ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Человеческий инженер»

 

 

 

 

Человеческий инженер

 

 

Проиллюстрировано: Goni Montes

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 24 минуты

 

 

 

 

 

С тех пор как корпорация Diotech выпустила первую искусственную утробу — безопасный и удобный новый способ рождения человеческих младенцев — споры за самый современный продукт поднялись так же быстро, как и спрос. Однако для Рикара Халликса, инженера-биомедика, который изобрел матку, жизнь стала неуклонно хуже. Когда Рикар натыкается на возможный дефект в последней партии продукта, он внезапно оказывается в центре бесконечной, резкой битвы между корпоративной жадностью и безопасностью человеческой жизни.


Автор: Джессика Броди

 

 





Ребенок издал пронзительный вопль, который, казалось, разрезал воздух пополам. Инженер оторвал взгляд от своего стола, стоявшего посреди одинокой лаборатории, и уставился на изображение, появившееся на настенном экране. Медсестра из родильного отделения завернула плачущего младенца в белое одеяло и положила его на руки ожидающей матери.





Белый дизайнерский костюм матери был свежевыглажен, она тщательно наложила макияж и профессионально уложила волосы. Она выглядела так, словно только что вышла из потока моды. Когда она крепко прижала ребенка к себе и прижала свои темно-розовые губы к его лбу, единственная слеза скатилась по ее напудренной щеке.





Инженер вертел в руках крошечную красную таблетку, лежавшую на столе, перекатывая ее под указательным пальцем.





“Я просто никогда не думала, что у меня на руках будет моя собственная плоть и кровь, - всхлипнула женщина, не сводя глаз с лица ребенка. Камеры увеличились, получая близкий снимок потрясающих голубых глаз ребенка. Он перестал плакать и теперь снова смотрел на свою мать.





- Спасибо, Диотек, - тихо сказала она. “Спасибо тебе.





Инженер сделал еще один большой глоток из своего стакана, вылив его содержимое себе в глотку. Дымчато-коричневая жидкость зудела и горела, но облегчение, которое он почувствовал—успокоение сердитых голосов в его голове—было почти мгновенным.





Кодеры памяти могли сохранить свои рецепторы и компьютеры. У доктора Рикара Халликса были свои методы работы с памятью. Хотя у него, надо признать, были и не столь длительные сроки.





Он поднял палец и уставился на маленькую красную капсулу на своем столе, как упавший воин смотрит на меч, который вот-вот его убьет.





- Сделай это, - сказал один из голосов, возвращаясь с удвоенной силой, несмотря на обильное количество алкоголя в его организме. Покончи с этим прямо сейчас . Это будет безболезненно. Это будет быстро .





- Не надо, - возразил другой. Она бы этого не хотела.





Она.





- У нее нет права голоса, - хотел он поспорить с голосом. “ Она не пробыла здесь достаточно долго, чтобы сказать свое слово.





Он снова перевел взгляд на настенный экран, наблюдая, как улыбка женщины становится все шире, когда младенец обхватывает ее миниатюрным пальчиком.





Он закрыл глаза, пытаясь вместо этого представить ее лицо в этой сцене. Ее руки крепко обхватили ребенка, которого они сделали вместе. - Ее улыбка.





Но когда алкоголь захватил его организм, изображение поплыло, расплываясь и кружась, как вода вокруг водостока. - Он открыл глаза. Матери больше не было на экране. Вместо этого он уставился на Мосиму Чана, бойкого ведущего новостей, который освещал эту историю.





- Лимоне Тербер была настолько добра, что позволила нашей съемочной группе захватить ее ребенка, - говорил Мосима. “Она является одной из многих матерей, решивших использовать искусственную утробу, изготовленную корпорацией Diotech вместо естественных родов.





Экран заполнился изображением матки. Инженер опознал в нем те самые рекламные кадры, которые "Диотек" разослал по всем заправочным станциям. Трехмерный взгляд на продукт, который он провел лучшую часть своей жизни, совершенствуя.





Он почти сдавался так много раз по стольким причинам. Отсутствие прогресса. Отсутствие денег. Отсутствие вдохновения.





И только когда президент "Диотех" узнал о его бедственном положении, предложил ему скромное жалованье, команду ассистентов, больше лабораторного пространства, чем он когда-либо хотел, и доступ к исследовательским фондам, в которых он так отчаянно нуждался, его мечта наконец осуществилась.





"Хотя продукт был спорным поначалу, - говорил Мосима, - спрос резко вырос за последние несколько месяцев, поскольку все больше и больше врачей рекомендуют эктогенез как самый безопасный вариант рождения для своих пациентов. Эмбрионы, выращенные в искусственной утробе, получают лучшие питательные вещества и уход, в то время как родители могут продолжать жить тем образом жизни, к которому они привыкли. Лимон Тербер говорит, что она была в состоянии путешествовать, пить, есть что-нибудь, и никогда не приходилось беспокоиться о неблагоприятных последствиях для растущего ребенка.





“Мне удалось расслабиться."Кадры отсняты назад к пленке матери, укладывающей своего теперь спящего ребенка отдыхать в кроватку. - Она повернулась к камерам. - Зная, что мой ребенок вынашивает его в целости и сохранности в утробе матери.





- Отключить экран, - рявкнул инженер. Лицо лимоны Тербер исчезло, когда стена стала тускло-серой. Ему не нужно было смотреть остальную часть архива. Он выучил наизусть всю эту новость.





Он скатал таблетку в ладонь и уставился на нее сверху вниз. Так много силы—так много убедительности-сконденсировалось в таком крошечном объекте.





- Назови мне хоть одну причину, - прошептал он в тускло освещенную лабораторию. - Одна из причин, по которой я не должен сейчас все это заканчивать.





Он знал, что отчаянная мольба была единственным способом вернуть ее назад. Только так она могла говорить с ним. Но он должен был так думать. Она не вернется из-за пустых угроз. Ей не нравилось, когда с ней так играли.





Он закрыл глаза и стал ждать.





Ее ответ пришел через три мучительные минуты. В темноте под его веками, из глубины его горя, она заговорила с ним.





- Я, - сказала она с придыханием. Бесплотно. Как ветер в кронах деревьев. Эхо в космосе. “Я всегда был для тебя причиной. Я всегда буду твоей причиной.





Он резко открыл глаза. Его пальцы крепко сжали капсулу. Одним решительным рывком он выдвинул ящик стола, бросил туда таблетку и с грохотом захлопнул его снова .





Он снова наполнил свой стакан и сделал еще один большой глоток, прежде чем споткнуться о маленькую койку, которую он держал в углу лаборатории, и рухнуть на нее. Коричневая жидкость выплеснулась через край стакана, намочив его рубашку, но ему было все равно. От запаха спиртного ему помогал только общий запах.





Он проводил все больше и больше ночей в лаборатории. В его квартире в жилом секторе было слишком холодно. Слишком скудно. Слишком насыщенный воспоминаниями о ее духах.





Лежа на койке, он молился, чтобы сегодня ночью сон пришел быстро. Но в тот момент, когда его тело и мысли успокоились, тени на стенах начали мерцать, начиная свое ночное вторжение.





Они зловеще надвигались на него, словно темнота вползала в его зрение, постоянно приближаясь, но никогда не приближаясь совсем. Это была оптическая иллюзия, которую даже его инженерный мозг не мог понять.





Он винил во всем алкоголь. Он винил голоса в своей голове. Он винил себя за то, что никогда не сможет проглотить эту чертову таблетку.





Но больше всего на свете он винил ее .





Рикар проснулся от звона в свои линзы. Директор по продажам ждал его, чтобы поговорить с ним. Он посмотрел на свое отражение в зеркале ванной комнаты лаборатории, поправил волосы, потянул себя за худые щеки и, наконец, развернул свой DigiSlate, чтобы инициировать соединение. Он не переодевался и даже не выходил из лаборатории большую часть недели. Он посмотрел вниз на свою грязную, испачканную одежду и осторожно поднял планшет вверх, так что в кадре осталось только его лицо.





Через несколько секунд на экране появился режиссер Полнат. Он выглядел взволнованным. - Рикар, - проревел он. “Ты мне нужен на заводе к десяти часам.





Инженер отметил время, мелькнувшее на периферии его зрения. 9: 45 утра.





Он никогда этого не сделает.





“А в чем проблема?- спросил он у директора по продажам.





- Мы наращиваем производство. Мы только что получили двести тысяч новых заказов матки, и нам нужно удвоить нашу скорость вывода.





Рикар моргнул. - Двойной? Но машины находятся на максимальной мощности, как есть.





“На прошлой неделе мы привезли десять новых машин. Их первые выходы идут с линии сегодня. Вот почему ты мне там нужен. Убедитесь, что все работает гладко.





Рикар боролся с желанием закатить глаза, зная, что он все еще смотрит на Кэма. Он был инженером-биомедиком, а не оперативным менеджером. Разве у "Диотех" не было специалистов для такого рода вещей? Но он также знал, что, по правде говоря, ему больше нечего было делать. The womb был запущен на рынок более года назад, и кроме наблюдения за несколькими обновлениями и реконструкциями, он все еще должен был придумать новый проект. Он сказал доктору Аликстеру, президенту компании Diotech, что у него есть несколько очень интересных перспектив, но это была ложь.Инженер целыми днями пил, смотрел архивные новости и документальные фильмы о своем продукте и делал вид, что занят за закрытыми дверями. Это было искусство, которым он овладел довольно быстро.





Но что еще ему оставалось делать? Искусственное лоно было делом всей его жизни. Его пьеса де сопротивление. Он никогда не думал о том, что будет делать, когда все закончится. Он полагал, что никогда полностью не верил, что это когда-нибудь будет завершено.





- Если быть до конца честным, - возразил Рикар. “Я нахожусь на грани огромного прорыва здесь, я не уверен, что смогу уйти.





Но Полнат не выглядел убежденным, и Рикар забеспокоился, что у него начинает складываться определенная репутация вокруг комплекса Диотех. Он почесал шею и попытался прийти в себя. “Уже почти десять часов. Я даже не думаю, что смогу сделать это вовремя.





“Я посылаю Ховер. Он встретит вас у входа в медицинский сектор через пять минут. Вы будете на заводе как раз вовремя.





Рикар вздохнул и отключился. Очевидно, это была не просьба. Это был приказ. Он снова посмотрел вниз на свою неопрятную внешность и грязную одежду.





"Флюс, - устало подумал он, - теперь мне действительно нужно принять душ.





Ховеркоптер высадил его на заднем дворе завода-изготовителя. У Diotech было много растений, разбросанных по всему миру. Рикар был рад, что, по крайней мере, этот был ближе всего к компаунду. Он вполне мог бы отправиться в Южную Америку.





Он посмотрел на массивное здание перед собой. Насколько он мог видеть, грузовики выстроились в ряд, зависнув достаточно высоко, чтобы достать до загрузочных дверей, ведущих на завод. Рабочие роботы загружали в грузовики коробки с логотипом компании "Диотех".





Сам того не желая, Рикар был несколько ошеломлен этим процессом. Так много маток были отправлены, готовые принести жизнь и смех семьям по всему миру. Наконец, совершенно безопасный, удобный и безболезненный способ родить. Безопасно для ребенка. Безопасно для родителей. Минимальная работа для практикующих врачей. На самом деле, врачи больше не должны были присутствовать при родах. Большинство родителей выбрали менее дорогую экстракционную медсестру. Процесс родов теперь требовал только присутствия практикующего врача, сертифицированного в области механики искусственного чрева.Его изобретение разрушило одну отрасль промышленности, но дало жизнь совершенно новой. Гораздо более доступным. Обучение на медсестру-эвакуатора заняло всего несколько недель, а не лет.





И частота осложнений при родах упала до менее чем .001% для тех, кто использует матку. Большинство осложнений возникли из-за ошибки пользователя или плохой генетики. Но не из самой утробы матери.





Инженер всегда мечтал о спасении человеческих жизней. Ничего больше. Он отдал бы эти чрева бесплатно, если бы мог. Но, конечно же, Diotech этого не допустит. Цена вопроса была высока. Достаточно высоко, чтобы заставить Рикара съеживаться каждый раз, когда он видел рекламу этого на ленте. Но он предположил, что когда вы исключаете стоимость пребывания в больнице и любые дополнительные расходы, связанные с осложнениями родов, это было прямо на деньги. Пациенты платили за уверенность в себе. Они платили за свою жизнь. И вы не могли бы поставить цену ни на одно из них.





Хотя Диотек, конечно же, пытался.





Теперь, наблюдая, как эти грузовики загружаются его продуктом, видя свою мечту как такую огромную, успешную реальность, инженер внезапно был охвачен эмоциями. Он почувствовал, как слезы защипали уголки его глаз, и быстро сморгнул их.





Несмотря на столь неожиданную реакцию, у него все еще не было желания оставаться здесь дольше, чем это было необходимо.





- Давай покончим с этим, - пробормотал он себе под нос, шатаясь по направлению к двери.





Тяжелое, изнурительное похмелье только начинало входить в его виски. Он ушел так быстро, что у него не было возможности найти какие-либо капсулы гидратора в медицинском секторе. Теперь он ругал себя за то, что предпочел чистоту обезболиванию.





Суета и суматоха внутри завода только усилили его тошноту. Так много всего происходило одновременно, что у него кружилась голова, когда он пытался сосредоточиться на чем-то одном. Громкие, как гром, машины неустанно работали над созданием каждой отдельной матки, а рабочие роботы подавали материалы и детали на конвейерную ленту и следили за выходами.





“Вы из штаб-квартиры? Чей-то голос заставил его вздрогнуть, он обернулся и увидел невысокого мужчину с вытянутым лицом, который пристально смотрел на него.





- Ну и что же?- крикнул он в ответ, перекрывая шум. “Здесь всегда так шумно?





Мужчина усмехнулся и полез в карман, достав оттуда два маленьких наушника. Рикар схватил конусообразные узелки и засунул их себе в уши. Шум от машин был мгновенно приглушен, встречная частота ушных раковин эффективно нейтрализовала шум. Рикар никогда еще не был так рад снова услышать свои собственные мысли.





- Так лучше?- спросил мужчина.





Рикар вздохнул. “Утвердительный ответ. Спасибо.





“Вы из штаб-квартиры?- снова спросил он.





Рикар кивнул. - Полнат послал меня следить за первыми результатами работы новых машин.





Мужчина жестом пригласил Рикара следовать за ним. - Вот сюда, пожалуйста. Кстати, меня зовут Ивви Вассер.





- Рикар, - ответил инженер. - Доктор Рикар Халликс.- Он ждал этого признания. - А что здесь делает создатель искусственного чрева ?” вопрос. Но ни того, ни другого не последовало. Ивви продолжала идти вперед. Очевидно, слава инженера не распространялась на производственные предприятия. На самом деле, он сомневался, что она простирается дальше стен компаунда. В конце концов, это не его имя было выбито на внешней стороне этих коробок.





Он отказался от своей славы, когда согласился принести свой проект в Diotech.





Он попытался убедить себя, что ему все равно. Дело было вовсе не в славе. Речь шла о людях. Семья. Младенец.





Речь шла о том, чтобы доказать ее неправоту.





Жаль, что ее здесь не было, чтобы увидеть это.





Он последовал за Ивви через завод, миновав стальную дверь с надписью " Только уполномоченный персонал. Рикар замедлил шаги, изучая дверь. Он удивился, почему не помнит, что видел его там в прошлый раз, когда был на заводе. Неужели у него было такое похмелье, что он даже не заметил этого?





Он уже собирался снова посмотреть на Ивви, все еще уверенно двигавшуюся перед ним, когда стальная дверь скользнула в сторону и появился ученый в Белом лабораторном халате. Он не узнал этого человека, хотя и не предполагал, что сможет узнать. У Diotech было бесчисленное количество сотрудников. Он определенно не мог следить за всеми ними. Но не личность этого человека была причиной беспокойства инженера. Это был краткий взгляд за стальную дверь, который он успел сделать как раз перед тем, как она снова закрылась.





Там что-то строилось сзади. Что-то тревожно напоминающее его искусственную утробу, но почти в четыре раза больше.





Его медленные шаги замедлились до полной остановки.





С какой стати им понадобилось строить такое большое чрево? Может быть, они планировали начать вынашивать детенышей слонов? - Лошади? Полностью взрослые люди?





Инженер чуть не рассмеялся вслух над собственной безумной мыслью. Ему действительно нужно было больше спать. Возможно, он просто ошибся в том, что увидел. В конце концов, он едва успел взглянуть на закрывающиеся двери. Он подумал, не спросить ли Ивви, нельзя ли ему заглянуть за дверь, но для этого ему придется пробыть здесь дольше, чем нужно.





Скорее всего , это была просто деталь для одной из новых машин, рассуждал он и продолжал идти.





Он последовал за Ивви в недавно расширенную секцию завода, где дюжина реальных людей—не ботов—проверяли каждую единицу, которая спускалась с конвейерной ленты.





“Это самая новая партия, - сказала ему Ивви, указывая на коробки, сложенные до самого потолка. “Мы проверили первоначальную партию в три тысячи машин, чтобы убедиться, что они работают нормально. Как только все это будет проверено на качество, мы запустим процесс на максимальной скорости и сможем достичь нашей квоты к концу недели.





Рикар уже начал чувствовать усталость. Он сонно кивнул и стал смотреть, как один из техников—испытателей—молодая девушка в защитных очках на глазах-проверял систему матки, которая в данный момент находилась перед ней. Изделие было меньше, чем его первоначальный дизайн. Овальное яйцо из синтетического стекла, установленное поверх конструкции synthosteel с прикрепленным плоским экраном мониторинга. Как только он доказал эту концепцию, они смогли уменьшить размер. Д-р.Аликстер, президент, хотел, чтобы он поместился на полке магазина, хотя в тот момент они все еще были доступны только для продажи через офис врача.





Сейчас матка была пуста, если не считать синтетической стенки матки. Неоново-оранжевая околоплодная жидкость будет добавлена позже, когда матка будет готова принять оплодотворенную яйцеклетку.





Техник закончила проверку своих систем, запечатав открытую панель утилиты сбоку и нажав кнопку, чтобы перенести матку обратно на конвейерную ленту. Рикар наблюдал, как объект переместился в конец очереди, где человекоподобный робот труда аккуратно упаковал его в большую коробку. Затем вилочный погрузчик поднимал готовый к продаже продукт и переносил его на вершину ближайшего растущего штабеля. Тем временем другая матка была перенесена через механическую руку на рабочее место техника.





Так вот зачем его сюда привезли?





Любая обезьяна с грифельной доской могла бы сделать эту работу.





Он сонно моргнул и повернулся к Ивви. “И это все?





Ивви, казалось, не поняла вопроса. - Прошу прощения?





“И это все, что тебе от меня нужно?





Ивви неуверенно переводила взгляд с Рикара на ряд техников. “Я тоже так думаю. Значит ли это, что вы довольны новой партией?





Рикар лениво махнул рукой, словно отмахиваясь от мухи. Он тосковал по своей койке. За тишину его лаборатории. За еще одним напитком. “Конечно. ДА. Очень доволен. Отлично сработано.





Ивви, казалось, была удивлена быстротой этого визита. “Большой. - Спасибо, сэр.





Рикар кивнул, пытаясь встать чуть прямее, хотя и чувствовал, что похмелье давит ему на плечи, как мешок с мукой. - Всегда пожалуйста.





Он повернулся, чтобы уйти, спотыкаясь о собственные ноги. Он резко обернулся, чтобы посмотреть, заметил ли это кто-нибудь. Как и все остальные. Так что в довершение всего он пробормотал: . . продолжайте в том же духе.





Он уже собирался повернуть назад, когда что-то привлекло его внимание. Он не замечал этого раньше, но позади техников был ряд гигантских экранов, транслирующих близкий захват устройства, которое каждый тестер изучал.





Третий тестер слева-женщина средних лет с вьющимися черными волосами, убранными с лица нанопилами,—запечатал панель матки, над которой она работала, и перенес ее на конвейер.





- Подожди минутку. Рикар прыгнул вперед, схватил устройство с пояса и перенес его к ближайшему столу. Он убрал кое-какой мусор и положил матку вниз, наклонившись и прижав нос к прозрачной синтостекольной поверхности.





“А почему этот цвет выключен?” он ни к кому конкретно не обращался.





Ивви внезапно оказалась рядом с ним. - Прочь отсюда?





“Стенка матки. Это не тот оттенок. Здесь слишком темно.





Ивви наклонилась к нему, их щеки почти соприкасались. “Он такого же цвета, как и все остальные продукты.





Рикар покачал головой. Он уже много лет работал с этой синтетической тканью. Он знал, как это должно выглядеть, и это было не то. - Нет, - твердо сказал он. “Вовсе нет.





Инженер нервно грыз кончик ногтя, ожидая, когда компьютер выдаст ему последние результаты испытаний. Рикар вернулся в свою лабораторию в компаунде. Матка, которую он взял с конвейера, лежала на столе рядом с ним, разбитая на куски. Он вскрыл его и соскоблил клетки с маточной оболочки за изогнутой синтостекольной поверхностью, а затем провел несколько тестов. Все они вернулись в нормальное состояние. Но он знал, что что-то не так. Он чувствовал это всем своим существом.





Он отпил глоток воды и стал ждать. Его похмелье исчезло в тот момент, когда он выбежал из лаборатории с конфискованным продуктом в руках. Или, может быть, она просто была запихнута в дальний угол его сознания, готовая и ждущая, чтобы снова появиться и мучить его сильнее, чем когда-либо, как только он доберется до сути этой тайны.





Его компьютер пискнул. - Он посмотрел на экран. Его желудок мгновенно сжался. Его кровяное давление подскочило, когда результаты подтвердили его интуицию.





Обесцвечивание. Теперь он знал, что послужило причиной этого.





- Соедините меня с Ивви Вассер, директором завода, - рявкнул он на экран. - Пометьте запрос на передачу как срочный!





Когда через мгновение на экране появилось расплющенное лицо директора завода, Рикар не стал терять времени даром. “Я не могу сейчас объяснить, но что бы вы ни делали, не позволяйте ни одной из этих маток от новых машин быть помещенной на Магтраки. Вы меня понимаете?





- Ну и что же?- Он явно ничего не понял.





- Остановите все производство до особого распоряжения. Каждая машина на этом заводе должна быть проверена. Не допускайте, чтобы какая-либо продукция покидала склад.





Последовала долгая, неловкая пауза, а затем Ивви сказала: Но эти единицы уже были отправлены.





Кровь отхлынула от лица инженера. Он видел свое изможденное, бледное отражение в нижнем углу экрана. - А сколько их было?- спросил он с пересохшим ртом.





- Три тысячи, сэр.





Несмотря на контролируемый климат в поместье владельца, пот лился с лица Рикара, скапливаясь у основания шеи. Он провел рукой по лбу и попытался сохранить спокойствие, когда заговорил с темноволосой женщиной, стоящей напротив него.





“Мне кажется, ты не понимаешь, - медленно проговорил Рикар. - Это вопрос жизни и смерти. Три тысячи смертей, если быть точным. Мне нужно поговорить с доктором Аликстером прямо сейчас.





Терпение женщины было на исходе. Это было нетрудно заметить. “И я уже сказал вам, что передам это сообщение.





Рикар покачал головой. “Нет. Никакое сообщение. Мне нужно увидеть его лично. Эти продукты должны быть немедленно отозваны.





Женщина вежливо улыбнулась. “Я личный помощник доктора Аликстера. Я могу заверить вас, что он будет поставлен в известность о сложившейся ситуации. Теперь я призываю вас вернуться в медицинский сектор, и я буду пинговать вас, когда у президента будет время в своем графике встретиться с вами.





Она потянулась к панели, чтобы открыть входную дверь, готовая выпроводить его из фойе. Инженер протянул руку, останавливая ее. В своем раздражении он взял верх и заставил себя улыбнуться. “А как тебя зовут?- Сладковатый оттенок его голоса заставил его внутренне съежиться.





- Крэст, - сказала она, подражая его искусственно слащавому тону.





- Крест, - повторил он. Он не был уверен, что скажет дальше. Может быть, он все-таки попытается мило поговорить с ней? Пофлиртовать с ней? Мысль о том, что он пытается флиртовать с кем-то, почти заставила его усмехнуться, несмотря на всю серьезность ситуации.





К счастью, ему не пришлось решать, что сказать дальше, потому что именно в этот момент сам президент спустился по лестнице вслед за ней. “Что тут происходит?- Вежливо спросил доктор Аликстер.





Игнорируя все приличия, Рикар протиснулся мимо крестика. - Доктор Аликстер, - отчаянно позвал он. “Я должен поговорить с вами. Это очень срочное дело.





- Простите, доктор, - беспомощно произнес крест за его спиной. “Он не хотел уходить.





Президент сверкнул улыбкой и отмахнулся от своего помощника. “Все в полном порядке. - Спасибо, крест. Доктор Халликс, почему бы вам не присоединиться ко мне в салоне?- Он указал на комнату, примыкающую к главному вестибюлю, и Рикар последовал за ним. Оказавшись за дверью, доктор Аликстер ударил по стенной панели, запечатав двух мужчин внутри.





“Не хотите ли чего-нибудь выпить?- спросил президент, подходя к хрустальному кувшину и таким же бокалам. Рикар сделал двойной дубль. Они не были синтетическими. Они были сделаны из настоящего хрусталя. Он был в этом уверен. И он не мог не задаться вопросом, сколько же они должны были стоить.





Инженер решительно покачал головой и отказался от предложения президента. По правде говоря, он умирал от желания выпить, но сейчас не мог позволить себе потерять концентрацию. “Мне очень жаль, сэр. У нас нет времени. Три тысячи искусственных маток только что были отправлены с завода, и вы должны немедленно отозвать их обратно.





Доктор Аликстер, казалось, застыл на мгновение, прежде чем поставить бутыль с темно-коричневым ликером обратно на поднос. Он повернулся к Рикару и улыбнулся. “И зачем мне это делать?





“Это новая машина, - объяснил Рикар, стараясь не размахивать руками. “Это утечка какого-то химического вещества в синтетику. Я заметила, что цвет маточной подкладки был не тот. Я провел несколько тестов, и уровень токсичности был далеко за пределами нормальных уровней.





Доктор Аликстер выглядел встревоженным. Но он спокойно опустился в кресло и жестом пригласил Рикара сесть напротив него на диван. Он сделал.





“Это очень смущает, - согласился президент, делая глоток из своего бокала. “Я понимаю, почему вы так обеспокоены. Скажите мне, каковы были бы побочные эффекты этих токсинов?





Рикар почувствовал, что немного расслабился.





Он мне верит. Этот кошмар скоро закончится.





- Он глубоко вздохнул. “Ну, на самом деле, много чего. Но наиболее вероятный результат— это то, что токсин будет препятствовать развитию альвеол плода ... - он сделал паузу, ища узнавание на лице президента. "Альвеолы-это конечные концы дыхательного дерева—”





“Я знаю, что такое Альвеола.





Рикар сглотнул, упрекая себя. “Право. Ну да ладно. Я боюсь, что токсины в стенке матки мутируют ДНК, ответственную за развитие легких. Когда ребенок рождается и пытается сделать свой первый вдох, альвеолы не будут раздуваться, и ребенок задохнется. Эвакуационные медсестры не смогут остановить его. Даже врач не смог бы поставить диагноз, находясь вне матки. Никто не будет знать, что была проблема, пока ребенок не родился и . . .- он сделал паузу, чтобы сделать прерывистый вдох. “И. . . через несколько минут он умер.





Доктор Аликстер мрачно кивнул. “Это очень серьезно. И какова, по вашему профессиональному мнению, вероятность этого сценария?





Инженер заикнулся. “Я ... я ... я не знаю. Десять процентов. А может, и больше. А может, и меньше. Но мы не можем так рисковать. Они должны быть отозваны, и каждая машина должна быть выключена и протестирована на токсин.





Доктор Аликстер, казалось, на мгновение погрузился в свои мысли, прежде чем наконец ответить. “Вы абсолютно правы. Мы не можем пойти на такой риск.





Рикар чуть не рухнул под тяжестью собственного облегчения. - Благодарю вас, сэр.





- Нет, - решительно сказал президент. - Благодарю вас, доктор Холликс. Ваша проницательность и усердие могли бы только что спасти три тысячи невинных жизней. Не говоря уже о репутации этой компании. "Диотех" многим Вам обязан.





Инженер смиренно склонил голову. “Я просто выполняю свою работу, сэр.





Президент встал, и Рикар сделал то же самое. “Я сейчас же позвоню директору Полнэту и все улажу.





Рикар не смог сдержать улыбки и направился к двери.





Доктор Аликстер открыл дверь и похлопал инженера по спине. “Если вам еще что-нибудь понадобится, просто спросите Крэста. Она знает, как добраться до меня.





Рикар вошел в фойе. Через мгновение он снова повернулся, чтобы поблагодарить президента, но дверь в салон уже закрылась.





“Могу я заказать вам ховеркарт обратно в медицинский сектор?- Внезапно перед ним возник крест. Ее голос звучал добродушно и любезно, но лицо выдавало ее с головой. Она все еще была раздражена его настойчивостью. Но ему было все равно. Сегодня были спасены жизни людей. Неудовольствие этой женщины было небольшой платой.





- Нет, спасибо, - тихо сказал он. “Пожалуй, я пойду пешком. Здесь не слишком жарко.





Она проводила его до двери и, казалось, была не слишком рада закрыть ее за ним.





Инженер вышел наружу, в розоватый свет раннего вечера. Он глубоко вдохнул, разреженный воздух пустыни внезапно стал пахнуть слаще, ветерок щекотал его кожу.





Он начал спускаться по ухоженной дорожке, которая вела к остальной части жилого сектора. Он даже не слышал шагов позади себя. Он даже не заметил приближения тени. Темнота пришла без предупреждения.





Кодер памяти уже стоял у своего терминала, подготавливая рабочее место, когда бессознательный субъект был доставлен в соседнюю комнату и помещен в кресло. Он не должен был быть на дежурстве сегодня вечером, но просьба пришла прямо с самого верха. Письмо было помечено как срочное, но он получил очень мало информации о задании.





Внутренний сотрудник Diotech.





Нарушение безопасности.





Требуется изменение памяти.





Автоматические фиксаторы активировались вокруг запястий человека, закрепляя его в кресле, и кодер начал работать, обнаруживая сигнал наносенсора субъекта и связывая его с его системой.





Метаданные заполнили его экран в течение нескольких секунд.





Имя: Доктор Рикар Халликс





Профессия: Инженер-Биомедик





Местонахождение: Medical Sector





Возраст: 37 лет





Семейное Положение: Вдова





Последняя информация заставила кодировщика памяти остановиться. Он изучал лежащего без сознания человека через стену из синтетического стекла.





- Овдовела?





Но он был так молод.





Шифровальщик внезапно ощутил сильное желание заглянуть в воспоминания своего прошлого—помимо того, для чего он был вызван сюда—и найти историю. Без сомнения, он будет там. Мозг не любит забывать. Даже если иногда разум к этому стремится.





Директор разведки появился позади него, заставив его подпрыгнуть.





- Директор рэйз, - резко ответил ему шифровальщик, как будто он обращался к армейскому генералу. Он знал, что рейз предпочел бы именно так.





- Севан, - кивнул рейз, обращаясь к программисту по имени.





“А когда это произошло?





- Доктор Аликстер считает, что это произошло сегодня утром. Инженер посетил один из наших производственных заводов и считает, что он обнаружил дефект в последней партии искусственных маток.





Руки Севана, которые летали над пультом управления, готовясь к первой загрузке, резко остановились. “И что же там было?





Директор ответил не сразу. - Скорее всего, нет.





Тогда почему мы изменяем его воспоминания? кодировщик не мог не думать. Однако он оставил этот вопрос при себе. Он был достаточно умен, чтобы не задавать вопросов директору разведки.





Но каким-то образом рейз все равно почувствовал необходимость ответить. - Этот человек, к сожалению, был параноиком. И он выпил. Это не было хорошей комбинацией. Мы просто не можем откладывать производство по прихоти бредового пьяницы. Особенно с таким высоким спросом, как сейчас.





“И сколько же я возьму?- спросил он, инициализируя загрузку памяти.





Еще одна долгая, тяжелая пауза. Это заставило Севана беспокойно заерзать на стуле.





- Сегодняшних воспоминаний должно быть достаточно, - ответил директор.





“А остальные?





Рейз склонил голову набок. - А другие?





“Вы сказали, что он был на заводе. Есть шанс, что он мог бы поделиться своими находками с тамошними сотрудниками.





Язык рэйза впился ему в щеку с внутренней стороны. - Да, - протянул он. “Пожалуй, ты прав. Просканируйте воспоминания и доложите о своих находках. Мы возьмем его оттуда. Но что касается инженера, то он проснулся сегодня утром с сильным похмельем и проспал большую часть дня.





“Я займусь этим, сэр.





Директор повернулся, чтобы уйти, но что-то заставило его передумать. “И еще одно.





- Да, сэр?





- Доктор Аликстер хочет что-то сделать со своей выпивкой. Он и так ничего не стоит для этой компании. Посмотрим, что ты сможешь с этим сделать, а?





“Я попытаюсь найти корень этой зависимости-тьму, которая ответственна за его боль,—и удалить ее.- Даже когда он это сказал, Севан уже догадывался, что это будет. Овдовевшая в тридцать семь лет? Это заставило бы любого выпить.





“Отлично. Пинг меня, если вы столкнетесь с какими-либо неприятностями.- Рейз снова направился к выходу. На этот раз его остановил программист памяти.





- Сэр?- Севан знал, что ему следует держать рот на замке. Он знал, что не имеет права подвергать сомнению приказы директора. Но его грудь сжималась при мысли, что он может обнаружить в голове инженера нечто большее, чем паранойя и бред.





“А что, если он прав?- наконец он заставил себя спросить.





“Насчет чего же?- Голос рэйза был отрывистым и нетерпеливым.





- Матки, сэр. Что делать, если есть неисправная партия? А что если ... —”





“Это все, Сидлер.- Директор сменил имя на фамилию, что означало, что Севан определенно зашел слишком далеко. Он перешел все границы дозволенного. Он наклонил голову и принялся за работу, сосредоточившись на файлах памяти, заполнявших экран быстрее, чем его глаза успевали следить.





Он молча ругал себя за безрассудство. За то, что его сердце говорило громче, чем голова. Так оно и было на самом деле. Так было всегда. Директор Raze отдает приказы, и сотрудники следуют им.





Независимо от того, что он нашел в этих файлах—независимо от того, что, по мнению инженера, он обнаружил—Севан был полон решимости делать свою работу. Он не был менеджером по снабжению. Он не был тестировщиком продукции. Он был программистом памяти. И он сделает то, что делает лучше всего.





Стирать.





Десять месяцев спустя .





Инженер был в своей лаборатории, когда в новостях появился репортаж. Он исследовал свою новейшую разработку продукта, до завершения которой оставалось всего несколько недель. Он взглянул на экран, закрывавший всю его стену, и увидел серьезное лицо Мосимы Чана, когда она рассказывала подробности.





"Сегодня в Бостоне, штат Массачусетс, поступило сообщение о неожиданной смерти ребенка. Ребенок, мальчик по имени Джессан, был вынашен в искусственной утробе, изготовленной Диотех, и умер всего через несколько минут после рождения от того, что медицинские эксперты предварительно называют легочной недостаточностью. Младенец был срочно доставлен в ближайшую больницу, но врачи скорой помощи не смогли реанимировать его. В настоящее время проводятся дальнейшие исследования причины смерти и самой матки, которая, по мнению врачей, могла быть дефектной.





Планшет, который держал инженер, выскользнул из его пальцев и с грохотом упал на пол.





- Увеличьте громкость, - скомандовал он экрану.





Женщина, одетая во все черное, с темно-фиолетовыми тенями под глазами, плаксиво заговорила с местным репортером. - Я ничего не понимаю. Он был в полном порядке. Все его уровни были в порядке на протяжении всего периода беременности. Эвакуационная медсестра не могла этого сделать . . . не. . .- Она замолчала, не в силах продолжать. В кадре появился мужчина, по—видимому, ее муж, и обнял ее.





Экран снова переключился на Мосиму в студии. "Эта новость приходит на пике чрезвычайно растущего спроса на искусственную утробу. Управление главного хирурга выпустило заявление, заверяя общественность, что они будут тщательно исследовать матку в ближайшие недели, чтобы повторно проверить ее безопасность.





В груди инженера мелькнула боль. Все началось как на иголках. Укол огня. Но в течение нескольких секунд он распространился, как раковая опухоль. Заражая каждый дюйм его тела, пока он практически не согнулся пополам в агонии.





Боль была знакомой и в то же время чужой. Это было почти так же, как если бы он ожидал этого. Как будто он видел его во сне много раз. Необъяснимое предзнаменование, которое он не мог постичь в логике.





Его колени подогнулись, и он ухватился за край стола, чтобы не упасть.





Это была его вина. Это все была его вина.





Он изобрел эту утробу. Он убил этого ребенка.





- Представитель компании " Диотех” уже отрицает всю вину за неожиданную смерть младенца, - продолжил Мосима.





Изображение снова изменилось, и перед трибуной возник человек, в котором Рикар узнал главу отдела рекламы "Диотех паблисити". - То, что произошло сегодня, было одновременно трагично и разрушительно. Но я могу заверить вас, что ни один продукт не покидает наш склад без прохождения строгой процедуры тестирования, чтобы гарантировать качество и безопасность. К сожалению, однако, мы не имеем никакого контроля над тем, что происходит с деталями, как только они покидают наш склад и берутся в руки Swick Worldwide, компания заключила контракт на транспортировку всего продукта Diotech на рынок.





Скорбящая мать вернулась. Теперь она уже всхлипывала. Ее тело сотрясалось в конвульсиях. “Я выясню, кто несет за это ответственность, - сказала она прямо в камеру, прямо ему . “Я найду того, кто убил моего сына.





- Деактивировать!- слабый голос инженера кричал на экран. Питание замерцало, возвращая стену просто к стене. Но он мог поклясться, что все еще видит очертания лица женщины. Налитые кровью ободки ее опухших, опухших глаз. Обвинение в ее взгляде.





Он вернулся к работе, пытаясь сосредоточиться на своих исследованиях. Он был так близок к завершению этого продукта. Так близко к тому, чтобы показать что-то новое доктору Аликстеру. Чтобы доказать, что он был больше, чем один трюк пони. Все, что ему нужно было сделать-это сосредоточиться.





Но по мере того как день клонился к вечеру и наступала ночь, инженеру становилось все труднее и труднее заставить свой разум замолчать. Чтобы заглушить рыдания этой женщины.





Наконец он сдался и рухнул на койку.





Боль. Это было слишком много, чтобы справиться. Он почувствовал отчаянное, но незнакомое желание чего-нибудь сильного, чтобы заглушить его. Что-нибудь жидкое, чтобы смыть его. Но он никогда не держал алкоголь в лаборатории. Это было бы опасно и непрофессионально.





Лежа на своей импровизированной кровати и уставившись в потолок, инженер заметил, что тени на стене как будто шевелятся. Он резко сел на кровати.





И что же это было?





Здесь кто-нибудь есть?





Он включил верхний светильник и оглядел комнату.





Он был один.





И все же, когда он снова лег и погасил свет, темнота, казалось, затанцевала. Жутко знакомая рутина, которую он клялся, что никогда не испытывал раньше.





Он крепко зажмурился, вжимая кулаки в глазницы.





- Уходи, - отчаянно взмолился он.





Но тени не слушали его. Они подкрадывались все ближе и ближе. Никогда не прекращаясь и все же каким-то образом никогда не достигая его. Все это время горестные стоны матери эхом отдавались в его безрассудных мыслях.





Я узнаю, кто убил моего сына.





Он все еще отчетливо видел ее лицо в своих мыслях. Вот только сейчас она была здесь, с ним. Она стояла рядом с его койкой. Она смотрела на него сверху вниз.





Я найду тебя.





Он вскочил и пополз через лабораторию, невидимые руки размахивали невидимыми мечами, пронзая его с каждым движением. В тот момент, когда он подошел к своему столу, он рухнул, как пустой мешок. Он потянулся к среднему ящику, всхлипывая, слезы текли по его лицу. Он рывком открыл ее и стал вслепую искать, пока кончики пальцев не коснулись гладкой поверхности капсулы.





Он сгреб крошечную таблетку в ладони и уставился на нее.





- Назови мне хоть одну причину!- Закричал он. - Есть только одна причина, по которой я не могу покончить со всем этим сейчас!” Он не знал, с кем говорит—с отключенной стеной, с матерью в трауре, с какой-то высшей силой?- но он чувствовал необходимость сказать это.





Что-то заставило его спросить.





Прошло несколько минут, но ответа не последовало. Он не был уверен, почему вообще ожидал его увидеть.





В каком-то смысле он был рад этой тишине. Так было гораздо проще. Проще было бы не спорить. Не нужно было бороться за то, что он знал, и это был единственный ответ.





- Он сунул капсулу в рот.





- Пожалуйста, - взмолился он. - Назови мне причину.





И снова в его голове была только пустая тишина. Пустота, где, как он клялся, когда-то жил голос.





Он откинул голову назад, позволив маленькому посланцу смерти скользнуть в его горло. Он почувствовал, как она царапается, царапается когтями и протискивается вниз. Он почувствовал, как она осела в его желудке, выпустив свой яд.





Он молился, чтобы это было быстро.





Это была первая молитва, на которую он услышал ответ.

 

 

 

 

Copyright © Jessica Brody

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Смерть для меня»

 

 

 

«Эквоид»

 

 

 

«Огонь наверху, огонь внизу»

 

 

 

«Пуговичный человек и дерево убийств»

 

 

 

«Слон в комнате»