано, но наша собака все время это делала.- Она огляделась вокруг, выискивая любые признаки того, что этот сценарий, основанный на том, что она видела в доме Натали, может описывать общее состояние. - Помнишь вирус Хендры? От фруктовых летучих мышей он перешел к лошадям, а потом и к людям. Что, если это что—то вроде этого-но с собаками вместо лошадей, как связующее звено?





- Моя собака вела себя странно в течение нескольких дней перед тем, как я уехал, - сказал Ахмед. - она была очень странной. Но моя жена не имела с ним ничего общего, она даже не пускала его в дом.





“У вас есть фиговые деревья?- Спросила Кейт.





“Нет. Но наш сосед делает это, и некоторые из ветвей висят над забором.





Она подождала, но никто больше не предложил ей свой собственный профиль зоонозного риска. Если детали не совпадают, почему бы не сказать об этом прямо?





- В любом случае, - сказал Гэри, - мы знаем, что сейчас он прыгает прямо от человека к человеку.





Кейт нахмурилась. “А почему ты так уверен?





“Из-за скорости, - вставила Линда.





“Но что именно мы знаем о скорости?





Линда начала терять терпение. "Моя мать, в Сиднее, уже была поражена в тот же самый день, когда мой муж изменился. Я позвонил ей, чтобы попытаться сказать, что что-то было не так, и она... ушла.





Кейт серьезно кивнула. - Это случилось с моей сестрой в ту же ночь, что и с моим мужем и сыном. Но сегодня утром ... - она собралась с духом, готовая на горьком опыте узнать, может ли ее собственный опыт откровения поколебать кого-то еще. - Я позвонил своему другу, который последние два месяца жил в Америке.—”





Все отвернулись от нее, чтобы посмотреть через складской пол, назад к погрузочному отсеку. К кругу приближалась женщина. Ее глаза были опущены, и она побрила голову, но когда она вошла в желтый свет фонарей урагана, Кейт узнала ее по форме лица.





Четверо ее спутников поднялись на ноги, и Кейт последовала за ними. Каждый из них по очереди обнял Натали, а затем Гэри представил ее Кейт.





Кейт молча пожала ей руку. Натали старалась не встречаться с ней взглядом. Все шестеро сидели на клетчатом одеяле для пикника, которое Гэри расстелил на бетонном полу.





- Это должно быть сегодня, - сказала Натали.





“А ты уверен?- Спросил Гэри. - Как только мы протянем руку, пути назад уже не будет. И я все еще думаю, что смогу набрать больше рекрутов. Роуэн пропал, но он может появиться—”





“Нет. Мы больше не можем ждать.- Натали говорила спокойно, но властно. “Мы должны послать сигнал всем людям, которые все еще недостижимы. Мы должны дать им понять, что они не одиноки, что на их стороне армия и что они могут последовать этому примеру.





- Я все понимаю.- Гэри огляделся по сторонам. - Ну что, все готовы?





Все, кроме Кейт, кивнули, но Кейт заметила, что Ахмед неуверенно смотрит в ее сторону. Если она даст ему больше оснований сомневаться, то, возможно, появится шанс, что она сможет нарушить консенсус.





- Пожалуйста, можно мне поделиться с вами одной историей? Это займет всего минуту.- Забудь про Эмили и ее голосовую почту. Ей нужно было срезать ближе к дому.





Гэри посмотрел на Натали и сказал:





“В ту ночь, когда я покинула свою семью, - начала Кейт, - я долго ездила по городу, пытаясь решить, что же мне делать. Потом я подумала: пойду к сестре. Она поможет мне, она поймет. У меня не было телефона, поэтому я не мог ей позвонить. Но чем ближе я подъезжала к ее дому, чем больше думала о том, что произойдет, когда я постучусь в ее дверь, тем больше убеждалась, что она уже ушла от моего мужа и моего сына. Я знал, что она точно такая же, как они—даже не видя ее, даже не разговаривая с ней.





- Вот я и подумал: пойду к своему другу Крису. Он жил гораздо дальше, но я ему доверяла. Так что я отправилась на юг, направляясь в его квартиру, радуясь, что у меня все еще есть кто-то, к кому я могу обратиться. И случилось то же самое. Я никогда не приезжал сюда, никогда не видел его, никогда не слышал его голоса. Но я был абсолютно уверен, что он был опустошен.





“И что это значит? Есть ли у меня какое-то волшебное чувство того, кто изменился, что я могу знать это, даже не встречаясь с ними?





- Ты просто догадался, вот и все, - сказала Натали.- Ее манеры становились все более хрупкими и оборонительными. Она была умной женщиной; она знала, что нет такой интуиции, которая могла бы сработать подобным образом, нет предчувствия, которому можно было бы доверять, если бы не было ни одного факта, который мог бы им руководить.





“Но это чувство было таким сильным, - настаивала Кейт. - Так же сильно, как когда я увидела, во что превратился мой муж, лежа рядом со мной в моей постели. Я тоже никогда не позволяла ему говорить. Я просто знал , потому что это было так ясно для меня. Но теперь, если быть честным с самим собой, я боюсь, что это не он изменился. Я боюсь—”





- Рявкнула Натали. Она начала кричать, потом наклонилась и начала колотить Кейт кулаками. Линда и Ахмед схватили ее и оттащили назад, но она продолжала визжать и брыкаться. Сюзанна начала всхлипывать, глядя На Кейт в ужасе, как будто она только что пронзила всех пятерых своих товарищей в самое сердце.





Кейт продолжала говорить, чувствуя отвращение от жестокости того, что она делала с женщиной, уже уничтоженной горем, но решив закончить работу ради тех, кто все еще испытывал искушение последовать за ней.





- Боюсь, что это я изменилась. Собака копалась в дерьме летучей мыши, потом ей стало плохо, и я позволил ей лизнуть себя в лицо. Я думала, что они потеряли все, что делало их людьми, но теперь я знаю, что все это было в моей голове.





12





- Сюрприз!- Крикнул реза с дальнего конца двора для посетителей. Он держал на руках ребенка.





Кейт осторожно приблизилась к ним. “Это действительно он?- Как только эти слова сорвались с ее губ, ей захотелось взять их обратно, но если реза и расслышал их как нечто большее, чем просто фигура речи, то никак этого не показал. - Он так вырос, - добавила она.





“Да. Я откармливаю его для школы сумо.- Он улыбнулся и протянул к ней Майкла.





Кейт заколебалась, боясь, что после стольких лет он ее не узнает. Но он спокойно смотрел ей в лицо и не возражал, когда она обняла его.





Они сели рядом на одну из скамеек.





- Эта борода выходит из-под контроля, - сказала она Резе.





“Ах, но ведь тебе это нравится, не так ли?





- Это помогает.- Невролог предложил этот трюк, и он, похоже, сработал. Новая Реза напомнила ей старую, как раз достаточно, чтобы вызвать воспоминания о нем, не повышая ее ожиданий слишком высоко, в то время как она строила новый набор реакций на то, как он выглядел сейчас. Иногда она чувствовала себя нехорошо, когда целовала его, как в какой-нибудь больной игре с близнецами, но если бы ей пришлось выбирать между тем, чтобы старый Реза умер для нее навсегда, или перевоплотился в этого несовершенного двойника, она бы согласилась на переселение в двойника с бородой.





Она повернулась к Майклу, и он положил руку ей на лицо. “А кто самый красивый мальчик?- спросила она. “Ты можешь догадаться, кто это?- Он улыбнулся немного самодовольно, как будто знал, что ему льстит просто ее тон. Это казалось новым, но она могла любить то, что было новым. Все самое важное в его жизни было еще впереди.





Реза обнял ее за плечи, и она даже не вздрогнула.





- Последнее сканирование не показало воспаления, - сказала она. “И в моей КСФ больше нет следов вируса. Так что, может быть, еще через неделю. Они все еще осторожны; у некоторых других были вспышки гнева.





“Я рад, что они осторожны, - сказал он. “Но мы не можем дождаться, когда ты вернешься домой.





Кейт наклонилась и быстро поцеловала Майкла три раза подряд. Он радостно заворковал и потянул ее за волосы. Никто не мог сказать ей, что ждет ее в будущем, ни она сама, ни семнадцать других. "Синдром Капгра" был просто названием для группы симптомов, которые были замечены в полудюжине различных заболеваний; это не было средством для предсказания прогноза. Но даже если ее грубое восприятие людей навсегда потеряло свою способность вызывать эмоциональную историю, которая когда-то наполняла их смыслом, ее любовь к своей семье не была потеряна.Ей просто нужно было найти обходные пути вокруг барьеров и прорыть туннели к более глубокой правде.





“Как поживает твой отец?- спросила она Резу.





“О, разве я тебе не говорила?





- Что ты мне скажешь?- Кейт на мгновение забеспокоилась, но Реза не казался расстроенным.





- Это сработало и для него тоже.- Он погладил бороду. “Он вышел из этой долбаной тюрьмы в пустыне, еще в Исфахане в семидесятые годы. Я не похож на его отца, но могу сойти за одного из его дядей, и, по-видимому, они неплохо ладили. Я сказал ему, что он остановился в шикарном отеле, где весь персонал любил практиковать свой английский для туристов.





Кейт начала плакать, но когда она увидела, как это подействовало на Майкла, то заставила себя остановиться.





- Все в порядке, - сказал Реза. “Теперь он счастлив. Теперь все будет хорошо.

 

 

 

 

Copyright © Greg Egan

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Ночное время в Caeli-Amur»

 

 

 

«Безумные слезы»

 

 

 

«Холодная война»

 

 

 

«Дьявол в Америке»

 

 

 

«Конец конца всего»