ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Дело в воде»

 

 

 

 

Дело в воде

 

 

Проиллюстрировано Dan Dos Santos

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 27 минут

 

 

 

 

 

Сказка о магии, мести и горькой смерти на забрызганных дождем улицах Великого города. Это эпическая фантазия не в традициях Толкиена, а наоборот, чувственная, зловещая, пронизанная потом страха и опьянением властью.


Автор: Jay Lake

 

 





Герцог медных холмов так и остался мертвым.





Пока что.





Эта мысль заставила танцовщицу оглянуться на пустынную улицу. Что-то в уголке ее глаза или в свете фонаря ее снов выкрикивало послание. Как и с любым из ее вида, было трудно застать ее врасплох. Ее ощущение окружающего мира было очень сильным. Даже во сне ее народ не становился таким инертным и уязвимым, как люди или большинство животных. В конце концов, ее народ жил среди людей на протяжении многих поколений. Некоторые инстинкты никогда не теряли своей ценности.





"Его светлость не собирается лезть ко мне через камни", - твердо сказала она себе. Ее хвост оставался жестким и колючим, бесцеремонно волочась за ней в пародии на тревогу.





Город продолжал проявлять беспокойство. Низко в небе висела пелена дыма, и зловоние горящих зданий преследовало каждый вдох. Гавань практически опустела, ее суда уносились прочь от беспорядков и неконтролируемых ополченцев, которые были всем, что осталось от герцогской гвардии после недавнего убийства. Улицы представляли собой странное чередование пустынных и многолюдных улиц. Люди, казалось, не желали выходить наружу иначе как стаями. Если Чанс опустошал площадь или вымощенный булыжником городской квартал, он оставался пустым в течение нескольких часов. Горячая, тяжелая сырость никак не могла успокоить его.





В данный момент она в одиночестве шагала по пурпурно-черным плитам Зеленого рынка. Сильно пахло гниющими овощами. Все маленькие склады были закрыты ставнями. Даже вездесущие кошки нашли себе занятие в другом месте.





Она поспешила вперед. Послание, которое привело ее на открытые улицы, было вполне определенным относительно времени и места. Ее целеустремленность была так сильна, что она чувствовала смутный рывок охоты в своем сознании. Это была ловушка; охота всегда была ловушкой для ее народа, особенно когда он шел среди людей.





Крылья жужжали над головой в такт слишком быстро для любой птицы, за исключением ярких крошечных Хаммеров, которые преследовали цветущие виноградные лозы района храма. Она даже не подняла глаз.





* * *





Танцовщица нашла маленькую калитку, расположенную в середине длинной оштукатуренной стены, которая граничила с Дропнейл-Лейн в квартале Слоновой Кости. Это была граница какого-то обветшалого особняка, стена по периметру которого обозначала комплекс, который уже давно был вырезан в лабиринте крошечных садов и лачуг. Под молчаливыми дубами цвела какая-то деревня, среди которой гнил большой дом, блистательный и заброшенный. Она была здесь несколько раз, чтобы увидеть женщину своего народа, чей духовный путь был знанием трав и лекарственных растений.Но она всегда входила через ворота для прислуги, маленькую горбатую арку рядом с главным входом, выходящим на Уайттоп-стрит.





Эти врата были совсем другими. Он явно не подходил к стене, в которую был установлен. Черные мраморные пилястры были встроены в выцветшую охряную штукатурку стены поместья. Темнота внутри пыталась тянуть ее вперед.





Она стряхнула с себя чувство принуждения. Твердо контролируя свои намерения, танцовщица медленно протянула руку и коснулась металлической решетки. Хотя воздух был теплым, черное железо было достаточно холодным, чтобы обжечь ее пальцы до самых ножен когтей.





Путь был закрыт, но не заперт на ключ. Танцовщица протиснулась внутрь.





Темные ворота распахнулись в клубок тяжелых виноградных лоз. Плющ и глициния душили ряд деревьев, превратившихся в бледные обнаженные трупы. Грибы росли на пестрых полках вдоль нижних пределов голых стволов и блестели в ковре из листьев и гнили, которые устилали небольшую рощу. Среди бледных стволов возвышался небольшой алтарь из черного камня, где только тени касались земли. На алтаре поблескивала неровная глыба льда. Он выбрасывал ищущие завитки пара в теплый весенний воздух.





У ее народа не было собственного имени—в конце концов, они были просто людьми. И это был один из ее людей, который написал записку, которую она нашла повешенной паутиной на притолоку ее арендованной комнаты. Она могла сказать это по почерку, запаху на странице, слабому следу души, приправленному луговыми цветами.





Но она никого не знала-ни по руке, ни по запаху, ни по душе. Хотя танцовщица и не могла с легкостью сосчитать всех своих соплеменников в медных холмах, но все же их было несколько десятков среди кишащих людьми сотен и тысяч.





Этот алтарь, замерзающий среди костей деревьев, не принадлежал ее народу.





Человек вышел из тени, не двигаясь, как будто свет нашел его между одним моментом и другим. Он был человеком-приземистым, некрасивым, с сальными светлыми волосами, которые закручивались в пучок на его плечах. Его лицо было покрыто татуировками с отпечатками пальцев, как будто какой-то Бог или дух протянул руку и слишком сильно схватил его огненной хваткой. Его широкое тело было обтянуто кожей и черным шелком, такими же жирными, как и волосы. Дюжины маленьких лезвий скользнули в дыры в его коже, каждое было покрыто коркой старой крови.





Значит, это был шаман, который искал тайны мира в бешено колотящихся сердцах больших и малых жертв. Только пространство вокруг его глаз было чистым, бледная кожа обрамляла водянистый взгляд, который пронзил ее, как алмазный нож.





- Ты ходишь, как вода по камню.- Он говорил на языке ее народа с едва заметным акцентом. Это было само по себе странно. Гораздо более странно, что она, пришедшая из народа, который когда-то охотился на сны безлунными ночами, могла пройти в двух шагах от него, не заметив этого.





И то, и другое глубоко ее беспокоило.





“Я иду по городу, как женщина, - сказала она на языке жителей каменного берега. Танцовщица с тихой гордостью поняла, что у нее самой нет акцента.





“По правде говоря, - ответил он, подражая ее речи. Его Петрейский язык содержал такой же слабый намек на что-то еще. Он был здесь таким же туземцем, как и она.





“Твоя сила не предназначена для того, чтобы одолеть таких, как я, - тихо сказала она ему. В то же время, она задавалась вопросом, было ли это правдой. Очень, очень немногие люди знали язык этого народа.





Он рассмеялся над этим, а затем отвел свой пристальный взгляд. “Я бы предложил вам вино и хлеб, но я знаю ваши обычаи в этом отношении. И все же, то, что ты пришел ко мне на встречу-это хорошо сделано.





Она проигнорировала эту любезность. - Эта записка была не из твоих рук.





“Нет.- Его голос был ровным. - И все же я послал его.





Танцовщица вздрогнула. Он подразумевал власть над кем-то из высоких лугов ее дома. “В вашей записке просто сказано встретиться по вопросу воды.” Это была одна из величайших обязанностей, которую один из ее людей мог возложить на другого.





- Герцог по-прежнему мертв, - сказал он. Она вздрогнула от отголоска своих прежних мыслей. - Сила его ухода оставила пылающий след для тех, кто может видеть его.





“Вы утверждаете, что он не вернется.





Мужчина пожал плечами, отмахиваясь от скрытого вызова. Она не спрашивала его имени, потому что ее народ не называл своего, но это не мешало ей гадать, кто же он такой. - Скоро уже не будет иметь значения, вернется он или нет, - сказал он. - Его сила утекает, чтобы быть схваченной или потерянной в настоящий момент. Теперь можно было многое сделать. Хорошо, плохо или безразлично, это время для смелости.





Она наклонилась ближе,позволяя своим когтям согнуться. Он бы знал, что это означает. “И какое же место я занимаю в твоих планах, приятель ?





“На тебе его сияние, - сказал он ей. “Его уход пометил тебя. Я хотел бы знать от тебя, кто забрал его, кто взломал его. Этот человек-маг, воин или ведьма—имеет первое и самое большое право на свою силу.





Зеленый!





Девушка-убийца теперь бежала по воде, насколько было известно танцовщице. Она вдруг почувствовала благодарность за эту маленькую милость. “Не имеет значения, кто привел к гибели герцога медных холмов, - прошептала она. “Его больше нет. Мир движется вперед. Новая сила встанет на его место,новое зло последует.





Еще один смех, медленное урчание из его черного живота. - Власть всегда будет расти. Правая рука, схватив ее в нужный момент, может избежать многих раздоров для стольких людей. Я думал, что с вашей помощью некоторые вещи будут легче и быстрее—ради всеобщего беспокойства.





- Ты слишком много себе позволяешь, - сказала она ему.





- Это я?- Его ухмылка была пугающей. “Ты смотришь на мою кожу и думаешь судить мое сердце. У людей нет таких духовных путей, как у вашего народа. Вы не почувствуете запаха гнили, который так явно подозреваете во мне.





Танцовщица собралась с духом. Она ни за что не смогла бы противостоять ему в одиночку, даже если бы обучалась искусству силы. - Хорошо это или плохо, я больше ничего не скажу.





“Хм.- Он потянул себя за подбородок. “Я вижу, ты должен защищать свою преданность.





“Это не просто лояльность.- Ее голос был напряжен, несмотря на самообладание, выдавая ее страх перед ним. “Даже если бы я обладал такой силой, у меня не было бы причин передавать ее тебе.





- Своим бездействием ты уже передал власть тому, кто может вырвать ее оттуда. Радуйся, что это был всего лишь мой зов.- Он добавил на ее языке: - я знаю, что такое запах воды. Я не буду спорить из-за зуба.





- И я не стану торговаться с когтем.- Она повернулась и зашагала к холодным воротам, дрожа от гнева.





- Уэр, женщина, - крикнул он ей вслед и снова рассмеялся. “Мы не друзья, но и не должны быть врагами. И все же я предпочел бы получить вашу помощь в этом деле, а не ваше противодействие. Вместе мы можем избавить вас от многих страданий и неприятностей.





Она проскользнула между черными каменными столбами ворот и вышла на улицу, отказываясь из-за тошнотворного страха, свернувшегося у нее внутри, спешить дальше.





* * *





Ближе к вечеру здесь не было ни души-обычно в это время на площадях и бульварах было полно народу, даже в более тихих и богатых кварталах.





Она шла целеустремленно, яростно размышляя даже тогда, когда она наблюдала за неприятностями. Этот шаман, должно быть, пришел из какого-то очень редкого и далекого места. Там были племена и деревни людей во всех уголках мира, о которых она слышала. Люди жили в холодных тенях высоко в Голубых горах, где даже воздух мог замерзнуть в самые холодные ночи, и среди теплых от огня равнин Селистана за морем, и в бескрайних лесах на самом дальнем востоке. Не говоря уже о том, что везде между ними.





Конечно, он был родом откуда—то посередине-из Либурн-Хиллз, возможно, или из другого места, где жили ее люди, когда они еще не сделали того, что сделала она, уплывшие жить среди городов людей. У него не было другого способа говорить на их языке, знать о водных делах, управлять какими бы то ни было обязательствами, влиянием или долгом, которые принесли ей записку, с которой он вызвал ее.





У танцовщицы не было иллюзий относительно собственной важности, но именно ее он хотел заполучить. Похоже, этот человек считал ее убийцей герцога.





Это было очень неприятно. Если бы один человек сделал этот вывод, каким бы ошибочным он ни был, другие могли бы сделать то же самое. Страх для другого раза, сказала она себе. Неужели он изучал магию ее народа так же, как покойный герцог медных холмов? Путем воровства?





Ей пришла в голову отвратительная мысль. Возможно, этот жирный человек был агентом герцога .





Как будто вызванная этой мыслью, группа герцогских стражников высыпала из переулка, идущего между огороженными стенами садами богатства.





Она случайно шла рядом по пустынному тротуару как раз напротив них. Они остановились, уставившись на нее. Танцовщица не замедлила шага. Ведите себя так, как будто вы здесь главный. Не бойтесь их. И все же она рискнула взглянуть на него.





У предводителя, по крайней мере, у того, у кого был самый большой меч, на плечах вместо плаща висел прекрасный гобелен. Мародеры. Хотя они были одеты в герцогские мундиры, их значки были сорваны.





- Эй, Китти, - позвал один из них, причмокивая губами.





Угол, подумала она. Там впереди есть угол. Многие из этих домов охраняются. Они не станут рисковать здесь открытым насилием.





Здравый смысл подсказывал ей: А почему бы и нет? Конечно, они рисковали открытым мародерством.





В уголках ее глаз начали расплываться разноцветные пятна. Охота потянула ее за собой. Этот ритуал был глубоко укоренен в общей душе ее народа, жестокой власти, которую она долго отвергала в пользу тихой, мирной жизни. Танцовщица стряхнула дрожь с когтей и, свернув за угол, направилась прямо на аликорн, проходя под пустым взглядом погребальной статуи.





Они последовали за ним, слишком громко смеясь и перешучиваясь между собой. Оружие и доспехи загремели позади нее. Не совсем гоняясь, не совсем оставляя ее одну.





Башни старой стены возвышались среди зданий в нескольких кварталах к востоку от нее. Если она доберется туда до того, как дезертиры набросятся на нее, у нее появится шанс. Миновав эти разрушенные ориентиры, она окажется в гораздо более густонаселенном и заметно менее богатом районе. По опыту танцовщицы, помощь была гораздо более вероятной от тех, у кого ничего не было, чем от тех, кто держал все в своих руках. Богатые не видели никого, кроме своих сверкающих собратьев, а бедные понимали, что значит потерять все.





- Эй, каткин! - крикнул один из охранников. “Тогда дай нам полизать.





Они ускорили шаг.





И снова краски угрожающе потекли. Ее когти подергивались в своих ножнах. Она никогда бы этого не сделала. Люди не охотились, особенно в городах людей. Идя в одиночку, гештальт охоты был бесполезен, и когда она боролась в одиночку против полудюжины мужчин, тонкая сила, которую он давал, ничего не значила.





Они повалят ее на землю, перережут сухожилия и будут насиловать прежде, чем она успеет разорвать хоть одно горло.





Скорость-это все, что у нее осталось. Каждый Ярд, к которому они приближались, был мерой утраченного преимущества. Танцовщица перешла на бешеный бег. Стражники следовали за ним, как собаки за раненым нищим, громко крича и хлопая в ладоши на своем боевом языке.





Но улица по-прежнему была пуста.





Она пересекла брусчатку, направляясь к Шрайк-аллее, которая должна была привести ее к старой стене и сломанным воротам. Там никого не было, совсем никого . Как она могла быть такой глупой?





Как бы она ни была быстра, по крайней мере один из мужчин позади нее был настоящим спринтером. Она слышала, как он догоняет ее, и даже хихикала на бегу. Танцовщица ускорила шаг, но его копье ударило ее сзади в лодыжки, и она рухнула на булыжную мостовую, отчего у нее закружилась голова.





Охранник стоял над ней, ухмыляясь сквозь несколько дней темной бороды и резкий запах мужского пота. “У меня никогда раньше не было никого из вас, - сказал он, опуская пояс с мечом.





Она резко вскочила, но он только отскочил, смеясь. Его друзья были прямо позади него с обнаженными клинками и копьями наготове. "Семь на одного", - в отчаянии подумала она. Она будет бороться, но они только еще быстрее сломают ее за это.





Первый мужчина упал, оглушенный, его брюки зацепились за колени. Второй завопил и резко обернулся. Танцовщице не нужно было ничего больше, чтобы подстегнуть ее к этому занятию.





Между танцем и насилием было очень мало расстояния. Контролируемые движения, невероятная сила и бесконечные часы практики подпитывали оба искусства. Она прошла через грациозную серию вращений, позволяя краям охоты вернуться, когда ее когтистые пинки захватили еще двух охранников за коленями.





Шаман был с другой стороны от них, широко улыбаясь, когда он сражался с уже окровавленным ятаганом. В его движениях было что-то мерцающее, слишком знакомое.





Он сделал ставку на то , что я присоединюсь к контратаке, подумала она. И не важно почему. В данный момент они действовали сообща и вырвали бедро другого мужчины из его гнезда. Последние три дезертира бросились прочь, прежде чем развернуться и помчаться по улице в поисках кожи.





Танцовщица никогда не думала, что увидит человека, способного принять даже малейшее участие в охоте.





“Мне следовало ожидать от тебя большего.- Голос ее спасителя почти не дрожал от напряженной борьбы.





Она с трудом сдерживала свой собственный голос, говоря на языке народа: “это не связывает нас с водой.





“Мы уже связаны по рукам и ногам. Подумайте о том, что я попросил.- Он кивнул и решительно зашагал прочь среди безмолвных домов богачей.





Вся дрожа, танцовщица побежала к старой стене, подальше от стонущих и плачущих мужчин.





* * *





Она направилась в док-Маркет. Там тоже было тихо, учитывая, что гавань оставалась такой же пустой, как и все предыдущие десятилетия после Ледникового года. И все же здесь было несколько человек. Хотя кабинки были закрыты ставнями, а переулки тихи, как квартал храма, таверны оставались открытыми. Пивоварни медных холмов пережили наводнения, пожары, эпидемии и голод на протяжении стольких лет, что и не снилось никому. Политические беспорядки и дефицит торгового флота едва ли могли остановить людей от пьянства.





В конце переулка находилось место, известное как Миддлкнайф (или второй палец, в зависимости от того, кого вы спрашивали) за узкой дверью. Он был так же безымянен, как и люди, которым он служил—в основном ее народ, по правде говоря, но также и рассеянные другие, которые не проходили мимо, не бросив бокового взгляда человеческих глаз в других местах в медных холмах. Многие народы пришли из стран, которые поднимались к небу на севере, чтобы жить в тени человеческих государств вдоль каменного побережья.





Танцовщица всегда презирала подобные утешения. И все же сегодня вечером ей нужно быть среди своих людей. Для этого было мало мест, и ни одно из них не входило в ее повседневную жизнь.





Она проскользнула внутрь, чувствуя, как внутри у нее все сжимается.





Внутри не клубился дым табака или хеннеп. Ни один кубик не звякнул, ни один дротик не полетел. Только дюжина или около того людей сидели тихо, по двое и по трое. Они сидели за столами, увенчанными глубокими керамическими чашами, в которых медленно кружились одинокие лилии, потягивая бледную жидкость консистенции соснового сока из крошечных чашек, которые соответствовали большим чашам. Здесь пахло водой, камнями и деревьями.





Очень похоже на то, где она родилась.





Она также увидела очень узкого синего человека в доспехах из панголиной кожи, одиноко сидящего за столом, согнувшись в кресле и подтянув колени почти к подбородку. Хотя он не выглядел так, чтобы весить восемь Стоунов, она подумала, что он должен быть по меньшей мере семи футов ростом. Было даже несколько человек, которые могли бы быть людьми.





Бармен, один из ее людей, быстро взглянул на нее. Затем он еще раз взглянул на нее, прежде чем слегка кивнуть-жест, которому они все научились в городе. Она прочла его достаточно хорошо.





Между любыми двумя ее соплеменниками существовал запах души и тела, который, однажды обменявшись, уже не мог быть легко забыт. Там можно было многое прочитать на языке, который не допускал лжи. Этот человек не был ни близким Сибом, ни далеким врагом, но она видела путь доверия.





“Вы работаете в квартале фактора, - сказал он по-Петрейски.





- Я так и сделала, - призналась она. Она обучала рабынь и забытых младших дочерей восходящих домов. Иногда это был один и тот же человек. - До того, как все рухнуло совсем недавно.” И в этом заключался ее рассказ, запах, по которому шел шаман.





“В любом случае, добро пожаловать.- Он принес деревянную тарелку, которую, как того требовала традиция, кто-то повернул рукой на токарном станке с ножным приводом. Там он высыпал сухие лепестки цветов из разбавленного водой Шелкового мешка, три цвета сахара и тонкую струйку из крошечного хрустального графина. Их руки скрестились, соприкасаясь, когда каждый из них тащил лепесток через сахар и живую воду.





Танцовщица прикоснулась сладостью к своим губам и грустно улыбнулась. Вот во что выродился традиционный прием здесь, в лабиринте улочек медных холмов, - в нечто подобное. Тем не менее, теперь они были открыты друг другу на мгновение.





Бармен снова кивнул, а затем погладил ее пальцы, отпуская их обоих. “Вы из медных холмов, но не входите в число моих постоянных клиентов. Что привело тебя сюда? Потребность в запахе дома?





- Это вопрос воды.- Она вздохнула. - Боюсь, что это будет нелегко.





Он напрягся, шерсть на его шее слегка ощетинилась, когда запах усилился. - Кто же это?





“Человек. Человеческий МужЧина. Только не на каменном берегу.- Она сменила язык. “Он говорил на нашем языке.





“Он знал, что такое вода?





“Это он дал название нашему бизнесу. Он искал ... агента ... за падением герцога.- Она сделала паузу, тщательно подбирая слова, чтобы не выдать свою причастность к смерти герцога. “Это не мой душевный путь. Я не связываю силу, но и не теряю ее. Но нить все равно пришла ко мне. И этот человек знает о нас слишком много.- Ее голос понизился. “Я даже мельком увидел в нем охоту.





“Я не обвиняю вас во лжи, но этого никогда не было. Я бы никогда не подумал, что увижу его. Бармен посмотрел ей через плечо, как это часто делал один из посетителей, стараясь избежать неловкости. “Ходят слухи, что один из нас стал причиной гибели покойного герцога. Так вот за чем следует это водное вещество?





“В некотором смысле, да, - призналась танцовщица. “Но я никогда не была во дворце, - добавила она по-Петрейски.





“Конечно, нет.- Он на мгновение задумался. “Ты ищешь в этом помощи? Или это твоя судьба-следовать ей в одиночку?





“Я еще не вижу своей судьбы. Я не думаю, что это так.- Она вздохнула, еще один человеческий жест. “Я сомневаюсь в своей способности справиться с этим хорошо, и я боюсь последствий неудачи.





- Тогда садись за пустой стол у очага. Некоторые придут.- Он нырнул в медленный лук прямо с высоких лугов, где они родились. “Я позабочусь об этом.





* * *





Танцовщица пристально смотрела в холодный камин. Там не было пепла, хотя было достаточно сажи, чернящей кирпичи, чтобы свидетельствовать о регулярном использовании в более холодные месяцы. Темнота перед ней очень сильно напоминала о мужчине в тени.





Он предложил избавить город от многих страданий. Она знала, что ослабевшая власть герцога была подобна молнии, ищущей путь к Земле. Ее надежда, разделяемая с Федеро и другими участниками заговора, состояла в том, чтобы пережить эту бурю, пока не ослабнут древние узы. Если городу повезет, он исчезнет, как туман летним утром. Тогда вековая роль ее народа в безумии тирании герцога закончится.





У шамана были другие представления об этой силе, но даже тогда он не считал себя ее врагом. Вот только он знал слишком много. Он знал их язык, их обычаи, их охоту.





Он был угрозой для ее вида. Все, что он делал в медных холмах, казалось делом рук ее народа жрецам и волшебникам-инженерам, которые кишели в этом городе, как вши. С таким же успехом он мог бы перерезать им всем горло по одному.





"Я решила убить герцога, чтобы вернуть себе власть", - подумала она. Что такое еще один человек? Она знала ответ на этот вопрос: не более чем еще один, затем еще один, пока ее душевный путь не стал скользким от крови.





И снова охота потянулась к ней, преломляя свет на краю ее поля зрения. Давным-давно на высокогорных лугах, когда ее народ кормился или сражался, они могли объединять свои мысли и дела. Охота была группой, работающей не как один и не как другой, а все вместе, как термиты выдалбливают дерево или муравьи переходят реку вброд. То, что слышал один, слышали все; то, что касалось другого, чувствовали все. Глубоко в охоте, без вождя и слитых воедино, не было никого, кто мог бы остановить бойню, никто не мог бы направить их шаги, и поэтому с силой их сетчатого разума люди могли стать подобны огню в лесу.





Они давно отказались от него, за исключением самых крайних случаев. В их распоряжении было слишком много насилия, слишком много власти. Она никогда не слышала, чтобы в стенах человеческого города кричали об охоте. Если бы эти бледные бледные люди даже заподозрили, на что способна ее раса, доведенная до смертного состояния, им бы повезло, если бы их просто выгнали за ворота.





Ее когти снова выскользнули наружу. Кровь застучала у нее в жилах. Танцовщица боялась того, к чему ее побудил этот человек. И как он мог не знать об охоте и о том, что может случиться?





Он должен знать , поняла она. Он просто рассчитывал найти силу первым . Этот человек рисковал, точно так же, как он напал на нападавших сзади, рассчитывая на то, что она встанет и присоединится к драке. Он играл жизнями, ее и его.





Прервав ее размышления, один из людей сел рядом с ней. Перед ним быстро поставили керамическую чашку. Несколько мгновений спустя напротив них сидела женщина из народа. Она на мгновение встретилась взглядом с танцовщицей, затем внимательно посмотрела на увядающие лилии в керамической вазе. Вскоре за их столом появился еще один человек. За ним последовали еще чашки.





Итак, их было четверо. Она отпила глоток вина, сброженного из цветов и пихтового сока высоких лугов.





* * *





Наконец женщина заговорила: От нее пахло корицей. “Говорят, что ты носишь на себе водную материю, которая имеет право на всех людей.





- Да, - тихо ответила танцовщица. - Эта штука разрывает мне сердце, но среди нас есть катамаунт.





“Я бы не стал подвергать сомнению твои суждения.- Это был самый высокий из мужчин, от которого пахло шалфеем и древесной корой. “Но я должен знать эту угрозу.





Она посмотрела на него долгим медленным взглядом. Чтобы поднять погоню, которую она намеревалась начать, она должна была сказать им правду. Однако любое слово о ее причастности к смерти герцога могло означать и ее собственную смерть.





И все же на карту было поставлено гораздо больше, чем ее маленькая жизнь.





“Там есть один человек. Человеческий МужЧина, - поправилась она. - Он знает наши обычаи лучше, чем многие из нас. Он преследует великое зло. Если он преуспеет, возвращение герцога будет на всех нас. Если он потерпит неудачу, цена вполне может быть положена на нашу дверь.





Она постаралась объяснить все как можно подробнее, изложив события дня и свои выводы из них.





На некоторое время воцарилась тишина. Все четверо пригубили вино и погрузились в тот же поток мыслей. Это был гештальт, приближающийся к сетчатому разуму охотников. Именно так ее народ готовился к глубокому насилию.





- И снова смерть приносит смерть.- Это был самый низкорослый из мужчин, четвертый на их охоте, о котором она уже думала как о ком-то более мрачном из-за слабых звуков, которые он издавал горлом, потягивая вино. “Если мы пошлем этого шамана вслед за его герцогом, который должен сказать, что больше никто не последует за ним.





Мудрец заговорил, теперь уже по-Петрейски: “Но ведь это так скоро. Герцог только что умер. Он не ожидал, что пройдет мимо. Уже не может быть великого заговора, чтобы вернуть его к жизни и власти.





“Я не думаю, что это заговор, - сказала танцовщица. “Он преследует меня, видя во мне приманку, чтобы вернуть эту силу. Это не значит, что он пел за мою жизнь, но я не думаю, что он будет стесняться требовать ее в своем преследовании.- Она вспомнила, как мужчина бросился на нападавших, ухмыляясь поверх окровавленного лезвия своего ятагана. Он играл в какую-то игру, которая не шла ни вдоль, ни против ее душевного пути, как это могло бы быть иначе.





Тем не менее, все они знали, как и каждый из людей, что герцог медных холмов украл их магию, поколения назад. Было еще много историй, подробностей, которые менялись в каждом рассказе, но с тех пор численность и власть ее народа—никогда не отличавшегося большой силой—уменьшились, в то время как герцог коротал столетия на своем троне.





То, что кто-то сейчас охотился за властью через танцовщицу, так скоро после падения герцога, означало возвращение старых, очень старых неприятностей. Этот человек, будучи высокогорным шаманом страны, обладающим слишком большим знанием их вида, был только печатью на этой беде.





Женщина с корицей нарушила возобновившееся молчание: “Ты имеешь на это полное право. Если мы остановим человека герцога сейчас, мы можем раздавить семя прежде, чем Лоза душителя получит шанс вырасти.





Светлячок оторвал взгляд от чашки с вином и сжал руки. - Сокрушение-это не наш путь.





- Только не сейчас.- Женщина с корицей огляделась, поймав их взгляды. “Однажды…”





“Когда-то мы были воинами, - сказала танцовщица. - Мы вызывали бури с высоких утесов.” Они все тоже знали эти истории. “Если мы сейчас начнем охоту, то пощадим их жизни.





“А от чего мы отказываемся, следуя твоему плану?- спросил глуммер. - Старые обычаи исчезли по веской причине.





Танцовщица почувствовала, как в ней поднимается гнев, словно огненное ядро под холодным чувством цели, к которому она стремилась всю свою жизнь. “Они ушли из-за того, что герцог отнял у нас.





- Он пристально посмотрел на нее. - Ты когда-нибудь думал, что мы могли бы отдать нашу силу с определенной целью?





Даже во время спора сетчатый разум сплачивался, края комнаты сверкали и заострялись. Танцовщица поставила свою чашку на стол. “Пора, - сказала она на их языке. “Мы найдем этого шамана и остановим его интриги, прежде чем он утащит всех нас в темноту.





* * *





Луна слабо светила сквозь низкие облака, но тени перекрывали свет на каждом шагу. Факелы горели у ворот компаунда, а лампы висели на перекрестках и площадях. Ночные улицы медных холмов были испещрены пятнами тепла и запаха.





Охота скользила сквозь вечер, как одно животное с четырьмя телами. У нее было сложное зрение, острые края которого сверкали на всех расстояниях и расстояниях. Запахи рассказывали истории, которые она никогда не могла прочитать самостоятельно, о течении времени и поте лица от страха, страсти, даже плоского, водянистого запаха скуки. Само ощущение воздуха на ее коже, когда она бежала, было увеличено в четыре раза. Она видела каждую дверь, каждое укромное место, каждого мула или человека, мимо которых они проходили, с точки зрения силы, опасности и когтей, движущихся со скоростью мысли.





Сама сила охоты была пугающей в своем опьянении.





Они проскользнули через город, как смертоносный ветер, направляясь к кварталу слоновой кости и черным воротам, через которые она прошла раньше. Она никогда не бегала так быстро, так легко, с такой целью.





Почему ее народ не оставался таким всегда? - удивилась она. Если отбросить всю логику цивилизации, то именно для этого они и были созданы.





Казалось, всего несколько мгновений назад они пересекли город и подошли к старым охряным стенам компаунда, теперь сиявшим в лунном свете. Древняя штукатурка, казалось, впитывала в себя жизнь всего мира, хотя деревья за стеной и над ней практически кричали ее расширенному сенсориуму.





За эти минуты они трижды обошли темные стены и не нашли никаких следов Черных Врат шамана. Там, где он мог бы стоять, не было даже заметной трещины.





В мире было достаточно власти, но обычно она не расходовалась так свободно, как этот человек. Открытие этих ворот было волшебным эквивалентом салонного трюка: броский, эффектный, всплеск себя, такой, какой мог бы сделать ребенок с горшком краски. Но дорого, очень дорого. Величайшая сила заключалась в утонченности, неверном направлении, скрытой поддержке и расширении естественных процессов.





"Это здесь", - подумала она, и охота поняла это по тому, как мелькнули ее глаза, как расправились плечи, как встал мех. Они ей поверили. Она знала это так же, как они знали, что она имела в виду.





Вместе они вернулись к главным воротам. Он стоял открытым задолго до того, как танцовщица приехала в Коппер-Даунс, но никто никогда не проходил через него. Скваттеры, жившие внутри, пользовались воротами для прислуги рядом с главными воротами и таким образом соблюдали закон черных букв города, даже когда они строили свои незаконные дома на этой территории. Следы их передвижения взад и вперед горели в глазах охотников. Это был человек, но к нему примешивалось что-то от их народа.





Охотники один за другим проскальзывали в узкую дверь, их шаги были похожи на туман, окутавший лежащую внутри яму. Тропинка шла по старой подъездной аллее мимо поникших ив, которые теперь сгнили и заросли глицинией. Тропинки вели между занавесями из листьев и виноградных лоз к скрытым за ними домам.





Здесь не было никакого запаха, чтобы следовать за ним. С таким же успехом шаман мог быть соткан из тумана.





Между охотой мелькнула мысль, похожая на ветер, согнувший цветы на лугу: здесь живет травница, женщина из их народа.





Она почувствовала, как ее когти напряглись. Мудрость охоты зашевелилась, сетчатый разум читал подсказки там, где обычные глаза видели только тень.





Неужели герцог все еще мертв?





Это был тот же самый вопрос, который она почти задавала себе по дороге сюда в первый раз.





Человек-мудрец отодвинул плющ и шагнул в более темные тени. Более яркий след, хорошо отмеченный следами одного из ее людей, вел внутрь. Конечно, окутанный магией ее народа шаман тоже мог оставить свои следы таким образом.





Танцовщица кивком завершила свою охоту—женщина с корицей и глуммер-и последовала за ней последней.





* * *





Хижина превратилась в руины. Кувшины разбились вдребезги, снопы рассыпались, и то немногое, что осталось от мебели, разлетелось вдребезги. Хотя крови, казалось, не было никакого количества, запах страха тяжело висел в тесном воздухе, перекрывая даже интенсивный беспорядок запахов от разбросанных трав и мазей.





Шустрик провел пальцами по листьям, порошкам и разбитым керамическим осколкам на полу. Он шмыгнул носом, отчего у танцовщицы возникло легкое покалывание. “Я мог бы подумать, что это сделал кто-то из нас.” Он еще не произнес ни слова по-Петрейски в ее присутствии. “Но зная, что нужно искать, я обнаружил, что здесь тоже был человек. Одета в кожу и животный жир. Сначала он застал ее врасплох, а потом увел прочь.





Шаман, подумала танцовщица. Внутри сетчатого разума они разделили ее следующий вопрос. По какому же пути он пошел теперь?





На охоте был запах шамана, да и травника тоже. Этого было достаточно.





* * *





Теплый, влажный ветер дул от воды, принося с собой вонь гниющего прилива и далекое эхо колоколов. Даже разбойничьи отряды герцогской стражи, казалось, затаились, без сомнения, окруженные винными окурками и наемными парнями в юбках с разрезами и длинных париках. Город был безлюден, ожидая под запахом старых костров и темной магии.





Это было достаточно хорошо , подумала танцовщица с независимым фрагментом себя, который все еще держался в потоке сетчатого разума. Не годится, чтобы ее люди скользили по булыжникам со сверхъестественной скоростью, двигаясь бесшумно, как зимний снегопад.





Хватки охотника на запах шамана и путь души травника было достаточно, даже когда он бежал через огненную вонь и зловоние переулка мертвых собак. Они двигались вместе, прислушиваясь к воле танцовщицы, следуя по запаху за следом Светлячка, используя глаза женщины-корицы, слух человека-шалфея. Но больше всего они преследовали страх, который преследовал их в ночи, а потухшие огни охоты горели только для того, чтобы найти единственный очаг в медных холмах.





Они последовали за темной рекой страха и целеустремленности в храмовый квартал. Это уже давно был самый тихий район города. Когда-то здесь, должно быть, кипели страсти и толпились поклонники, потому что здешние здания были столь же величественны, как и любой другой, за исключением Дворца Дожей. За столетия правления герцога боги этого города увяли и стали кислыми, как зимние плоды. Люди оставляли свои медяки в молитвенных ящиках на окраинах района и быстро проходили мимо.





Даже когда боги переживали тяжелые времена, заключенные в объятия пренебрежения и отказа, никто никогда не находил в себе смелости разрушить эти разрушающиеся стены и заменить старые молитвенные дома чем-то новым и более приземленным.





Охотники следовали за запахом вниз по улице Дивас, вдоль края храмового квартала, прежде чем войти в усыпанную листьями паутину Митраиль-стрит. Они нырнули в те глубокие тени, где воздух свернулся в черную воду, а мертвые глаза герцога, казалось, сверкали в каждой стигийской щели.





Дрожа, они остановились с широко раскинутыми когтями перед узкой дверью из жженого дуба, окованной железными и черными прутьями. Из-за него просачивалась темнота вместе с запахом огня и резким запахом горящего жира.





Здесь сильно пахло человеком. Они были явно близко к логову шамана, где покров народной власти истончался над слоистыми следами его ежедневного использования—потом, речью и вонью человеческой мочи. Дверной проем пропах магией, враждебной целью и тонкими, кричащими душами животных, прорезавшимися от ласки до трясучки в поисках своих частиц мудрости.





Это была его слабость , поняла танцовщица, на мгновение отойдя подальше от охотников, даже когда те вокруг нее зарычали. Он использовал народную власть только как прикрытие, не более того. Шаман мог построить видение мира из тысячи ярких, крошечных глаз, но животные никогда не видели больше, чем они понимали. Ее народ знал, что это был глупый путь к мудрости.





Теперь он применил свою магию крови к травнице, вызвав танцовщицу. Он притянул ее сюда, чтобы вырвать у нее все секреты. Сетчатый разум снова настиг ее в порыве гневной страсти при этой мысли, и вместе охотники коснулись чьей-то когтистой руки на прохладных деревянных досках двери.





- Пойдем, - позвал шаман. - В его голосе звучало уверенное ожидание чего-то от нее.





Ворвалась охота.





* * *





Эти четверо были для шамана полной неожиданностью. Они видели это по его лицу. Но и сила его была велика. Древние каменные стены этой заброшенной храмовой кухни были покрыты коркой льда. Травница свисала на веревках с высокой потолочной балки, ее тело было обстрижено и разорвано, когда он порезал ее мудрость, как он делал это с тысячами крошечных полевых животных.





Он поднялся со своего костра, пнул жаровню и угли в их сторону, и собрал воздух в ледяные кинжалы, в то время как четыре когтя охоты распространились по комнате.





Хотя они и призывали древние силы своего народа, никто из них никогда не учился стоять в открытом бою. Их цель была сильна, но только танцовщица могла двигаться ниже режущего лезвия или нанести удар по ненадолго незащищенной шее.





Если бы не их количество, их бы без раздумий срубили. Если бы шаману не нужно было захватить сущность от танцовщицы, он мог бы задуть их, как свечи. Тогда она поняла, что в тот день он натравил на нее головорезов, чтобы оказать помощь, но только для того, чтобы привлечь ее к себе сейчас, когда уговоры его подвели.





Борьба пришла к быстрому движению когтей против сдержанной цели. Его лед делал сверкающие края, которые искажали видение сетчатого разума. Кровь его жертвоприношений спутала их запах. Он двигался, как и в тот день на улице, с жестокой грацией человека, поднявшегося на войну, творя свою магию даже тогда, когда он владел своим ятаганом. Грудь глуммера была распахнута настежь. У женщины с корицей было отрезано ухо. Мысли мудреца были освежеваны мечтой о горном огне, который проскользнул сквозь сетку разума.





Но за каждый удар, нанесенный охотникам, они получали по меньшей мере один ответный. Когти впились в щеку шамана со звуком распускающихся роз. Удар ногой очертил его дугу размытыми красками на их глазах, чтобы сломать кости в его левой руке. В его волосы было засунуто клеймо, все еще ярко горящее кислым, так что жир там тлел, и его заклинания начали разрушаться с отвлечением боли.





Охота двинулась на убийство.





Танцовщица снова вышла из размытого свечения охоты и обнаружила, что ее когти уперлись в лицо шамана. Женщина-корица скрутила его правую руку с плеча. Она посмотрела на травника, который висел окровавленный, как кусок мяса на бойне, и подумала: "что же мы теперь?





-Подожди, - крикнула она и с болью умирающего леса вырвалась из пут своего разума.





Женщина-корица уставилась на него, из обрубка ее уха текла кровь. Взгляд человека-мудреца, брошенный на танцующую госпожу со своего места, согнув назад ноги шамана, обжег бы железо. Их рты двигались в унисон, сетчатый разум выкрикивал слова: "он не заслуживает того, чтобы жить!





“Он не имеет права на нашу власть, - возразила она. - Но мы не можем судить, кто будет жить, а кто умрет.





Шаман укусил ее ладонь, его язык метнулся лизнуть кровь, чтобы высосать ее до последней, отчаянной магии.





Взяв себя в руки, танцовщица наклонилась ближе. Ее когти все еще впивались ему в лицо. “Я возьму твою мудрость, как ты взял мудрость многих других. Но я оставлю вас в живых, чтобы вы знали, что будет с такой ценой.





- Подожди, - закричал он сквозь ее крепко сжимающую ладонь. - Вы не недооцениваете меня.—”





С огромным, ужасным рывком она вырвала его язык своими когтями. - Мы не вернем герцога, - ядовито прошептала танцовщица. Она врезалась в него, выдергивая и отрезая кусочки от его печени и огней. Охота держала шамана крепко прижатым, пока потеря крови и страх не стерли его решимость. Затем остальная часть сетчатого разума рухнула. Женщина-корица принялась ухаживать за смуглянкой и травницей. Человек-мудрец снова развел огонь, прежде чем неумело зашить прорези, которые танцовщица проделала в груди и животе шамана.





Лед со стен превратился в пар, когда танцовщица поджарила мясо для органа, язык и два блестящих глаза на крошечной черной железной сковороде с выгравированными рунами. Ослепленный шаман рыдал и давился, сплевывая кровь, а сам дрожал у костра.





Когда биты были закончены, танцовщица бросила их на залитое кровью месиво, которым был Пол. Она растерла обгоревшую плоть в месиво под ногами, а затем пнула ее в угли. Плач шамана превратился в крик, когда его мудрость сгорела дотла.





“Наша водяная материя разрядилась, - прошептала она ему на ухо. “Если призрак вашего герцога явится к вам в поисках восстановления, пошлите его постучать в мою дверь.





Затем танцовщица заключила травницу в свои объятия. Женщина-корица и человек-шалфей поставили между ними глуммер. Шамана они оставили на произвол судьбы, слепого, безмолвного и одинокого среди одиноких богов.





* * *





Герцог медных холмов все еще был мертв , размышляла танцовщица, пока вокруг нее сгущалась ночь. Как ни странно, она осталась жива.





Она сидела у двери хижины травника. Женщина спала внутри, мяукая от боли даже среди зарослей своих снов. Здесь, конечно же, появилась новая водная материя. Связи между ее народом всегда были широки, как море, быстры, как река, глубоки, как озера, лежащие под горами. Какое-то время она была связана с травником паром, выжженным охотой из ледяных стен шамана.





У этого человека осталось не так уж много жизни, но, по крайней мере, она сама не претендовала на нее. Ее народ имел право на все в прошлые века, когда они отказались от своей власти. Она только надеялась, что слух об охоте был невелик и жители медных холмов скоро его забудут.





Тени под гнилыми ивами с каждым днем становились все светлее. Вокруг нее поднимался пряный запах готовящейся пищи, крошечных кипящих горшочков и пышных жареных блюд. Танцовщица встала, потянулась и пошла ухаживать за своей пациенткой.

 

 

 

 

Copyright © Joseph E. Lake, Jr

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Хотя дым скроет Солнце»

 

 

 

«Маленький цыпленок»

 

 

 

«Штетльские дни»

 

 

 

«Сумасшедший Я»

 

 

 

«Шесть месяцев, три дня»