ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Человеческое пятно»

 

 

 

 

Человеческое пятно

 

 

Проиллюстрировано: Сэм Вулф Коннелли

 

 

#ХОРРОР И УЖАСЫ

 

 

Часы   Время на чтение: 35 минут

 

 

 

 

 

Роман ужасов о британском экспатрианте на свободе, который нанят ее другом, чтобы временно заботиться о своем маленьком осиротевшем племяннике в отдаленном замке, похожем на структуру в Германии.


Автор: Келли Робсон

 

 





Маленькая французская няня Питера была именно тем типом румяных юных созданий, которые нравились Хелен, но было что-то странное в ее губах. Она была застенчива и молчала, но это не имело значения. Хелен вполне могла поддерживать беседу в полном одиночестве.





- Наше путешествие было ужасным. Париж - Страсбург двигался довольно быстро, но путь до Мюнхена был бы гораздо быстрее на телеге. А Еще Зальцбург! Поезд обогнал осел.





Хелен рассмеялась собственной шутке. Мими завязала узел на аккуратном участке штопки и начала работать над другим чулком.





Элен впервые увидела хорошенькое личико няньки в то утро, когда они с Бархеном Ламбрехтом плыли на лодке через озеро с багажом, втиснутым в маленький навороченный ялик. Даже на расстоянии Элен могла сказать, что она была красавицей.





Как только они переступили порог, берхен сразу же удалился в библиотеку, без сомнения, чтобы в одиночестве оплакать смерть брата после долгого путешествия из Парижа. Хелен осталась наедине с двумя угрюмыми слугами на кухне, затаившейся в гниющей гостиной, или с чашкой кофе в руках подняться по узкой винтовой лестнице и посмотреть на эту красавицу вблизи.





Подъем был всего лишь немного выше Парижского чердака, где Хелен жила последние три месяца, но лестница была такой крутой, что она тяжело дышала, когда добралась до верха. Однако эти усилия не пропали даром. Если лучшее лекарство от разбитого сердца-это новая юная любовь, то Хелен подозревала, что ее любовь скоро будет исцелена.





- У нас было грустное путешествие. Герр Ламбрехт был глубоко опечален тем, что приехал сюда, в свой дом детства, без брата, который бы приветствовал его. Он не хотел уезжать из Парижа.- Хелен отпила немного остывающего кофе. “Вы когда-нибудь были в Париже?





Мими не поднимала головы. Такая застенчивая. Она даже не могла заставить себя ответить на простой вопрос.





Питер сел на ковер и сложил позолоченные кубики для писем, которые принесла ему Бархен. Для недавно осиротевшего ребенка он казался вполне довольным, но был бледен, его бескровная кожа казалась почти прозрачной на фоне темно-синего бархата куртки. Он казался слишком большим для детских игрушек—шесть или семь лет, подумала она. Она была уже достаточно взрослой, чтобы ходить в школу, но что Элен знала о детях? Во всяком случае, он казался добродушным, тихим мальчиком. Ловкий, даже грациозный. Он позаботился о том, чтобы держать блоки на ковре, когда он опрокинул стопку.





Ей следовало бы попросить его разложить кубики в алфавитном порядке, посмотреть, как многому научила его мать перед смертью. Но не сегодня и, вероятно, не завтра. Мальчик без матери и отца заслужил отдых, а она устала от путешествия. Здешние слуги наверняка были старомодны, но никто из них не осудил бы ее за то, что она отдыхала в солнечном окне с чашкой кофе после долгого путешествия.





Впрочем, они осудят ее, если решат, что она любовница Берхена. Она пробудет в Мереси все лето, поэтому ей нужно быть в хороших отношениях с ними—и особенно с Мими.





- Разумеется, мы ехали в разных машинах. Герр Ламбрехт-настоящий, старомодный джентльмен.- Хелен подавила смешок. Берхен была совсем не такой, но уж точно не представляла опасности для любой женщины. - Дамская карета была удобной и элегантной, но такой же медленной, как и весь остальной поезд.





По-прежнему никакой реакции. Это была слабая шутка, но Хелен сомневалась, что няня когда-либо слышала ее лучше. Возможно, девушка была слишком проста. Но такая милая. Розы, снег и темные-пречерные волосы. Восемнадцать или двадцать, не больше. Какой стыд за ее рот. Возможно, плохие зубы.





Элен повернулась на стуле и посмотрела в окно. Мерезее представлял собой узкую полоску озера, плотно окруженную баварскими Альпами. Их пики рвались в летнее небо, как зубы на неровной челюсти, удваиваясь в зеркальной поверхности озера внизу. Это была именно та альпийская перспектива, которая заставляла английских туристов носиться по Альпам со своими мольбертами и складными стульями, карандашами и акварелями.





Вид самого дома был непревзойденным. Хелен ожидала чего-то грандиозного, но, когда они гребли вверх по озеру, она была удивлена, что не видела дома семьи Берхен, воспроизведенного в каждой типографии от Лондона до Берлина, рядом со знаменитыми видами замка Нойшванштайн и замка Хоэншвангау. Замок Мерезе был миниатюрной копией этих величественных замков-высокий и узкий, как будто кто-то вырезал кусок самого старого крыла Нойшванштайна и поставил его на берегу озера.Всего лишь четыре этажа, но без всякой другой конструкции для масштабирования он возвышался над берегом, грабли его крыш эхом отражались от вершин выше, серые каменные стены выделялись рельефом на крутом, поросшем лесом склоне горы. Это не настоящий замок-ни башни, ни крепости. Но добавьте башенку или две, и это то, что туристы назвали бы его.





Но здесь нет туристов, чтобы полюбоваться им. Слишком далекий. Ни дорог, ни соседей, ни гостиниц, ни отелей. Насколько Элен могла видеть, сидя высоко в окне детской комнаты на четвертом этаже, долина была пуста. Нет даже хижины или хижины на берегу озера.





Она никогда не была в таком уединенном месте. Зима сделает ее еще более одинокой, но к тому времени она уже будет далеко. В худшем случае-обратно в Лондон, если только ей не улыбнется удача.





Когда она отвернулась от окна, Питер уже исчез. Дверь качнулась на петлях.





“А куда делся Питер?- Спросила Хелен.





Мими не ответила.





“Может быть, чтобы принести игрушку?





Мими наклонилась ближе к своей игле. Хелен отнесла свою чашку с кофе к двери и тихо позвала по-немецки. - Питер, немедленно возвращайся в детскую.- Когда ответа не последовало, она повторила его по-французски.





- Наверное, Питер часто так делает, - сказала Хелен. “Он думает, что прятаться от тебя-это весело.





Губы Мими задрожали. - Oui, - сказала она.





“Тогда пойдем, покажи мне его укрытия.





Няня не обратила на нее внимания. Элен с трудом подавила желание вырвать штопку из рук Мими.





“Если бы я только что осиротела, то тоже могла бы спрятаться, просто чтобы посмотреть, найдется ли кто-нибудь, кто захочет меня искать. Может ты поможешь мне посмотреть?- Хелен улыбнулась, вложив в эту просьбу все свое обаяние. Судя по тому впечатлению, которое она производила на парижанок, это было не так уж и мало, но все было бесполезно. Мими могла быть сделана из камня.





“Ну и черт с тобой, - пробормотала она себе под нос по-английски и захлопнула за собой дверь детской.





Это было даже не ругательство. Она знала гораздо более грязные ругательства на разных языках. Ее последний любовник любил слушать, как она ругается. Но не более того. Эта жизнь отвергла Хелен. Все, что у нее осталось в Париже, - это долги.





Часы пробили полдень. Когда он умолк, в доме воцарилась тишина. Ни писка, ни скрипа. Ни следа Бархена или слуг, ни звука с чердака наверху или с нижних этажей. Она подошла к лестнице и посмотрела вниз на головокружительную каменную спираль, которая образовывала полый хребет дома. Ступени веером расходились от спирали, каждая из них была отполирована и потерта в центре от многовекового использования.





- Питер, - позвала она. “Пожалуйста, вернитесь в детскую.





Нет ответа.





- Хорошо, - пропела она. “Я иду, чтобы найти тебя.





Разве можно винить ребенка за то, что он хочет поиграть? У Питера не было товарищей по играм. Она могла бы побаловать его, только в этот раз. И это давало ей хороший повод рыскать по дому.





К тому времени, как Хелен добралась до двух верхних этажей, стало очевидно, что слуги не справляются с хозяйством. Тяжелая старая мебель была потрескавшейся и облупившейся, одеяла и шторы потертыми и заплесневелыми, ковры покрыты тонким слоем паутины, которая разделяла и обвивала каждый ее шаг. Их поверхность была покрыта мелкой белой пылью, которая покрывала заднюю часть ее горла и лежала соленой на языке. После получасового блуждания под кроватями и роясь в шкафах и гардеробах, она почувствовала такую жажду, как будто бродила по пустыне.





В старых домах самая плохая мебель была выслана на верхние этажи. Спускаясь вниз, Элен ожидала, что мебель станет новее, светлее, красивее, хотя и такой же пыльной. В главных комнатах, тех самых, которыми пользовалась мать Питера, мебель была та же самая: почерневший дуб, вырезанный в виде замысловатых птиц, рыб и зверей. Та самая мебель, которая наводнила охотничьи домики в Шварцвальде, но грубая и неуклюжая, как будто кто-то из двоюродных дедушек семьи в конце своей жизни увлекся резьбой по дереву и наполнил дом своими любительскими работами.





И все же, если бы ей удалось заставить слуг убрать ее как следует, она могла бы сделать большую гостиную своей собственной. Она могла бы учить Питера так же хорошо, как и в детской. Это избавит ее от необходимости целыми днями подниматься и спускаться по лестнице. И хотя спинку дивана поддерживала извивающаяся змея с разинутой пастью, это все же было более подходящим местом для соблазнения няньки, чем продуваемое сквозняками детское кресло у окна.





Под одной из кроватей она нашла тонкое ребрышко ягненка, испещренное следами зубов. Где-то в доме была собака. Ей придется позаботиться о том, чтобы подружиться с ним.





Питера все еще не было видно. Возможно, он был трудным ребенком, несмотря на его безмятежный вид. Если так, то нынешнее лето не будет тем праздником, который обещал Берхен. Она нашла его в кабинке бистро "Белон Бурриш", где он сидел и потягивал коньяк. Не прошло и пяти минут, как он предложил ей заплатить, чтобы она приехала к нему на лето в его семейный дом и обучила его племянника английскому языку. - Это будет легко, - сказал он. Берхен знала, как сильно ей нужны деньги. Он всегда был таким добрым—славился своей щедростью среди мальчиков Монпарнаса и Пигаля.





Элен постучала по ребру в своей ладони, когда спускалась на первый этаж. Там лестница расширилась и распространилась в фойе, образуя широкое, величественное строение. В задней части фойе лестница продолжалась через узкую щель в полу. В подвалы, без сомнения. Исследование этого места было бы настоящим приключением.





Чемодан Хелен все еще стоял у входной двери, ожидая, когда стюард принесет его наверх. С другой стороны вестибюля из библиотеки сочился табачный дым. Пахло просто божественно. Она уже несколько месяцев не могла позволить себе курить. Она почти перестала тосковать по вкусу табака, но теперь ее рот наполнился слюной. Берхен дал бы ей сигарету, если бы она попросила. Но нет. Она не станет его беспокоить. Он сохранял Храброе лицо на протяжении всего их путешествия. Он заслужил немного времени побыть наедине со своим горем.





Она прошла в темную гостиную напротив библиотеки и отодвинула тяжелые зеленые шторы, задержав дыхание от пыли. Солнце стояло высоко над горами. Озеро блестело от яркого света. В воздухе роились пылинки. Солнечный свет придавал дубовой мебели меловой оттенок, а тяжелой парчовой обивке-почти пастельный. Стены были увешаны охотничьими трофеями—чучела и конные головы оленей, диких козлов, даже двух волков и медведя. Их стеклянные глаза смотрели вниз сквозь паутину, как будто встревоженные состоянием домашнего хозяйства.





- Она провела пальцем по пыли на подоконнике. "П-Е-Т-Е-Р", - написала она печатными буквами. Когда она начнет заниматься с мальчиком, ей уже не понадобятся рабочие тетради и карандаши. Любая плоская поверхность может быть использована в качестве шифера. Это может смутить слуг и заставить их выполнять свою работу.





Отступив от окна,она споткнулась о валявшуюся на полу шишку. Две крошечные косточки уютно устроились под зеленой бахромой ковра-сухие старые обглоданные остатки от пары телячьих отбивных. Она сунула их в карман вместе с бараньей костью. Потом в столовой она нашла под стулом челюсть—маленькую, от жареного поросенка. Она положила его себе в карман.





Элен нашла дорогу на кухню в задней части первого этажа. Пожилая женщина резала морковь за столом, ее морщинистые щеки дрожали с каждым ударом ножа. Рядом с ней над чашкой кофе склонился стюард. Он был даже старше повара, его кожа была покрыта старческими пятнами. Они наблюдали, как Элен налила себе стакан воды из керамического кувшина.





- Питер любит играть в разные игры, - сказала она по-немецки. “Я нигде не могу его найти.





Повар начал возиться с кофейником. Стюард не сдвинулся с места. “Мы еще не видели мальчика, фрейлейн Йорк.





“Я едва ли ожидал от него плохого поведения в мое первое утро в Мереси.





- Мальчик сейчас с няней. Он всегда с няней.- Тон стюарда был суров.





“Как ты можешь так говорить? Но сейчас он определенно не с ней.- Она стряхнула с платья паутину. “Я тщательно обыскал дом, как вы сами прекрасно видите.





“Вы должны продолжать искать его, фрейлейн, - сказал управляющий.





Повар откусил кусочек морковки. Ее щеки подрагивали с каждым хрустом.





Они объединились против нее, но это только имело смысл. Это были старые деревенские люди, а она была просто английской незнакомкой в грязном, пыльном платье. Повышение голоса не принесет ей никаких друзей.





“Не могли бы вы принести мой чемодан в мою комнату?- Она широко улыбнулась. “Я бы хотел сменить свою дорожную одежду.





“Да, фройляйн Йорк, - сказал стюард.





Повар снова принялся резать морковь. Стюард отхлебнул кофе. Неужели они ждут, что она сейчас отступит?





“Остается еще вопрос с Питером, - сказала Хелен.





Нож повара соскользнул. Морковь рассыпалась по полу.





- Французская девушка заботится о мальчике.- Слова повара были едва понятны, какая-то старинная Баварская форма. - Ему нельзя заходить на кухню.





Рот стюарда задвигался, тонкие губы растянулись над грязными зубами.





“Это правда?- Спросила Хелен у стюарда. “А почему бы и нет?





Стюард накрыл ладонь повара своей собственной. - Благополучие мальчика теперь ваше дело, фрейлейн.





Элен нашла Питера в глубине морозильного подвала, он сидел на корточках перед дверью, глубоко врезанной в скалу. Стены были покрыты инеем. У мальчика изо рта повалил густой дым.





“А тебе не холодно?- спросила она. “А теперь возвращайся наверх.





- Bitte, Мисс, - сказал мальчик. Он просунул два пальца под дверь, затем присел еще ниже, склонив голову и работая ими все глубже и глубже. Его волосы были аккуратно разделены пробором, два светлых крыла по обе стороны от полоски кожи, бледной, как личинка.





Что бы он ни замышлял, что бы он ни думал найти по ту сторону двери, он был полностью поглощен этим. Хелен позволила ему поразвлечься на несколько минут, пока она рыскала по подвалу, ныряя под низкие шипы сводчатого потолка. На стене напротив двери бутылки были сложены пирамидами по шесть штук в альковах размером с голову. Она стерла пыль с нескольких этикеток. Французский, и не такой уж старый. Шампанское, Бордо, Бургундия. Более трехсот бутылок. Этого хватит на все лето.





В подвале пахло солью. Должно быть, в прошлом его использовали для выдержки и консервирования мяса. Солоноватый привкус холодного воздуха наполнил ее пересохший рот слюной. Чего бы она сейчас не отдала за кусок свинины, горячей и сочной. В животе у нее заурчало. Возможно, удастся уговорить кухарку позволить ей осмотреть кладовую.





Хелен вернулась к мальчику. - Ну же, Питер, довольно. Мими уже ждет тебя.





Свет от ее свечи дрожал на медной пластине, привинченной к дверному косяку. Потускневший металл был покрыт коркой инея. Она подошла ближе и подняла свечу. Это был щит-грифоны, Орел, корона.





- Она ткнула Питера носком ботинка в ногу. - Пора возвращаться наверх.- Теперь он лежал, растянувшись на животе. - Питер, пойдемте сию же минуту.- В ее голосе послышались резкие нотки. Она устала от того, что все в доме игнорируют ее.





Он вытащил что-то из-под двери и сунул в рот.





“Остановить тех.- Она схватила Питера за воротник и потащила через подвал к лестнице. Он упал вперед на четвереньки. Предмет выскочил у него изо рта и отскочил от нижней ступеньки.





Элен подняла его и повертела в ладони. Это была крошечная косточка, тонкая, хрупкая и мокрая от слюны.





- Она пристально посмотрела на Питера. “Это отвратительно. - О чем ты только думаешь?





- Мама, - всхлипнул он. Его худые плечи дрожали под бархатной курткой. “Мама.





Раскаяние пронзило ее насквозь. Она отбросила кость в сторону, подхватила его на руки и потащила наверх. - Тише, - сказала она, поглаживая его дрожащую спину, когда он всхлипнул.





Табачный дым, просачивающийся из библиотеки, окутал фойе серым туманом. Ее чемодан все еще стоял на корточках у входной двери.





Хелен поставила Питера на ноги. Он был очень тяжелый. Она никак не могла отнести его в детскую. Она бы сейчас задохнулась.





Хелен сжала его костлявые плечи. “Ты ведь хороший мальчик, правда?- Он вытер нос рукавом и кивнул. - Хорошо, больше никаких слез.





Она подняла чемодан наверх и бросила его в своей комнате. Затем она взяла мальчика за руку и позвала Мими, стоявшую на верхней ступеньке лестницы.





Когда ее хорошенькое личико появилось на вершине спирали, Элен прогнала мальчика наверх.





“Позаботься о нем, ладно?- Сказала Хелен. - Сегодня никаких уроков не будет. И не завтра тоже. А там посмотрим.





- Oui, - сказала Мими.





Когда Берхен пришел к обеду, он уже был пьян. Алые щеки над его Каштановой бородой были такими яркими, что казалось, будто он получил пощечину.





- Так много писем. Стол моего брата забит до отказа.- Берхен предложил Хелен сигарету. “Я не могу их понять. У меня нет головы для бизнеса, Мози.





Хелен выпустила в его сторону струю дыма. “Вы всегда так говорите, но, похоже, сами прекрасно справляетесь со своими делами.





“Мне нужно съездить в Мюнхен за советом. Я скоро вернусь, обещаю. Самое большее-два дня.





“Не задерживайся слишком долго. Ты вернешься в пустой винный погреб и к беременной няньке.





- Он хихикнул. - Если это случится, значит, такова воля Божья.





Элен открыла рот, чтобы пошутить о мебели, но вовремя остановилась, несмотря на свободный поток вина. Стулья в столовой были особенно ужасны. Каждый из них был увенчан морской змеей, Толстой и извивающейся, с вытаращенными глазами, обращенными к перламутру. Под ним была грубо изображенная пара человеческих форм, мужская и женская. А под ними виднелись шишки размером с большой палец, похожие на жирных личинок. Они впились в поясницу Хелен.





С окружающих стен на стол глядели портреты. Бледные белокурые дети с невинными, невыразительными лицами. Красивые, улыбающиеся мужчины и женщины, темноволосые и крепкие, как Бархен. И болезненно выглядящие пожилые люди, преждевременно состарившиеся, с гладкой серой кожей и всклокоченными черными волосами, обрамляющими пустые, пристальные глаза.





Когда часы пробили семь, они уже наполовину осушили третью бутылку кларета. Берхен сидел в кресле по диагонали.





- Мне пора играть в pater familias .- Он позвал: “Мими! Ici!”





Мими появилась в дверях, сжимая руку Питера.





“Ну же, Мими, - пробормотал Бархен по-французски невнятно. - Питер хорошо себя ведет? Он в добром здравии?





- Oui, - сказала Мими.





Хелен внимательно наблюдала, как девушка говорит. Да, у нее не хватало нескольких зубов, но сколько их было? Хелен притворилась, что зевает, изобразила драматическую пантомиму и восторженно вздохнула.





Глаза Мими наполнились слезами, когда она попыталась не зевнуть в ответ. Когда ее губы изогнулись назад, Элен мельком увидела ее рот. Передние зубы у нее отсутствовали, десны истерлись до блеска. Отблески свечей играли на металлической проволоке, протянутой сквозь ее коренные зубы.





Мими зажала рот рукой. Хелен потянулась за сигаретой и притворилась, что ничего не заметила. Бедная девушка. Нет ничего печальнее, чем юная красавица в руинах.





- Питер, иди сюда, - позвал Бархен.





Огрубевшими руками он осмотрел ногти и кожу головы Питера, заглянул ему в уши, затем с трудом открыл рот и провел пальцем по деснам.





Она знала, что это такое. Ее отец сделал то же самое. Его пальцы пахли пеплом и чернилами.





Один из передних зубов Питера был выбит.





- Ты теряешь свой первый зуб, - сказал он. - Разве это больно?





Питер отрицательно покачал головой.





Берхен пошевелил его кончиком пальца. - Давай вытащим его сейчас, и покончим с этим.





Питер подбежал к Мими и спрятал лицо в ее юбках.





- Да ладно тебе, Питер.- Берхен рассмеялся. - Я привяжу его к дверной ручке на веревочке. Через минуту все будет кончено.





Питер схватил Мими за талию.





- Что, нет? Потом мы возьмем яблоко, и ты сможешь откусить от него вот так.- Он изобразил, что подносит яблоко ко рту и жует его. “Ты ведь можешь это сделать, правда?





- Нет, Дядя.- Голос Питера приглушенно звучал у бедра Мими. Девушка прижалась спиной к стене и медленно двинулась к двери. Бархен зашел слишком далеко.





“Уже поздно, Герр Ламбрехт, - сказала Хелен. - Пусть девушка уложит Питера в постель.





“Ну тогда. Зуб при этом выпадет сам по себе и тогда это будет твое.- Господин Ламбрехт положил на стол серебряную монету. - Мисс Йорк сохранит его для вас.





Мими и бой выскользнули за дверь.





“Как прошло мое выступление?” Barchen asked. - Разве я был убедителен?





“Очень. Я с трудом могу поверить, что у тебя никогда не было детей.





- Боже упаси.- Берхен вздрогнул и осушил свой бокал. “Я тебе когда-нибудь рассказывала о своей няньке? Ее звали Бруна. Она была очень предана мне. Она бы тебе понравилась. Очень красивый. Но, как и Мими, не очень-то разговорчива. Не то что ты.





- Ничто не может помешать мне сказать то, что я думаю.- Элен сунула руку в карман и положила кости на испачканную скатерть. “Например, ваши слуги небрежны, - сказала она.





- Он пожал плечами. “А что тут можно сделать? Они же старые. Кто бы выбрал жить здесь, если они могут быть где-то еще?





После ужина они вышли с бокалом вина через парадную дверь на широкую террасу. Вечерние звезды мерцали над нависшими горами и окутанным туманом берегом озера. Три стороны террасы спускались прямо в воду, как причал или пристань. Ялик подпрыгивал рядом, привязанный к железному кольцу.





В то утро вода была цвета чернильного сапфира, такого яркого, что он, казалось, цеплялся за весла с каждым взмахом Берхена. Под темнеющим небом она была черной, как смола, и вязкой. Вдалеке темный предмет всплыл на поверхность, посылая ленивую рябь по воде. Элен прищурилась.





Берхен проследил за ее взглядом. “Просто бревно, вот и все. У меня есть для тебя подарок.





- Он вложил ей в руку серебряный портсигар. Это был ее собственный дом—она сдала его в ломбард за аренду три месяца назад. И он был полон-сорок тонких сигарет, аккуратно выстроенных в ряд.





- Она усмехнулась. “Если бы мы вернулись в отель "Белон Бурриш", я мог бы надеть узкие брюки и спеть тебе песню, как многие молодые люди. Но ты же не хочешь, чтобы я сидела у тебя на коленях, как и я не хочу быть там. Так что я просто скажу тебе спасибо.





“Ничего страшного. Ты будешь здесь счастлив, Мози?





“Конечно. Это так красиво. Хотя я не знаю, как долго смогу жить в таком месте, где никто не ценит мои шутки.





- Он рассмеялся. - Мереси прекрасна, но она может быть немного стеснительной. Я тебе покажу.- Он подвел ее к краю террасы, чтобы заглянуть за угол дома. Его стены выступали прямо в воду, поднимая профиль дома далеко за берегом. Позади крутые горные склоны надвигались на озеро, угрожая опрокинуть дом в воду.





“Ты же не хочешь туда свалиться. Она глубокая и такая холодная, что у тебя перехватит дыхание.- Он прислонился к стене дрожащей рукой.





“Наверное, когда-то это была крепость, - сказала Хелен. - Удерживает границу какого-то средневекового баварского княжества.





- Берхен похлопал по стене. - Крепость, да, но она никогда не защищала границу. Он защищал соль.





“У вашей семьи были соляные копи?- Спросила Хелен. Неудивительно, что Берхен был богат.





- Шахты принадлежали императору Священной Римской империи. Корона была многим обязана своим богатством Мереси. Эта соль когда-то была дороже золота. Моя семья защищала его.





Берхен выглянула из-за края террасы. Вода прилип к стенам дома. Темное пятно ползло вверх по фундаменту.





- Не падай в воду, - повторил он. - Зимой здесь несколько безопаснее. Когда образуется лед, вы можете кататься на лыжах по озеру или кататься на коньках, если снег уже сдул. Но даже тогда, вы должны быть осторожны.





- Она рассмеялась. “Вы меня убедили. Я постараюсь к зиме оказаться как можно дальше от Мереси.





“Конечно, Мауси.- Берхен выдавил из себя смешок. - Неаполь на зиму. Неаполитанские вдовы любят высоких англичанок вроде тебя. Или в Афинах, если вам угодно. Мир открыт для нас. Мы богаты, счастливы и свободны.





Бархен слишком старался быть веселым.





“Твоя новая ответственность гложет тебя, не так ли, Берхен?- Она просунула руку ему под локоть и мягко отвела его от края воды. - А чего волноваться? Отправь Питера в школу. В Англии многие мальчики в его возрасте уезжают из дома.





“Может быть, ты и прав. После лета, если ты думаешь, что он готов. Я приму твой совет.





“А что я знаю о детях? Почти ничего—я уже говорил тебе об этом в Париже. Трудно было найти менее опытную обманщицу-гувернантку.





- Берхен похлопал ее по руке. “Ты же женщина. Это придет к вам естественно.





“Я в этом очень сомневаюсь.- Хелен отдернула руку. “Но какой ущерб я могу нанести за одно лето? Я хотя бы немного научу его английскому.





“Все в порядке, Мози. Делайте все возможное.





- Она усмехнулась. “А вы уверены, что вы не его отец? Питер благоволит тебе.





“Семейное сходство.- Последние сумерки спустились за горы, и настроение Бархена потемнело вместе с небом. Его взгляд остановился на плавающем бревне. “Если ты думаешь, что у меня разовьются отцовские чувства, то ошибаешься.- Глубокий голос бархена превратился в жалобный скулеж. - Это несправедливо-приковать меня к ребенку, который мне не принадлежит. И это несправедливо по отношению к ребенку. У него должна быть материнская любовь—преданная и бескорыстная.





“А что случилось с его матерью?





- Это было просто нелепо. Она распухла еще больше, чем сейчас.- Берхен протянул руки вперед, обхватив огромный живот. - Сколько младенцев может вместить женское тело? Близнецы-обычное явление, тройня-не такая уж редкость. Я не могу себе представить, как женщины выживают даже один, не так ли?





Хелен отрицательно покачала головой. Кислое вино обжигало ей горло.





- Это вина моего брата. Он должен был быть более осторожным, чем заводить так много детей от своей жены.





“Я не думаю, что это работает таким образом, - сказала Хелен.





“В нашей семье это так и есть. С одним все в порядке. Им следовало бы удовольствоваться Питером и на этом остановиться. Но нет, они должны были иметь больше детей. А теперь они все присоединились к нашей семье в склепе.





Берхен уставился на камни фундамента дома. Хелен проследила за его взглядом.





“Вы хотите сказать, что в вашем подвале есть гробницы? Дверь в подвале ведет в склеп?





- Он снова кивнул. - Я тоже туда поеду, в конце концов. Не скоро—я еще молод.- Он пожал широкими плечами. “Я стараюсь не думать о таких вещах. Париж позволяет легко забыть об этом.





Прохладный ветерок шевелил воду. Она поставила пустой бокал из-под вина на стол и растерла руки. “А твой брат?





- Мой брат не мог жить без своей жены. Он должен был присоединиться к ней.





“Пойдем в дом, там становится холодно.- Берхен покачал головой. “Я не могу оставить тебя здесь одного, - настаивала она, потянув его за локоть. - Ты слишком меланхоличен.





“Не волнуйся за меня, Мози, - рассмеялся он. - я сам справлюсь. “У меня нет никакого желания присоединяться к моей семье. Я слишком люблю свою жизнь в Париже, чтобы отказаться от нее сейчас.





В дверях она остановилась, наполовину войдя, наполовину выйдя из дома.





“А ты не знаешь, что случилось с губами Мими?- спросила она.





“Я слышал, это был несчастный случай, - сказал он и снова повернулся к озеру.





Берхен уехал с первыми лучами солнца. Пульсирующая головная боль Хелен разбудила ее как раз вовремя, чтобы заметить его из окна спальни, гребущего через озеро в лодке, всплескивая поверхность воды с каждым отчаянным взмахом весел. Она никогда не видела, чтобы он двигался так быстро, заставляя работать так много своих громоздких мышц. Казалось, он от чего-то бежит.





Тревога затопила ее грудь. Если она окликнет его, он развернется и поплывет обратно. Но оконная задвижка была заклинившей, а коготь зацементирован в задвижку годами пыли и песка. Она боролась с этим в течение минуты, а затем сдалась. Ее голова пульсировала, рот был покрыт песком, а глаза, казалось, были наполнены песком. Она снова забралась в постель и сунула голову под подушку.





Когда она наконец отважилась подняться днем в детскую, Мими сидела на подоконнике с иголкой и ниткой на коленях. Мальчика нигде не было видно.





Элен присоединилась к Мими на подоконнике. “Как давно ты заботишься о Питере, Мими?





Девушка пожала плечами.





“Я полагаю, что когда вы впервые пришли сюда, вы обыскивали дом каждый раз, когда он прятался от вас.





- Oui, - сказала Мими.





“Но ты же устал от этого. Теперь он стал старше. Ему следовало бы знать лучше.





Мими опустила голову. Одна одинокая слеза скользнула по ее розовой щеке и упала на воротник, окрашивая хлопок в темный цвет.





Элен страстно захотелось вытереть костяшками пальцев эту нежную щеку, поднести остатки слез к губам, словно это был нектар. Но нет. Это было бы прекрасно в промокшем бистро Пигаль, но не здесь. Она только напугает девочку.





Она положила ладонь на колено Мими, просто легчайшее прикосновение. - Оставайся здесь, я его приведу.





Элен обнаружила Питера сидящим на краю террасы, вытянув ноги и пытаясь дотянуться до воды пальцами ног. Он откинулся назад, балансируя на руках, и подполз ближе к краю.





Сердце Хелен бешено колотилось. Она прикусила внутреннюю сторону щеки, чтобы не закричать—внезапный шум мог напугать его. Она подкралась ближе, готовая бежать и схватить его, если он упадет. Когда мальчик повернул к ней голову, она заговорила тихо и спокойно:





- Иди сюда, Питер.





Он не обратил на нее внимания. Она медленно придвинулась ближе.





“Отойди оттуда, пожалуйста.





Когда он оказался в пределах досягаемости, она схватила его, подтащила к передней части дома и поставила на порог. Она крепко сжала его руки и наклонилась, чтобы посмотреть ему в глаза.





- Питер, ты же не можешь все время убегать, понимаешь? Это очень опасно. А что, если бы вы упали в озеро?





- Bitte, Мисс.- Мальчик шаркнул ногой. Свет, отражавшийся от озера, казалось, высасывал весь цвет из его кожи.





- Да, Мисс Йорк . Это твой первый урок английского. Повторяйте за мной, да, Мисс Йорк .





“Да, Мисс Йорк, - сказал он.





- Хорошо, - сказала она.





- Он поднял руку к ее щеке. Он подарил ей одну короткую ласку, а затем скользнул двумя пальцами в ее рот.





Элен отшатнулась назад. - Ее руки взметнулись вверх. Она схватилась за дверную ручку, но промахнулась. Когда она упала, то ударилась голенью о край порога.





Питер стоял над ней и смотрел, как она кричит от боли, хватаясь за ногу и раскачиваясь на земле, как черепаха, попавшая в ловушку на спине. Она перекатилась на бок и обернула юбку вокруг ноги, чтобы вытереть кровь.





Когда она смогла встать, то схватила его за руку и потащила наверх, шатаясь на каждом шагу и размазывая кровь по дорожке вверх по ступенькам. Мими встретила ее на верхней площадке лестницы. Хелен подтолкнула мальчика к себе, упала на пол и подобрала юбки. Кровь стекала по ее ноге и капала в туфлю. Ее голень была ободрана назад, плоть сморщилась вокруг блестящей кости. Она откинулась на локте, зрение ее поплыло.





Мими подвела ее к стулу и приподняла юбки. Элен вздрогнула, но прикосновение Мими было мягким, а движения быстрыми и нежными. Она на мгновение выбежала из комнаты, потом вернулась с тряпьем и кувшином воды. Пока Мими промывала рану, Питер съежился на подоконнике. Хелен не спускала с него глаз. Он снова беззвучно плакал, его рот снова и снова повторял одно и то же слово. - Мама.





Мими заправила последнюю затяжку в повязку, затем сжала колено Элен и посмотрела вверх, ее карие глаза были огромными.





- Мерси, - выдохнула Хелен.





Мими улыбнулась. Губы растянулись над зияющими деснами. Проволока просачивалась сквозь булавочные отверстия в ее задних зубах. Элен отпрянула. Она схватилась за край стола и с трудом поднялась на ноги. Она проковыляла к окну, схватила Питера за плечи и сильно встряхнула.





- Ну хватит, - крикнула она. - Больше никаких игр. Не убегай сам по себе. - Понял?





Мальчик всхлипнул. Она понизила голос, пытаясь достичь источника спокойствия, глубоко внутри нее. - Не бойся, Питер. Я больше не сержусь. - А ты что скажешь?





- Да, Мисс Йорк.





“Отлично. Я понимаю, что ты скучаешь по своим родителям. Прошло совсем немного времени с тех пор, как они умерли, но со временем это станет легче.





- Bitte, Мисс, - сказал мальчик. - Мама и папа умерли много лет назад.





Повар и стюард заблокировали ее вопросы. В промежутках между односложными ответами они обменивались репликами на неприступном баварском диалекте, сплетничая о ней, без сомнения, так, словно ее там и не было. А почему бы и нет? Она вела себя как сумасшедшая, хромая по кухне, размахивая руками и крича на них на всех языках, которые знала.





Хелен сделала два глубоких вдоха и повторила попытку.





“Несколько дней назад в Париже господин Ламбрехт сказал мне, что его брат только что скончался. Он должен был поехать в Мерезее и взять на себя ответственность за своего племянника, дом и семейные финансы. - Это правда?





“Да, фройляйн, - ответил дворецкий.





Там. Все было прекрасно. Узел в груди Элен ослабел. - Но Питер только что сказал мне, что его отец и мать умерли много лет назад.





“Да, фройляйн, - ответил дворецкий.





“Как ты можешь так говорить?- Элен ужасно хотелось схватить его за горло и трясти до тех пор, пока он не задрожит. “Как это может быть правдой одновременно?





Стюард провел языком по грязным зубам. “Я не имею права спорить ни с господином Ламбрехтом, ни с его племянником.





Но это было бесполезно. Она заковыляла в детскую. Мими и Питер стояли посреди ковра и ждали ее.





- Питер, поиграй со своими кубиками. Я хочу видеть их в алфавитном порядке, когда вернусь.- Она указала на блоки. - А-бей-Цай .





Он опустился на колени на ковер и начал укладывать кубики, повинуясь приказу. Однако она ему не доверяла. Она втиснула стул под ручку двери, запирая их обоих внутри. Потом она, спотыкаясь, спустилась в библиотеку. Она была заперта, но один упрямый толчок-и замок поддался.





Письменный стол был заброшен, закутки пыльные, ящики пустые, если не считать старых перьев, бутылочек с засохшими чернилами и серебряного ножа для вскрытия писем в форме двух переплетенных морских змей. "Так много писем , что я не могу в них разобраться", - сказал тогда Бархен. Неужели он все увез в Мюнхен?





В этом не было никакого смысла. С чего бы это Берхену лгать ей? Он знал, в каком отчаянии она была. Нет больше друзей, чтобы занять у них, ничего не осталось, чтобы заложить. Она бы последовала за ним через весь мир. У нее не было другого выбора.





Она закурила сигарету и глубоко затянулась горячим дымом. К тому времени, как он догорел до костяшек ее пальцев, она была уверена, что это была не чья-то ошибка, а ее собственная. Это было так типично для нее—всегда слишком занята поиском следующей шутки, чтобы слушать ее внимательно. Берхен сказал, что его брат умер, но не совсем недавно. Он сказал, что мать Питера умерла весной, но не этой весной. Она сделала некоторые предположения. Разве не так?





Был только один способ выяснить это.





- Ключ от склепа.- Хелен протянула стюарду руку ладонью вверх. - Дай его мне, пожалуйста.





“У меня его нет, фрейлейн.





“Конечно же, ты знаешь. Ты же стюард. А кому еще она может понадобиться?





Он распахнул куртку и вывернул карманы наизнанку. “У меня есть только это.- Сине-белый медальон злого глаза крутился на конце его брелока для часов. “Вы должны взять одну из них, фрейлейн. Так ты будешь в безопасности.





Хелен обыскала дом в поисках ключей и, прихрамывая, спустилась по лестнице в подвал. Ее рот наполнился слюной, как только она почувствовала запах соленого воздуха. - Она закурила сигарету. Он свисал с ее губ, когда она пробовала каждый ключ по очереди. Ни один из них не подходил к замку склепа. Она навалилась на дверь всем своим весом, но тяжелые железные петли даже не сдвинулись с места. Она прищурилась в замочную скважину. Только темнота.





Она опустилась на пол и просунула пальцы под дверь. Легкий ветерок донесся снизу, взъерошив ей волосы. Она пахла восхитительно, солено и вкусно, как хороший кусок телятины, быстро обуглившийся на раскаленных добела углях и нарезанный острым ножом на кроваво-красные кусочки.





Ее пальцы на что-то наткнулись. Просунув руки под дверь, она поймала его кончиками пальцев и вытащила наружу. Это был крошечный позвонок, не больше кончика ее пальца. Хелен поднесла его поближе к пламени свечи, повертев в ладони. Она была коричневой от засохшей крови. Канал, пронзающий кость, был набит белыми кристаллами. Она ковыряла их ногтем. Соль.





Под дверью было еще что—то-зуб, покрытый коричневым пятном крови. С его корня свисал завиток замерзшей плоти.





Хелен, прихрамывая, поднялась наверх. Стул, на котором она сидела, прислонившись к двери детской, был втиснут так плотно, что ее ножки оставили на полу два свежих шрама.





Питер ждал в дверях. Мими свернулась калачиком на подоконнике.





“Это что, твое?- Она показала ему свой зуб.





- Нет, Мисс.- Он снова ободрал губы. Его свободный зуб свисал с десны на ниточке.





“Тогда откуда же он взялся?





Он моргнул, глядя на нее ясными и невинными глазами. - Битте, мисс, я не знаю.





Несмотря на свой высокий рост, в этот момент он казался почти младенцем. У него был очень приятный голос. Эффект легкого детского невнятного произношения этих немецких гласных был восхитителен.





“Вы не знаете, где находится ключ от склепа?





- Нет, Мисс.





“Ты был внутри склепа?





- Нет, Мисс.





Он был всего лишь ребенком; у детей не было чувства времени. Неужели он вообще знает разницу между месяцем и годом? Она так разозлилась из-за пустяков. Стюард и повар невзлюбили ее, но это была ее собственная вина. Она должна была позаботиться о том, чтобы подружиться с ними. Но это неважно. Берхен вернется через несколько дней, и лето будет продолжаться, как и планировалось.





Хелен принесла Мими и Питеру ужин, забаррикадировала их в детской, а затем взяла бутылку кларета из буфетной стюарда. Она поставила его на обеденный стол рядом с тарелкой. Никакого штопора, и она не нашла его, пока рылась в доме в поисках ключей. Должно быть, их спрятал стюард. Сигарет она тоже не заметила. Ей придется до прихода Берхена рассортировать сигареты по порциям в своем портсигаре.





Она позвала стюарда. Когда он не пришел, она взяла серебряный нож для вскрытия писем из библиотеки и использовала его, чтобы вытащить пробку из бутылки. Она поднесла бутылку ко рту, как пьяница в переулке Монпарнас. Вино обжигало, стекая по ее пересохшему горлу.





Хелен сунула нож для вскрытия писем в карман, взяла тарелку и бутылку вина и вышла на террасу. Воздух был напоен свежестью сосен. Первые вечерние звезды мерцали над головой между облаками, окрашенными сумерками. В сотне футов от террасы покачивалось плавающее бревно. Медленная рябь лизала ступени террасы.





Она уже почти осушила бутылку вина, когда к бревну присоединилось еще одно. Легкий ветерок доносил запах соли. Два бревна, казалось, двигались к ней, извиваясь, как угри. Звездный свет отражался от их спин, когда они скользили по воде, погружаясь под воду и затем выныривая на поверхность в унисон, как пара длинных дельфинов.





Бутылка выскользнула у нее из рук и разбилась о террасу. Осколки стекла полетели в озеро.





Бревна повернулись и посмотрели на нее.





Хелен вскарабкалась в дом и захлопнула дверь. Она побежала в гостиную и начала волочить по полу дубовый сундук, поднимая ковер и сдирая с пола завитки лака. Она протащила его через холл, оставляя глубокие шрамы на темном дереве. К тому времени, как она забаррикадировала входную дверь, с нее градом катился пот. Ее раненая нога пульсировала с каждым ударом сердца.





Она подкралась к окну гостиной и заглянула в щель между шторами. Было видно только одно существо, плывущее сразу за краем террасы. Это снова было похоже на бревно, но она знала лучше. Она их уже видела. Две длинные, чернильно-черные змеи подняли свои головы из воды, их бледные, как личинки, глаза были пустыми и пристально смотрели.





Просто бревно, вот и все.





Бревно перевернулось. Вода лилась ему на спину. Его рот приоткрылся. Звездный свет обнажил сотни тонких, как проволока, крючковатых зубов.





Просто бревно, вот и все.





Barchen was a liar.





Повар и стюард сидели за кухонным столом, опустив головы за ужином, одна свеча горела между ними.





“Я полагаю, вы скажете мне, что в озере нет змей. Герр Ламбрехт говорит, что это бревна, и вам не следует ему противоречить.- Она широко развела руками. “Если бы один из этих монстров откусил тебе ногу, а Герр Ламбрехт сказал, что это не так, ты бы с ним согласился.





“Не хотите ли еще бутылку вина, фрейлейн?- спросил стюард.





“Всегда.- Она стукнула кулаком по столу, отчего зазвенели тарелки. “Но я предпочел бы знать, насколько сильно Герр Ламбрехт лгал мне и почему.





Стюард пожал плечами и вернулся к еде.





Хелен рылась в кухонных ящиках и складывала инструменты на столе-ножи, вилки, даже тонкий железный вертел—все, что она могла найти, было длинным, тонким и прочным. Она завернула их в тряпку, схватила подсвечник со стола и потащила все вниз.





Восхитительный, соленый воздух вырвался из-под двери, сильнее, чем прежде. У Элен заурчало в животе. Она закурила сигарету и закатала рукава.





Белое покрытие на стенах и двери было не инеем, а солью. Она соскребла корку с глаза одного из грифонов. Он скомкался у нее под ногтем, плотный и шершавый.





Элен слизнула соль с пальца и вставила в замочную скважину разделочный нож. Она чувствовала защелку внутри и удары, которые, должно быть, были серией тумблеров. Они щелкнули, когда она направила кончик ножа вперед и назад. Лезвие распиливало углы замочной скважины, вырезая тонкие медные завитки. Но нож был слишком широким и неуклюжим.





Затем она попробовала железный вертел. Он оставил на ее ладонях следы липкой смазки. Она атаковала замок каждым инструментом по очереди, скуля от разочарования. Она тихонько постучала лбом в дверь-раз, другой.





Холодок пробежал по ее обнаженной коже. Мурашки побежали по ее рукам. Кислая слюна наполнила ее рот.





Наконец она достала из кармана нож для вскрытия писем и просунула его кончик в замок, прислонившись к двери так, словно могла обхватить ее целиком. Она заглянула в замочную скважину, держась рукой за щеку, как лучник с натянутым луком.





- Она слизнула соль с губ. Замок щелкнул. Дверь приоткрылась на дюйм, скрипнув петлями.





Маленькая мокрая косточка отскочила от пола и ударилась ей в ногу. - Она обернулась.





Питер шел прямо за ней.





Свет свечи мерцал на его круглых щеках и ямочках на подбородке, аккуратно причесанные крылья светлых волос обрамляли его лицо. Он был всего лишь ребенком. Осиротевший. Одинокий. Она уже выразила ему свое сочувствие. Неужели он не заслуживает ее заботы?





“Привет.- Она старалась говорить мягко. “А как ты выбралась из детской?





- Bitte, Мисс Йорк. Дверь открылась.





Должно быть, стул упал. Она недостаточно сильно его заклинила.





Питер уставился на дверь склепа. Ей следовало бы отвести его наверх, сказать Мими, чтобы уложила спать, но он просто вернется сюда снова. И разве это не его собственный дом?





- Ты не знаешь, что за этой дверью, Питер?





- Мама, - сказал он.





- Да, именно это мне и сказал Ваш дядя. Не только ее, но и всю твою семью—всех твоих предков, в их могилах. Вы знаете, что такое гробница?- Он покачал головой. - Обычно это большая каменная коробка. Или альков в каменной стене, иногда. Обычно семейные склепы находятся на кладбищах или в церквях. Но твоя семья ... —”





- Она заколебалась. "Странная у тебя семья", - подумала она. Ей нужно было точно выяснить, насколько это странно.





“Ты уверена, что хочешь увидеть могилу своей матери?





Питер молча кивнул.





Воздух, который вырвался наружу, когда она открыла дверь, имел мясистый металлический привкус. Ее желудок скрутило от голода, перед глазами все поплыло. Она прикрыла пламя свечи своим телом. Питер взял ее за руку и повел в склеп.





Хелен и раньше видела склепы. Они ее не пугали. В возрасте пяти лет она видела, как ее мать заперли в могиле на Хайгейтском кладбище. Она поцеловала свою первую девушку в склепе Святой невесты, после того как украла ключ у дьякона. А еще она посещала вечеринки в Парижских катакомбах, пила шампанское под взглядами тысяч разинувших рты черепов.





Но это был не склеп.





Проход открывался в широкую пещеру, стены которой были покрыты кристаллами соли и испещрены углублениями размером с человека, грубые углубления были вырублены в скале каким-то примитивным инструментом. Некоторые из них были глубокими, как будто это были проходы, некоторые зияли неглубоко и пусто, а другие были покрыты коркой месива цвета засохшей крови, стекающей грязью вниз по кристаллическим стенам. Один из них был прямо за ее левым плечом. Крошечные косточки застряли в кровавой грязи. От него пахло свежим мясом.





Некоторые из них—совсем немного здесь и там-были покрыты паутиной такого же бескровного бледно-розового цвета, как и кожа Питера.





На дне пещеры трепетала и плескалась широкая лужа маслянистой воды.





- Мама, - сказал Питер. “Папа.





- Я не думаю, что они здесь, Питер, - прошептала она, увлекая его обратно к двери.





Его рука выскользнула из ее хватки. Он подбежал к затянутому паутиной алькову и глубоко засунул туда руку. Она схватила его за куртку и потащила прочь. Пряди цеплялись за его руку, растягивались и ломались. Когда его рука появилась, он крепко держал извивающуюся личинку размером с его голову. Его пальцы пронзили ее плоть; из ран сочилась прозрачная жидкость.





Его глаза казались темными пятнами за пеленой кожи. Его крошечная беззубая пасть открылась и закрылась в агонии.





- Брат, - сказал Питер. Он поднес личинку к губам и открыл рот.





Элен вырвала его у него из рук. Червяк покатился по полу пещеры и плюхнулся в бассейн.





Она побежала, волоча Питера за собой под локоть.





Элен захлопнула дверь и подперла ее плечом, навалившись на нее всем своим весом, когда она ткнула в замок ножом для вскрытия писем. Открыть дверь оказалось чистой удачей. Она никогда не заперла бы его снова, даже если бы беспокоилась об этом в течение ста лет.





Она не могла поверить в свою глупость. Открывая двери, которые должны оставаться закрытыми. Она ходила туда, где ей не место. Доверчивая Бархен, как будто она действительно знала его. Как будто он был человеком.





- Глупо, глупо, глупо, - пробормотала она себе под нос.





Замок щелкнул. Она упала на четвереньки, ослабев от облегчения. Боль пронзила ее ногу. Ее зрение потемнело.





Питер поднял свечу. - Да, Мисс Йорк?





Она втянула воздух сквозь зубы и резко повернулась, чтобы сесть спиной к двери. Она убежит от Питера так быстро и так далеко, как только сможет. В горы, в лес, куда угодно, только не сюда. Но она не думала, что сможет стоять. Ещё нет.





“Ты помнишь свою мать? - Твой отец? Вы знаете, что это такое?- Чудовища, с пустыми вытаращенными глазами. - Ее голос поднялся до визга. “А ты знаешь, кто ты такой?





- Нет, Мисс Йорк. Я знаю тебя.





Он сел у ее ног и вложил свою руку в ее ладонь. Его пальцы были липкими от жидкости из личинки. Он вонял гнилью, как старое мясо, позеленевшее и гниющее от личинок. Ее горло поднялось раз, другой. Она сделала два судорожных вдоха, а затем зловоние изменилось. В животе у нее заурчало. Она поднесла пальцы Питера к своему рту и облизала их одну за другой. Затем она высосала остатки сока из его рукава.





По другую сторону двери лежали еще какие-то предметы, разбросанные по каменному полу. Она могла бы снова открыть дверь. Но Питер выглядел таким усталым. Веки у него опухли, а кожа под каждым глазом потемнела от усталости.





- Иди сюда, - сказала она, и мальчик забрался прямо в ее раскрытые объятия.





Хелен смотрела, как Мими раздевает Питера и укладывает его в постель. Когда няня попыталась выйти из спальни, Элен остановила ее.





“Нет. Мы остаемся здесь. Питер не может быть один. Мы должны позаботиться о нем.





Мими опустила голову.





“Ты меня понимаешь?





“Oui.





“А я думаю, что нет. Ты каждый раз отпускаешь Питера. Ты даже не пытаешься остановить его. Почему ты не заботишься о нем? Он всего лишь ребенок.





Мальчик наблюдал за ними, сложив руки между щекой и подушкой. Мими уставилась в пол. По ее щеке скатилась слеза.





- Мы с тобой должны оберегать Питера, чтобы он рос здоровым и сильным, как его дядя. А потом, как и его родители, на озере.- Хелен вздохнула. “Жаль, что мы с тобой не можем нормально поговорить.”





“Oui.





- Подожди здесь, - сказала она.





Хелен побежала за карандашом и бумагой. Когда она вернулась, Питер уже спал.





- Скажи мне, почему ты его отпустила.





Мими возилась с карандашом. Она даже не могла правильно держать его, и единственным знаком, который она могла сделать на бумаге, был опрокинутый крест внутри грубой формы, похожей на надгробие.





Нижняя губа Мими задрожала. На бумагу упала слеза. Хелен взяла карандаш из дрожащих пальцев Мими. - Это не имеет значения, - сказала она.





Мими забралась на кровать и легла рядом с Питером.





Хелен вытащила из коридора тяжелый стул и поставила его перед дверью. Может быть, это и не помешает ему выйти, но если он попытается оттащить его, то шум разбудит ее. Потом она сбросила туфли и забралась на кровать, обняв Мими и положив ладонь на руку Питера.





Девушка плакала. Ее спина дрожала, прижавшись к груди Элен.





“Все в порядке, - прошептала Элен, прижимая ее к себе. - Все будет в полном порядке.





- Мими заплакала еще сильнее.





Элен ожидала, что ей придется бодрствовать всю ночь, но Питер был в безопасности, в комнате было тепло, постель уютна, а рыдания Мими были ритмичными и успокаивающими. Элен скользнула в сон и провалилась сквозь скользкие сны чернильных фигур, которые корчились, хватали и рвали ее кожу. Когда она проснулась, луна светила в окно, отбрасывая скрещенные тени от оконных стекол на ковер. Ее нога пульсировала. Часы пробили четыре. А Питер и Мими уже ушли.





На подушке лежали два ярких куска медной проволоки длиной шесть дюймов, взволнованные и скрюченные, с зазубренными концами. Подушка была вся в пятнах крови.





Элен побежала на кухню и стала возиться со свечой, чуть не подожгла рукав, когда зажгла его на раскаленных углях печи. Она бросилась вниз, ступая босыми ногами по ледяным ступенькам, и когда запах ударил ей в нос, она споткнулась. Она поскользнулась на кости и чуть не упала головой вперед.





Она тяжело дышала, прислонившись к стене. Запах пронзил ее насквозь. Она извивалась, плыла и плела сквозь нее, вызывая в воображении последнюю каплю виски в хрустальном графине ее отца, первую клубнику лета, последний кусочек рождественского пудинга, размазанный по золоченому Костяному фарфору и слизываемый ленивыми движениями языка. Она пахла липкой влагой на ее пальцах, вытянутая из хорошенькой девушки в раздевалке на балу в Мейфэре, надетая в пару шелковых перчаток и положенная на Алое плечо молодого полковника во время вальса.





Запах был таким сильным, таким ярким, что осветил лестничную клетку. Воздух был наполнен ароматами столь обширными и непостижимыми, что они переливались из одного чувства в другое, прогоняя каждую тень и наполняя мир музыкой.





Элен упала с одной ступеньки на другую, колени ослабли, каждый шаг сотрясал ее бедра и позвоночник. У нее все поплыло перед глазами. Подвал был полон нимбами и радугами, миллионы солнц концентрировались и фокусировались через галактику линз, танцуя и подпрыгивая, наполняясь жизнью.





Единственным темным пятном во всем подвале была Мими.





Нянька присела на корточки перед дверью склепа. Она горбилась и сгорбилась, уткнувшись лицом в дерево, как будто пытаясь прогрызть его. Порог был залит кровью.





У Мими отвисла челюсть. С каждым толчком он все сильнее прижимался к ее горлу. Ее нос был расплющен, верхняя губа раздроблена, кожа на щеках облезла.





Остатки ее зубов были разбросаны у ее ног.





Элен схватила ее за ногу обеими руками и потащила прочь. Мими вцепилась когтями в пол, цепляясь за края камней своими ободранными ногтями.





- Мисс Йорк?





При звуке голоса Питера воздух наполнился радугами.





Питер стоял на верхней ступеньке лестницы, освещенный эйфорией огней. Она отбрасывала узоры на его лицо и обрамляла голову ореолом искр.





Мими откинула голову назад и закричала, ее язык был кровоточащим живым существом, пытающимся вырваться из разинутого горла, впалой пасти, которая когда-то была лицом девушки.





Мими бросилась вверх по лестнице. Хелен погналась за ней.





- Питер, беги!- Взвыла Хелен.





Мими бросилась обнимать мальчика. Хриплое дыхание, вырвавшееся из ее открытого горла, забрызгало стены кровью. Она бросилась вниз по коридору, размахивая Питером, как тряпичной куклой. Хелен бросилась за ней, хватая няню за волосы, юбку, рукава. В прихожей она схватила Питера за ногу и потащила прочь.





Мими впилась ногтями в тяжелую грудь и потянула. Он заскрипел по полу, разбрасывая осколки по всему фойе. Она рывком распахнула дверь и обернулась. Кровь растеклась у ее ног. Ее язык вынырнул из глубины горла. Она подняла руки, как бы желая, чтобы Питер заключил ее в объятия.





Хелен прижала Питера к груди. Она прижала его голову к своей шее, чтобы он не видел измученного лица своей няни.





- Взвыла Мими. Затем она выскочила за дверь и загрохотала по террасе. У края воды она на мгновение покачнулась, размахивая руками. За мгновение до того, как она упала, из воды поднялась чернильная фигура. Его челюсти приветствовали ее едва слышным всплеском.





Мальчик стоял на коленях на подоконнике детской рядом с Хелен, прижавшись носом к оконному стеклу. В озере плавали две извилистые фигуры, освещенные бледными лучами рассвета, пробивающегося над вершинами гор.





- Иди сюда и сядь.- Хелен похлопала ладонью по табуретке перед собой.





Когда солнце взошло над вершинами гор, мать и отец Питера уже ушли, проспав весь день на дне озера, возможно, или в подземном бассейне, присматривая за своими драгоценными, восхитительными детьми.





Хелен не отпускала Питера ни днем, ни ночью. Она почти не сводила с него глаз, не отходила ни на шаг. Она отдавала ему всю свою заботу и внимание, пока ресницы ее не коснулись сухих и изрытых глазниц, язык не распух от жажды, а в ушах не застучал зов снизу.





Запах проник в нее, как приветственные обещания. Огни кружились на краю ее поля зрения, призывая, направляя ее вниз к пещере.





По ночам змеи метались взад и вперед в волнах, танцуя в ритме сотрясающего дом содрогания. Ей не нужно было смотреть в окно, чтобы увидеть их; каждый раз, когда она моргала, они были за ее веками. Знак.





Хелен сделала это за три дня до того, как сломалась. Когда ее перо становилось неуклюжим, когда почерк распадался на грубые царапины, ей уже было все равно. Она могла думать только о склепе. Голод хлынул через нее, переполняя и неся ее вниз по каждому лестничному пролету, как будто она плыла по теплой реке к источнику всего, что осталось в мире, чего стоило желать.





Ее руки были слишком неуклюжи, чтобы открыть дверь, но это не имело значения. Она могла бы прогрызть себе путь через это. Сам по себе запах был достаточной пищей. Каждый кусочек был благословением. Она утопилась в нем. Она отдавалась ему до тех пор, пока ее разум не повис на волоске.





Ее мир рухнул в боль, когда Питер вытащил ее из подвала. Она немного сопротивлялась, но не могла сопротивляться ему. Нет, если это может причинить ему боль. Когда он протянул провода через то, что осталось от ее зубов и челюсти, и крепко скрутил их, свет покинул ее, призыв отступил, дом потемнел.





“Теперь вы будете в порядке, Мисс Йорк?- Спросил Питер.





- Oui, - сказала она.

 

 

 

 

Copyright © Kelly Robson

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Ударило током»

 

 

 

«Самый глубокий разлом»

 

 

 

«В конце Вавилона»

 

 

 

«Совершенно секретное происхождение Фоксмана: отрывки из эпической автобиографии»

 

 

 

«Milagroso»