ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Быстрое оружие»

 

 

 

 

Быстрое оружие

 

 

Проиллюстрировано: Ричард Андерсон

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #ВЕСТЕРН

 

 

Часы   Время на чтение: 35 минут

 

 

 

 

 

Он находится в сотнях миль от ближайшего океана и в сто раз больше, чем корабль. Это выглядит так, как будто никто никогда не видел. И он разбился прямо за пределами Тумбстоуна с чем-то живым внутри.


Автор: Elizabeth Bear

 

 





Док Холлидей откинул голову назад, приподнял шляпу, чтобы защитить глаза от яркого ноябрьского солнца, и сказал: “Ну, это все еще похоже на какое-то дерьмо Жюля Верна.





Скиталец, который возвышался над ними, мягко изгибаясь наружу к похожему на стебель носу, мог бы быть ржаво-кружевным, ржаво-оранжевым скитальцем любого брошенного броненосца. Вот только он находился в тысяче миль от ближайшего океана и в сто раз больше, чем корабль. На самом деле он был слишком большим, чтобы быть оперным залом, и тут воображение Дока подвело его.





Позади него четыре женщины и один мужчина заерзали в седлах, скрипя кожей. Никто из них не произнес ни слова. Док полагал, что они испытывали такой же благоговейный трепет, как и он сам. А может, и больше: он уже останавливался здесь однажды, когда приезжал в Томбстоун в прошлом году. Никто из них никогда его не видел.





Одна из лошадей фыркнула, топнув печеной Кали. Должно быть, от удара поднялось облако пыли. Док почувствовал запах железа, соли и песка. Его собственный скакун прокладывал себе путь между крошащимися кусками металла и каким-то расплавленным, обожженным веществом, похожим на смолу или черепаховый панцирь.





Одна из женщин что-то радостно и невнятно сказала своим спутницам. Док не слишком напрягался, чтобы подслушать их разговор.





Горячий ветер высушил пот на его лице под щетиной трехдневной щетины, когда его собственный гнедой мерин заерзал. Док положил ее на место, коснувшись его ногой. Пот мерина промочил шов его брюк между седельной юбкой и сапогом.





Док позволил тишине затянуться, созерцая огромные пластины и сосульки ржавчины, защищающие поверхность того, чем бы оно ни было. Его сломанный позвоночник зигзагообразно уходил в теплое мерцание. Длинная бороздчатая царапина испортила пустыню позади скитальца. Этот удар—или просто пустыня-прогрыз несколько дыр в его боках, открывая прогнутые палубы, болтающиеся трубы и провода, растянутые и скрученные конструктивные элементы.





Там и сям в его темных глубинах все еще горели бело-голубые огни, как и тогда, когда Док впервые увидел его.





Остальные пятеро подошли к Доку, их лошади лениво топтались на жаре. По правде говоря, он вовсе не горел желанием привести в пустыню четырех женщин—даже тех, что носят брюки, ходят на каблуках и ездят верхом, как мужчины,—но они твердо решили ехать с ним или без него. Он полагал, что “без” было чертовски менее безопасно, чем “С”, и в конце концов чивэл победил. Рыцарство и необходимость расплатиться наличными за столом для игры в Фараон, где он был в долгу перед этим проклятым Джоном Ринго.





Ринго—и не только долг-был еще одной причиной. Потому что если бы Док не взялся за работу гида для дам, то Ринго в его желто-черной клетчатой рубашке наверняка бы это сделал. И тогда смерть этих тендерфутов легла бы на совесть Дока, как если бы он застрелил их из собственного ружья. Ринго без колебаний освободит их от лошадей и наличных любыми возможными способами . . . стесняется зарабатывать его честно.





Лошади снова остановились, шаркая и шаркая ногами по неровной дуге: одна Каштановая, одна серая, одна серовато-коричневая и три разных коричневых и Гнедых. А пока подопечные Дока—он еще не был уверен, можно ли назвать их товарищами, - молча и благоговейно взирали на обломки корабля. Что вполне устраивало Дока. От пыли у него болела грудь, и ему не хотелось разговаривать.





Он сунул руку в карман за палочкой хорхаунда, отодрал вощеную бумагу и откусил кусочек, чтобы пососать. Последнее, что ему сейчас было нужно, это проклятый приступ кашля.





Слева от Дока одинокий мужчина снял свою шляпу с седой головы. Он вытер пот со своей лысины некогда красным платком, который выцвел до цвета тусклой желтой земли. Его звали Билл. Он был спокоен и явно нуждался в бритье. Больше док ничего о нем не узнал.





Билл сказал: "Я думаю, что мы должны сначала объехать его?





“Прежде чем мы спешимся?- Женщина, кивнувшая ему в сторону, была высокой и худой. Док подумал, что она может быть его женой, но он и все остальные называли ее Миссис Шатт. У нее были длинные запястья и длинные руки, а ее стальные волосы были коротко подстрижены на затылке, чем у большинства мужчин. ее серые глаза сверкали харизмой и умом. Она была бы очень красива, подумал док, но ее нос был слишком мал.





Маленькая блондинка слева от нее почти потерялась под волнистой, плохо уложенной копной волос цвета карамели-из тех, что обычно лежат на мужской подушке. Голубогрудая, с задницей, как у брыкающегося пони, обтянутой блестящими брюками, она сидела на своем рыжем мерине, выпрямив спину и задрав подбородок одной из кузин Дока, как будто не привыкла к расслабленному западному сиденью. Ее звали Миссис Йоргенсен.





Рядом с ней стояла Мисс Лил, та самая крупная женщина, в которой явно было что-то мексиканское. Или, может быть, какой-нибудь индеец. А может, и то и другое вместе. Все было не так уж и по-другому. Мисс Лил была не просто крупной для женщины—она была широкоплечей и примерно на полметра выше ростом Дока. Ее волосы были заплетены в черную косу, которая змеилась из-под ее шляпы, толстая, как откормленная гремучая змея.





Шестым человеком—и четвертой женщиной-в их маленькой группе искателей приключений был красивый квартерон с длинной, изящной челюстью и кривыми зубами. Негритянку звали Флора. Несмотря на жару, на ней была замшевая куртка с бахромой. Он соответствовал ножнам на седле у ее колена, в которых она держала охотничье ружье, которое, казалось, предпочитала всем остальным пистолетам.





Док-отнюдь не дурак-был подкован и тем, и другим.





“К тому времени, как мы обойдем эту штуку, тень уже сдвинется, - сказал Док. “Мы можем привязать там лошадей.





- А безопасно ли оставлять их так близко к месту крушения? - спросил Билл.





Док кончиком языка погромыхал этим кусочком "хорхаунда" по верхним зубам. “Это то, что у нас есть для укрытия.





Крупная женщина высунулась из седла, заставив свою лошадь нервничать и дергаться. “Вокруг нет никаких следов, - сказала она после недолгого осмотра. “Во всяком случае, ничего такого, что могло бы хоть как-то выползти наружу. Или снова притащил что-нибудь обратно.





Головы повернулись. Док мог бы быть проводником, местным—смехотворно говоря—экспертом. Но не требовалось много времени, чтобы понять, что женщина-квадрун была лидером группы, которая наняла его. И никто из них, казалось, не находил в этом ничего странного.





Док запил затянувшуюся горечь "хорхаунда" глотком из своей фляжки. Его совершенно не заботило, как живут люди. Его работа состояла в том, чтобы доставить их всех к месту крушения, а потом снова вытащить оттуда целыми и невредимыми, чтобы найти то, что они считали стоящим того, чтобы рисковать деньгами, пулями и своей жизнью.





#





Их медленный обход занял большую часть часа, и хотя он действительно обнаружил некоторые следы, это были следы койота, ящерицы, дротика и зайца. Конденсат образовался внутри ржавого корпуса, когда температура упала ночью-ресурс, который ни одно существо пустыни не будет игнорировать.





Док и Мисс Лил ехали чуть впереди остальных-оба они молча и напряженно склонились над испещренной шрамами землей— - когда она откашлялась, натянула поводья ширококостной, Лысой гнедой кобылы, которая легко держалась под ее тяжестью, и прошептала: “док?





Он повернулся, проследил за движением ее большой изящной руки и нахмурился, глядя на несколько рядов колеблющихся параллельных царапин в пыли. Когда он снова поднял глаза, Мисс Лил спокойно смотрела на него своими карими и умными, как у ее кобылы, глазами.





- Кто-то расчистил следы.- Знакомое холодное давление усилилось между лопатками Дока, под защитой его пыльника. Осознавая, как много он отдает, но не в силах остановиться, он позволил своему взгляду пробежаться по рваным остаткам того, чем бы оно ни было. Возможно, ему повезет. Он мог уловить отблеск солнечного света от ствола пистолета, или мерцание движения, когда кто-то поднимался и смотрел в эту темноту с камерами.





“Утвердительный ответ.- Ее голос был высоким и музыкальным, очаровательно неуместным в ее теле. “Но приезжать или уезжать?





Остальные остановились футах в пяти назад, ожидая вердикта следопытов. В ответ на вопрос Мисс Лил пышная маленькая блондинка-Миссис Йоргенсен - убрала руки с седла и потерла левую ладонью о правую.





“Как оказалось, - процитировала она, - в истинном ходе всего вопроса.





Док фыркнул и процитировал в ответ: "Ну что ж, я рад, что все идет так хорошо.





Ее улыбка озаряла ее лицо с квадратной челюстью довольно озорно. “Я слышал, что вы образованный человек. Похоже, я не был дезинформирован.





“Сударыня, - ответил он и дотронулся до козырька своей фуражки. Он посмотрел на флору, напоминая себе, на кого работает. “За чем бы вы ни пришли—хотите ли вы продолжать поиски, если вы не единственные?





“Мы ищем ее журналы, - сказала Флора.





- Бревна есть?





Когда она кивнула, ее волосы рассыпались по плечам парой косичек, толстых, как запястья СКВО. “Это был корабль, доктор Холлидей. Корабль, который плыл между звездами.





- Хм” - сказал Док, оглядываясь назад. По-прежнему никаких признаков ствола карабина, никакого движения или какой-либо жизни, за исключением все еще горящих синих огней в его глубине. У него не было ни крыльев, ни балдахина от воздушного шара, ни даже конической пасти гигантской ракеты Хейла на том, что он принял за ее корму—конец к следам скольжения, который был менее поврежден в целом.





- Он пожал плечами. “Я буду чувствовать себя лучше, когда мы окажемся под прикрытием.





- Согласна, - сказала Флора. “Поскольку мы можем преследовать кого-то внутри, что вы думаете о том, чтобы привязать лошадей внутри одного из поврежденных участков? По крайней мере, они будут скрыты от посторонних глаз.





“Если кто-то собирается их украсть, - сказал Билл, - они могут украсть их с пикета снаружи так же легко, как и внутри. И если нам придется бежать за ними, ну, я бы предпочел не пересекать открытое пространство под огнем пешком. Или вообще, если уж на то пошло.





Он взглянул на Дока, словно взвешивая его следующие слова. “Я в любом случае могу обвести их охранной линией. Внутри или снаружи.





Док пососал зубы, чтобы набрать немного влаги в рот. “Ты же ведьма.





Билл пожал плечами: - Дамам нужна какая-то причина, чтобы терпеть меня.





- Угу” - сказал Док. По мнению любого здравомыслящего человека, сейчас могла быть осень, но это не помогало жаре, от которой пот стекал между лопаток.





Поскольку Билл был так откровенен с ним, он признал: “я сам мог бы увидеть один или два таких трюка. И больше людей, которые заявляли об этом, чем могли бы сделать это. Но все же это были стражи. Это немного выходит за рамки моего опыта.





“Что ты делаешь с этим железом, - ответил Билл. “Это выше моего понимания.





Док наклонил голову и пропустил комплимент мимо ушей.





Миссис Шатт надвинула шляпу на свои коротко остриженные стальные волосы. - С мечом или без, но я не могу себе представить, что лошади будут в меньшей безопасности, чем на открытом месте.





- Если только сама развалина их не съест, - сказал Док.





Они все посмотрели на него. Он высосал из себя последнюю занозу "хорхаунда". Он подавил кашель и вытер рот. На этот раз никакой крови, из милосердия.





“Ты думаешь, это возможно ?- Спросила миссис Йоргенсен.





“Я думаю, что это может случиться, - ответил док. - Вероятно? Это совсем другое дело.





#





Лошади вошли в тусклый, отраженный свет развалин, словно в конюшню, опустив головы и успокоившись. Их самообладание успокаивало, хотя док, возможно, нашел бы его более странным, если бы не пятнадцать градусов по Фаренгейту, менее жарких в сырой тени корпуса разрушенного звездолета.’ Хотя это само по себе было странно: можно было ожидать, что металлический сарай, потеющий на солнце, будет изнуряющим, каким бы огромным он ни был.





Вместо этого, бродяга выдохнул влажное дыхание, которое казалось прохладным, даже если только в сравнении. Спутники дока наслаждались этим зрелищем, вытягиваясь во весь рост в тени, как будто пустынный свет имел вес. Они обошли арочное пространство, которое выбрали в качестве временной конюшни, следя за тремя извилистыми проходами—один на уровне земли, два выше—которые вели вглубь обломков. Лошади пыхтели в своих носовых мешках и спокойно сидели, хотя никто не сделал больше, чтобы облегчить его лошадь, чем скользнул ее удила. Подпруги оставались тугими на случай, если будет указано на поспешное отступление.Билл начал метаться по краю камеры, как терьер за крысой, - видимо, чтобы расставить свою подопечную, решил док. У него был сосредоточенный взгляд профессионала—хирурга, игрока, Гекса или шутиха,—рассматривающего различные варианты выбора. Док оставил его в покое.





Док был не в восторге от того, что конюшня оказалась в таком беспорядке; он напрашивался на столбняк, но не видел хорошей альтернативы. Когда он проверял копыта гнедого, прежде чем вытащить из седла охотничье ружье, то услышал хруст ржавых хлопьев под шагами двух женщин в сапогах и без корсетов, проходивших между кобылами.Одна из них—Миссис Йоргенсен, судя по ее резкому сухому тону, - говорила что-то неразборчивое, и Док напрягся, чтобы разобрать ее слова среди мерцающего Эха шагов, стука копыт и одной из кобыл, писающей, как водосточный желоб, врезающийся в бочку с уловом, прежде чем понял, что делает.





Если твоя святая мамочка поймает тебя подслушивающим, Джон Генри Холлидей, ты знаешь, что она нахмурится. Но Док не был уверен, насколько основательно он поверил рассказу флоры о том, что это была экспедиция за каким—то давно потерянным капитанским судовым журналом-и по справедливости, это была его жизнь на кону. Забавно, что после Далласа у него не было никаких угрызений совести о том, чтобы держать человека под прицелом или играть в азартные игры на жизнь. Но он все еще мог отказаться от попыток подслушать то, что ему, возможно, не следовало бы делать.





Впрочем, это не имело значения—он почти ничего не мог разобрать из-за топота копыт и скрипа кожи, кроме того, что Мисс Лил ответила на вопрос Миссис Йоргенсен: . .чувство детали гениально.





“Я с нетерпением жду этого, - ответила миссис Йоргенсен. “Возможно, это будет наш самый большой забег со времен женщин-пауков из кесо Гранде.





- Эй, - перебила его флора. “Нет—”





Все, что она говорила, тоже терялось в фоновом шуме. Док покачал головой и выпрямился, позволив мерину упасть вперед. Небольшое замешательство и сдержанное любопытство-вот чего он заслуживал за такую грубость.





Он почти потерял шорох чего-то неожиданного, пробивающегося сквозь ржавые хлопья и мусор в дупле копыта мерина.





—Ш-ш-ш, - прошипел он, но на лошадь нельзя было шикнуть, и он был вторым, кто зашипел для тишины, позади Миссис Шатт, которая была повернута в талии, запястье поднято и одна костлявая рука на ее железе, как будто она могла быть освежевана так же быстро, как и любой мужчина.





- Ну и что же?- Спросил Билл со стороны группы, очень тихо—но его голос все еще отдавался эхом и плескался вокруг смятой, похожей на пещеру комнаты.





- Компания, - мягко сказал Док. Теперь он позволил охотничьему ружью скользнуть себе в руку; однажды он видел, как умирал человек, потому что ждал, чтобы попытаться достать винтовку из седла, пока не началась стрельба и лошадь не испугалась.





Флора нырнула под брюхо мерина и прижалась к седлу позади Дока. “А что ты слышал?- спросила она скорее с придыханием, чем со звуком.





Док позволил своим губам произнести эти слова. - Ступенька.- Он думал об этом звуке, о том, как он скорее шуршит, чем хрустит. - В мокасинах или босиком. Только не сапоги.





Флора нахмурилась, но так, словно она была раздражена или разочарована, а не испугана. - О, я надеюсь, что они не пошли туда. Это бы меня расстроило.





Уголки рта Дока изогнулись от ее раздражения перед лицом опасности. Но в ее словах была интригующая подсказка, и ... ну, он уже сегодня доказал свое нездоровое любопытство. “А на кого ты надеялся, что он сюда не придет?





Ее глаза напряженно всматривались в темноту за темной тушей лошадей. Теперь она удивленно посмотрела на Дока. “Прошу меня простить. Просто поворот phra—”





Еще один шорох заставил ее замолчать. На этот раз громче, ближе. Док положил ружье кареты рядом со своей ногой. Он не хотел стрелять из дробовика по лошадям, которые окружали их с обеих сторон, хотя мог бы использовать большой коричневый для прикрытия и отдыха от стрельбы, если бы пришлось. Однажды. А потом повсюду раздавались бы топот копыт и полтонны паники, в переполненном помещении с неуверенными ногами.





Лучше для всех, если они смогут выбраться отсюда без стрельбы.





Флора, должно быть, тоже так думала. - Билл, - сказала она, на этот раз тихо и непринужденно, чтобы это было слышно. “Как продвигается эта очередь в палату?





“Теперь быстрее, - ответил Билл, перекрывая скребущий звук. Док уловил запах горящего корня орлицы. Линия защиты не остановит пулю-свинец просто не реагирует на магию-но она будет держать человека снаружи.





- Эй,—сказала Мисс Лил, забыв прошептать, и когда Док повернул к ней голову, она внезапно указала назад через его плечо.





Он резко обернулся, приставив к глазу охотничье ружье, и приподнялся на цыпочки, чтобы заглянуть за спину гнедой кобылы. Он старался не задерживать дыхание, потому что если бы он задержал дыхание, то начал бы кашлять. И если бы он начал кашлять, не было никакой гарантии, что он когда-нибудь остановится.





Поверх железного прицела пистолета док заметил нечто такое, что едва не заставило его бросить оружие.





Фигура, наполовину вырисовывавшаяся на фоне голубого свечения в глубине одного из туннелей надземного уровня, вполне могла быть обнаженным ребенком на пороге половой зрелости—стройным, с тонкими конечностями, большой головой и изящными линиями вытянутой шеи. Вот только он—или она, а может быть, даже оно—висело вверх ногами в устье туннеля, как одна из скользких грязно-зеленых древесных лягушек из детства дока в Джорджии. Длинные толстые пальцы на его растопыренных ладонях ничуть не разубедили его в подобном сравнении.





Рука—





Его руки были пусты.





Постепенно док опустил ружье кареты, сознавая, что рядом с ним Флора делает то же самое. Хриплое дыхание его спутников отдавалось эхом во все стороны, накладываясь друг на друга в атональной фуге.





Док направил дробовик в безопасное место и открыл его. Он опустил приклад на землю, прислонив ствол к колену. Он снова поднял руки, растопырив пальцы, как у лягушатника, показывая, что они пусты.





- Ну вот, - сказал он. - Я так понимаю, ты не здешний.





Существо не издало ни звука в ответ, но наклонилось вперед от бедер. Позади Дока Миссис Шатт вышла из-за спины лошади, ее железо тоже было убрано в кобуру. Доку хотелось зашипеть на нее, чтобы она оставалась в укрытии—эта костлявая тварь могла быть приманкой, отвлекающим маневром. Но когда она пошла вперед, мягко обнюхивая носками ботинок ржавчину и мусор на полу, каждый шаг проверяя, прежде чем она перенесла на него свой вес—Ну, док обнаружил, что просто не может вмешаться.





А все компаньонки Миссис Шатт просто стояли вокруг и смотрели, как она рискует своей дурацкой жизнью, словно шарады с лунными людьми-это какая-то модная салонная игра.





- Привет, дружище, - сказала миссис Шатт. Она развела руки чуть шире, пока Док не увидел свет и тени, растянувшиеся между ее пальцами. Она сделала паузу, когда Док смог разглядеть лишь слабое зеленоватое свечение линии подопечных Билла, мерцающее на фоне изрезанной кожи ее ботинок. “Мы не знали, что кто-то выжил в катастрофе. Мы здесь, чтобы помочь.





Лунный человек даже не пошевелился. Но его—его-грудная клетка заметно раздулась от того, что могло бы быть глубоким вздохом. Док нашел это странно успокаивающим: если оно дышало, То было живым. И если он был жив, то был уязвим для летающих кусков металла и летающих заклятий.





Должно быть, миссис Шатт прочла в его твердой позе что-то ободряющее, потому что она мягко опустила руки на бедра и сказала: “Меня зовут Элиза Шатт. Я-должным образом назначенный представитель Джеймса Гарфилда, президента Соединенных Штатов Америки, политического института, территория которого находится здесь. И я уполномочен предложить вам помощь от имени моего правительства.





Ха, подумал док. Я знал, что за этим кроется нечто большее, чем просто охотники за сокровищами.





Позади него—не ему-Мисс Лил прошептала:” я думала, это будет приключение со стрельбой“, а миссис Йоргенсен ответила:” оно еще не закончилось", - ее тон был чопорным, как у школьной учительницы-Янки.





- Ш-ш, - прошипела Флора в ответ, мотнув головой в сторону Дока.





Мисс Лил ответила: "Он не может слышать, что там происходит.—”





Это эхо непостижимости поглотило остальную часть предложения. Может быть, она просто повернула голову.





Возможно, она использовала какое-то заклятие, чтобы не дать ему услышать то, что, по ее мнению, он не должен был слышать.





Флора снова прижалась к лошади. По тембру ее голоса, когда она перегнулась через седло, док понял, что она сказала Лил что-то тихое и резкое. Но эти отголоски были обманчивы, и его слух был довольно хорош.





- Это Джон Генри долбаный Холлидей вон там, - прошептал четвероногий, как будто его имя было чем-то волшебным. Она придала ему больше веса , чем Миссис Шатт дала президенту Гарфилду с.’Он убьет тебя, а не просто убьет. Так что если вы никогда не хотите увидеть 1881 снова—”—“





Док фыркнул: Уголком рта он сказал: "Я слышал это.” Он был хорошим стрелком, быстрым, и, несмотря на кашель, когда закон нуждался в нем, он скакал вместе с отрядом надгробных камней. Но он никогда не убил ни одного человека—хотя, по рассказам некоторых людей, он мог бы сбить две или три сотни.





Тем не менее, он продолжал слышать этот звон в ее голосе: благоговение, как будто от чего-то из легенды . . . даже когда он не сводил глаз с неподвижного лунного человека—древесной лягушки, который—который-дышал, и смотрел на них, и снова дышал.





Она произнесла его имя так, словно он был кем-то другим.





Замешательство Дока было прервано блеском больших, черных, лишенных склер глаз лунного человека, когда его голова слегка повернулась, отслеживая звуки других. Он даже не потянулся за пистолетом тренера. Он мог бы снять шкуру с пистолета быстрее, если бы пришлось. Но он действительно начинал думать, что ему, возможно, не придется стрелять.





“Мы пришли с миром, - сказала миссис Шатт.





Лунный человек все еще находился в тени, но теперь, когда он повернул голову, на его лицо сбоку падал слабый свет. Док увидел длинную трещину безгубого рта над головой—она все еще была перевернута вверх ногами-плоскую шишку на месте носа. Он увидел, как блеснул его язык.





- Вода, - произнесло существо писклявым детским голоском.





- Тебе нужна вода?- спросила миссис Шатт.





- Он протянул руку. “Я даю воду, - ответил он певучим голосом.





Код Запада, подумал док. Даже лунный человек понимал это. Он потянулся, чтобы взять свой охотничий пистолет за ствол и засунуть его обратно в седельную кобуру.





Звук пистолетного выстрела, оглушительно громкий в гулком пространстве, как будто кто-то ударил его по ушам, отбросил его назад на мерина. Гнедая кобыла повернулась боком, рывком распустила галстук и выбила из его руки охотничье ружье. Она упала на пол под топот копыт. Нырнуть за ним означало рискнуть раздробленным черепом.





Оглушенный, увидев черные пятна, пригнув голову, док подтянулся на седельных кожанках, держа пистолет в правой руке. Кричала лошадь, кричал и лунный человек. Или то, что Док принял за лунного человека: оно звучало как тростниковый инструмент, взорванный пронзительным диссонансом, и прошло сквозь Дока даже более резко, чем выстрел из пушки.





Лунного человека там уже не было. Док предположил, что оно благоразумно выбралось из туннеля и искало укрытие, как и все остальное, что могло быть.





Кобыла и мерин топали ногами и вертелись, пытаясь убежать, но тут же зацепились за оборванные поводья. Между ними было плохое место, чтобы быть. Увернуться от их задних лап было ничуть не лучше. А вот и Флора, вцепившаяся в седло рядом с ним, мертвой хваткой вцепившись в луку седла и пытаясь удержаться на плече мерина, чтобы ее не раздавили копытами и крупом, когда перепуганная кобыла развернулась и толкнула его сзади.





Кто-то открыл ответный огонь. Миссис Шатт и Мисс Лил, похоже ... Миссис Шатт прислонилась к стене, глядя вниз по руке в направлении туннеля, в котором висел лунный человек; Мисс Лил стояла прямо, вытянув ноги, и держала пистолет обеими руками, как стрелок.





Док обнял флору за плечи и крепко прижал ее к себе, крепко прижал к стене. Сквозь визг лошадей и гул в голове он не мог расслышать, что она сказала, но видел, как шевелятся ее губы. Прямо за головой мерина в переборке была небольшая изогнутая ниша; он видел, как Миссис Йоргенсен втолкнула туда Билла и вышла оттуда, стреляя из ружья и прокладывая линию прикрытия вдоль дальнего коридора.





Док и Флора должны были выйти между лошадьми, если они хотели остаться в живых. - Крикнул он ей прямо в ухо. Как бы он ни был оглушен, она его не слышала. Она отстранилась, но была стройной и легкой. Он без труда обхватил ее за талию и толкнул перед собой, проходя под головой мерина в ту же самую нишу, в то время как недовольная лошадь боролась с его поводьями и пыталась встать на дыбы.





"Но когда взрыв войны дует в наши уши, тогда подражайте действию тигра!- Воскликнул док, скорее для того, чтобы подбодрить самого себя. - Его собственный голос звучал так, словно пробивался сквозь слои ваты. Флора уставилась на него, Билл тоже.





Конечно, они видели, как шевелятся его губы. И они не могли разобрать ни одного проклятого слова.





Он толкнул флору в плечо, призывая ее не двигаться, и быстро высунул голову, чтобы оценить обстановку. Лошади все еще топали боком, но выстрелов больше не было, и они перестали вставать на дыбы, натягивая поводья. Мисс Лил, Миссис Шатт и миссис Йоргенсен стояли плечом к плечу в центре комнаты, каждый из них смотрел на свой собственный вход в туннель. Лунного человека нигде не было видно.





Док зевнул и с надеждой навострил уши. Он мог обманывать себя, что звон немного стих.





- Вот дерьмо! Флора зарычала и в ужасе прикрыла рот рукой, когда он мягко взглянул на нее, чувствуя, как его брови поползли вверх.





“Моя мама была бы шокирована, - сказал Док и быстро поцеловал ее в этот неженственный рот. Рядом с ними Билл прислонился спиной к стене и быстро отвернулся.





"Док, - подумал он, усаживая флору обратно в альков, - ты только что поцеловал негритянку? Ну, это было совсем на него не похоже.





Конечно, она не осталась там, где он ее посадил. Когда он вышел, Семеня, с пистолетом в руке, она тоже была там, этот дробовик, который она каким-то образом держала наготове. Он натер свой сапогом и присел, чтобы поднять его, надеясь, что ему не придется стрелять, прежде чем он успеет проверить ствол.





Когда он снова начал вставать, док сильно кашлянул и продолжал кашлять. Когда его легкие резко остановились, прежде чем он смог заставить себя поднять глаза, он вытер кровавую пену с губ тыльной стороной ладони. Он видел его достаточно часто, чтобы знать, что оно было малиновым, свежим, сочным красным, как лепестки мака и вишневое варенье—но в тусклом синем свете заброшенного судна это было просто темное пятно, как любая кровь при лунном свете. Джон Китс, врач и поэт, кашляя этим красным цветом, сказал: “Я не могу обмануться в этом цвете. Эта капля крови-мой смертный приговор.





Джон Генри Холлидей, дантист и сын чахоточного больного, вряд ли будет введен в заблуждение. Но он уже пережил беднягу Китса на полдесятилетия, и пуля, которая должна была сократить его страдания, еще не прилетела.





Без сомнения задерживается в Почте.





Чья-то нежная рука коснулась его плеча. Тепло и легкость последовали за этим прикосновением. Мисс Лил. Он прижал окровавленную руку к губам, чтобы не кашлять ей в лицо, и поднял глаза.





“Я целительница, - сказала она. “Могу я вам помочь?





Он слышал о таких заклинаниях. Никогда не встречал такого. Даже самые сильные не могли вылечить чахотку, гниль Поттера или рак. Но она, вероятно, могла бы облегчить его боль. Он представил себе чистое удовольствие от вдоха, который наполнит его до самого дна вместо того, чтобы захлебнуться и задохнуться, как будто он набрал полную грудь камней.





Он не мог вымолвить ни слова. - Он снова кивнул.





Она положила руку ему на спину между плеч и пробормотала какие-то невнятные слова. Когда она отстранилась, он выпрямился и задрожал.





- Большое вам спасибо, мэм, - сказал он.





- Она похлопала его по плечу. “Не стоит благодарности.





#





Они отправились на поиски лунного человека, а также человека с пистолетом. Мисс Лил нашла обшарпанное место в мусоре под туннелем, где упал лунный человек. Она проследовала за ним к ряду свежевыломанных хлопьев ржавчины на стене, которые показывали, где он бежал, липкий, как ящерица, вдоль вертикальной поверхности.





- Ну и ладно, - сказал Док, протискиваясь между двумя кобылами, чтобы получше рассмотреть стену. “А вот след от рикошета.





Он ткнул в нее кончиком пальца, оценивая угол, и оглянулся через плечо, чтобы убедиться. - Стрелявший был в том проходе позади лунного человека. Я не знаю, как он мог промахнуться. У него был отличный выстрел в спину этой твари.





- И это тоже . . . лунный человек . . . он пробежал сквозь нас, чтобы потерять стрелка.- Мисс Лил колебалась над этим термином, но как только она его пожевала с минуту, то, казалось, приняла его. Миссис Йоргенсен, подойдя справа от них, остановилась на краю разговора. Ее волосы рассыпались вокруг лица бледными прядями. Ее кобура все еще была расстегнута.





Док пожал плечами. “В его сапогах, не так ли?





“Он был без сапог, - сказала миссис Йоргенсен, чем вызвала у Мисс Лил шокирующее хихиканье, потому что женщина с ружьем флоры балансировала на одном плече.





“На нем почти ничего не было надето, - сказала Флора, подходя к одной из кобыл с другой стороны.





Док подавил свой собственный смех. Конечно, ему стало легче дышать, но он не хотел испытывать судьбу. “Ты думаешь, что это был единственный ребенок?





“Я думаю, что это не было угрозой, - сказала миссис Йоргенсен. “Я думаю, он пытался завести друзей.





Док встретился с ней взглядом и кивнул. - Стрелок охотился за трофеем, а может и нет, - сказал он. “За мертвого лунного человека можно было бы получить хорошую цену в боковом шоу.





Миссис Йоргенсен отшатнулась, вздернув подбородок, словно ее ударили. “Но это так .





- Очевидно, умный, - закончила за нее Флора. В уголках ее рта залегли жесткие складки. “Это никогда не останавливало многих людей.





- Нет, - сказал Док, думая о кратковременной упругости ее губ, прижатых к его губам. Он не целовал ни одной женщины с тех пор, как ушла Кейт. “И никогда не было.





Она оторвала свой пристальный взгляд от него после слишком долгого мгновения. “Я считаю, что мы должны следовать за стрелком обратно по этому коридору. Он и есть угроза.





- А может быть, он охотится за тем же, что и мы, - сказала мисс Йоргенсен.





Взгляд, который Док не мог прочитать, прошел между ней и флорой.





- Наши цели изменились, - сказала флора. Теперь это спасательная операция. Все, что можно узнать из документации—все, что может помочь нам воспроизвести технологию ... — она покачала головой. “Если мы пообещаем сделать все, что в наших силах, чтобы помочь ему вернуться домой, он, возможно, просто захочет помочь нам понять его науку.





- В самом деле, - сказала Мисс Лил. - Президент захочет взять интервью у выживших.





Док почувствовал, как у него отвисла челюсть. - Зови меня маргариткой, - сказал он, когда немного отдышался. “Ты же совсем не с Востока.





Три женщины потрясенно посмотрели на него. На мгновение док почувствовал, как между его лопатками расползается ранимость. Он с трудом подавил желание обернуться и убедиться, что Билл и миссис Шатт не стоят по бокам от него.





“Вообще-то я из Бостона, - сказала Флора.





Док покачал головой, когда их забавная манера говорить, забавный способ, которым Флора сказала 1881 год, как будто это был Древний Рим,забавный способ, которым они почитали его, все сошлось в его голове. - Я не это имел в виду. Ты ведь не только с Дальнего Востока. Ты же из другого времени. Ты же из будущего.





Как бы они ни реагировали, он пропустил это мимо ушей, потому что его грудь сжалась от возбуждения с болью начинающегося кашля, и он согнулся пополам, положив руки на колени. Медленное дыхание. Мелкий. Легко. Вот так оно и было. Его руки дрожали, а глаза сузились, когда он полез в карман за конфетой.





Вы бы застрелили лошадь с переломанным ветром. Ну почему он не может заставить кого-нибудь всадить в него пулю?





У хорхаунда перехватило горло. Ничто не могло ослабить напряжение в его груди, кроме решения, которое так долго ждало своего часа. Или прикосновение руки Мисс Лил, понял он, когда она взяла его за локоть и помогла встать.





- Сволочь какая-то, - сказал он, когда смог хоть что-то сказать. - Чахотка убила мою мать. Скорее всего, убьет и меня тоже.





“Я знаю, - сказала Флора.





Он поймал ее взгляд, поймал ее пристальный взгляд. Кивал. “У меня есть легенда, откуда ты родом?





- О, - сказала миссис Шатт. - Да, Мистер Холлидей. Вы делаете.





“Тогда это уже кое-что. У них есть лекарство от этого, в будущем?





“Да, - ответила миссис Шатт.





- Хорошо, - сказал он. Он нащупал свой пистолет. Достал его, крутанул барабан. Убедился, что под молотком есть пуля.





Билл и женщины молча наблюдали за ним. Лошади хрустели зерном в носовых мешках.





- Ну что ж, - сказал Холлидей. - Чем скорее мы найдем этого сукина сына, тем скорее сможем спасти твоего лунного человека и вернуться в город. Не знаю, как ты, а я уже успел нагулять хорошую жажду виски.





#





Док и Билл подняли Миссис Йоргенсен, Миссис Шатт и флору в туннель, где они впервые увидели лунного человека. Первые женщины опустились на колени, чтобы помочь Мисс Лил перевалиться через край. Затем Билл позволил Доку сунуть ему в руки сапог и пнуть достаточно высоко, чтобы женщины могли поддержать его, пока он карабкался наверх. Сам Билл удивил Дока: возможно, он был седоват и немного мягковат в середине, но он уперся руками в край, смахивая ржавые хлопья и мусор в сторону, и прыгнул и качнулся через высокий порог в россыпи гниющего металла.





Док подал руку колдуну, чтобы тот встал, а миссис Йоргенсен и миссис Шатт смотрели в коридор, куда, должно быть, убежал стрелок. Когда взгляд Дока встретился с изможденным и странным в тенистом голубом свете лицом Билла—Билл кивнул.





Не говоря ни слова, все шестеро выстроились в три ряда по двое—Док и Мисс Лил впереди, держа наготове дробовики. Остальные четверо тихо семенели позади, держа наготове пистолеты, а скрежет сапог по покрытому волдырями металлу отдавался эхом.





Коридор-или туннель, или сходни; если это был звездолет, то запас морской терминологии дока был недостаточен для его проектирования—должно быть, когда-то тянулся изогнутой линией по всей длине корабля. Теперь только первые пятьдесят футов были более или менее целы—Док и Мисс Лил прощупывали каждый шаг носком сапога и осторожно переносили вес вперед—и они подобрали след бандита примерно в тридцати футах от того места, где лунный человек висел на пальцах ног.





Дальше коридор искривлялся, металл скручивался и сминался так, что любой, кто хотел бы пройти через него, должен был бы сделать это, извиваясь под прогнувшейся крышей, как змея на животе. Кучи мусора были сдвинуты в сторону, чтобы кто-то мог сделать именно это. Блестящие царапины указывали на то место, где тот же самый человек в спешке отступил назад через щель.





Док присел на корточки, стараясь держаться как можно ближе к боку, и оперся рукой о крышу, чтобы удержаться. Новые хлопья металла посыпались на его плечи и шляпу, когда он наклонил голову, чтобы заглянуть в щель.





Дальше было темно. Бело-голубые огни не проникали сквозь плотину, и у Дока возникло тревожное ощущение, что он смотрит в пещеру, в которой может таиться любой ужас, какой он только может вообразить,—и еще несколько непостижимых. Во рту, зацепившемся за зубчатый изгиб металла, несколько желто-черных нитей хлопка все еще были влажными от крови на одном конце.





Мисс лил, так же старательно избегая собственного силуэта, присела на корточки по другую сторону проема. Она посмотрела на липкое пятно на кончике пальца Дока, когда он коснулся зацепившейся ткани, и нахмурилась. - Кто-то очень спешил.





- Джон Ринго был одет в желтую клетчатую рубашку, когда мы видели его в последний раз, - сказал Док.





- Джон Ринго?- спросила Флора.





“Человек, который пытался убедить вас нанять его в качестве проводника, когда я отказал вам в тот первый раз, - сказал Док. “Он не постесняется последовать за нами сюда и залечь в засаде, мэм, если решит, что вы можете украсть что-нибудь стоящее.





- Эти лошади стоят того, чтобы их украсть, - сказал Билл.





“Она кровоточила, - сказала Мисс Лил, наклоняясь еще ниже, чтобы просунуть голову в расщелину. - Но в умеренном количестве.





Флора уперлась руками в спину, как будто ей было больно. - Такой царапины недостаточно, чтобы кого-то задержать.





Миссис Йоргенсен издала звук, который в менее напряженной ситуации мог бы сойти за горький смешок. “Нет, пока он не заболеет столбняком примерно через неделю.





- А разве мы рискуем фонарем?- Спросил Билл.





Какой бы разговор ни происходил в этот момент, он был безмолвен, лишь мельком взглянув на собеседника и скривив губы, но Доку показалось, что он все понял . . . более или менее. Но когда флора сказала:” я бы просто сделала из себя мишень", он заартачился.





“Ты не пойдешь первой, - сказал он, забыв от шока о вежливости. “Такая маленькая ошибка, как ты? Даже если я умру, это не имеет значения.





“Именно поэтому я иду первой, доктор Холлидей, - сказала она тоном, который должен был напомнить ему, кто кому платит за то, чтобы быть здесь. “Я смогу двигаться быстро и свободно. Гораздо больше, чем любой из вас, джентльмены.





Он хмуро посмотрел на нее, пытаясь возразить. Она провела кончиками пальцев по перламутровой рукоятке револьвера Мисс Лил, который носила с собой с тех пор, как они поменялись пистолетами.





- Вы готовы оспорить это со мной?





“Никогда не становись на пути у леди, когда она уже приняла решение, - сказал он и встал прямо, чтобы иметь возможность отступить назад. “Ты хотя бы позволишь нам обвязать тебя веревкой, чтобы мы могли вытащить тебя обратно, если понадобится?





“Что. . .- Флора отряхнула руки друг от друга. “Я думаю,мы можем пойти на компромисс.





#





Их предосторожности оказались излишними, но Док все же почувствовал себя лучше, сделав это. Флора проползла через раздавленную секцию коридора, волоча за собой веревку, и исчезла из виду. Через семь или десять минут, потея ладонями, она снова заговорила: "на той стороне все чисто!- и один за другим остальные члены группы последовали за ним. Для Мисс Лил это была очень тяжелая схватка, и она обнаружила, что раз или два ободралась и извивается, но даже ей это удалось.





Док шел последним, нащупывая дорогу в темноте, на ощупь следуя линии. Он повязал бандану вокруг рта, чтобы не вдыхать ржавые хлопья. Это заставляло его регулировать свои вдохи так, чтобы ткань фильтровала их. Он надеялся, что это уменьшит вероятность того, что у него начнется приступ кашля. Он не мог представить себе ничего хуже, чем лежать там в темноте, зажатый между листами искореженного металла, кашляя своей жизнью.





Коррозия заскрипела на его коленях и ладонях, там, где рубашка терлась о палубу и живот. Крыша задела его спину и растрепала волосы. В одной руке он держал шляпу, в другой-охотничье ружье. В какой-то момент проход опустился, и он заскользил вниз на животе, задаваясь вопросом, как он вообще справится, если он снова повернет вверх. Но внизу она только расплывалась, и его приспособленное к темноте зрение различало тусклое свечение, которое, казалось, висело в воздухе, а не исходило из какого-то определенного места.





Шеренга повела его дальше, и вскоре он вышел из-за угла и увидел, что проход расширяется, а за ним стоят запачканные ржавчиной штаны и сапоги его товарищей. У него было достаточно места, чтобы встать на колени, а затем присесть.





Он похлопал шляпой по бедру, чтобы хоть немного ее почистить, и водрузил на голову.





- Ну, - сказал он, с усилием распрямляя затекшую спину. “Это был длинный укол.





Ему казалось, что он выглядит ничуть не лучше остальных—потный, взъерошенный, вымазанный разными оттенками охры, как будто их застал взрыв в мастерской художника. Но каждый подбородок имел решительный набор.





“Он пошел вон туда, - сказала Мисс Лил, указывая пальцем. “У него уже есть фора.





“У него уже был один ребенок.- Флора подняла веревку, словно собираясь начать сматывать ее, нахмурилась и снова уронила конец. - Я надеюсь, что есть более легкий выход. Но если это не так .





- Оставьте это, - сказала миссис Йоргенсен. “Нам пора двигаться. Позвольте мне пойти первым?





“Прошу прощения ... — начал док.





Но Флора подняла руку: “У нее самые лучшие глаза из всех нас, - сказала она. “Если наш невидимый друг оставил нам какие-нибудь растяжки или другие неприятные сюрпризы, она будет первой, кто их заметит.





- Конечно, - сказал Док. И хотя это его огорчило, он снова отступил в сторону, пропуская даму.





За точкой обрушения коридор начал раздваиваться и петлять. Миссис Йоргенсен вела их быстрым шагом, время от времени поворачиваясь к Доку или Мисс Лил за указаниями направления, когда они достигали перекрестка или комнаты, которая была взломана силой удара. След был чист; их добыча убежала, и от нее время от времени оставались капли крови. Он явно истекал кровью—хотя и не сильно-от раны, которую нанес себе на зазубренном металле ползуна.





“Я думаю, он заблудился, - сказала Мисс Лил, когда они преследовали его уже минут десять. “Паникующий. Он просто бежал почти по кругу. Так было бы быстрее спуститься вниз, и это привело бы его в то же самое место.





Док подумал о том, чтобы пробежать по этому лабиринту гнилой стали в сопровождении шести вооруженных мужчин и женщин, и ему стало немного жаль Джонни Ринго. Но только немного.





Он закашлялся и попытался подавить кашель, хотя, по правде говоря, они вели себя не так тихо, чтобы Ринго не услышал их приближения. Тем не менее, раздалось эхо, и рот Дока наполнился привкусом морской воды от запаха крови, пока док рылся в кармане в поисках палки хорхаунда. Прикосновение Мисс Лил к его спине достаточно быстро успокоило его, а леденец успокоил горло. И все же он хрипел от силы припадка.





Эхо его ударов еще не умерло, когда мужской голос эхом отозвался назад, искаженный коридорами и похожими на пещеры комнатами. “Это ты, Холлидей? Или это гиена?





- Это ангел искупления, - отозвался Холлидей, и его голос прозвучал несколько слабее, чем ему хотелось бы. “Я так понимаю, вам нужно кое-что объяснить.





Флора бросила на него быстрый взгляд. Он кивнул, продолжая стоять в центре коридора, а она, Билл и другие женщины рассыпались веером по сторонам, прижавшись спиной к стене, держа наготове пистолеты и охотничье ружье Мисс Лил. Док подождал, пока ее пристальный взгляд не метнулся вниз по коридору, прежде чем смело двинуться вперед, вперед и в центр, пройдя мимо первого из нескольких боковых проходов, прежде чем коридор повернул вперед.





Рисование огня.





“Я слышу, как ты идешь, Лунгер, - предупредил Ринго. “У меня такое чувство, что эта забавная серая обезьяна-то, что вам нужно живьем. Если это так, вы остановитесь прямо там, где находитесь. На самом деле, ты выползаешь отсюда—и оставляешь мне тех лошадей, которых ты привел, и всю воду и еду, что у них есть на них.





- Док сделал паузу. “Ты блефуешь.- Но он уже качал головой в сторону флоры, показывая, что думает правду.





“Да, это я, - ответил Ринго.





Раздался глухой удар, и что-то нечеловеческое издало сдавленный звук боли. Док даже не вздрогнул, но Мисс Лил съежилась.





“Ты учишься этому остроумию в стоматологической школе?- Звонил Ринго.





“Приходите к ним честно, - сказал Док.





Флора ткнула большим пальцем в боковой проход и вопросительно подняла брови, глядя на Мисс Лил.





Мисс Лил взглянула на него. Кивал. Улыбнулся.





Ответная ухмылка флоры показала, насколько кривыми на самом деле были эти передние зубы.





Док вспомнил твердое чувство направления Мисс Лил. Незнакомое ощущение-маленькая светлая надежда-мелькнуло в его груди, рядом с тусклым старым знакомым ожогом от болезни, которая убивала его.





Но миссис Йоргенсен подняла руку. - Джон Ринго здесь не умирает, - сказала она, не шепча, а просто говоря так тихо, что это не было слышно.





- Вот дерьмо, - прошипела Флора. - Она огляделась вокруг. “В порядке. Никаких убийственных выстрелов.





“А когда он умрет?- Это требование слетело с уст Дока еще до того, как он понял, что сделал. "За копейку", - подумал он. “А кто его убивает?





Миссис Йоргенсен покачала головой “ " вы же знаете, что я не могу вам этого сказать.





- Хорошо, - сказал Док. - Если бы ты изменил прошлое, то изменил бы и будущее. И тогда ты можешь вообще не существовать.





- Да, - кивнула она. “Доктор—”





“Не беспокойтесь, мэм, - сказал он. - Какой бы ответ вы ни дали, он меня не удовлетворит.





Док сунул охотничье ружье в ножны, закинул его за плечи и снова пошел вперед, высоко подняв руки. Он пошел один—или почти один: Билл призраком спустился по стене рядом с ним, чтобы поддержать боевой дух и прикрыть огонь, если не больше. Но Док даже не взглянул на него. Док ничего не сделал, когда он завернул за угол в поле зрения Джона Ринго, фактически, кроме того, что поднял свои руки чуть выше.





Ринго-смуглый парень с усами, похожими на оконные шторы,—стоял у дальней стены комнаты, такой же большой, как и та, где они держали лошадей, и держал лунного человека за шею. Эта комната была в лучшем состоянии, хотя-стены и пол ржавеют, конечно, но вымыты и не завалены мусором. На одном его конце было что-то вроде гнезда из ткани и прозрачные кувшины, полные того, что должно было быть питьевой водой.





Лунный человек в руках Ринго был не выше двенадцатилетнего мальчика и такой же худой. Его длинные руки обвились вокруг руки Ринго, когда он схватил его за голову и заставил поднять голову вверх. Ринго ткнул дулом пистолета в голову твари с такой силой, что даже с другого конца комнаты док увидел вмятину на ее гладкой серой плоти.





Бедняга, подумал док. Застрял здесь, как Робинзон Крузо. А мы-дикари-каннибалы.





Ринго ухмыльнулся поверх головы лунного человека, когда Док остановился в двенадцати-пятнадцати футах от него. “Я уже на мели, Холлидей.





“Это я и сам вижу.- Док щелкнул леденцом по языку зубами,широко разведя руки. - Я же сказал, что все, что мне нужно от тебя, это десять шагов по улице, Джон. Это же не улица. А это уже не боец.





“Но ведь это чего-то стоит, не так ли?- Спросил Ринго. “Там должна быть награда. Вот почему вы все здесь.





Док открыл рот. Он снова закрыл ее. Для разнообразия, подумал он на секунду.





- Вот именно, - сказал Док. Он придвинулся на пару шагов ближе к Ринго. Еще один-два шага до Билла-и потенциальное укрытие за поворотом коридора. “За это полагается щедрая награда. Тридцать тысяч долларов. Но только если мы привезем его живым.





Он не слышал, как женщины спускались по боковому коридору. Однако он должен был предположить, что они были там, и что их молчание было для блага Ринго . . . или ущерб.





”Тридцать. . . - тысяча ?- Ринго сказал это так, словно никогда не слышал о такой огромной сумме денег. Док оценил это почтение; он и сам мог бы сказать то же самое, если бы они поменялись местами.





- Жив, - сказал Док.





Ринго, возможно, и не заметил бы этого, но его рука немного ослабила хватку на пистолете. Лунный человек поднял голову еще выше. Он подмигнул Доку огромными, темно-морскими глазами.





Он не осмеливался даже взглянуть на него. Он не сводил глаз с лица Ринго. “Я разделю его с тобой.





“А где же остальные?- Спросил Ринго.





Док пожал плечами. - Тридцать тысяч показались мне лучше, чем пять тысяч.





Ринго фыркнул: Но Док знал, что это был ключ к успешной лжи. Люди судят о том, что другие люди будут делать, по тому, что они сами будут делать. О человеке можно было сказать чертовски много по тому, что он предполагал от других. Если вы ищете вора, ставьте на человека, который всегда обвиняет своих соседей.





“Так что же помешает мне самому взять все эти тридцать тысяч?- Ринго отвел дуло от головы лунного человека и повернул его лицом к Доку. Бочка выглядела такой же большой и черной, как и всегда.





Ну вот, подумал док. - Сейчас же! Но в боковом коридоре не было слышно ни треска выстрелов, ни цветка крови на черепе Ринго. Док заставил себя не сводить глаз с Ринго. “Ты не знаешь, где взять деньги. Как вы думаете, есть разыскиваемые плакаты для этой вещи?





“Так ты мне скажи, где это, - сказал Ринго. - Или я застрелю тебя, а потом и его.





Он был как раз из тех, кто портит колодец, чтобы кто-то другой не смог им воспользоваться. “Я могу нарисовать карту, - сказал он. И фыркнул. - Конечно, если ты сумеешь его прочесть.





“А кто держит в руках охотничье ружье, Холлидей?





“Не такая уж большая угроза, - сказал Док, - когда мы оба знаем, что ты собираешься ее использовать, что бы я ни говорил.





Ринго не смог сдержать ухмылки, от которой уголки его усов приподнялись, как будто адский занавес отодвинулся от нечестивой арки просцениума. “Может быть, ты лучше скажешь мне, где и от кого получить эту награду.





“Может быть и так, - сказал Док. “Может быть, я лучше буду жевать бу?—”





Эхо одиночного выстрела в этой комнате было не легче вынести, чем в той, где они оставили лошадей. Док поморщился—как, черт возьми, это должно было сохранить жизнь Джону Ринго, пока он не встретится с каким—то нечестивым свиданием с судьбой, которое эти пятеро запланировали для него,-а затем понял: Флора, идущая теперь вперед с дымящимся шестизарядником Лил, выстрелила пистолет из руки Ринго. Что было чертовски труднее, док знал, чем восточные писательницы представляли себе в десятицентовых романах.





“Сейчас самое время бежать, - сказала Флора, ее отряд выстроился позади нее, а Ринго стоял, не веря своим глазам, и тряс окровавленной, онемевшей правой рукой.





Однако он стоял как вкопанный, пока лунный человек не повернул голову и не зажал своим широким безгубым ртом руку Ринго.





Они позволили ему бежать. Мисс Лил подошла к лунному человеку, протянув руки и негромко произнеся: Когда она присела рядом с ним, он даже не дрогнул.





- Победа?- Сказал Билл Миссис Шатт.





- Победа, - согласилась она.





Джон Генри Холлидей посмотрел вниз на брызги красной крови на оранжевой ржавчине и покачал головой. “Я чертовски устал.





#





Флора и ее спутники оставили Холлидея на последней развилке дороги, их маленькая серая гостья, закутанная в маскировочную одежду, ехала верхом на гнедой кобыле позади Мисс Лил. Прежде чем уйти, Флора отвела дока в сторону, чтобы заплатить ему вторую половину денег и небольшую премию, а также обменяться парой слов наедине.





Но ведь именно он заговорил первым. “Так. Ты действительно из будущего.





- Что-то вроде этого, док, - сказала она. “Но не совсем так. Это против правил объяснять.





Он посмотрел ей прямо в глаза. - Зовите меня Джон, - сказал он. “Я не очень разбираюсь в правилах, Мисс Флора.





- Джон, - сказала она. “Это одна из причин, по которой я хотел встретиться с тобой.





1.





В первый день ноября 1881 года над крышами Тумбстоуна взошло пыльное солнце. Док Холлидей нетвердой походкой пересек пустырь рядом с пансионом Флая. В его жизни не было ничего более насущного, чем мысль о глотке виски, чтобы облегчить ледоруб боли за левым глазом.





И ничто в его жизни не было так неприятно, как призрак Джона Ринго, прогуливающегося по Фримонт-стрит в желтой клетчатой рубашке, которую нужно было постирать. Или, может быть, горит.





Ринго повернул голову и сплюнул в пыль между сапогами Дока.





В другой раз Холлидей, возможно, перешагнул бы через него.





Именно в этот день он остановился как вкопанный на улице. Будучи уполномоченным, он имел право носить огнестрельное оружие на улицах Тумстоуна. Да и не каждый мужчина это понимал.





Его рука застыла над кобурой, когда он повернулся и посмотрел на Ринго. Солнце пронзало его зрачки, пока он не подумал, что затылок может взорваться от давления, но он сдержал свой голос ровным и полным молока человеческой доброты и яда сладкого разума.





- Ах ты сукин сын, - сказал Док. “Если ты не подкачал, то сам иди и пригнись.





Но Ринго только повернулся и показал ему пустое правое бедро, насмешливо растопырив руки.





- Ринго, - сказал Док, - все, что мне нужно от тебя, это десять шагов по улице. И запомните мои слова, когда-нибудь я их получу.





“Надеюсь, что нет, Холидей, - сказал Ринго, крутанувшись на одной ноге.





Док бессильно смотрел ему вслед. По походке он понял, что Ринго все еще пьян с прошлой ночи.





Такое решение док хотел бы принять сам. Вместо этого он продолжал идти, намереваясь предпринять следующий наилучший вариант-снова напиться.





Когда Джон Ринго вошел в салун "Альгамбра", он сидел, уставившись на богато украшенный задний бар. Все еще безоружный, все еще с качающейся походкой моряка с моря или человека на запое. Он притворился, что не видит дока, а Док притворился, что не видит его.





Док допивал вторую порцию виски, когда слева от него появились трое мужчин и женщина. Главарь—или, по крайней мере, тот, что шел впереди-старался держаться на почтительном расстоянии.





- Доктор Холлидей?- спросил главный человек.





Он был высокий, широкоплечий, с красными щеками и рыжеватой щетиной. Здоровый на вид парень с расстегнутым на жаре воротничком рубашки. Рука дока поползла вверх, чтобы проверить свою собственную кнопку.





“Да, - ответил док. “Но я совершенно уверена, что не должна тебе никаких денег.





- Совсем наоборот, сэр, - ответил мужчина. Мы надеемся на возможность заплатить вам немного.





Док положил руку на край стакана с виски, но не поднял его. Боль в голове никуда не делась.





Он спросил: "Кто ты такой?





- Рубен, - сказал мужчина. “Джереми. Мы слышали, что в пустыне есть старая развалина. Мы слышали, что ты там был.





- Один раз, - осторожно согласился док. “По дороге в Томбстоун.





“Мы хотим нанять вас, чтобы вы отвезли нас туда.





- Боюсь, что сегодня мне это не под силу.





- Доктор Холлидей “—”





Но Док снова повернулся к бару, и мужчина не стал настаивать. Он и его друзья сгрудились у пустого стола для игры в фараон, шепча аргумент, который Док с удовольствием проигнорировал, пока не заметил вспышку грязного желтого и черного. Направляюсь туда же.





Ринго остановился футах в четырех от Рубена и его группы и откашлялся. “Я могу отвезти тебя к месту крушения.





Док положил голову на ладонь.





“А вы бы им стали?





- Джон Ринго, - сказал Ринго. - Я знаю эту пустыню как свои пять пальцев.





Док сделал глубокий вдох и снова выдохнул. У него еще оставалось полстакана виски.





И он уже почти решился позволить Ринго попробовать это. Эти люди могли быть выходцами с востока, но кожа на их кобурах была мягкой и скользкой. Они могли бы дать ковбою более жесткий отчет, чем он рассчитывал, если бы он заманил их в засаду.





Он сумел заставить себя подождать еще целых три секунды с этой мыслью, прежде чем повернуться на стуле. “Рубен.





Рубен оторвался от спора с Ринго и поднял голову. - Доктор Холлидей.





Ринго бросил на Дока дикий взгляд, полный горьких обещаний. Док пожал плечами. “Тебе лучше уйти, Джонни.





Ринго открыл рот—док почти видел, как он произносит слова, которые ты еще не в последний раз от меня слышишь. А потом он молча закрыл ее, расправил плечи и зашагал прочь, как мокрая кошка.





- Я пойду, - сказал Док. Но только один раз. Я не буду делать это привычкой, сэр.





Один из мужчин позади Рубена наклонился к другому и сказал что-то взволнованно, непонятно, отчего Доку захотелось высморкаться, чтобы прочистить уши.





Ни это, ни выступление Ринго не были тем, что вызвало у Дока холодок узнавания. Он поморщился и потер глаза.





Рубен сказал: "что?





“Deja vu. Черт. Вот это смешно.- Док услышал, как его собственный голос прозвучал ровно, как скрежет пойманной змеи. Его охватило гнетущее и необъяснимое чувство беспомощности. - Я бы поклялся, что каждое слово из этого разговора я слышал в свое чертово другое время.

 

 

 

 

Copyright © Elizabeth Bear

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«И сожженные мотыльки остаются»

 

 

 

«Цвет парадокса»

 

 

 

«Оружие Ангелов»

 

 

 

«Бойкие деньги»

 

 

 

«Анализ затрат и выгод предлагаемых компромиссов по капитальному ремонту баррикады»