ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Дети Ночи»

 

 

 

 

Дети Ночи

 

 

Проиллюстрировано: Стив Аргайл

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #ИСТОРИЧЕСКИЕ

 

 

Часы   Время на чтение: 101 минута

 

 

 

 

 

Сейчас декабрь 1944 года, и Европа все еще охвачена войной. В густо поросших лесом горах Бельгии бушует одно из самых жестоких сражений конфликта. Отрезанная от фронта разношерстная группа молодых британских и американских солдат оказывается преследуемой патрулем элитных немецких спецназовцев, включая недавно назначенного офицера по имени Кройц — подростка, который вырастет, чтобы стать начальником тюрьмы Кросс (Грозный директор тюрьмы, который однажды будет управлять тюрьмой печи, ужасающей подземной тюрьмой, специально построенной для подростков-правонарушителей).

Однако по мере того, как обе стороны сражаются за свои жизни в неумолимой местности, они начинают понимать, что есть и худшие вещи, скрывающиеся в снегу, чем солдаты. Там есть существа с противогазами и поросячьими глазами (предки печных тюремных "Хрипунов") - демонические существа, которые не могут быть убиты оружием и гранатами, монстры, которым все равно, какую форму носят их жертвы, пока они истекают кровью, и пока они кричат…


Автор: Александр Гордон Смит

 

 





Арденны, Бельгия, 16 Декабря 1944 Года





2103





Он всегда думал, что в аду будет жарко. Но вот они были здесь, прямо у его устья, и было очень холодно.





Расколотые деревья усеивали ледяную землю, как выбитые зубы, ветви были погружены в почерневшие, похожие на жвачку кратеры. Над головой клубилось небо из дыма, густого, как скала, как будто весь мир был поглощен пещерной утробой. В воздухе витало зловоние смерти, запотевшей крови, ужаса, дыхание, которое, казалось, поднималось прямо из глотки подземного мира. А еще раздался оглушительный смех, серия оглушительных взрывов, которые сотрясли лес, словно какой-то демонический смешок.





Капрал Донни Брикстон скорчился в своем окопе, слишком оцепеневший, чтобы снова почувствовать холод. С одной стороны к нему прижимался Эдди Ардженто, а с другой-Майкл Леви, и та же дрожь прошла через всех троих мужчин. Они смотрели на юг, где в полумиле от них деревья покрывались волдырями от огня. Еще один взрыв прогремел посреди ада, превратив ночь в день, ударная волна заставила сугробы снега подняться и танцевать вокруг них.





Донни не мог вспомнить, когда в последний раз кто-то говорил или двигался. Они могли бы стоять здесь годами, всю жизнь, как статуи, выброшенные в лесу. Единственным напоминанием о жизни были облака дыхания, выжатые из синих губ, которые на мгновение поплыли к далекому хаосу, а затем резко поднялись и исчезли. Донни смотрел, как они уходят, и чувствовал, что с каждым выдохом в его душе улетучивается какая-то маленькая частичка.





Но это было нормально, потому что здесь уж точно лучше не иметь души.





Снова взрывы, три, четыре, свет такой яркий, что Донни пришлось зажмуриться. Что-то большее, чем минометы. Больше, чем артиллерия. Может быть, тигры. Что бы это ни было, там уже не осталось ничего живого. Это означало, что взвод исчез, а значит, между этим окопом и Бастони не было ничего, кроме немцев.





Шаги, быстрые и твердые, а затем фигура скользнула в канаву, желанное тепло прижалось к спине Донни.





- Ничего, - прошипел Генри Грейди, стуча зубами. “Не могу дозвониться до Хейлинга, не могу дозвониться и до дивизии.





Донни выругался, холодно запирая это слово у себя во рту. Он отвернулся от адского пламени, соскользнул вниз по стене лисьей норы и поплотнее запахнул пальто. Остальные сгрудились вокруг него, их глаза были влажными от страха, а кожа-белой и нежной, как фарфоровая косточка. Четверо мальчишек, и даже если они сложат свои годы, им все равно не хватит ста лет. Он был самым старшим, в свои двадцать три года. Эдди был самым молодым-восемнадцать, но выглядел он вполовину моложе, когда сдвинул шлем с носа и тихонько чихнул в рукав.





“И что теперь?- сказал Майк, похлопывая себя по карманам в поисках сигареты, которой у него не было.





“Мы отрезаны, - сказал Эдди, шмыгая носом. - Так ведь?





Донни кивнул: Они ушли с фронта примерно полчаса назад. Если бы они остались еще на одну чашку кофе, то вообще бы не ушли. Никто этого не предвидел. Только не танки, только не здесь. Предполагалось, что немцы будут истощены, недостаточно вооружены. Вот уже несколько дней взвод стоял лагерем на снегу и ветру, и больше всего они видели только пару перестрелок и минометный обстрел, который прошел далеко от их окопов.





Но что теперь? Донни крепко зажмурился, стараясь не думать о своих друзьях там, на линии, о людях, которые были вдавлены в землю кулаком огня и ярости. Кислота закипела в его горле, и это было все, что он мог сделать, чтобы не закричать. - Они не были твоими друзьями, - пришлось крикнуть ему самому себе. У тебя здесь нет друзей, ты не можешь их иметь, это слишком дорого стоит.





- Донни?- Сказал Эдди. “Что же нам делать?





“Мы продолжим, - сказал он наконец. По деревьям прокатился гром, взрыв такой силы, что задрожала земля. Раздался треск и дрожащий стон, когда одно из древних деревьев раскололось и упало. “У нас есть задание.





“Что толку теперь искать Кадди и его людей?- сказал Майк. “Мы должны вернуться на линию, нам понадобятся все, кого они смогут достать.





“Ты думаешь, что мы вчетвером можем изменить то, что происходит там?- Сказал Эдди, и его голос превратился в пронзительный скулеж. - Мы сгорим вместе с остальными.





“А ты Йелла, Ардженто, - сказал Майк. - Он повернулся к Донни. “И Вы тоже, капрал.” Он выплюнул это слово, как будто говоря, что у нас с тобой почти одинаковый Ранг, за исключением того дополнительного шеврона . “Ты тоже закричишь, если не отвезешь нас обратно.





- У нас есть приказ, рядовой, - сказал Донни, встретившись взглядом с темными глазами Майка и удерживая их, пока тот не отвернулся. - Мы найдем сержанта Каддена, найдем его людей.





- Ура, - с отвращением пробормотал Майк. И это было правдой. Донни был напуган больше, чем когда-либо, и разве не лучше было идти в лес, в холодную, пустую ночь со смертью за спиной, чем шагать дальше в адскую пасть, отдаваться огню? Он крепче сжал свой Гаранд, его пальцы примерзли к металлу. Стрелять из него по танкам-все равно что бросать камешки, особенно если у них меньше пятидесяти патронов.





Он подождал, пока затихнет дрожь от очередного взрыва, и выглянул из-за окопа. Лес был освещен золотистым светом, каждый сучок на каждом стволе выделялся в мельчайших деталях. В пламени не было никаких очертаний, ничего человеческого. Но вскоре немецкая пехота двинулась вперед, окружая раненых и выслеживая тех, кто бежал.





- Пошли, - сказал Донни, вылезая из машины и протягивая руку Эдди. “Пошли отсюда.





2217





Два дня назад сержант Билл Кадден увел с фронта отряд из семи человек. Их миссия состояла в том, чтобы направиться на север, затем пересечь вражескую территорию, найти путь в небольшую лесозаготовительную деревню, где стояли лагерем немцы, и взорвать ее до основания. Это было почти так же опасно, как задания, но все восемь человек добровольно вызвались, даже не сделав паузы для дыхания между ними. Донни знал, потому что он тоже был там, и когда раздался звонок, он держал руки в тепле своих подмышек, а его глаза были прикованы к своим ботинкам.





"Потому что ты кричишь", - сказал он себе с Джерсийским акцентом Майка, и его стыд был подобен тому, как существо кусает его изнутри за горло. Но он видел смерть. Он видел людей, пронзенных пулями, с оторванными конечностями и выбитыми зубами. Он видел, из чего сделаны люди, и как легко вывернуть их наизнанку—он сам сделал это с помощью винтовки и гранат. Но что еще хуже, он видел, что случилось с их глазами, когда они корчились на земле в ожидании врача, морфия. Он видел смерть в этой мерцающей влаге. Он видел ужасное, зияющее забвение, которое ждало их всех.





- Донни?





Он понял, что Эдди обращается к нему. Малыш шел рядом с ним, так близко, что они могли бы пройти трехногий забег. Фронт теперь был примерно в часе езды позади них, достаточно далеко, чтобы свет от костров померк. Но здесь все еще не было позволено наступить ночи, хотя звезды иногда проглядывали сквозь неподвижный полог, хотя Луна сидела на ветвях, как толстая серебристая сова. От снега, казалось, исходил свет, неземной, нереальный, как будто этот лес и все в нем было нарисовано на светящейся лампочке.





Он вздрогнул, когда Эдди снова позвал его по имени.





“В чем дело, рядовой?- сказал он.





“У тебя дома есть девушка?





Донни нахмурился. Они уже говорили об этом, сидя в окопе на переднем плане, попивая кофе и представляя себя снова на крыльце в Сан-Франциско или Чикаго. Он обернулся, чтобы напомнить об этом Эдди, но тут же увидел лицо мальчика, настолько вытянутое, что казалось, будто кто-то выковырял мясо из-под его кожи. Его глаза были прикованы к Земле, следя за свободными ветками и пнями, которые он перепрыгивал, как кролик, отталкивая шлем назад после каждого неуклюжего прыжка.Мальчик поднял глаза с нервной улыбкой, и ему показалось, что он потерял еще пять лет между фронтом и этим местом, как будто лес крал их у него каждый раз, когда он поворачивался спиной.





- Пожалуйста, сэр, - произнесло его лицо. Скажи мне еще раз, потому что здесь слишком тихо, просто поговори со мной.





- Да, конечно, - сказал Донни, залезая в карман и вытаскивая фотографию. - Бетти, она же красотка, верно? И ждет меня.





Двойника Ингрид Бергман, который смотрел на него с фотографии, звали Бетти, хотя она и не была его возлюбленной. Она была его ближайшей соседкой в Лафайете, и они подружились еще до того, как научились ходить. Но каждому нужно было кого-то взять с собой на фронт, и когда он попросил у нее фотографию, чтобы показать мальчикам, она была более чем счастлива представиться его возлюбленной. Бетти. "Сладкая Бетти мармелад" - так он называл ее, когда они росли. Он не мог вспомнить почему.





“Она действительно хорошенькая, - сказал Эдди, стуча зубами. - Жаль, что у меня нет такой девушки, которая согревала бы меня по ночам.





- Уйма времени, - сказал Донни, хлопнув рукой по плечу мальчика и чувствуя, как ледяной воздух проникает в его пальто. “Ты будешь героем, когда вернешься домой, и все девочки захотят кусочек Эдди Ардженто. Вам нужно будет держать свою винтовку, чтобы отбить их назад.





Эдди хихикнул, подталкивая свой шлем вверх.





“Ты так думаешь?





“Я знаю, малыш, - сказал Донни. - Это я знаю.





- Намного дольше?- Спросил Эдди, и Донни показалось, что он говорит о войне, пока мальчик не кивнул в сторону деревьев. Генри был там, на острие. Он был разведчиком, и очень хорошим. Он был тем парнем, который предложил пойти за Кадди и его командой, когда они не связались по радио в свою первую ночь. На этот раз не было призыва добровольцев, их взводный сержант просто выбрал людей, которые случайно оказались в той же дыре—Донни, Эдди и Майк—чтобы пойти с ним.





- Не уверен, - ответил Донни. “Никто не может сказать, как далеко они ушли.” Предполагалось, что они обойдут все немецко-фашистские наблюдательные посты вдоль фронта, а затем, добравшись до деревни, ворвутся внутрь. Это означало, что нужно было двигаться довольно далеко на север, прежде чем двинуться на восток. - Генри узнает, он их найдет.





И тут он понял, что они с Эдди думают совершенно об одном и том же. Они надеялись, что не найдут их, потому что тогда они узнают, что с ними случилось. А когда отряд не вышел на связь, когда это было положено, не выходил на связь в течение целых двадцати четырех часов, это могло быть только плохой новостью.





Они брели, спотыкаясь, оставляя за собой след прерывистого дыхания. И Христос был теперь спокоен, ни ветерка не дул в Соснах, ни болтовни тварей, ни даже отдаленного грома спереди. Лес был охвачен глубокой, оглушительной тишиной—как будто он затаил дыхание, как будто смотрел им вслед. А сколько ему здесь лет? - Удивился Донни. Сколько веков эти деревья стояли на страже? Никогда в жизни он не чувствовал себя таким бесплотным, таким мимолетным, как здесь, среди этих безмолвных мафусаилов, в этом древнем и неумолимом месте. Он проглотит их всех целиком в наказание за их нарушение, не издав ни единого звука—как акула проглатывает рыбу целиком в глубоком, темном океане. И никто никогда не узнает. Это то, что случилось с командой Кадди? Не застрелили, не поймали, просто сожрали в одно мгновение, когда снег и грязь разверзлись под ними, а затем сомкнулись над их головами. Здесь одна секунда, ушел в следующую, и пойман в ловушку на всю вечность.





Лес смотрел, как они идут. Безумная Луна улыбнулась им сверху вниз. И это было все, что он мог сделать, чтобы не закричать.





0011





Донни увидел, что Генри сигналит ему впереди, и инстинктивно пригнулся, нащупывая винтовку, висевшую у него на плече. Эдди рухнул на кучу рядом с ним, тихо ругаясь, когда он потянулся за своим собственным оружием.





Генри сидел на корточках в сотне ярдов от них, прислонившись к неглубокому берегу, - всего лишь зеленое пятно на грязном снегу. Его рука была поднята ладонью вперед, что означало, что он заметил что-то перед собой. Донни взглянул на часы, сдувая иней со стеклянного циферблата, чтобы убедиться, что уже перевалило за полночь. Они шли уже почти три часа, и это означало, что они отъехали примерно на девять миль от линии фронта и все еще идут по следам Кадди.





Он оглянулся через плечо и увидел Майка, который сидел, прислонившись к дереву, обнимая своего Гаранда, и его челюсть безжалостно сжималась, пока он жевал какую-то жвачку.





- Подожди здесь, - прошептал он Эдди. Он как можно тише подскочил к Генри, скользя рядом с ним в вихре белого порошка. “В чем дело, рядовой?





- Черт меня побери, если я знаю, - ответил Генри голосом чистокровного Миссисипи. “Но там что-то движется.





Донни поднял голову над берегом и увидел тот же лес—те же деревья, тот же снег, словно они шли по бесконечной, неизменной ленте Мебиуса. Не было никаких признаков движения. Он мог бы смотреть на фотографию, и лес все еще сохранял ту же самую беременную неподвижность, как будто он с замиранием сердца ждал его следующего шага.





Затем он увидел его, что-то трепещущее за обрывками юбки большого хвойного дерева—там на мгновение, а затем снова поглощенное тишиной. Он положил винтовку на край откоса, его сердце колотилось, как будто компенсируя тишину. Это может быть птица, а может быть и олень. Но с таким же успехом это мог быть немецкий патруль, идущий на юг или запад, а может быть, даже выслеживающий их с фронта. Он ждал, считая удары своего сердца—по три на каждую секунду—и вдруг вспотел, несмотря на холод. И вот оно снова-мерцание цвета, вспыхивающее то там, то там, словно голова, вынырнувшая из укрытия.Это могло быть их зеркальное отражение, и Донни представил себе, как они вчетвером бегут навстречу друг другу, своим двойникам. Это было безумие, но этот лес, определенно не в своем уме, чувствовал, что он может исказить реальность вокруг в расщепленных кругах.





Донни оглянулся назад, жестом приглашая остальных идти вперед. Затем он повернулся к Генри. - Держи его под прицелом, что бы это ни было, я обойду вокруг.





“Сэр. Генри кивнул, поднимая свое оружие. Донни подождал, пока Майк и Эдди с шумом опустятся рядом с ним, затем сбросил рюкзак и пополз вдоль берега направо, стараясь не издавать ни звука, хотя каждый прерывистый вздох звучал для него, как взлет Освободителя. Здесь росли густые хвойные деревья, которые росли по обе стороны от него, их ветви были покрыты иглами и снегом. Он чувствовал себя в большей безопасности в их тени, и было заманчиво заползти в темноту под их руками и просто ждать там окончания войны. Но он продолжал идти вперед с онемевшими руками, пока сосны не поредели.





Здесь не было берега, только ровная земля, и он двигался так медленно, как только мог. Он отыскал дерево, за которым они наблюдали раньше, и с этого угла увидел его очертания. Это был комок, возможно человеческого размера, и обрывки ткани трепетали от него на ветру, который Донни не мог чувствовать. Все это сдвинулось, казалось, будто он вдыхает и выдыхает.





Он снова закинул винтовку за плечо и вытащил свою .45 из его кобуры. Двигаться в этом направлении было легче, и он бесшумно скользнул через лес. Оглянувшись, он увидел, что Майк движется параллельно ему по другому флангу, приклад "Гаранда" упирается ему в плечо. Они шли во времени, приближаясь по обе стороны от фигуры, которая дрожала и тряслась, прижимаясь к дереву.





Когда они подошли достаточно близко, Донни взглянул на Майка, поднял три пальца, затем два, затем один, и они вместе бросились вперед.





- Не двигайся!- Закричал Донни, почти спотыкаясь о собственные ноги, когда он бежал вокруг дерева. - А ты разве нет?—”





Выстрел почти оглушил его, и на этот раз он действительно потерял равновесие, упав на колени. Майк подбежал, его винтовка дымилась, когда фигура ударилась о дерево.





- Господи, - сказал Донни, услышав в этом слове свой пульс. Это был парашют, разорванный и разорванный, удерживаемый на месте сумкой. Он сунул палец в дырку, проделанную выстрелом Майка. “Я думаю, что ты его убил.





- Да пошел ты, - сказал Майк. - Оно двигалось. Я думал, что он будет стрелять из пистолета.





Появились Эдди и Генри, опустив оружие, когда поняли, что никакой опасности нет.





- Странно, - сказал Эдди. “А что это вообще здесь делает?





“И это один из наших?- Сказал Донни и добавил бы еще что-нибудь, если бы не почувствовал холодное дуло пистолета у себя на затылке и не услышал шепот в ухе, в котором безошибочно угадывался акцент.:





“Нет. Но это не так.”





* * *





- Брось оружие. Я не колеблясь, ребята, снесу ваши проклятые головы начисто.





Донни сделал то, что ему было сказано. Он не думал, что сможет удержать свой пистолет, даже если бы захотел, его тяжесть внезапно стала невыносимой. Он с глухим стуком упал в снег, сопровождаемый двумя винтовками. Майк держался за его руку, глядя на того, кто был позади Донни с усмешкой на лице.





- Ну и что?- он хмыкнул. “Я так не думаю.





Давление на затылок Донни усилилось.





- Я знаю, - сказал голос чуть громче шепота.





- Брось его, - приказал Донни. Майк поколебался еще мгновение, а затем выпустил пистолет из пальцев. - Мы не одни, - продолжал Донни, надеясь, что ложь не будет заметна. “Нас тут еще куча на подходе.





“Вы Янки, - сказал голос, теперь уже громче и слишком высокий, слишком музыкальный. “Всегда одно и то же с твоей бравадой, с твоими вопросами "стреляй-первым-задавай-позже" и с твоей жвачкой.- Оружие было снято с шеи Донни, кожу там покалывало. “Я за милю слышал, как ты жуешь, а в Берлине, должно быть, пахнет сочными фруктами. Повернись, давай на тебя посмотрим.





Нахмурившись, Донни сделал так, как ему было сказано, стараясь держать руки подальше от тела. Там стоял пилот, одетый в форму британских Королевских ВВС. На нем был кожаный летный шлем, а вокруг рта туго затянут шарф. Он был невысок, по меньшей мере на шесть дюймов ниже Эдди, и болезненно Худ. Он держал "Уэбли", пистолет казался огромным в его тонких, затянутых в перчатки руках.





“Как ваше имя и звание?- спросил он.





- Донни. Капрал Донни Брикстон.





“С каким подразделением ты работаешь?





- 506-й пехотный, - сказал Донни после паузы.





- 506-й? Какое у тебя прозвище?





- Но почему же?- спросил Майк.





- Значит, я знаю, что вы не нацистские шпионы. Ваше прозвище, скажите мне.





- Каррахи, - сказал Донни.





“Хороший.- Пилот опустил оружие, но палец со спускового крючка не снял.





“А как же ты?- Спросил Донни. “Не думал, что у британцев есть люди так далеко.





“И ты был прав.- Он снял шлем и распустил каскад каштановых волос, затем потянул за шарф, открывая лицо, которое должно было появиться на обложке журнала "Титтер". У Донни отвисла челюсть, и у остальных, должно быть, была такая же реакция, потому что девушка рассмеялась над их выражением лица, звуком, который, казалось, заставил лес отступить назад.





- Теперь я не только чувствую запах вашей жвачки, но и вижу ее, ребята.





“Ты женщина, - сказал Майк, поднимая винтовку.





“А ты очень сообразительный, - ответила она.





“Что ты здесь делаешь?- Спросил Донни, забирая свой собственный пистолет и убирая его в кобуру. “Ты что, совсем один?





Она кивнула, засовывая оружие в огромный карман куртки.





“Я сопровождал бомбардировщик, направлявшийся на восток, и меня сбил Аас.





“Но ты же баба, - сказал Майк.





“Твой друг там, - сказала она, наклоняясь к Донни и постукивая себя по виску. “Он что, контужен? Или просто немного медленный?





“Должен признать, что это немного странно, капрал, - сказал Генри. “Здесь совсем одна женщина. Откуда нам знать, что это не ловушка?





- Да, - ответила девушка с ноткой сарказма в голосе. “Я немец. Фюрер приказал мне явиться сюда специально для того, чтобы выманить четырех безнадежных американских парней, все из которых—предполагая, Мистер Брикстон, что вы лидер этой разношерстной группы и капрал—достигли высшего ранга рядовых.- Она ворвалась между Донни и Майком, подняла свой парашют и встряхнула его. Ловким движением она накинула его на плечи и спрятала за воротник куртки. Затем она перекинула сумку через плечо, чтобы удержать на месте импровизированный плащ.- Успех нацистской войны и Третьего Рейха полностью зависит от меня, заманивающего вас в хитрую ловушку. Так что давай, следуй за мной.





Донни лишился дара речи. Он посмотрел на Майка, который кипел от злости, затем на Генри и Эдди, которые Оба пожали плечами. Казалось, прошла целая вечность, прежде чем он наконец открыл рот.





“А как тебя зовут?





- Она усмехнулась ему.





- Летный Сержант Джоан Форбс.- Она резко отсалютовала по-британски. - Королевские военно-воздушные силы Его Величества.





0028





- Мы слышали зенитные орудия позавчера вечером, верно?





Говоря это, Донни подбрасывал дров в костер, и робкие язычки пламени, увенчанные его стальным шлемом, были окружены по периметру деревом, чтобы скрыть свет. Все пятеро сгорбились вокруг него, плечом к плечу, благодарные за тепло, хотя его едва хватало, чтобы просочиться сквозь перчатки в онемевшую плоть пальцев. Вода в шлеме зашевелилась, медленно закипая.





“Да, - ответила Джоан, заправляя за ухо прядь волос и глядя в огонь. Она была удивительно худой, ее лицо осунулось, под острыми скулами залегли тени. И все же нельзя было отрицать, что она была привлекательна, ослепительно красива в свете камина, и когда она улыбнулась, ее глаза засияли так, что у Донни сжалось горло. Она все еще носила свой парашют, как шаль, белый шелк почти невидимый на фоне жуткого свечения снега, и прижимала сумку к груди. “Мы направлялись в Хайльбронн, в последующие рейды.Я был сопровождающим, но я взял немного зенитного огня, и это было все.





“А чего ты ожидал?- Сказал Майк. - Пускай баба полетит самолетом. Только вы, британцы, можете быть настолько глупы. А что дальше? Свиньи пилоты?





Он фыркнул на собственную шутку, но Джоан, казалось, даже не слышала его.





“Я сумел выпрыгнуть и приземлился в нескольких милях к северу отсюда. Я понятия не имел, где нахожусь, кроме как в самом центре Арденн. Но я знал, что союзные войска должны быть к югу от моей позиции, поэтому я направился сюда.





“А что это за "парашют"?- спросил Эдди.





“Я не лгал, когда сказал, что слышал тебя за милю. Я не знал, были ли вы хорошими или плохими парнями, поэтому я оставил его там в качестве приманки и ждал, чтобы увидеть, кто приблизится. К счастью для меня, это были вы, ребята.





- Да, тебе повезло, - сказал Майк. - Хорошо, что мы не заметили вас первыми и не подумали, что вы немец.





- Да, я все еще дрожу от страха, рядовой Леви, при мысли о том, что могло бы произойти, если бы ты действительно шел с открытыми глазами и думал только о своей работе.





Ее саркастический юмор был странно заразителен, и Донни поймал себя на том, что улыбается. По какой-то причине, хотя лес оставался тихим, как кладбище, даже при том, что Луна все еще маячила над головой, как опасный ухмыляющийся дурак, часть страха отступила. Может быть, дело было в компании женщины, и это заставляло его думать о доме, о Бетти по соседству. Это заставляло его чувствовать себя в безопасности.





- Но я серьезно, - сказал он. “Я и не думал, что вам, девочки, разрешают работать в Королевских ВВС.





- Технически это не так, - сказала она. - Формально я служу в женском вспомогательном воздушном флоте, но это такая чушь. Большинство из нас, Ваафов, всего лишь гражданские лица, мы перевозим самолеты дома и делаем гораздо больше, чтобы наши мальчики были в безопасности на фронте.





“А как же ты?- Спросил Донни.





“Ну, скажем так: когда ты можешь перелететь, перестрелять и переодеть каждого шовинистически настроенного пилота Королевских ВВС, они не смогут долго держать тебя в стороне от боевых действий. Я убедил их дать мне Спитфайр, и вот он у тебя. Шестнадцать успешных миссий, затем один удачливый фриц с 88, и вот я пью чай с четырьмя прекрасными американскими джентльменами.





- Кофе,-сказал Донни, выуживая из рюкзака жестянку и бросая в кипящую воду несколько предварительно обжаренных бобов. Его запах, казалось, мгновенно наполнил воздух, усиливая это ощущение спокойствия. “И я не уверен, что мы подходим под определение джентльменов.





Он помешал кофе своим ножом, затем указал на шлем. - Боюсь, никаких чашек.





“Только бы было жарко, - сказала Джоан, подхватывая шлем и делая большой глоток. Она поморщилась, проглотила слюну и передала ее Эдди. “А как же ты? Почему так далеко от ваших окопов?





- Мы кое-кого ищем, - сказал Донни. - Сержант покинул лагерь полтора дня назад, взяв с собой семерых человек. Потом они исчезли, и с тех пор я их не видел. Нас послали туда, чтобы найти их.





- Или чтобы узнать, что с ними случилось, - добавил Генри.





- Хорошо, - сказал Донни. “Так.





- Он замолчал, увидев лицо Джоан. Казалось, она стала тоньше, почти как скелет, а ее губы превратились в тонкую, как бритва, линию. Она взглянула на него—ее глаза потемнели, не осталось и следа от той яркости, того блеска-и быстро вернулась к огню.





- Ну и что же?- Спросил Донни.





- Восемь человек, говоришь? Неужели они направляются на север?





“Да, а вы их видели?





Она не ответила, потерявшись в тихой ярости пламени.





- Джоан, что такое?





“Не ходи за ними, - сказала она, и с этим тихим шепотом лес снова обрел свою силу, тишина обрушилась вокруг него с такой силой, что даже огонь, казалось, сжался. Она снова посмотрела на него, и кожа Донни покрылась мурашками. - Поверни назад,там тебе нечего искать. Ничто хорошее.





“Что ты имеешь в виду?- Донни почти удалось найти нужные слова. “А ты их видел?





- Я видела, - начала она, тяжело сглотнув. “Я не знаю, я не знаю, что это было. Я не думал, что это реально. Но поверь мне, с ними случилось что-то плохое. Твои друзья ушли, и ты не можешь им помочь. И если ты попытаешься .





Все они смотрели на нее широко раскрытыми глазами, казалось, что она съежилась в своем парашюте.





“Если ты попытаешься, если пойдешь за ними, то с тобой тоже случится что-то плохое.





0055





“Я ей не доверяю.





Майк выплюнул эти слова прямо в ухо Донни, хотя Джоан никак не могла его услышать. Она стояла у обуглившихся остатков костра в двадцати ярдах от него, допивая последние капли кофе из своего шлема. Эдди болтал с ней, его руки дико жестикулировали, хотя Донни не мог разобрать, что он говорит.





“Есть причина, по которой она не хочет, чтобы мы шли дальше. Что-то такое, чего она нам не говорит. И я это знаю.





“Например, что, Майк?





“Откуда мне, черт возьми, знать? Спроси меня, она, наверное, шпионка. У Гитлера их целая армия, таких же баб, как и она, которые говорят правильно и выглядят правильно,но которые выпотрошат тебя, когда ты будешь падать в обморок. Она уже призналась, что ее послали сюда, чтобы заманить нас в ловушку.





“Она просто пошутила.





- Ну и что? Может быть, и нет. Ее послали, чтобы сбить нас со следа. Там наверху есть что-то, чего они не хотят, чтобы мы нашли. База или оружие, а может быть, просто груз гуннских войск, готовых к наступлению на Бастонь. Может быть, там сам Адольф носит меха и лепит снеговиков.





“Так почему же немцы просто не убьют нас?- Спросил Донни.





- Потому что это вызывает слишком много вопросов. Кадди умирает, и они посылают нас. Мы умираем, а они посылают кого-то другого. Они умирают и рано или поздно весь 101-й марширует сюда, чтобы узнать, что происходит. Нет, они хитрые. Она хитрая. Она пугает нас на юге, и мы возвращаемся, говоря, что ничего не нашли, и оставляем их в покое.





Донни пришлось признать, что он был прав. Если бы Джоан была шпионом, немецким агентом, то именно это она и делала бы. Но она не была ... он не знал как, но был уверен в этом.





“В любом случае, это не имеет значения, - сказал он. - Потому что мы не оборачиваемся. Черт возьми, мы не смогли бы, даже если бы захотели, там нет ничего, кроме танков. Мы идем дальше, находим то, что она видела, и точно знаем, что случилось с Кадди.





“А как же она?- Сказал Майк. - Что-то мне подсказывает, что она не поедет с нами.





Донни вздохнул, натягивая воротник туго вокруг шеи, ночь была такой холодной, что он мог бы быть пустым, ветер дул внутри него от ног до самого черепа. Джоан, должно быть, почувствовала, что он смотрит на нее, потому что она обернулась и улыбнулась, и в этой улыбке он увидел, что, хотя она была сильной, даже если она могла выжить здесь дольше, чем любой из них, она не хотела быть одна. Здесь, в одиночестве, можно было бы сделать кого-то таким же сумасшедшим, как лес и Луна.





“Она одна из нас, - сказал он, похлопав Майка по плечу. “Она приедет.





Он оставил Майка бормотать проклятия и вернулся к костру.





- Пустой?- спросил он Джоан, кивая на свой шлем. “Я бы уже не в первый раз надела свою жестянку обратно и обмочилась.





Она улыбнулась, протягивая ему конверт. Внутри хлюпала пара глотков, и он опрокинул их обратно, радуясь тому, что кофе еще не успел остыть. Он отшвырнул бобы и снова надел шлем на голову.





- Мы едем на север, - сказал он.





“Но— - начал было Эдди.





- Норт, таков наш приказ. Я верю тебе, что ты что-то видел. Но мы должны увидеть это сами.





“Тебе это не понравится, - сказала Джоан, поднимаясь на ноги. “Это я могу тебе обещать.





“Мне здесь ничего не нравится, но у меня есть работа. Как и все мы.- Он поднял свой рюкзак и взвалил его на спину. “Ты с нами?





- Она вздохнула. “Ну, поскольку я здесь без пайков, без карты, без ключа к тому, где я нахожусь—не говоря уже о том, что вы сказали мне о немцах, двигающихся на юг отсюда—я действительно не знаю, какой у меня есть другой выбор. Ведите нас, капрал.





Донни кивнул Генри, и тот зашагал по снегу. Эдди, спотыкаясь, последовал за ней, затем Джоан. Донни пинком загасил огонь, сметая снег на пепел, чтобы скрыть его. Затем он двинулся вслед за ними, слыша за спиной голос Майка, который все еще бормотал: “я ей не доверяю.





0216





Снова шел снег, наверное, уже минут пятнадцать. Снежинки падали медленно, изящно, но их изящная красота была иллюзией, быстро испорченной, когда мир начал исчезать. Это было так, как если бы кто-то взял гигантский ластик в лес, стирая верхушки деревьев, затем ветви, затем стволы и, наконец, землю, оставляя их в океане абсолютной пустоты, где они быстро утонут. Здесь снег был так же опасен, как и минометные снаряды. И это будет не быстрая смерть, нет, и не мирная.Это был бы долгий, болезненный конец, когда холод пробирался бы через твой мозг, запираясь в костях и мышцах, парализуя тебя, как укус паука, и оставляя тебя на съедение лесу на досуге.





“Ты там вообще что-нибудь видишь?- Донни заранее позвонил Генри. “Ты хочешь остановиться?





- Нет, это правда, - сказала Джоан, стоя рядом с Донни и сверяясь с собственным компасом. “Мы не сбились с этого курса, и я тоже не свернул на юг. Я старался держать эту линию как можно прямее на случай, если мне придется вернуться назад по своим следам.





“Насколько дальше?- спросил он.





“Я точно не знаю. Мои часы сломались, когда я вышел из игры. Но я нашел его уже после наступления темноты . . . Когда я нашел твоих друзей. Может быть, восемь или девять. Может быть, позже. Это не займет много времени.





Донни кивнул: В любом случае, скоро им снова придется остановиться и что-нибудь съесть. Они запаслись провизией на три дня, но теперь им нужно было кормить лишний рот, а в такую погоду даже яйцо быстро исчезало. Если повезет, они узнают, что случилось с Кадди сегодня вечером, и тогда можно будет беспокоиться о том, что будет дальше. Они не могли развернуться и вернуться в оккупированный лагерь, но к западу отсюда были позиции союзников, до которых они могли добраться за день или два.





Как бы это ни было невозможно, снег погрузил лес в еще более глубокую тишину. Донни чувствовал себя так, словно он был под водой, постоянно сглатывая, чтобы зажать уши, как он делал, когда нырял слишком глубоко в карьере у себя дома. Время от времени раздавался треск ломающейся под тяжестью падения ветки, но кроме этого единственным звуком был хруст их ног в свежих сугробах и стук их зубов.





- Итак, - сказал он, желая что-нибудь сказать, чтобы сделать тишину менее оглушительной. “У тебя есть парень дома?





- Два, - ответила Джоан, глядя на него через плечо. Ее кожа была ледяного голубого цвета, а глаза-цвета каштанов.





- Двое?





“У меня есть два парня, - сказала она с неуклюжим американским акцентом, - и леди тоже.





Донни попытался присвистнуть, но холод превратил его во вздох.





“Я не думал, что ты такая девушка.





“Вовсе нет, - рассмеялась она. “Я помолвлена с одним болваном по имени Уильям. У нас уже есть двое детей, Джордж и Грейс.





- Ты серьезно?- Сказал Донни. “Ты не выглядишь достаточно взрослой.





“Спасибо тебе. Я, наверное, старше, чем ты думаешь. Джорджу шесть лет, я родила его, когда мне было двадцать один, еще до войны. Грейс четыре года, с тех пор, как я никогда не мечтал быть в Спитфайре.





“У тебя есть фотография?





Джоан наклонилась и сунула руку в сапог. Она вытащила прозрачный конверт, в котором лежали письмо и фотография. Он узнал это письмо. У них у всех было по одному в кармане; мне жаль, что я не добрался до дома, Пожалуйста, не забывай меня, я люблю тебя. Она протянула ему фотографию. Очевидно, снимок был сделан в студии: высокий костлявый мужчина в очках и с глупой ухмылкой; ребенок на каждом колене, маленькая девочка, сжимающая куклу и выглядывающая из кадра, ее лицо было размытым, как будто она повернулась в тот момент, когда был сделан снимок, мальчик светловолосый и держащий над головой игрушечный самолет. Джоан тоже была там, стоя позади других в парадной форме, как будто она была задником холста, более округлым лицом, ее щеки пылали, волосы были подняты, и улыбка, которая могла бы осветить сцену без единой вспышки фотографа.





- Прекрасно, - чуть не сказал Донни, соглашаясь, - ты скучаешь по ним?





“Конечно, - ответила Джоан, засовывая фотографию обратно в конверт и засовывая его в ботинок. - Больше всего на свете. Ну, во всяком случае, малыши. Уильям, это он . . . он то, что мы называем мокрым одеялом. Но он хороший, он в безопасности, и он любит меня. Он работает на правительство, ничего важного, просто номер хрустит в Уайтхолле.





- Мокрое одеяло, да? Почему ты с ним?





Джоан пожала плечами, явно смущенная.





“Он-мой парашют. Когда я возвращаюсь домой после задания, он следит, чтобы я приземлился в целости и сохранности.- Она выглядела так, как будто хотела сказать больше, но не сказала “





- А девушка? НЕТ.- Он покачал головой и подумал о Бетти, Бетти-его соседке, его лучшей подруге, милой Бетти мармелад, которая год назад вышла замуж за молочника по имени Джо. “Нет, я вроде как пропустил эту лодку. Может быть, так оно и было.—”





- Пссст.





Донни обернулся и увидел Майка в дюжине ярдов позади них, наполовину потерявшегося в падающем снегу. - Он поднял вверх руку. Донни остановился, сделав тот же самый сигнал Генри и Эдди впереди.





- Неприятности?- сказала Жанна.





- Надеюсь, что нет, - ответил он и побежал по своим собственным следам, пока не добрался до Майка. Другой мужчина смотрел в ту сторону, откуда они только что пришли, снег был завесой марли, которая размазывала все в ничто. Донни уставился на лес, превращенный идиотской Луной в кость, и лес, казалось, смотрел на него в ответ.





“В чем дело, Майк?- спросил он. Майк не ответил, даже не моргнул. Плоть Донни дернулась, и он мог поклясться, что почувствовал, как чьи-то глаза ползают по нему. Он прищурился, вглядываясь в туман, но там не было ничего, кроме чувствующих деревьев, погруженных в свои старые медленные мысли.





Майк повернулся к нему, и в темноте его глаз читался страх, а челюсти были плотно сжаты. Донни это не понравилось. Майк был сукин сын, но он был храбрым сукиным сыном, без сомнения. Он был слишком глуп, чтобы быть кем-то еще, кроме храбреца.





“А что это такое?- Повторил Донни.





“Разве ты не видишь этого?- прошептал он, и в уголках его рта появились капельки слюны.





- Что ты видишь?- Донни покачал головой. - Майк, там ничего нет, только деревья.





- Между деревьями, - ответил он, и его слова были едва слышны. “Разве ты их не видишь?





Донни посмотрел на снег. Он посмотрел между деревьями, где падали хлопья снега и танцевали в тугих спиралях. Он смотрел и не моргал, смотрел на эти движущиеся белые петли на белом фоне, которые, казалось, на мгновение образовали там какие—то формы—не совсем твердые, не совсем нет, как фигуры, ожидающие прямо под кожей мира, - а затем разделились, чтобы снова стать ничем иным, как снегом. Он посмотрел, увидел и почувствовал, как лес отшелушивает кусочек его рассудка в качестве трофея.





“Пошли, - сказал он, хватая Майка за рукав и таща его прочь. “Там ничего нет. Ничто реальное.





Майк с минуту сопротивлялся, потом повернулся и последовал за ней, все еще не моргая.





- Ничего настоящего, - настаивал Донни.





Но что-то определенно наблюдало за ним. Что-то с улыбкой на лице.





0253





“Мы уже близко.





Это были первые слова, которые кто-то произнес За последние полчаса, и лес проглотил их так быстро, что Донни пришлось попросить Джоан повторить их.





“Вот оно, я уверена, - сказала она, скрестив руки на груди. “Вон там, рядом.





Генри остановился у неглубокого оврага, и когда Донни догнал его, то увидел, что вода внизу—то немногое, что не было скрыто водопадом,—замерзла. На другой стороне был берег, который поднимался к плотной линии коротких, толстых сосен.





“Ты уверена?- Спросил Донни, отстегивая кобуру и пытаясь вытащить пистолет. Его пальцы слишком онемели, и вместо этого он пошел за своим Гарандом, повернув винтовку на место.





“Выглядит довольно тихо, - сказал Генри. - Никаких следов.





Снег некоторое время назад прекратился, хотя с деревьев по-прежнему сыпались снежные хлопья. Никто не ходил этим путем уже по меньшей мере тридцать минут, если только им не приходило в голову стереть свои следы на ходу.





“Я помню, что пробралась через те кусты так быстро, что не заметила канавы, - сказала Джоан. - Чуть не сломал себе шею.





- От чего же ты бежал?- спросил Эдди, и лицо его стало мышиным от дурного предчувствия. Джоан посмотрела на него.





“Я же сказал тебе. Нечто худшее.





Некоторое время никто не двигался; они просто смотрели на противоположный берег и чувствовали, как тишина стекает с него большими, невидимыми кусками.





“Ничего хорошего из этого не выйдет, - сказала Джоан.





“Это безумие, - сказал Майк, протискиваясь между ними с винтовкой в руках. “Она же баба. Ты идешь или нет?





Он спустился вниз по склону оврага и сумел устоять на ногах, осторожно ступая по льду на другую сторону. Донни больше не смотрел на Джоан. Он боялся, что если встретится с ней взглядом, то каким-то образом увидит то, что видела она, и у него не хватит сил продолжать. Он подождал, пока Генри пошевелится, пока Эдди соскользнет на спину, а потом наполовину спрыгнул, наполовину упал в замерзшую реку. Майк ждал его, протянув руку, и Донни позволил мужчине поднять себя наверх.Когда он повернулся, Джоан все еще стояла там, призрак на фоне светящейся ночи, снег на ее шлеме и шелковой парашютной шали делал ее почти прозрачной, быстро исчезая. Может быть, мы и есть призраки, подумал Донни. Может быть, мы умерли там, где-то, и здесь мы проводим вечность.





- Джоан, - позвал он, хотя бы для того, чтобы удержать ее здесь, чтобы она не растворилась в ночи. “Приближаться. Мы в большей безопасности вместе.





Она покачала головой, но все равно пошла через ручей.





“Может быть, сто футов, - сказала она, когда он осторожно вытащил ее почти невесомое тело на берег. - Не может быть ничего больше.





На этот раз Майк пошел впереди, слишком быстро, как будто хотел доказать, что бояться нечего. Но Донни помнил его лицо, его скрежещущую челюсть— что —то между деревьями-и знал, что все они чувствовали тот же самый толчок паники в своих кишках. Он немного побежал, чтобы догнать его, держа ружье наготове.





- Держи глаза открытыми, рядовой, - сказал он. “Здесь может быть все, что угодно. И расставьте, все вы, пятиметровые интервалы.





Мужчины развернулись веером по обе стороны от него, осторожно ступая, сгорбившись над своими винтовками. Ничего не изменилось в этой полосе леса—те же деревья, тот же снег, та же Луна—и все же давление в ушах Донни было еще больше, почти болезненно, как будто он снова был внутри транспортного самолета, когда он взлетел из Англии, направляясь в Крепость Европа. Его пульс звучал так, словно что-то яростно скрежетало зубами внутри него.





- Сэр, - сказал Генри, подталкивая своего Гаранда вперед. “Туда.





Он их видел. Силуэты между деревьями. Только это были не призраки снега и ветра. Он поднял винтовку, вглядываясь в прицел и делая шаг за шагом спотыкаясь.





“Это Кадди, - сказал Эдди. - О Господи, это он.





Так оно и было. Сержант Билл Кадден неподвижно стоял на краю небольшой поляны. Что-то было не так с его лицом, и Донни потребовалось некоторое время, чтобы понять, что именно.





Он ни к чему не был привязан.





Он был срезан и свисал, как флаг, с верхушки деревянного человека. Лунный свет сиял сквозь глаза и рот, словно нимб в его волосах, придавая ему вид святого. Его тело представляло собой набор палок и веток, примерно восьми или девяти футов высотой, с винтовкой на одной ноге. На плечи его было наброшено пальто, из окровавленных манжет и набитых соломой карманов торчали ветки. Донни уставился на него, на эту человеческую куклу, и почувствовал, как что-то вырвалось из его мозга.





- Нет, - всхлипнул кто-то. “Вовсе нет . . . Этого не может быть.





Донни, шатаясь, двинулся вперед, забыв о винтовке, висевшей у него на боку. Кадди не одиноко переживала его судьбу. По периметру поляны стояли еще двое мужчин, каждый такой же высокий, и каждый смотрел внутрь себя, как будто присутствовал на странном полуночном свидании тихих великанов. Они тоже были марионетками из плоти и дерева, их лица скрывали кожаные маски, которые носили грубые узловатые манекены. Один из них—это был Альберт Коннот, подумал Донни-прижимал шлем к груди тонкими пальцами, как набожный человек, входящий в церковь.У другого, неузнаваемого, вместо туловища был череп оленя, рога которого поднимались вверх по рукавам его куртки, как будто он застыл на середине неуклюжего танца. Его ноги были молодыми деревцами, торчащими из глазниц импровизированной груди.





Мир рухнул, вращаясь на совершенно новой оси. Донни закружился в диком круге, мертвецы окружили его, и теперь они приближались, делая неуклюжие шаги своими липкими ногами, их разинутые рты произносили безмолвные истины? Он почувствовал, как его тело подкашивается, сильно трясется, и только адреналин удерживал его на ногах, мысль о том, что если он потеряет ее здесь, то скоро это будет его лицо, висящее там, с глазами, похожими на петлицы.





Он оглянулся и увидел, что Эдди стоит на коленях, схватившись за горло, а Генри и Майк по обе стороны от него внезапно постарели. И Джоан, стоя там, качая головой и всхлипывая в ладонь, я сказал тебе не приходить . Я же говорил тебе, что это было что-то плохое. Но никогда в жизни он не смог бы этого понять.





Он открыл рот, прохрипел какое-то слово, прочистил горло и попробовал снова: “Майк.





Ничего.





- Рядовой Леви, рядовой Грейди, посмотрите на меня.





Голова Майка повернулась на плечах, как мельничное колесо, его налитые кровью глаза уставились на Донни.





- Возьми себя в руки, - сказал он. - Вы оба. - Это приказ. И поставь Эдди на ноги. Сделай это!”





Майк вздрогнул от пролаянной команды. Он подсунул руку под мышку Эдди и приподнял его. Донни подошел и обнял мальчика за голову.





- Эдди, - сказал он взгляду, который был настолько далеко отсюда, насколько это было возможно. - Эдди, посмотри на меня.





Он так и сделал, хотя ему потребовалась целая вечность, чтобы сосредоточиться. Он уже был в шоке. Обычно это случалось с ранением, пулевым ранением или шрапнелью, но Донни видел, что разум ломается и по многим другим причинам. Он щелкал пальцами, пока не завладел полным вниманием мальчика.





- Послушай, Эдди, это не настоящее. Это какой-то нацистский трюк. Ты же знаешь, как они ведут себя, они попытаются сделать все, чтобы попасть в наши головы. Ты помнишь те брошюры, которые Ганни нашел в Бастони? Те, что про газ?





- Газ, от которого у тебя отваливается член?- Сказал Эдди с едва заметной улыбкой.





“Да, Дятлов газ. Все это ложь, Эдди, сплошная ложь. Напугать нас-это уже полдела.





“Но это же Кадди, - сказал Эдди, пытаясь заглянуть через плечо Донни. Донни удерживал его на месте, не отводя взгляда.





- Кадди мертва. Но разве это отличается от других парней, которых мы потеряли? Дэвидсон, Кроуфорд на той шахте. Это война, а ты видел и похуже. Как и все мы.





Эдди сглотнул, затем кивнул, и часть цвета, казалось, вернулась в его глаза.





“Не позволяй им добраться до тебя, малыш, хорошо?





Он отпустил его, оставив руки висеть там на случай, если Эдди снова рухнет на землю. Но мальчик остался стоять. Донни проверил Майка, потом Генри, оба бледные, но настороженные. Затем он подошел к Джоан.





“Ты видишь что-нибудь еще?- спросил он. Она покачала головой, потом кивнула, и слезы, яркие, как бриллианты, заструились по ее щекам.





“Земля. На снегу виднелась кровь. Узор.





- Какая-то закономерность?- сказал он и вдруг понял, что огрызается на нее, наклонившись слишком близко. “А что это за узор? Со свастикой? Что?





- Я не помню, - сказала она. - Что-то с кругами.





Донни выругался и зашагал обратно на поляну, отказываясь смотреть на морщинистые лица своих друзей-стариков. Здесь, как и везде, выпал свежий снег, и он пинал его ногами, пока не обнаружил внизу багровый лед, который метался из стороны в сторону, назад и вперед, пока не оказался в центре паутины замерзшей крови, которая текла от трупа к трупу в идеальной симметрии.





Три круга, по одному под каждым телом, расположенные треугольником и Соединенные линиями.





А в середине, прямо у него под ногами, четыре слова, которые даже запинающийся немецкий Донни мог перевести: Sie sind alle gerettet.





Они все спасены.





0313





- Майк, оцепи периметр, убедись, что здесь больше никого нет. Генри, свяжись по рации и попробуй найти ближайший отряд.- Донни расхаживал взад-вперед прямо за поляной, сняв шлем и проводя рукой по волосам. “Эдди.- Мальчик стоял на дыбе, как марионетка, с ослабленными веревочками. - Эдди! Мне нужно, чтобы вы проверили отпечатки пальцев, сломанные деревья, все, что может рассказать нам, что случилось с остальной частью команды.





- Мы не пойдем за ними, - ответил он скорее как утверждение, чем как вопрос. Его лицо выглядело таким осунувшимся, что казалось, будто оно тоже было разболтано.





- Нет, мы уйдем отсюда, как только получим координаты. Что бы ни случилось с остальными людьми Кадди . . . Мы не можем помочь им, ни сами, ни сейчас.





Ему стало нехорошо говорить это, и он знал, что остальные видят трусость в его глазах. Но он видел это и в них тоже, даже в майке, который отвернулся без единого слова протеста. Никто не станет спорить, во всяком случае, на этот раз. Если остальная часть отряда Кадди все еще была жива, а это было сомнительно, то сейчас они должны были быть далеко отсюда, вероятно направляясь в лагерь для военнопленных или на линию огня или что-то еще. У них все еще есть их лица? он удивился и увидел, как они маршируют через лес-вереница людей с лунами вместо голов. Он почти захихикал, он почти сломался.





“Но если у нас есть хоть малейшее представление о том, в каком направлении они ушли, - сказал он. “Тогда нам есть что доложить.





Эдди кивнул,поправляя шлем.





- Иди с Майком, - сказал ему Донни. - Оставайся рядом, просто держи глаза открытыми, узнай, куда они ушли.





- Сэр, - сказал Эдди. Он подошел к Майку, такой маленький и такой близкий, что его можно было принять за ребенка, цепляющегося за отцовский фалдок.





- Держи глаза открытыми, - повторил Донни. - Просто позвони, если что-нибудь увидишь.





Они с хрустом ушли в снег, держась подальше от поляны и ее сборища мертвых, а потом скрылись за соснами. Генри выключил радио и тихо заговорил в трубку. Донни провел рукой по лицу, кожа там была такой холодной, что горела.





“Я никогда не слышала ни о чем подобном, - тихо сказала Джоан рядом с ним. - Увечья, да, но никогда не снимали кожу и не позировали так. . . как фарфоровые куклы. Я этого не понимаю.





- Они пытаются запугать нас, - сказал Донни.





“Здесь, наверху? В нескольких милях от фронта? Да и кто это увидит, Донни, кроме птиц?





“Они, должно быть, знали, что мы придем искать, - пробормотал он.





“И все это только для вас, горстки мальчишек? Должно быть, это заняло несколько часов. Это. . . Это похоже на то, что сделал бы ребенок, делая игрушки и одевая их. И эти слова, геретт . - Спас? Как же они спасаются на земле ?





В голове у Донни звенело от того же самого давления, как будто там что-то вот-вот взорвется. Он отступил назад, пытаясь думать о чем—то другом, пытаясь думать о доме—о Бетти, смеющейся на его крыльце, о Бетти, берущей его за руку, целующей его пальцы, о Бетти, уходящей со слезами на глазах, - пока боль не отступила и не притупилась.





“Ты что-нибудь понял?- спросил он Генри. Мужчина поднял глаза и покачал головой. - А, к черту все это, пошли отсюда к чертовой матери. Он надел шлем и крикнул: "Майк, Эдди, вернись сюда.





“А как насчет радио?- Спросил Генри.





- Забудь об этом, мы попробуем еще раз к западу отсюда.





“А как же они?- Спросила Джоан, кивая на поляну. - Мы не можем их так оставить.





“Они, вероятно, подстроены, - сказал он, и он не был уверен, верит ли он в это или нет, но не было абсолютно никакого способа, которым он мог бы пойти туда и оторвать лица этих людей от их лошадей. - Гранаты, может быть, клейморы. Мы не можем так рисковать. Майк, Эдди, я сказал, Вернись сейчас же!”





Что-то ответило ему, тихий крик, который превратил его кости в снег. Он взглянул на Джоан, чтобы убедиться, что она тоже это слышала, и она услышала, потому что полезла в карман за "Уэбли". Донни развернул винтовку, когда звук повторился, скорее животный, чем человеческий, идущий со стороны поляны.





"Не ходи туда", - сказал он себе. Потому что ты никогда больше не выйдешь оттуда, во всяком случае, как нормальный человек.





Снова этот звук-мяуканье, перешедшее в мокрое мурлыканье. Невозможно было сказать, насколько громко это было, или насколько близко. Он шагнул к Кадди, и из разинутого рта мертвеца вырвался еще один тихий стон. Он не мог быть живым, ни с лунным светом, струящимся через его глазницы, ни с телом, сделанным из дерева и соломы, и все же он издавал чирикающие обезьяньи рыки, которые становились все более и более бешеными.





Потом Кадди моргнул.





- Нет!- сказал Донни, шатаясь назад, ожидая, что человек последует за ним, что они все будут волочиться через поляну на молодых ногах, протягивая к нему сухие, ветвистые пальцы. Он нажал на спусковой крючок, Гаранд залаял, торс Кадди разлетелся вдребезги.





Мяуканье перешло в рев, громче, чем M2, выплевывающий пули. Донни выстрелил снова, все еще отступая, и на этот раз сзади появилась какая-то фигура. Кадди. Донни почти успел почувствовать облегчение, прежде чем увидел, что у этого существа тоже было тело из сломанных веток и глаза с бездонной пропастью. Он развернулся, длинные руки упали по бокам, искалеченные бесчисленными суставами. Его торс был согнут и сломан, и все же, когда он сделал шаг вперед, невозможно было отрицать силу, таившуюся в каждом обнаженном мускуле. Пустые глаза демона впились в Донни, полные гнева, но и детского ликования тоже. Он открыл рот и издал еще один гортанный, ужасный крик.





А потом он бросился в атаку.





Ему удалось сделать три шага, прежде чем он отпрянул, и из его головы хлынул поток черной крови. Джоан остановилась рядом с Донни и снова нажала на спусковой крючок. На этот раз один из глаз существа лопнул. Он взвыл, забился, и Донни выстрелил раз, другой, снова и снова, пока Гаранд не пискнул и обойма не выстрелила. Существо бросилось между двумя соснами, разбрызгивая маслянисто-черную кровь. Ветви трещали, деревья шелестели, когда он пробирался сквозь них.





- Господи Иисусе, - пробормотал Донни-или не сказал, он не был уверен. Он почувствовал, как кто-то взял его за руку, и Джоан потащила его прочь от поляны. Существо взвизгнуло от боли, и что—то ответило ему-отдаленный крик баньши, за которым последовал другой, на этот раз ближе.





- Да ладно тебе!- Сказала Джоан. - Донни, поехали!





“Только не без Эдди и Майка, - сказал он, но они оба были там, тяжело дыша.





“Я слышал выстрелы, - сказал Майк. “Что тут происходит?





“Просто отойди, - сказала Джоан, и они, должно быть, увидели что-то в ее лице, потому что никто из них не спорил. Булькающий вой, новые крики и шаги, доносящиеся с той же стороны, что и Эдди с Майком, слишком громкие и быстрые, чтобы быть человеческими. Это было похоже на лошадь, скачущую во весь опор, земля дрожала.





Донни побежал, нащупывая на поясе новую обойму. Он чуть не выронил его и заставил себя остановиться, всадив восьмизарядник в ружье и прицелившись туда, откуда они пришли, когда остальные пробежали мимо. Там, в снегу, что-то было, и он выстрелил дважды, прежде чем страх погнал его вперед. Генри остановился впереди, открывая огонь прикрытия из своего собственного Гаранда. Донни схватил его за воротник и поднял на ноги.





- Забудь об этом, просто уходи!





Казалось, что теперь позади них был зоопарк, как будто каждое животное было разбужено—отчаянное хрюканье и возбужденные крики и те же самые ужасные одинокие крики, такие полные человеческого горя , так похожие на ребенка, что Донни почти остановился. "Не делай этого, - приказал ему разум, - потому что эти твари, чем бы они ни были, именно они убили Кадди и отрезали ему лицо, именно они превратили твоих друзей в торчков". И они сделают то же самое с тобой, если поймают.





Он ускорил шаг, не заботясь о том, что может поскользнуться или удариться о низкую ветку в неземном мраке, просто желая оказаться подальше от этой поляны. Он бежал, они все бежали, и шум позади них становился все тише и отдаленнее, пока они не растворились в тишине леса. Он бежал, удивляясь, как вообще можно было испугаться тишины, когда в мире раздавались такие звуки. Он продолжал бежать, бежать, бежать так быстро и так сильно, что не видел людей перед собой, пока приклад винтовки не ударил его в нос, и мир не взорвался бурей черного снега.





0404





Где-то в темноте был сон о траншее, о лицах в грязи, но Донни был вытащен из нее другим кошмаром.





“Sollten wir sie toten.





Он попытался пошевелиться, и это было похоже на детонацию модели 24 позади его глаз. Боль пульсировала вниз по его лицу, звеня в носу и зубах, терпимая только потому, что холод сделал его таким онемевшим. Он попытался пошевелить руками и обнаружил, что не может, веревка жгла кожу на запястьях. Он открыл один глаз, и мир медленно преобразился. Прямо перед ним росло молодое деревце, чуть больше побега, на соснах лежали кристаллики снега, которые росли на узловатом стволе, как капельки росы. Он не думал, что когда-либо видел что-либо настолько подробно, как это маленькое растение.





Потусторонний мир поплыл в фокусе. Черные сапоги,длинные пальто с бело-черным крестом Вермахта. Он наклонил голову, стараясь двигаться как можно медленнее, но боль усилилась с такой силой, что из его рта вырвался стон.





- Er ist wach, - сказал один из мужчин. Донни почувствовал чьи-то руки, поднимающие его на колени. Он закрыл глаза, но даже это не остановило приступ агонии и головокружения, которые последовали за ним. Он поперхнулся, думая, что его сейчас вырвет, но кислота только добралась до его горла, прежде чем остыть снова. “Эр вирд вайнен, - снова произнес голос, сопровождаемый неловким смехом. “Offnen Sie Ihre Augen. Открыть глаза.





Донни сделал, как ему было сказано. Прямо перед ним стоял немецкий солдат. Он ухмыльнулся, схватил Донни за подбородок рукой в перчатке и повернул его вверх.





- Улыбнись, АМИ, - сказал он. “Разве вы не рады нас видеть?





Снова тихий смех. Донни встряхнулся и посмотрел налево, где стояли на коленях Генри и Майк со связанными за спиной руками. Ни один из них не оглянулся. Эдди и Джоан нигде не было видно.





“Drei kleinen amerikanischen Jungen, verloren in den Waldern,” the man said. Донни далеко не бегло говорил по-немецки, но знал достаточно. Три маленьких американских мальчика, заблудившихся в лесу . Это было хорошо. Это означало, что остальных так и не нашли. “Это вы их убили? Это был ты, ублюдок Янки? Amerikanischen Feigling.





“Lassen sie das allein, Hans,” said another voice. Оставь их в покое . Донни выглянул из-за спины первого мужчины и увидел еще с полдюжины человек, одни сидели на корточках в снегу, другие прислонились к деревьям, все такие же бледные и с широко раскрытыми глазами, как и люди Донни. У всех были "Маузеры", хотя некоторые держали и "Люгеры". Солдат, говоривший последним, стоял в стороне, сняв шлем, чтобы показать коротко остриженные светлые волосы. Он изучал Донни с тем же презрением, что и остальные, говоря: “ Kreuz wird sie sehen wollen .





Кройц захочет их увидеть.





“Kreuz?- сказал ухмыляющийся нацист. “Nein. Почему бы нам не сказать ему, что они уже были мертвы, а, эймис ? Может, мы так и сделаем? Вы все заслуживаете смерти за то, что сделали.





Он вытащил свой Люгер и помахал им перед лицом Донни. Донни сглотнул, изучая огромную черную дыру, которая металась взад и вперед перед ним, стараясь не думать о пуле там. Он не вынесет, если его жизнь оборвется здесь, в этом лесу. Он понятия не имел, что случилось, когда ты умер, но одно он знал точно: если он умрет здесь, то здесь и останется. Он никогда не сможет убежать. Он навсегда застрянет здесь, между деревьями.





“Это были не мы, - сказал он и неловко добавил: - Es war uns nicht. Wir sind ein, uh, search party. Suchtrupp. Мы просто ищем потерянных людей.





- Не лги, - сказал солдат. “Вы-убийцы.





Он взвел курок своего оружия, и это было все, что Донни мог сделать, чтобы не закричать не здесь, Пожалуйста, не здесь ! Но у него никогда не было такой возможности.





“Hans, legte das Pistole.





Голос донесся из-за деревьев, и его воздействие было мгновенным. Солдат, Ханс, сунул револьвер обратно в кобуру и вытянулся по стойке "смирно", все остальные сделали то же самое, отдавая честь силуэту, отделившемуся от тени. Фигура шагнула в середину группы, по крайней мере на голову выше остальных, и сняла свой шлем, чтобы показать лицо, которое было больше шрамом, чем кожей. Его глаза сияли голубизной даже в полутьме леса, и в них было убийство, такое же холодное и бесстрастное, как блеск пули.





“Oberleutnant Kreuz,” said Hans. “Wir haben sie gefunden.” Мы их уже нашли.





- Живот, - произнес другой голос, похожий на пронзительный скулеж. Еще один солдат вышел из-за спины великана, такой же тощий, как и другой-широкий. Он был молод, возможно, одного возраста с Эдди, почти потерявшийся в складках своей шинели. И все же он носил эмблему первого лейтенанта. Он спотыкался на снегу, пока не остановился перед Донни, и его желчное подростковое лицо расплылось в улыбке.





“Неужели ты думал, что сможешь ускользнуть от нас, эймис ?- сказал он на запинающемся ломаном английском. “Неужели ты думал, что мы тебя не найдем?





“Мы-поисковая группа, - повторил Донни, не поднимая глаз от пола. - А Вот Такая Штруппа . Мы были посланы—”





“Тебя ведь послали за нами, как Швайна, верно? Чтобы отпугнуть нас обратно в объятия Отечества. Но разве мы выглядим испуганными?- Он повернулся к людям, стоявшим позади него. - Мы что, испугались?





Они ответили хором: "Nein", - но в их словах было мало убежденности. Донни нахмурился, пытаясь осмыслить услышанное. Почему немцы считают себя убийцами, мясниками, когда именно они убили Кадди и его людей?





- Расскажи мне, - попросила Кройц. - Скажи мне, почему тебя послали за нами?





“А мы и не собирались, - ответил Донни, встретившись взглядом с мальчиком. “Мы пытались найти пропавшую американскую команду. Мы их нашли. Они были мертвы.





- Разорван на куски, - сказал Майк. “От вас, ублюдки.





Глаза Кройц вспыхнули, и он оглянулся через плечо на великана. Мужчина прочел там невысказанный приказ, подошел к Майку и ударил его по щеке со звуком, похожим на выстрел из пистолета. Он сумел удержаться на ногах, сплевывая кровь.





“Я говорю тебе правду, - сказал Донни, теперь уже настойчиво. “Вы первые нацисты, которых мы видим с тех пор, как ушли с фронта.





“Такая убедительная маленькая лгунья, - сказала Кройц, и улыбка исчезла. “Последний шанс. Скажи мне, где их тела. Скажи мне, почему ты оставил их лица позади.





Донни посмотрел на Майка, потом на Генри, потом снова на Кройц.





“Я не знаю, что случилось с вашими людьми, - сказал он медленно, обдуманно. - Но послушай меня, просто послушай . Люди, которых мы пытались найти, американцы, у них были удалены лица. Так оно и было . . . Я не знаю, они были установлены на дереве. Поставленный. Мы не смогли найти их тела.





Улыбка Кройц полностью исчезла. Мальчик обхватил затянутой в перчатку рукой горло Донни и сжал его. Он был не очень силен, но все равно, когда Донни попытался вдохнуть, его легкие остались пустыми.





- Ложь, - сказал он. “Откуда бы вы это узнали, если бы не сделали этого сами?





- Я не лгу, - задыхаясь, выдавил Донни едва слышно. “Вы можете сами посмотреть, они там, сзади, идут по нашим следам.





“В ловушку, без сомнения, - сказал Кройц, сжимая пальцами узел на горле Донни. - В гнездо американских гадюк.





- Нет, я тебе обещаю.- Еще больше черного снега падало на краях поля зрения Донни, образуя сугробы. - Я тебе обещаю. Мы не убивали ваших людей. Что-то еще случилось. Что-то там, в деревьях.





- Обер-лейтенант, - сказал великан. “Er konnte die Wahrheit zu sagen.





Слова тонули в реве крови, в крике пустых легких Донни, но это звучало так, как будто он говорил правду . Кройц не унимался, его водянистые голубые глаза были устремлены на Донни, а мир вокруг них пылал во тьме. Кто— то еще говорил —то, что мы видели, это был не человек,-и Донни тоже видел это, выходя из темноты своей памяти, существо с пустыми глазами. Это не могло быть правдой. Этого просто не могло быть. И все же это было так.





- Там есть что-то еще, - прохрипел он. Его голова была так полна крови, что казалось, вот-вот лопнет, а лес почти исчез.





Кройц отпустила его. Кислород хлынул в легкие Донни с такой удивительной, подавляющей силой, что он рухнул на землю, хватая ртом воздух. Он просто лежал, пытаясь подобрать слова, пока нацисты спорили между собой.





—ложь—





- если это не так, то у нас есть большие проблемы. Еще один убийца. Они просто мальчики, неужели они действительно выглядят так, как будто они могли бы одолеть Хольцмана и Коля—





—Я ваш командир, вы сделаете, как я говорю, или умрете здесь с американскими собаками—





- Стоять!- Крик прорезал немецкую болтовню, доносившуюся откуда-то из леса. “Не хватайся за свое оружие.





Солдаты именно так и поступили, схватив свои "Маузеры" и швырнув их в темноту между соснами. Раздался выстрел, и один из них рухнул на землю с раной в ноге.





- Бросьте оружие, сделайте это сейчас же. Вы же окружены.





Это была ложь, потому что Донни узнал голос Эдди, услышал в нем дрожь. Но это было достаточно убедительно, потому что один за другим нацисты побросали свое оружие—все, кроме Кройца и великана, которые оба вытащили свои Люгеры.





- Брось их!- Крикнул Эдди, выходя из-за дерева. Его винтовка была направлена прямо на Кройц. - Я не собираюсь повторять тебе снова.





“Es ist nur eine von ihnen,” said Kreuz. Есть только один из них. “Ihn erschie?en!





Гигант повиновался его приказу, подняв пистолет в сторону Эдди. Раздался еще один выстрел, на этот раз из-за спины Донни, и голова мужчины откинулась назад, пуля задела его щеку. Он пошатнулся и выронил пистолет.





“Я же говорил тебе, - сказал Эдди. “Вы окружены.





Глаза Кройц были так широко раскрыты, так полны ненависти, что казалось, они вот-вот вылезут из орбит. Он отхаркнул комок мокроты, выплюнул его на землю и наконец позволил пистолету выскользнуть из его пальцев. Эдди сделал шаг вперед, его шлем соскользнул на глаза. Он отбросил его назад, его винтовка дико закачалась, проносясь между немцами.





- На колени, - сказал он. “Сделать это сейчас. Донни, ты можешь освободить свои руки?





“Я поняла, - сказала Джоан, и Донни услышал, как она бежит по снегу. Раздался рывок, скрежет ножа о шнур, и руки его разжались.





- Eine Frau, - апоплексически воскликнула Кройц. “Es ist eine Frau!”





Мальчик потянулся за пистолетом, но Донни оказался проворнее. Он бросился на Люгер, схватил его и поднял руку вверх по дуге, описав петлю. Пистолет ударил Кройца по щеке, отбросив его назад.





“Eine Frau!- Взвизгнула Кройц, схватившись за его лицо.





“Да, я фрау, - сказала Джоан, продолжая держать "Уэбли" нацеленным на голову мальчика. “Ну и что с того?





- Теперь вниз, - сказал Эдди, делая еще один шаг вперед. Немцы посмотрели друг на друга, затем опустились на колени, положив руки на шлемы. Донни целился из Люгера в гиганта, пока тот тоже не присоединился к ним. Только Кройц остался стоять, но в его юных глазах горело безумие, а не храбрость.





“И что теперь, Швейн ?- он сплюнул. - Притащить сюда своего САУ, чтобы отрезать нам лица?





Донни проигнорировал его слова, подошел к Майку и Генри и развязал веревки на их запястьях. Они оба стояли, потирая ушибы на руках. Майк поднял Люгер, брошенный великаном; Генри подпрыгнул и подобрал со снега свой Гаранд.





- Хурэ!- Кройц продолжал свою тираду, почти крича на Жанну. “Я знал, что это ты, только САУ может отрезать человеку лицо. Хурэ!”





“Этот парень просто очарователен, - сказала Джоан с едва заметной дрожью в голосе. “Я хочу привезти его домой и познакомить с моей матерью.





Донни издал слабый смешок, в голове все еще звенело от удара, который вырубил его.





- Спасибо, - сказал он ей. “И хорошая работа, Эдди. Мы должны связать их, пока не решим, что делать дальше.





Эдди поднял шлем и ухмыльнулся, как ребенок, поймавший свою первую щуку.





“Да, сэр, - сказал он, сияя.





И это были последние слова, которые он произнес, потому что лес ожил и забрал его.





0417





На этот раз не было никакого предупреждения—ни криков, ни криков, ни грохота шагов.





Белое, как кость, животное выскочило из-за деревьев, словно грузовой поезд, одним прыжком преодолев двадцать футов. Он приземлился на Эдди, свернув мальчика в скомканную подушку из мокрой ткани, которую он подхватил чудовищными пальцами. Еще один невозможный прыжок, и он исчез, ветви треснули, когда он бросился в купол—там и исчез в мгновение ока, так быстро, что мозг Донни не мог обработать то, что он увидел.





- Эдди?- сказал он. Кроме хлопьев снега, лениво падавших с сосен, не было никаких признаков того, что там что-то было. - Эдди!





- Это была война Дас?- закричал один из немцев. - Это была война Дас?”





Солдат вскарабкался наверх и потянулся за винтовкой.





- Не надо, - сказал Донни, целясь в него из пистолета. - Не двигайся с места.





Ветки хрустнули, и еще одно существо бульдозером ворвалось в толпу, на этот раз огромное и розовое, размером с четырех человек. Она прошла достаточно близко к Донни, чтобы он мог разглядеть ее лицо, лицо ребенка, которое должно было принадлежать мальчику семи или восьми лет, утонувшему в складках плоти. Зверь ухмылялся, игриво улыбаясь. Он схватил говорившего солдата, подняв его так быстро и сильно, что его шея хрустнула, а голова повисла, как у тряпичной куклы, когда убийца отскочил в сторону.





Донни поднял пистолет и выстрелил вслед за ним, "Люгер" залаял в его руках, но пули попали только в дерево. Жанна тоже стреляла, и стрелял один из немцев, нашедших свои ноги и ружье. Хаос вспыхнул, когда за ним последовали другие, оглушительный рев пулемета MG 42 и щелчок Маузеров.





- Берегись!- Завопил Генри, врезавшись в Донни и сбив его с ног, когда еще одна демоническая фигура пронеслась над их головами. Это было существо с поляны, его единственный глаз моргал, когда он рвался на нациста. Донни поднял пистолет, но Генри схватил его за руку и покачал головой.





Зверь был занят, набрасываясь на свою жертву, как ребенок на игрушечного солдатика. Он издал радостное ворчание, отбросил труп в сторону и принялся искать другую жертву. Его лицо было изуродовано огнестрельными ранами, полученными ранее, но купалось в лунном свете, и нельзя было отрицать, что он тоже когда-то был ребенком. Пули с глухим стуком влетали в него со всех сторон, заставляя его плоть цвета красного дерева колыхаться, но он, казалось, не замечал их.





- Иди же!- Закричал Генри, вытаскивая из-за пояса гранату. “Я иду прямо за тобой.





Он бросил его, Mk 2 отскочил от дерева и приземлился у ног существа. Он, должно быть, видел его раньше, потому что с воем отскочил, закрыв голову своими огромными руками. Взрыв потряс лес, стряхивая снег с деревьев. Донни побежал, врезавшись в немца, который шел в противоположном направлении. Воздух был наполнен дымом, едким запахом пороха и пороха, но сквозь него он видел, как быстро бежит Джоан. Кройц была прямо рядом с ней, руки гиганта обхватили его, защищая, когда они бежали.





Донни бросился вслед за ними, ветки срывали его шлем, дергали за одежду, словно удерживая там для уродов. Стробоскопические выстрелы освещали его путь, заставляя все двигаться, как в замедленной съемке. За его спиной кто-то выкрикивал молитву по-немецки, и слова ее обрывались жидким щелчком. Он не смотрел, даже когда раздался еще один взрыв, ударная волна жара ударила ему в спину.





Генри, спотыкаясь, побежал рядом с Донни. Майк тоже был там, сжимая украденную штурмовую винтовку, когда он догнал их. Он взглянул на Донни маленькими темными глазами, полными безумия.





“Сюда, - выдохнул Донни, заметив впереди какое-то движение и надеясь, что это Джоан. Он помчался за ней, его тело, казалось, становилось все тяжелее с каждым шагом, адреналин отхлынул от его крови, и холод пополз туда вместо него, пока он не почувствовал себя человеком, вырезанным изо льда и камня. Его бег перешел в бег трусцой, затем в спотыкающуюся, пьяную походку, и в конце концов он остановился, прислонившись к голому стволу дерева. Генри остановился рядом с ним, согнувшись пополам; затем в поле зрения появился Майк, целясь из "СТГ-44" через плечо.





Ничего не было слышно за его колотящимся сердцем и хриплым дыханием, но там не было никаких признаков жизни, даже искры выстрела. Только лес, снова неподвижный, тихий и мягко темный. Он глубоко вздохнул и попытался задержать дыхание, чтобы лучше слышать.





Голоса, совсем рядом.





- Он выпрямился, указывая Люгером на звук. Генри кивнул, Майк тоже, и они вместе направились к ним.





“И что же ты сделал?- Мальчишеский голос, гнусавое подвывание Кройца.





- Да ничего!- Это была Джоан. - Это не имеет ко мне никакого отношения.





- Скажи мне, что это такое!- Теперь уже кричала Кройц. Раздался шлепок, хрюканье, и Донни ускорил шаг, увидев три фигуры. Одной из них была Джоан, стоявшая на коленях. Кройц стояла над ней, обхватив одной рукой за шею, а другой-над головой. Гигант смотрел на него-Голем из плоти, стоящий на страже.





Донни не колебался ни секунды. Он шагнул на поляну и ударил Люггера в затылок гиганту, повалив его, как одно из древних лесных деревьев. Затем он схватил Кройц, бросил мальчика на землю и поставил ему на грудь сапог.





“Ты в порядке?- спросил он у Жанны. Она кивнула, потирая горло.





- Майк, у тебя есть веревка?





“Тебе это с рук не сойдет, - усмехнулся Кройц, выглядевший не старше пятнадцати лет в своем огромном пальто. - Мы разбили лагерь в трех километрах отсюда, подкрепление уже в пути.





“Я так не думаю, - сказал Донни, видя ложь в его моргающих глазах и подергивающихся губах. - Он посмотрел на Майка. - Заткните ему рот тоже.





- С удовольствием, - сказал Майк, опускаясь на колени и завязывая кусок ткани вокруг запястья Кройц, прежде чем перевернуть его и закрепить другой за спиной. Кройц боролась изо всех сил, выплевывая оскорбительную тираду на немецком и английском языках. Майк заткнул парню рот кляпом, чтобы приглушить звук, и дважды завязал его узлом.





- И ему тоже, - сказал Донни.





Майк и Генри принялись связывать великана. Донни помог бы, но поляна вращалась, как карусель. Он взял себя в руки, извергая струю молочно-белой рвоты.





“Лучше снаружи, чем внутри, как говаривала моя мать, - сказала Джоан, убирая прядь волос с его глаз. “Ты можешь стоять?





Донни взял ее за руку и подтянулся, мир все еще дрожал, но уже не вращался колесом. Великан был в безопасности, и Генри крепко шлепал его по щеке, пытаясь привести в чувство.





- Ублюдки схватили Эдди, - сказал Майк, такой бледный, такой худой, что его лицо казалось вырезанным из кости. “У меня не было ни единого шанса.





“А что это было?- сказал Генри. “Вы видели их лица?





- Дети, - сказала Джоан, и глаза ее остекленели. - Они были детьми.





“Не имеет значения, что это такое, - сказал Донни, сплевывая кислоту и вытирая слезы с глаз. “Мы просто должны уйти от них.- Он похлопал себя по карманам, впервые осознав, что оставил свою сумку там, в бойне. Это означало, что нет ни компаса, ни карты, ни припасов, ни огня. Он посмотрел на остальных,и его сердце упало. - Кто-нибудь знает, где находится Вест?





Трещина.





Донни резко обернулся, подняв Люгер, ожидая увидеть демона с детским лицом, ухмыляющегося ему из тени, зная, что это будет последней каплей, вещью, которая приведет его в безумие. И наверняка это был один из них, шестиногий гигант, который неуклюже двигался вперед, издавая жалобные стоны.





“Только не стреляй.- Существо заговорило с резким немецким акцентом, направляясь к ним и в конце концов разделившись на троих мужчин. Тот, что шел посередине, хромал, одна нога у него была в крови от выстрела Эдди. Двое других несли его, оба подняв свободную руку в знак капитуляции. “Мы не вооружены, не стреляем.





Донни держал пистолет на прежнем месте.





“А чего ты хочешь?- сказал он, когда они остановились, средний нацист застонал от боли. В том, кто стоял справа, он узнал человека , который велел Гансу оставить их в покое, и именно он ответил: “Эти твари, эти Дамоны, они идут.





И действительно, Донни услышал далекий крик, хихикающий смех ребенка. - Он повернулся к Генри.





- Разбудите его, нам надо двигаться.





Донни подхватил Кройц под мышку, помогая мальчику подняться на ноги. Теперь он был спокоен и напуган. Он тоже, должно быть, слышал восторженные возгласы, поднимающиеся все выше и ближе. Генри уже тряс великана за плечи, но здоровяк был без сознания.





“Должно быть, ты ударил его сильнее, чем думал, - пожал плечами Генри.





Донни выругался.





“Тогда мы оставим его.





“По крайней мере, освободите ему руки, - сказала Джоан.





- Проворчал Майк. “Ты серьезно?





“Ты не можешь оставить его здесь, связанного, как индейку. Каждый человек имеет право на самозащиту.





Донни кивнул Генри. - Сделайте это, - сказал он и повернулся к немцам. “Следовать за нами. Вы только пошевелите пальцем в неверном направлении, и мы вас тут же казним. Verstehen?





Они все поняли, он видел это по отчаянным кивкам их голов.





“В какую сторону?- спросил Генри, убирая штык обратно в ножны. Донни этого не знал. Лес рос вокруг них, простираясь на мили во все стороны, и кто знает, какие еще ужасы таились в его истлевших корнях, в его скелетообразных ветвях? Есть ли вообще мир, оставшийся там? - Спросил Донни. Может быть, это место поглотило все это, может быть, мы могли бы идти сто лет в одном направлении и никогда не уходить, просто вернуться туда, откуда мы начали.Он слышал крики, почти как дети на пляже, только с оттенком жестокости, отчаяния, ярости—пластинка проигрывалась назад с неправильной скоростью; затем он указал в противоположном направлении и пошел дальше.





0520





Когда они не могли сделать больше ни шагу, они остановились, опустошенные страхом и усталостью. Шум позади них стал тише, а затем наконец прекратился примерно полчаса назад. И все же они продолжали пробираться сквозь заснеженный подлесок, спотыкаясь друг о друга, спотыкаясь на каждом шагу, тесные и полубезумные, пока не упали. Теперь они сгрудились в кружок вокруг ржавой газовой плиты, которую один из немцев вытащил из рюкзака, и пламя колыхалось в спокойном воздухе, словно пытаясь покончить с собой.





Донни тоже молился о том, чтобы все было так просто—задохнуться в одно мгновение, никогда больше не видеть того, что выскочило из-за деревьев с детской улыбкой и окровавленным дыханием. Как же повезло тем, кто упал на фронт с пулей в голове, так и не узнав, что их жизнь оборвалась. Лучше это, чем это, лучше смерть, чем чистилище, проведенное в бескрайних лесах, ожидая, когда дети дьявола будут маячить позади тебя.





Он вздрогнул и прижался к стройной фигуре Джоанны, стоявшей рядом с ним. Она все еще носила парашют, плотно обернутый вокруг горла, чтобы скрыть синяки там. Рядом с ней стоял один из немцев, его тело сотрясала та же дрожь. Рядом с ним был Майк, затем два других нациста, затем Генри и, наконец, Кройц, все еще крепко связанная и с кляпом во рту. Мальчик уставился в огонь, и его отражение в глазах было не единственным пламенем. Донни знал, что он весь горит от ярости и выжидает подходящего момента. Они должны были оставить его с великаном, оставить их обоих на съедение.





“Ты хоть представляешь, где мы находимся?- Сказал Донни, не обращаясь ни к кому конкретно.





“Мы бежали на северо-восток, - сказал Генри. “Во всяком случае, насколько я могу судить, судя по мху на деревьях. Кроме этого .





- Он замолчал.





“Может быть, к северу от Бертони, - сказал один из немцев, тот, что говорил раньше. Кройц поднял голову и что-то проворчал себе под нос, но тот не обратил на него внимания. “Мы стояли недалеко от города, но заблудились в лесу. Его вина.





Он кивнул своему первому лейтенанту, и они на несколько секунд встретились взглядами, прежде чем Кройц отвернулась.





“Я не знаю, где мы, - продолжал солдат, проводя рукой по своим светлым волосам.





“А как тебя зовут?- спросила Джоан.





- Стефан, - ответил он. - Стефан Холст. Обергренадье . Это Андреас Беккер и Дьерди Маркус.





- Дьерди, - сказала Джоан. “Звучит не очень по-немецки.





“Он Унгариш, венгр, - сказал Андреас, баюкая голову мальчика с поврежденной ногой. Лицо Дьерди блестело от пота, а тело неудержимо тряслось. Джоан перевязала рану некоторое время назад, но большеберцовая кость была полностью разрушена, и рана была уродлива. Даже здесь, на холоде, будет очень плохо очень быстро, если они не найдут медика. У них даже не было морфия для бедного ребенка. “Он только что присоединился к нам.





“Кто-нибудь еще из вас выбрался оттуда живым?- Спросила Джоан. Стефан отрицательно покачал головой.





- В последний раз, когда я смотрел, двигались только эти существа. А остальные-нет . . .- Он покачал головой, сглотнув слюну. “. . . похоже на то . . . как борщ .





На мгновение воцарилась тишина, нарушаемая лишь убаюкивающим шипением печки.





“И что же это за история?- Наконец сказал Донни, глядя направо.





“Kreuz?- Стефан горько рассмеялся. “Он же Тупкопф, дурак. Дядя-член партии, поэтому его назначили сюда Оберлейтенантом, хотя он еще не дожил до своего восемнадцатилетия. Он повел нас в снег искать маленьких потерянных американских мальчиков, таких как ты. Канинчен, как ты говоришь . . . кролики-легкая добыча.





Нельзя было отрицать ненависть в голосе этого человека. Кройц смотрел себе под ноги, тихо кипя от злости.





“У нас тоже есть несколько таких, - сказал Генри. - Офицеры, только что закончившие обучение,которые едва знают, где держать винтовку. В нем для славы, но как только начинается стрельба они разваливаются на куски. - Понятия не имею.





- Ja, - сказал Стефан. - Мы заблудились всего за один день. А потом что-то начало нас убивать. Хольцман и коль просто растворились в воздухе. Когда мы их нашли .





- Никаких трупов, - сказал Донни.





- Только лица, - ответил солдат, погруженный в воспоминания. - Кройц, он сказал, что во всем виноваты американцы, а может быть, и англичане. Но он должен был знать правду. Как и все мы. Ничто человеческое на это не способно.





“А что тогда?- сказала Жанна. “Что это были за твари?





“ Эйсзака гьермекей, - сказал раненый мальчик, его голос был тихим, как шелест листьев.





“И что же он сказал?- Спросил Донни, наклоняясь вперед.





“Я не знаю, - сказал Стефан. “Это венгерский язык. Gyorgy, Deutsch sprechen.





Мальчик уставился на пламя печки и сказал: “ Нахт Киндер .





- Ночные дети, - пояснил Стефан, пожав плечами. - Даже не знаю.





“Что ты имеешь в виду, Дьерди?- сказала Жанна. “А что такое ночные дети, Начт Киндер ?





“Was sind sie?- сказал Стефан.





“Sie sind gebrochen,” he answered.





“Они сломаны, - сказал Донни. Он уже собирался спросить, кто это, когда мальчик заговорил, его слова сотрясали дрожь и рыдания. Рядом с ним Андреас перевел:





“Он говорит, что жил в Бадачони, на краю леса. Они были verboten . . . а, запретили, я думаю, ходить на деревья. Его бабушка, и ее бабушка, и ее бабушка рассказывали истории о лесе, о существах, которые там жили. Существа ?





Андреас поднял глаза, пораженный собственным переводом.





“Когда он был ребенком, - продолжал он, пока Дьерди продолжал говорить, - была одна история, которая пугала его больше, чем все остальные, - история ночных детей. Их украли, когда они были совсем маленькими, и увезли в лес. Они вырастут там, станут толстыми при лунном свете, получат плоть, твердую как кора, и конечности, крепкие как ветви. Они стали сильнее любого человека, быстрее, но они были сломлены, потому что они никогда не старели, они всегда были детьми.





“Это безумие, - сказал Майк. - Проклятые сказки.





Дьерди не слышал его, его история становилась все более и более срочной.





“Они были сломаны, и они это знали, - сказал Андреас. - Они бы подползли к опушке леса и увидели людей, которых они оставили позади, увидели бы, как они стареют и заводят собственных детей, увидели бы, как они живут своей жизнью у огня, жизнью смеха, тепла и комфорта, и увидели бы, как они умирают счастливыми, любимыми и без сожаления. Так что дети ночи, они рассердились. Они возвращались в свои дома, откуда их забирали, и они убивали свои семьи-мужчин, женщин, детей, младенцев-убивали их всех, и они смеялись, смеялись и смеялись, как будто играли в игру, играли ... Himmel und Holle.





- Классики, - сказал Стефан. “Я думаю, что именно так ты это и называешь.





- Ночные дети, - сказал Андреас, переводя искаженный немецкий Дьерди. - Всегда улыбается, но всегда грустит. Они никогда не смогут вернуться домой, потому что у них внутри ночь.





“Что он имеет в виду?- спросил Донни, стряхивая с рук мурашки.





- Их глаза, - объяснил Андреас. - Черные, как смоль, и с ними текли жилы . . . Я не знаю, как это сказать, flussige Dunkelheit, жидкая тьма?





- Ja, - сказал Дьерди. “Dunkelheit in ihnen.





С каждой секундой он становился все слабее, кровь сочилась сквозь повязку на ноге. Но он продолжал говорить.





- Его бабушка сказала ему, что ночные дети ненавидят себя, ненавидят свои изломанные тела. Вот чего они хотели больше всего на свете-снова стать людьми. Они так думали, если собирали осколки . . .- Андреас слегка побледнел, глядя на Дьерди сверху вниз, словно не веря своим ушам. “Что если они соберут кусочки своих жертв, то смогут как-то поправиться, подлатать себя. Если они будут выглядеть как люди, то состарятся, как обычные смертные. Вот почему они здесь, вот чего они хотят от нас. Они хотят исправиться сами.





- Довольно, - сказал Майк. “Я больше ничего не хочу слышать.





“Они не прекратят охотиться на нас, пока не получат то, что им нужно. Но они не могут исправить сами себя. Они сломлены, и они никогда не успокоятся.





Дьерди заговорил снова, но на этот раз объяснил Стефан: “он говорит, что мы все мертвы. Мы принадлежим им.





- Довольно! - крикнул Майк, вскакивая на ноги. - Скажи ему, чтобы он заткнул свой проклятый рот Фрица, или я клянусь, что оторву его.





Глаза Дьерди остекленели, и на мгновение Донни показалось, что мальчик мертв. Но потом он моргнул, и его губы снова зашевелились, Андреас наклонился и уловил этот шепот, говоря: "его бабушка, она сказала, что ночных детей забрал человек, который жил в лесу. Человек, который ... . . опять же, я не знаю, как это сказать . . . человек, который пил от смерти или от демонов. Damon, das ist richtig?





Дьерди кивнул.





- Человек, который пил от демонов. Дети ночи, они тоже носят другое имя, имя мужчины: die Kinder des Kazan . Дети Касана.





“Kazan?- сказал Донни. Андреас пожал плечами:





“Это венгерское слово, - сказал он, указывая на плиту. “Это значит, э-э, Может быть, огонь.- Он сделал паузу. - Или Печь.





0547





- Нам пора идти, - сказал Донни, но лишь потому, что лес снова погрузился в гнетущую тишину, как будто он только что слушал историю Дьерди и теперь думал о том, как сделать ее реальной.





- Нет, - ответила Джоан. “Мы должны остаться. Мы очень устали. У нас один человек серьезно ранен. Мы не знаем, куда идем. У нас очень мало еды. Нам нужно отдохнуть, хотя бы до рассвета. Это будет легче, когда будет светло.





“Но эти вещи, - сказал Генри. “Этот. . . ночные дети. Они там, снаружи.





“Это не ночные дети, - сказала Джоан. “Это была всего лишь история, рассказанная лихорадочным умом. Посмотреть на него. Как он может знать, что говорит? Кроме того, у нас есть столько же шансов столкнуться с ними, сколько и убежать от них, блуждая кругами в темноте.





Было уже темно. Луна уже скрылась за деревьями, и едва заметный серебристый след лег на стволы. Небо было низким и тяжелым, готовым усугубить их проблемы еще большим количеством снега. Как бы сильно Донни не хотел быть в движении, оставляя кошмар позади, он знал, что они сойдут в могилу гораздо быстрее, если снова отправятся в путь. Солнце должно было взойти через пару часов, и хотя его холодный свет никогда не проникал далеко в этот лес, по крайней мере, у них будет лучшее представление о том, что их окружает и где находится Запад.





- Ладно, - сказал он. - Мы останемся здесь до рассвета. Я постою на страже, если кто-то из вас захочет спать.





- Поспать?- фыркнул Генри. “Не думаю, что я когда-нибудь снова засну. Я возьму его с собой.





Стефан кивнул, подтянув колени и обхватив их руками, используя их как подушку. Дьерди закашлялся, с его губ свисала алая слюна, и Андреас притянул его еще крепче, нежно поглаживая по голове и бормоча что-то мягкое и сладкое. Кройц все еще пристально смотрел на шипящую печь, механика его разума была почти видна в напряжении его взгляда. Майк перестал расхаживать, втиснувшись обратно к Стефану и держа штурмовую винтовку на ногах.





- Спасибо, - сказала Джоан. Она улыбнулась Донни, и это могло быть уже на рассвете. Он обнял ее одной рукой за плечи, крепко прижимая к себе, и они задрожали вместе, выдыхая клубы ваты изо рта. Он смотрел, как они переплетаются в жаре от печи, поднимаясь к грозовому небу, растворяясь в огромной массе над головой.





“Только до рассвета, - пробормотал он, его глаза были тяжелыми, как облака. “Только до рассвета.





* * *





- Донни.





Он поднялся из траншеи при звуке своего имени, его ноги на мгновение застряли в грязи—схваченные невидимыми пальцами, когда сотни лиц смотрели на него из влажной земли и кричали о нем—но затем соскользнули, позволяя ему дрейфовать из сна.





- Донни.





Он резко открыл глаза, его сердце дрогнуло, когда он понял, что заснул. Слабый свет просачивался в лес от горизонта справа, шелковистые призрачные пальцы прощупывали деревья, искали. Джоан стояла рядом с ним, положив голову ему на плечо и тихонько похрапывая. Остальные тоже дремали, даже Кройц, которая по-кошачьи свернулась вокруг холодной печки.





- Донни.





Шепот, доносящийся совсем рядом. Он взглянул на спящих Майка и Генри. Но это все равно не мог быть один из них, потому что он знал этот голос. Он сразу же узнал его.





Это был Эдди.





- Донни, помоги мне.





Во рту у него так быстро пересохло, что он испуганно вскрикнул. Это был Эдди, в этом не было никаких сомнений, тот же самый высокий гнусавый голос. Но Эдди был мертв. Эдди был раздавлен, сложен в гармошку из плоти и унесен в ночь. Он никак не мог выжить, только не так, не разбитый на куски.





Да, он сломан, сказал мозг Донни. Теперь он один из ночных детей.





- Заткнись, - прошипел он себе под нос. Этому было какое-то простое объяснение. Он все еще спал. Так и должно быть, потому что Эдди мертв, а Мертвецы не разговаривают.





- Я боюсь, Донни, - сказал Мертвец, мертвый Эдди. По крайней мере, так это звучало, Шепот проникал туда и обратно, как легкий свистящий ветерок.





Донни встал, опуская Джоан на пол. Ее дыхание участилось, и она почти проснулась, прежде чем снова погрузиться в сон. Сцена перед ним могла бы быть рекламным кадром для миротворческой операции: четверо нацистов, двое американских военных и пилот британских Королевских ВВС, все вместе свернувшиеся на оттаивающей земле, как младенцы в лесу. "Может быть , все это было сном", - подумал он. Потому что как это может быть реально? Как все это может быть реальным?





Но он чувствовал утренний холод на щеках, нежнейший ветерок в волосах, хруст снега под ногами.





И голос Эдди был там, такой же искренний, как и всегда в жизни.





- Донни.





Он доносился слева от него, из самой темной части растущего рассвета, где промежутки между деревьями были похожи на дыры в ткани мира. Конечно, шагнуть туда-все равно что шагнуть в пустоту, бездну, где он никогда больше не найдет ни света, ни твердой почвы под ногами. И все же он все равно направился туда, подождав, пока не окажется достаточно далеко от остальных, прежде чем позвать::





- Эдди, где ты?





- Донни, - ответил он, и это был единственный звук в лесу. А где же птицы? Даже на фронте, даже утром после перестрелки или минометного обстрела, птицы пели, их воспоминания были коротки, а оптимизм неумолим. Но здесь не было даже воробья или лесного голубя. Здесь только мертвые могли говорить, и они говорили очень тихо: “ Пожалуйста, Донни .





Он пробирался сквозь цепкие объятия сосен, и голос Эдди, казалось, перелетал с места на место, словно снежинка, которую треплет ветер.





- Эдди, где ты?





На этот раз никакого голоса, просто ужасный, дребезжащий хрип, который поднимался в высоту, продолжаясь слишком долго. Он превратился в булькающий всхлип, а затем в мягкое влажное мурлыканье. Донни остановился, думая: "это ловушка, должно быть, они заманивают меня в нее . Тошнотворный звук раздался снова, как будто умирающий делал свой последний вдох.





- Эдди?” Он должен повернуться и посмотреть назад. Он должен, по крайней мере, разбудить остальных. Но что-то гнало его вперед, одного, сквозь густеющие иглы, в снег. - Я иду, Эдди, не двигайся, малыш, не двигайся.





Он вышел на просвет между деревьями, такой длинный и прямой, что его можно было принять за больничный коридор. Сосны сомкнулись над головой, отрезая восходящее солнце, и все же снег собрал то немногое, что там было, и отбросил его вдесятеро назад, заставив весь мир сиять.





- Донни.





Эдди был там, и он был не в том направлении. Его тело, изломанное в сотне мест, было обращено лицом к Донни. Но его бритая голова была откинута назад так, что казалось, будто его лицо стерли. Его руки были подняты вверх, как будто он собирался нырнуть в бассейн, и Донни не сразу заметил веревку, которая удерживала их, перекинутую через ветку, как петля палача, удерживая его в вертикальном положении.





Другой конец веревки держал мужчина, одетый в длинное пальто, черные сапоги и противогаз. Его тело сотрясали судороги и судороги, безволосая голова откинулась назад и дрожала, как будто у него был какой-то припадок. Он успокоился, уставившись своими поросячьими глазками на Донни, издав сдавленный, хриплый крик восторга.





- Нет, не мужчина . Донни понял свою ошибку, увидев искаженные эмоции на лице существа, прогорклое ликование, которое капало из его глаз на бледную, раздутую плоть. Совсем не мужчина .





- Донни, - сказал Эдди, все еще пряча лицо. “ Мне страшно.”





Это последнее слово было слишком мягким, чтобы разобрать его как следует.





“Все в порядке, малыш, - сказал Донни, и его голос гулко прозвучал в тишине. Но все было не в порядке. Как же это могло быть? У Эдди была свернута шея, позвоночник крутился, как нить вокруг веретена. Он не мог быть живым. “Я уже здесь.





Существо захрипело, затем потянуло, поднимая Эдди в воздух. Мальчик начал медленно поворачиваться, веревка с пулеметным треском лопнула, когда он ударился о дерево. Донни стоял, разрываясь между желанием броситься на мальчишку и спастись, чувствуя, что вот-вот разорвет себя пополам, думая: "я не хочу видеть его лица, я просто не хочу видеть его лица".





Эдди повернулся, теперь его тело было обращено назад, лицо повернулось к нему, обвисшее, цвета мокрого пергамента , его вены были черными, как будто по ним бежали чернила— flussige Dunkelheit, подумал Донни, жидкая тьма.





- Нет, - сказал он, - проснись, проснись, проснись, проснись . И все же он знал, что это не сон, даже когда губы Эдди сложились в улыбку.





- Донни, - сказал он шепотом, который, казалось, проникал прямо в его ухо. “ Я спасен.”





Затем глаза мальчика открылись, два бездонных озера тьмы, которые Донни чувствовал ползущими по нему еще долго после того, как он убежал, крича, в деревья.





0759





Он был потерян, окруженный игольчатыми пальцами, которые тыкали и царапали, гигантские сосны издавали скрип издевательского смеха, когда он врезался между ними. Он растерялся, паника подступила к горлу, когда он представил себе, как натыкается на хрипящую фигуру в противогазе, чувствуя, как пухлые руки сжимают его горло. Он заблудился; по крайней мере, так ему казалось до тех пор, пока он не вывалился из густой, неумолимой листвы и не увидел там, в сотне ярдов от себя, других людей, проснувшихся и испуганных его внезапным появлением.





- Донни, - сказала Джоан, когда он рухнул на землю. Она мгновенно оказалась рядом с ним, положив руки ему на голову, а Майк и Генри-рядом. “Где же ты был? Что случилось?





Он рассказал им все, что смог вспомнить. Воспоминание уже угасало, как будто его сознание пыталось погасить свое пламя, прежде чем оно пронзит его насквозь.





- Значит, Эдди жив?- сказал Майк. Донни отрицательно покачал головой.





“Это был обман, он был мертв.





“И разговаривает с тобой?- Майк фыркнул. - Да ладно тебе, Донни, если он еще жив, мы должны его найти.





“Он же не живой!- Сказал Донни, почти крича. “Он ушел, он один из них.





- Один из кого?- Спросила Джоан, но никто не ответил. В этом не было необходимости, они все думали об одном и том же.





Один из ночных детей.





Донни стоял, чувствуя рубцы на лице от бега по соснам, ощущая слабость в ногах, зияющую пустоту в животе. Лес казался огромным, до ближайшего лагеря было миллион миль. Они никогда не сделают этого.





- Они преследуют нас, - сказал Стефан, выходя из импровизированного лагеря, где Андреас и Дьерди сидели у плиты, а Кройц лежала связанная и с кляпом во рту. Стефан уставился в глубину леса. “Почему бы им просто не напасть, если они знают, что мы здесь?





“Это игра, - сказал Генри. “Они просто играют с нами. Это ведь то, чем ты занимаешься, не так ли? Вы бессердечные нацистские ублюдки.





- Генри, - сказала Джоан. - Оно и на них напало. Кто бы они ни были, они не на НАШЕЙ и не на их стороне. Никто из нас не в безопасности.





- Даже не знаю. На мой взгляд, это была немецкая противогазная маска, похожая на нацистскую униформу. Может быть, СС.- Донни прищурился, глядя на немецкого солдата. “Я думаю, они что-то скрывают от нас.





“Например, что?- Сказала Джоан.





“Это ты нам скажи, - обратился он к Стефану. “Может быть, тебя сюда подбросили, может быть, ты выдаешь нашу позицию, чтобы мы не сбежали.- Еще не договорив, он услышал в своем голосе истерику и паранойю. Он проглотил его и начал снова. “Нам нужно идти. До нас труднее добраться, если мы в движении. Вы связались с кем-нибудь по радио?





- Нет, сэр, - ответил Генри. - По-прежнему ничего. Как будто весь мир затих.





“Значит, на Запад?- спросила Джоан.





На запад, к хрипящему уроду, к Мертвому Эдди. Донни отрицательно покачал головой.





- На север, мы продолжаем двигаться на север, рано или поздно мы доберемся до цели.





“Это и есть твой план?- сказал Стефан. - Бродить по лесу, как Гензель и Гретель?





“И что ты предлагаешь, Фриц ?- сказал Майк, стоя лицом к лицу с этим человеком. - Держать нас здесь, чтобы твои друзья могли прийти и вздернуть нас?





“Они нам не друзья, - огрызнулся Стефан в ответ. - Они убили наших друзей. Dummer Junge.





Андреас подбежал, пытаясь протиснуться между Стефаном и Майком, бормоча успокаивающие слова.





- РУЭ, Стефан, - сказал он. - Мы очень устали. И испугался. Мы не должны сражаться.





“Не следует драться?- сказал Майк. “А зачем они тебе сказали, что ты здесь, а? Сидеть вокруг костров и рассказывать истории о привидениях? Мы с тобой враги, и на фронте я перережу тебе глотку так же быстро, как ты перерезаешь мне.





- Майк, - хором сказали Донни и Джоан.





- Мы здесь для того, чтобы сражаться, - продолжал он. “Надо было убить тебя там, сзади. Надо было вас всех хорошенько пристрелить.





Он вытащил пистолет из кармана куртки и направил его прямо на Стефана.





- Майк, - повторил Донни, на этот раз более твердо. “Успокаивать.





- Да пошел ты, - сказал Майк. - Да пошли вы все к черту. Они же нацисты, Донни, помнишь? Мы же их убиваем, помнишь ? Откуда ты знаешь, что этот сукин сын не стрелял в Дэви на днях? Или выстрелить из миномета, который достал Уилла? Встань на колени.





Стефан не двигался, просто пристально смотрел на Майка, Андреас стоял рядом с ним, и оба они держались вызывающе. Донни слышал, как Кройц визжит ему в морду, предвкушая собственную казнь.





“Я сказал, Встань на колени, - сказал Майк, взводя курок пистолета. “Не заставляй меня стрелять тебе в лицо.





- Рядовой Леви, - сказал Донни. - Опусти это оружие.





- Пошел ты, - повторил он снова.





- Я приказываю тебе, рядовой.- Донни вытащил свой Люгер из кобуры и приставил его к затылку Майка. - Опусти пистолет.





- Ты собираешься застрелить меня, Донни? Собираешься застрелить меня, чтобы спасти этот кусок дерьма?





- Господи, Ребята, хватит, - сказала Джоан, Генри и Андреас тоже, все они говорили одновременно, в то время как Кройц кричала на заднем плане.





- Собираешься застрелить меня?- Сказал Майк. “Тогда вам лучше сделать это, капрал. Лучше сделать это быстро.





- Майк, пожалуйста, - сказал Донни. “Этого и не должно быть.—”





“Sie sind hier! Sie sind hier!





Он вдруг осознал, что крики Кройц превратились в слова. Он посмотрел мимо Стефана, чтобы увидеть, как мальчик ползет назад, его кляп висел на шее, его глаза были двумя обжигающими белыми солнцами ужаса, когда он пробирался по грязному снегу.





“Kreuz?- Сказал Донни, расталкивая остальных.





“Sie sind hier!- Взвыл Кройц. Они уже здесь.





Там не было ничего, кроме деревьев, печки и неба, и все же он безжалостно пинал землю, отгоняя себя от невидимого врага.





“А что с ним такое?- сказал Генри. “Там ничего нет.





И он был прав. Они все вместе это заметили-Майк опустил свой Люгер, Стефан выругался по—немецки, Джоан резко выдохнула, Андреас вскрикнул-ничего там не было, ни зверей, ни людей в противогазах, ни Дьерди.





* * *





“А что случилось потом? Донни догнал Кройц, схватил мальчика за плечо и удержал на месте. Он заерзал на спине, удивительно сильный, его глаза все еще были огромными, яркими и немигающими. “А куда он пошел?





- Дьерди?- Крикнул Андреас, вбегая в лес и выкрикивая что-то по-немецки.





- Сходи за ним, - сказал Донни Генри. - Мы должны оставаться вместе. Кройц, посмотри на меня! Что случилось?





“Они забрали его, - сказал он.





- Кто же это?- спросила Джоан. “Что-то в этом роде ?





Кройц кивнула, теперь уже всхлипывая и жалобно стуча ногами по земле.





- Отвел его в лес.





“Наверное, он просто ушел, - предположил Майк. “Я не верю ни единому слову этой крысы.





- Ушел пешком?- сказала Жанна. - Майк, он был едва жив,его нога была раздроблена. Он не мог даже ползти, не говоря уже о том, чтобы бесшумно исчезнуть.





“Как же никто из нас этого не видел?- сказал Донни. “Как же он так быстро туда попал?





“Они убивают нас, - сказал Стефан. “По одиночке.





“Христос.- Донни схватился за Люгер и побежал вслед за Генри и Андреасом, крича через плечо: - оставайтесь здесь, убедитесь, что Кройц не убежит.





Затем он снова оказался в хрустящей темноте деревьев, слыша Андреаса впереди.





- Генри, вернись сюда, - крикнул он. - Нам нужно держаться вместе.





Треск ветки над головой, затем рев, в котором не было абсолютно ничего человеческого.





- Ш-ш-ш . . .- Шепот донесся с его стороны. “Не издавай ни звука.





Донни резко обернулся и увидел Генри, который стоял там, прижав один палец к губам, а другой указывая на то, что выглядело как пустой участок лесной подстилки впереди. Затем Донни поднял голову и увидел существо в ветвях, сидящее на корточках, как какая-то чудовищная безволосая обезьяна. Это был тот же самый зверь, который напал на них прошлой ночью, тот самый, который пошел работать на нацистов. Он все еще носил нагрудник из их крови, его руки и предплечья были окрашены в темно-красный цвет. Здесь, на свету, Донни увидел, что его тело было плотно набито мышцами, вены пульсировали черным под покрытой шрамами и сшитой кожей.





Но когда он повернул голову, то увидел детское лицо, лениво глядящее на солнце. Он моргнул огромными чернильными глазами, затем вытер окровавленную руку о рот и зевнул. И именно этот зевок превратил ноги Донни в молодые деревца, которые заставляли его хотеть кричать, потому что это казалось таким человеческим.





- Дьерди!- Андреас, где-то там, все еще зовет своего друга. Существо выпрямилось, принюхиваясь к воздуху, и его тело превратилось в твердую каменную массу. Он открыл рот и издал короткий смешок, как ребенок, гоняющийся за мячом; затем он спрыгнул с дерева, приземлившись достаточно сильно, чтобы Донни почувствовал дрожь, пробежавшую по его ногам. Он отскочил на четвереньках, издавая все тот же маниакальный смешок.





“Пошли, - сказал Генри. - Еще до того, как с ним все закончится.





Донни не стал спорить и последовал за ним к остальным.





- Андреас?- спросил Стефан, нашаривая патроны в своем Маузере. - Дьерди?





Донни отрицательно покачал головой. “Мы должны идти.





“И что же?- спросил Стефан. - Пусть они убивают нас по одному, пока мы бежим, как трусы?





“А разве у нас есть выбор?- сказал Донни, стараясь говорить тихо.





- У нас есть выбор, - сказала Джоан. - Стефан прав. Они преследуют нас, играют с нами. Они возьмут нас всех, пока мы стоим к ним спиной. Но это не так—”





Крик прорезал ее слова, прерывистые выстрелы, затем наступила тишина. Стефан выругался по-немецки, и ружье безвольно повисло у него на боку.





- Это не обязательно должно быть так, - продолжала Джоан. “Мы можем дать отпор. Мы можем сделать стойку.





- Да, потому что это так хорошо сработало для немцев вчера, не так ли?- Донни сплюнул. - Да ладно тебе, Джоан. Вы видели, что произошло, пули их не остановили, не гранаты, ничего.





“А как же комп Би?- сказал Генри.





- Взрывчатка?- сказал Донни.





- Да, у Кадди было около десяти фунтов этого вещества. Они собирались использовать его, чтобы взорвать немецкий лагерь. Наверное, он все еще там, на поляне.





- Так и есть, - добавил Майк. “Я видел их рюкзаки. Кто там задержится, чтобы украсть припасы?





“Ты серьезно?- Сказал Донни. “Значит, мы получим какой-то комп Б. Один из нас придерживает эти вещи, пока остальные пристегиваются? Давай, это не сработает, мы должны продолжать двигаться, попытаться оторваться от них. Если мы вернемся в лагерь союзников, у нас будет подкрепление.





Он понял, что сказал, как только перестал говорить. Если. И когда он спросил себя, действительно спросил себя, думал ли он, что они выберутся из этого леса живыми, ответ был нет. Они были правы, все они, если бы они взлетели, как испуганные птицы, тогда они были бы убиты точно так же, сбитые один за другим в их отчаянном паническом полете.





И все же альтернативой было вернуться туда, глубже в лес, вернуться на поляну, в это гнездо деревянных людей с кожаными лицами и ведьмовскими пальцами.





- Донни, - сказала Джоан, положив руку ему на плечо. “Мы должны что-то сделать, или мы все здесь умрем.





Он кивнул, страх застыл внутри него, пробираясь сквозь плоть, пока его разум не стал таким же онемевшим, как и кончики пальцев.





- Ладно, - сказал он. “И каков же наш план?





0823





Два "Люгера", двадцать восемь патронов. Штурмгевр 44 с половиной магазина. Один Маузер, четыре патрона. "Уэбли" Джоан и все, что у нее было в кармане. Один Гаранд, который был опустошен накануне вечером. Всего одна граната.





У Майка была штурмовая винтовка, у Стефана-Маузер, Генри и Донни взяли по "Люгеру", и некоторое время они сидели, уставившись на гранату, как будто она каким-то образом могла выиграть для них эту войну. Потому что это была война—не между нациями, а между ними и чем-то гнилым, что обитало в этом лесу с тех пор, как его деревья были молодыми побегами, между ними и древним, невысказанным злом, которое выползло из земли, чтобы отложить свои яйца в мире людей. В конце концов Донни схватил его и сунул в карман пальто.





- Ты готова?- сказал он. Мне никто не ответил.





Они двинулись на запад и юг. Генри повел их назад по тропе, которую они проделали прошлой ночью. Донни, второй в очереди, смотрел на следы на снегу, сломанные ветки, царапины там, где они упали, и однажды подумал, что видит себя бегущим мимо, призраком в полумраке.





Позади него шаталась Кройц, его руки были крепко связаны, а кляп на месте. Он умолял освободить его, обещая, что не убежит, что будет сражаться вместе с ними, если они пощадят его ружьем. Донни мог бы отпустить его—в конце концов, им нужна была вся огневая мощь, которую они могли получить,—если бы Стефан не покачал головой и не сказал: “Не надо. - И глаза Кройц почти полностью выгорели из орбит. Теперь Стефан шел в тени Кройц, держа пистолет наведенным на спину своего обер-лейтенанта.- скорее голова, чем окружающие деревья. Джоан последовала за ним, а Майк снова шел сзади, описывая винтовку широкими неуверенными кругами.





Рассвет, казалось, сдался, как будто солнце увидело то, что ждало его здесь, и снова скрылось за горизонтом. Снежные тучи сгустились, толпясь над головой, как зрители, такие же плотные и темные, как игольчатые деревья. Только снег держался на его свету, лес был таким же неземным и потусторонним, как полночь, все еще наблюдая за их появлением с возмущением, которое было столь же оглушительным, сколь и безмолвным. И так оно и было. наблюдающий. Он будет смотреть до тех пор, пока все они не упадут, и тогда именно они затеряются в тенях, призраки, вынужденные вечно смотреть на ветви, корни и снег, обезумевшие, голодные и проклятые.





Это было безумие, не так ли? Чтобы вернуться, чтобы подумать, что они могут противостоять тому, что ждет их там. Почему они не убегают? Лучше быть убитым в полете, когда твое внимание сосредоточено на побеге, когда адреналин делает тебя слепым; лучше никогда не знать, провести вечность, думая, что ты сбежал; лучше так, чем это, предлагая себя врагу, зная, что он будет насмехаться над тобой, превратит твое тело в безумие, а твою душу-в ночь.Донни вздрогнул, каждый инстинкт гнал его прочь, и он сжал его, прикусив язык, заставляя свои ноги делать шаг за шагом, шаг за шагом, шаг за шагом, шагая обратно во внутренний круг ада.





Генри остановился впереди, присел на корточки и вонзил штык в снег.





“В чем дело?- Тихо сказал Донни.





“Не уверен, - ответил он. “Это наш след, идущий оттуда.- Он указал лезвием на деревья. “Но здесь есть и другие отпечатки, человеческие, сходящиеся с востока и Запада. Они следовали за нами, я уверен в этом, потому что я бы заметил их прошлой ночью.





- Войска?- сказала Жанна, догоняя его. Донни покачал головой, представив себе уродов в противогазах, дергающихся в безумном возбуждении конечностей и моргающих поросячьими глазками. Он не видел их среди деревьев, но знал, что они где-то здесь. А Эдди тоже там был? Мертвый Эдди, и остальные ночные дети, все с их огромными луными ухмылками?





- Пошли, - сказал он. “Мы не должны останавливаться.





* * *





Они добрались до немецкого лагеря почти через два часа, и первое, что они услышали, было: “где мертвые?





Это была Джоан, осторожно ступившая на то место, где нацисты держали их всего несколько часов назад. "Это могло быть и сто лет назад, - подумал Донни, - в другой жизни". Повсюду валялись гильзы, скользкие, как шарикоподшипники, темные кратеры и покрытые волдырями деревья, где взорвались гранаты, алые полосы таяли в снегу. Но никаких тел, ни живых, ни мертвых. Эта сцена заставила Донни подумать о театральной сцене, покинутой после шоу, доски которой все еще были теплыми, все еще резонировали.





“Они, должно быть, забрали их, - сказал Стефан с горечью в голосе. - Мейн Фрейнде, прости меня.





Майк толкнул Кройц, и тот растянулся на земле. Мальчик извивался, как жук, пытаясь снова встать.





- Поляна была недалеко отсюда, - сказал Майк. “Ты помнишь, в каком направлении?





- Найти его будет несложно, - ответил Генри. “Мы проскочили там достаточно быстро. Дай мне минутку.





“А мы хоть знаем, что будем делать, когда доберемся туда?- спросил Донни.





- Начинай молиться, - пробормотал Генри. “Очень трудно.





“Большой.- Донни покачал головой, перешагнув через лужу замерзшей крови. Рядом с ним лежала винтовка, но когда он поднял ее, то увидел, что ствол скручен, как лакричная палочка. Он отбросил его назад, удивляясь силе, необходимой для этого, думая, как легко его кости расколются под той же грубой силой.





“Вот наши сумки, - сказал Майк, подходя к трем рюкзакам, сгрудившимся вокруг дерева. Их уже высыпали на землю,но Майк с победоносной ухмылкой приподнял банку тушенки. Он открыл его ключом, используя свои пальцы, чтобы зачерпнуть кусок солонины. - Лучшая жратва на планете, - сказал он с набитым ртом.





- Собираешься поделиться этим?- Спросил Генри. Майк порылся в карманах, бросая пачку "Арнотта" другому мужчине. Он разорвал их, запихнул в рот три бисквита и принялся хрустеть ими с такой силой, что они, должно быть, услышали этот шум еще в Джерси. Майк поднял пачку паровых катков.





- Есть желающие?





- Мятные леденцы?- сказала Жанна. - Конечно, я не скажу "нет".





Она поймала их, вытряхнула пару штук себе на ладонь и передала пакет Стефану. Кройц жадно наблюдала за ними, как собака, ожидающая объедков.





“Хорошенько осмотритесь, - сказал Донни, когда Генри протянул ему пистолет Арнотта. - соберите все, что может пригодиться. Но мы не будем останавливаться надолго, пока не найдем след.





Остальные пробормотали что-то в знак согласия и рассредоточились. Донни подошел к Кройцу и присел рядом с ним на корточки.





- Есть хочешь?





Парень кивнул, и Донни вытащил кляп.





“На вкус они как кирпичи, - сказал он, разломив печенье пополам и скормив его Кройц. “И они, вероятно, сломают тебе зубы.





- Данке, - сказала Кройц, затем шумно сглотнула и взяла вторую половину, выглядя так, как будто ему было семнадцать, а не одиннадцать.





“Так как же ты здесь оказался?- Спросил Донни. - Дядя богат, в партии, ты мог бы остаться дома, переждать войну.





Кройц перестала жевать и внимательно посмотрела на Донни. Там все еще был гнев, закипающий прямо под поверхностью, бессильная ярость ребенка.





- Переждали войну?- наконец сказал он, разбрызгивая крошки от печенья. Его английский был запинающимся, с таким сильным акцентом, что его едва можно было понять. - Упустил шанс внести свой вклад в дело Рейха? Вы, американцы, никогда не смогли бы понять ... — он, казалось, спохватился, его взгляд дрогнул. “Ты не знаешь моего отца, - сказал он уже спокойнее. - Он был героем прошлой войны, легендой, ранен в бою после того, как убил сотню британских солдат. Умер десять лет спустя, сразу после моего рождения. Я никогда не знал его, но никогда не переставал слушать рассказы об этом великом человеке, дер Леве —Льве фон Пасхендале.





“Значит, твоя семья, твой дядя отправили тебя сюда, чтобы ты наполнил его ботинки, - сказал Донни. Мальчик кивнул, и Донни почувствовал легчайший прилив сочувствия к нему. “Ну, я знаю, что мы враги, я знаю, что мы живем в разных мирах, но я могу сказать тебе вот что, Кройц, ни один человек на свете не может занять место своего отца.





На секунду между ними что-то промелькнуло и исчезло, прежде чем Донни смог хоть что-то понять.





“Я не хочу здесь умирать, - сказала Кройц. - Только не так. Дай мне ружье, дай мне драться, как мой отец.





“Откуда мне знать, что ты не пристрелишь нас, как только мы отвернемся?- Сказал Донни. “Твои собственные люди даже не доверяют тебе.





- Швайн, - прошипел он. - Все они завидуют репутации Льва, богатству моей семьи, потому что я обер-лейтенант, а они-ничто. Они с радостью увидят, как я умру. Но я вовсе не глуп, капрал. Я не буду убивать только тех, кто стоит между мной и вами . . . и эти Unmenschen там. Пожалуйста, позволь мне сражаться как мужчине, а не прятаться здесь, связанный, как животное.





Донни пожевал губу, пытаясь понять эмоции, которые корчились и бурлили в водянистых голубых глазах Кройц.





- Сэр, - сказал Генри. “Я нашел его, и мы готовы катиться.





Донни встал, втирая кровь обратно в ноги.





- Ну пожалуйста!- прошипела Кройц.





“Просто дай мне минутку, - ответил он и побежал к Генри. Джоан была там, посасывая мятную конфетку. Майк и Стефан тоже были там. “Вы нашли что-нибудь, что может нам пригодиться?- он сам их спросил.





“Там ничего нет, - сказал Стефан. “Мы тоже погибли, ja, почти без еды, почти без боеприпасов, как и ты.





“Но ведь мы пришли сюда, - сказал Генри, указывая на сломанную ветку. Донни увидел под ним небольшое красное пятно и понял, что именно здесь ему разбили нос. "Это моя кровь", - подумал он, и почему-то это наполнило его ужасом. Он хотел сгрести багровый снег, засунуть его в карманы, чтобы они не смогли его найти. Он не хотел оставлять здесь ни единого следа самого себя, чтобы уроды не нюхали, не нюхали и не лизали его. - Кадди только что оттуда.





Дожидаясь нас, Донни чуть было не сказал, умудряясь запереть слова за зубами: “что мы будем делать, когда доберемся туда?





- Найди взрывчатку своего друга, - заговорщицки прошептала Джоан. - Подстроить их, а потом заманить сюда. Как ты думаешь, они близко?





“Они уже близко, - сказал Майк, оглядывая купол. “Они всегда рядом.





И, как будто ожидая сигнала, позади них раздался крик, пронзительный, как свистящий чайник, настолько полный страха и страдания, что Донни не мог заставить себя обернуться, просто зажмурился, молясь, чтобы он ушел, оставил их в покое.





“Kreuz!- крикнула Жанна.





Крик, все еще нарастающий. Как у кого-то может быть столько воздуха в легких? Донни резко повернулся, открыл глаза и увидел Кройц, лежащую на спине и воющую через морду, которую тащило по снегу существо в противогазе. Чудовище уставилось на них своими угольно-черными глазами, предупреждая держаться подальше, и хотя его рот был скрыт ржавым приспособлением на лице, Донни знал, какое выражение было у монстра: улыбка, жадная и скользкая. Он отшатнулся от них, крепко сжимая руками в черных перчатках горло Кройц, таща за собой мальчика, как мешок с мясом.





- Убей его!- сказала Джоан, стреляя из своего "Уэбли". Выстрел прошел мимо цели, и существо завопило на них, все его тело содрогнулось, голова откинулась назад и дико затряслась. Он пришел в себя, пробираясь между двумя деревьями и отказываясь отпускать свою добычу. Кройц боролся, его лицо выражало экстаз ужаса, но он был крепко связан, беспомощен, быстро исчезая в темноте.





“Прочь с дороги!- сказал Стефан, опускаясь на одно колено и целясь из Маузера. Он глубоко вздохнул, затем выпустил заряд, который с глухим стуком ударил в плечо уродца в газовой маске. Он закричал от гнева и боли, но все еще не отпускал свою хватку. Стефан выстрелил снова, и одна сторона горла существа взорвалась наружу. Он моргнул, словно не веря своим глазам, слабо дернул Кройц и спрыгнул на землю.





Донни подбежал, держа "Люгер" наготове. Существо лежало там, где упало, и смотрело вверх. Он попытался вздохнуть, издав хриплый хрип. Кровь брызнула из раны на его шее, густая и черная, как нефть, пузырясь в низинах лесной подстилки и заставляя снег шипеть в воду. И все же его глаза, хотя и запавшие и темные как изюм, смотрели на них с любопытством, которое было совершенно человеческим. Он поднял руку к своей маске, почесывая ее, пытаясь высвободить.





“Что же нам делать?- Спросил Донни.





“Сними его, - сказала Джоан, протянув руку и схватив маску, осторожно отодвигая ее. Звук, который он издавал, был похож на то, как будто кто-то выдернул плунжер из раковины, волна гнили поднялась из беззубого, широко раскрытого рта внизу. Он вытянул широкий белый язык, пытаясь еще раз вдохнуть, все время наблюдая за ними. Его кожа была похожа на мокрое тесто, покрытое черными мраморными прожилками. Его нос был наполовину опущен, как у трупа “ " пусть он умрет, как человек, а не монстр.





“Но что же это такое?- сказал Майк. “Вовсе нет . . . Это не может быть человек.





Джоан натянула воротник пальто уродца на его шею, положила руку ему на грудь, когда он поднялся и упал, поднялся и упал, поднялся и упал, а затем затих. Он дернулся один раз, затем его глаза скользнули вверх, фокусируясь на чем-то, что никто из них не мог видеть.





“Он мертв?- спросил Стефан.





Джоан кивнула: “Я думаю, что он умер давным-давно, - сказала она, вставая и проводя руками по брюкам. - Она посмотрела на Донни. “Нам надо идти, пока сюда еще что-нибудь не добралось.





Донни не ответил, просто уставился на монстра у своих ног, на черную кровь, которая сочилась из его горла, на его глаза насекомого, теперь полные покоя. И он понимал, что даже если он покинет это место, даже если каким-то чудом найдет дорогу домой, он никогда по-настоящему не уйдет. Часть его всегда будет здесь, прямо здесь , глядя вниз на этот гибрид безумия и человека; каждую секунду, каждую минуту, каждый день, до конца своей жизни.





- Донни, - повторила Джоан. Он посмотрел на нее, затем повернулся и пошел к Кройц. Малыш свернулся калачиком и захныкал, а когда Донни потянулся к нему, он вздрогнул.





- Все в порядке, - сказал он. “Все нормально.





Он вытащил штык и распилил веревку, которая удерживала запястья Кройц. Он развязал кляп, отбросил его в сторону и протянул ему "Люгер".





“Ты в этом уверен?- сказал Майк.





- Я уверен, - сказал Донни, не сводя глаз с Кройц. - это уже не он и мы, это мы и они . Чем больше нас будет с оружием, тем больше у нас шансов выбраться живыми.





Кройц схватил оружие, вскочил на ноги и подошел к мертвому уроду. Он что-то прокричал ему по-немецки и выглядел так, будто собирался спустить курок, но Генри схватил его за руку.





“Он мертв, - сказал он. - Побереги патроны, их еще много осталось в живых.





Мальчик постоял немного, потом опустил пистолет и вытер нос тыльной стороной ладони. Донни подбежал к их рюкзакам, нашел в снегу пару обойм и вставил одну в пустой гараж. Затем он обернулся и увидел, что остальные ждут его. "Почему ты смотришь на меня, - подумал он, - когда я трус, когда я не знаю, что делать? И все же он чувствовал себя странно успокоенным, видя их там—Майка и Генри, Джоан и Стефана, даже Кройц, людей, которых он, казалось, всегда знал; чувствовал себя странно успокоенным, зная, что все эти вещи, откуда бы они ни пришли, могут быть убиты. Он улыбнулся, выражение его лица было настолько чужим, что он почувствовал себя неловко на его губах. Но это, должно быть, сработало, потому что они улыбнулись в ответ—все, кроме молодого обер —лейтенанта-усталые и испуганные, но все же улыбающиеся.





- Пошли, - сказал он. - Давай сделаем это.





И на этот раз он взял инициативу в свои руки.





1041





Мертвецы уже поджидали их, приветствуя с распущенными губами и пустыми глазами. Когда Донни вышел на поляну, что-то жирное и черное выскользнуло изо рта Кадди, задрожало над его подбородком и исчезло в гнезде деревянных ребер под ним. Все трое мужчин смотрели на него и, казалось, говорили: "ты вернулся, спасибо, что вернулся, потому что мы не можем двигаться, а здесь так одиноко".





“То же самое случилось и с нашими людьми, - сказал Стефан тихим, почти благоговейным голосом. - Только вот наш висел . . .- Он поднес руку ко рту, но Кройц опередила его.





“Оказаться в финансовой дыре. Вверх ногами и наизнанку.





- Боже мой, - пробормотал Генри.





- Только не здесь, - прошептал Стефан. “Он не здесь, не в этом месте. Больше нет.





Майк нервно перебежал через поляну туда, где грудой лежали сумки отряда.





- Будь осторожен, - сказал Донни. Но Майк без всякой опаски открыл одну из них, заглянул внутрь и только потом отбросил в сторону. Он попробовал еще один, вытащив маленький коричневый блок.





“Вот это уже лучше, - сказал он, вынимая еще пять штук и складывая их в кучу на снегу. Он потянулся назад и нашел линию взрывателя и детонатора, сгребая все и перенося его.





“А эта штука безопасная?- спросила Джоан, подняв бровь.





- Да, - сказал Майк. “Если только ты не закуришь сигарету. - А где ты хочешь это сделать?





Донни посмотрел на поляну, на молчаливых часовых, стоявших на страже, которые видели все и ничего. Но они не будут работать в качестве приманки. В конце концов, это были творения демонов. Нет, им нужно было что-то еще, что-то, к чему их враг будет привлечен.





“Может пригодиться, - сказал Майк, читая мысли Донни и кивая на Кройц.





- Включи компьютер, - сказал Донни, не обращая на него внимания. - Приготовь фитиль и сделай его длинным. Я сейчас вернусь.





- Донни?- сказала Жанна. “Куда это ты собрался? Нам не стоит расставаться.





- Все в порядке, я не собираюсь уходить далеко.





И все же, когда он зашагал дальше, она последовала за ним, все еще держа в руках "Уэбли". Он шел впереди по тропе, которую они только что проделали, направляясь к немецкому лагерю. Им потребовалось всего десять минут, чтобы добраться до поляны, достаточно близко для того, что он задумал. Лес ухмыльнулся, когда они зашуршали по снегу, все еще затаив дыхание и выжидая. Донни обвел взглядом деревья, зная, что за ними наблюдают и другие существа.





“Ты веришь в историю Дьерди?- он поймал себя на том, что спрашивает, просто чтобы нарушить гнетущее молчание.





- А ночные дети? - Конечно, нет, Донни. Это была сказка, легенда. Не более реально, чем ... я не знаю, чем Спящая красавица или Рапунцель.





“Так кто же они тогда?- сказал он. - Если не демоны.





Она ответила не сразу, ее глаза были устремлены на неровную землю, но она видела что-то еще. Они почти дошли до лагеря, когда она наконец заговорила.





“Я думаю, что это сломанные вещи. Но мы его сломали.- Она посмотрела на него с выражением глубокой печали на лице. - Мы его сломали, Донни.





- Это мы?- он остановился, и она тоже.





“Эта война, - сказала она. “Он не такой, как другие. Мы не просто боремся друг с другом, не так, как раньше. Мы уничтожаем друг друга. друг с другом. То. . .- Она запнулась, закусив губу. - Оружие, я имею в виду, посмотрите, что они делают с нами, пушки и бомбы, целые города, города, разрушенные в одно мгновение. Все эти жизни, Донни, мы забираем их, как будто сметаем пыль. Ты, они и я. Я смотрел вниз и видел, как горит мир, и называл это своей миссией. Но это еще не самое худшее, потому что мы находим новые способы навредить друг другу. Я слышал, что ваши ученые работают над чем-то ужасным, что-то, что изменит все. Да и мы тоже.И нацисты, Боже мой, некоторые вещи, которые мы нашли в их лагерях, их больницах.





Она вытерла слезы с глаз, и Донни потянулся к ней, желая больше всего на свете обнять ее. Но она отступила от него, скрестив руки на груди.





“И это тоже.- Она огляделась вокруг, посмотрела на деревья, на снег. “А что же еще это может быть? Что же это может быть, как не наука. Кто-то взял этих детей и сломал их, сломал их так сильно, что они никогда не смогут быть исправлены. И все ради этого . . . эта глупая, ужасная война.





- Это невозможно, - сказал он. - Наука не может так поступить с кем-то, не может так изменить его.





Но он мог видеть монстров в противогазах, полных жадности. Он вспомнил, как они вздернули Эдди, словно дикого зверька, как затащили Кройц на деревья. Дьерди тоже вырвался у них из-под носа. Они были самыми молодыми , понял он. Эдди, Кройц, Дьерди-ни один из них не старше восемнадцати. Это были наши дети.





“А что, если это не закончится здесь?- Спросила Джоан, увидев ужас на его лице. “А что, если он выйдет за пределы этого леса?- Она прикрыла рот рукой. “А что, если это случится с моими детьми? За Джорджа, за Грейс.





- Этого не будет, - сказал Донни и на этот раз действительно притянул ее к себе. Он уткнулся лицом в изгиб ее шеи, в грубую ткань парашюта, чувствуя, как шелк несет его домой, и это могла быть Бетти, ее руки крепко обнимали его за спину, ее маленькое тело неудержимо дрожало, как это было, когда он прощался с ней в Индиане, когда она шептала ему, что беременна, и его сердце почти разорвалось надвое, потому что он никогда не сможет вернуть ее, не сейчас, и он сказал Столько же Бетти, сколько Джоан: “мы остановим это, я обещаю. Я- обещаю тебе.





Они стояли, переплетенные, как ветви деревьев, как виноградные лозы, и когда они наконец отпустили друг друга, Донни показалось, что даже лес смотрит на них по-другому, его свет мягче.





- Я тебе обещаю, - повторил он.





- С большей жестокостью, - тихо сказала она. - Мы взрываем эти несчастные, разбитые души и называем это победой.





У Донни не нашлось ответа на этот вопрос. Он отвернулся от Джоанны, вглядываясь в пространство между деревьями, пока не увидел труп. Его голова была теперь полностью окружена кровью, совершенно круглый, совершенно черный ореол. Он присел на корточки рядом с ней, пораженный жаром, исходящим от ее высохшего трупа, как будто снова сидел рядом с плитой.





“Кто ты такой, черт возьми?- Спросил Донни невидящими глазами, маленькими и сморщенными, как изюминки. Его пятнистая кожа напомнила ему свернувшееся молоко, и запах этой твари был невыносим, зловоние могильных ям и разорванных кишок. Он прикрыл рот одной рукой, а другой принялся снимать с него шкуру. Под ним был поношенный временем костюм, который, конечно же, никогда не стирался. К нему был пристегнут кожаный мешочек, а внутри лежал единственный шприц. Донни вытащил его и поднес к свету. Она была пуста, за исключением пятна черной жидкости на внутренней стороне стакана.





- Морфий?- Спросила Джоан.





“Я так не думаю,-ответил он, думая об Эдди, распластавшемся спиной вперед, с темными пульсирующими венами. Он отшвырнул шприц, глубоко вздохнул, затем схватил урода и поднял его. Тело оказалось на удивление легким, костлявым и птичьим, и Донни перекинул его через плечо.





“Я так понимаю, это и есть наша приманка?- Спросила Джоан.





Лес ответил ей, щебечущий крик с верхушек деревьев, сопровождаемый тем же самым невинным, детским смехом, который преследовал их, казалось, сотни жизней.





Джоан посмотрела на него, оба они собирались сказать одно и то же, но им обоим это было не нужно: они идут .





* * *





Они положили окоченевший труп на середину поляны, подперев его деревянными кольями. Он безвольно стоял между убитыми солдатами, уткнувшись подбородком в грудь, и выглядел виноватым перед возвышающимся над ним судом присяжных. Кадди и все остальные уставились на него, и Донни удивился, как эта сцена может казаться такой реальной, такой живой, когда там была только смерть. Он чувствовал себя так, словно вступил в сговор с ночными детьми, чтобы высмеять свой вид, превратив плоть в какую-то жуткую, кошмарную скульптуру.И среди этого ошеломляющего ужаса была какая-то маленькая искорка удовлетворения, болезненного восторга мести: каково это-видеть, как кто-то из твоих собратьев сидит, как кукла, как игрушка?





“Этого должно хватить, - сказал Генри, вставляя на место еще одну подпорку, чтобы труп не наклонился в сторону. Он был похож на паука, с двумя настоящими ногами и шестью деревянными, готовый убежать в подлесок, чтобы присоединиться к своим друзьям, которые все еще кричали из-за деревьев.





- Это не сработает, - сказал Майк. - Эти твари заметят ловушку за милю.





- Ему нужно что-то еще, - сказала Джоан. - Даже не знаю .





Она сняла сумку, затем стряхнула с плеч парашют и накинула его на шею трупа. Он соскользнул, и она засунула нейлон за воротник, пока он не застрял крепко, задыхаясь во время работы. Кройц смотрел на них из тени вокруг поляны, его голубые глаза-бусинки были полны гнева.





- С парашютом?- сказал Майк. - Все равно не получится.





“Это сработало на тебе, не так ли?- Ответила Джоан. Тем не менее она сняла свой кожаный пилотский шлем, надела его на Лысую, одутловатую голову выродка и надела ему на глаза защитные очки.





“Очень похоже на тебя, - сказал Донни с улыбкой. Она сердито посмотрела на него, но в ее взгляде чувствовалась усталость. Она заправила волосы за ухо, сильно дрожа. Труп стоял там, его опоры были скрыты парашютом, который мягко трепетал на неуловимом ветру. Донни повернулся к Майку, говоря: "комп Би готов?





- Готов, как всегда, - ответил он. “Ты хочешь, чтобы все это было на нем?





- Два квартала до "урода", а остальные спрячем снаружи на случай, если они попытаются удрать. Ну и что?





Майк кивнул, перенеся взрывчатку к трупу монстра и засунув ее под юбку парашюта. Он размотал фитиль, выволакивая его с поляны за деревья. Донни сгреб остальные кирпичи и подошел к Кадди, засовывая один из них в свою деревянную грудную клетку. Он прикрыл его соломинкой из кармана мужчины, натянул куртку так туго, как только мог, и разгладил ее.





- Это вам, сержант, - сказал он, глядя на застывшее бесформенное лицо наверху, видя верхушки деревьев ртом, ноздрями, глазами человека. - У тебя есть шанс отомстить этим ублюдкам.





Он поместил оставшиеся два кирпича в других полых людях, один под оловянный шлем Альберта Коннота, другой в хрупкую кость оленьего черепа. Им не нужны были предохранители—тепла и ударной волны от первоначального взрыва было бы достаточно, чтобы привести их в действие. Он отступил назад, чувствуя, что должен приветствовать их, но слишком смущенный, чтобы сделать это. Вместо этого он коротко кивнул и вернулся к остальным.





“Нам нужно укрыться, - сказал он, следуя за фитилем туда, где в пятидесяти ярдах от него стоял Майк. Он вытащил детонатор и вытянул вперед поршень.





“Насколько это возможно, - ответил Майк.





“Это достаточно далеко, - ответил Донни, оглядываясь на поляну. Деревья здесь и там были старые и толстые, покрытые иглами, которые смягчили бы силу взрыва.





“А теперь мы ждем?- спросил Стефан, возясь с MG 42, который он подобрал еще в немецком лагере.





“Мы замерзнем, если будем ждать, - сказал Донни, глядя туда, где деревья безуспешно пытались выцарапать свои силуэты на фоне пылающего неба. За последние пару минут все стихло, но что-то приближалось. Он чувствовал это в воздухе, как электричество, заставляющее волосы на его шее подниматься вверх. - Рассредоточься, найди укрытие. Будьте готовы; если эти вещи переживут взрыв, то они будут сердиться.





“А как же вы, сэр?- спросил Генри. Донни фыркнул невеселым смехом.





“Я хочу убедиться, что они точно знают, где мы находимся.





Он отсалютовал, и все они открыли ответный огонь—Генри и Майк, Джоан и даже Стефан. Только Кройц стояла неподвижно, прислонившись к дереву и сжимая побелевшими костяшками пальцев "Люгер".





- Будь осторожен, - сказал Майк. - Просто выведи их на поляну и убирайся оттуда к чертовой матери.





Донни кивнул: Ему было страшно, так страшно, что, когда он попытался повернуться и идти, его тело не давало ему этого сделать, как будто у него под колесами были чурки. Но ему и раньше было страшно, и так много раз. Его первый прыжок с С-47, земля в тысяче футов внизу и быстро поднимающаяся; плывущая вниз над Нормандией, воздух сотрясается в ярости от зенитных орудий, тысячи парашютов дрейфуют, как медузы в океане; он видит своего первого мертвеца, висящего на дереве на парашюте, изрешеченного штыковыми отверстиями;увидев, что его первый человек убит, взводный сержант по имени Бак Хаундс, который получил удар в горло и все еще умудрялся выплевывать окровавленные приказы, прежде чем умереть прямо на дороге; ползая по телам людей, с которыми он пил кофе, играл в карты, пули, как осы, отбивали их назад и танки, эти чудовищные двигатели, разрывающие мир вокруг них на части. И правда заключалась в том, что он всегда был напуган, не так ли?Даже вернувшись домой, Бетти сидела рядом с ним на краю кровати, ожидая, что он скажет ей, просто откроет рот и заговорит, а он никогда не осмеливался, всегда был слишком напуган.





Но только не сейчас. Не сейчас. Он рванулся вперед, снег хрустел под его ногами, лес был тихим, темным и тяжелым. Он заставил себя выйти на поляну, прямо к уроду, который теперь носил парашют Джоанны и ее шлем, и страх поднялся из его живота подобно огню, обжигая горло и выходя изо рта в крике, который, несомненно, был слишком грубым, слишком громким, чтобы быть человеческим.





Когда все закончилось, он с трудом перевел дыхание и снова закричал, не позволяя тишине дать отпор.





“Мы здесь, сукины дети! - Ты хочешь нас видеть? Ну так придите и заберите нас, придите и заберите нас, ублюдки, или вы боитесь?- Он всхлипывал, но его разум был совершенно оцепенел. - Да ладно тебе, мы уже здесь, черт возьми!”





Треск, звук ломающейся ветки, очень большой. Донни поплелся прочь, споткнувшись о дерево на краю поляны, когда поднялся шумный гром, что-то большое направлялось в эту сторону. Раздался пронзительный крик, наполненный восторгом, эхом отдавшийся сначала один раз, а потом еще два. Он выругался и бросился бежать, внезапно осознав, что больше никого не видит. Может быть, он пришел именно с этой стороны? Или он несся прямо на врага?





Рука, машущая ему из—за дерева—Генри-и Донни никогда в жизни не был так счастлив, увидев другого человека. Он скользнул вниз рядом с ним, забираясь в укрытие, а затем выглянул из-за Локтя Генри. Лес пульсировал в такт его сердцебиению, вспышки света напоминали взрывы АА, когда его мозг угрожал остановиться.





Но там тоже было какое-то реальное движение, в деревьях, неуклюжая фигура, которая упала на краю поляны. Даже отсюда Донни мог разглядеть ее розовую, жирную кожу, складку за складкой, как будто она плавилась внутри печи. Его голова была наполовину погружена в кольцо шеи, глаза-две черные дыры, которые рыскали по лесу. Это было то самое существо, которое они видели прошлой ночью, во всяком случае, один из них.





Майк скорчился за соседним деревом, все его тело было напряжено, его рука сжимала спусковой крючок для компа B. Донни помахал, чтобы привлечь его внимание, поднял руку и сказал: "Подожди! На мгновение майку показалось, что он все равно взорвет его, но потом он шумно сглотнул и кивнул.





Стук, еще одна невозможная фигура приземляется на поляне, ее длинные конечности вырезаны из красного дерева. Он подбежал к первому, моргая одним глазом, и рычание вырвалось из его горла. Они могли бы быть собаками, если бы у них не было лиц мальчиков, совершенно изуродованных и все же таких узнаваемых, таких юных. Они оба поползли вперед, принюхиваясь к воздуху, когда приблизились к уроду в центре поляны.





Вой пронесся волной по лесу, и Донни резко обернулся. Джоан стояла справа от него, прижавшись к дереву и крепко зажмурившись. Позади нее, достаточно близко, чтобы она могла дотронуться, если бы захотела, прошествовал еще один зверь, еще один ночной ребенок. Этот, казалось, был вырезан из кости-изысканное сплетение длинных, желто-белых конечностей, Соединенных с телом настолько тонким, настолько изогнутым, что Донни не мог понять его смысла. Он был похож на палочника, и все же его лысая, удлиненная голова обладала чертами ребенка.





"Не двигайся", - подумал Донни, мысленно посылая сообщение Джоан. Она ничего не чувствовала, даже вздымающейся и опадающей груди. Существо остановилось рядом с ней, обхватив ствол дерева пальцами с паучьими суставами. Две рваные дыры в его морде выдохнули воздух; затем он снова взревел и рванулся вперед.





На поляне оба монстра изучали урода, обнюхивая труп. Мясистый встал, возвышаясь над телом, используя безошибочно человеческие руки, чтобы снять шлем. Когда он увидел ее лицо, то заскулил так по-детски, так печально и смущенно, что у Донни чуть не разорвалось сердце. Он должен был отвернуться, чувствуя, как ползущее, щекочущее безумие гнездится в его черепе. Когда он оглянулся, то увидел, что тварь обнюхивает мертвеца, скулит и легонько лапает его, словно пробуждая от глубокого сна.





Третье существо склонилось над поляной, издавая звук, который когда-то мог быть смехом. Он опустился на четвереньки, быстро двигаясь вперед, а двое других нервно убрались с его пути. Он тоже казался растерянным при виде мертвого урода, его бездонные черные глаза казались огромными круглыми отверстиями в коже мира.





Все, что ему нужно было сделать, - это опустить руку, подать сигнал, и поляна будет уничтожена, а эти демоны отправятся обратно в ад. Но ведь они не были демонами, не так ли? Это были дети. Разбитый нами, он услышал слова Жанны. Они же дети, просто дети, их можно спасти.





Фарфорово-белое существо слегка встряхнуло уродца, издавая чирикающие крики. Затем он, казалось, вышел из терпения, ударив одной из своих когтистых рук достаточно сильно, чтобы оторвать труп от его деревянных опор и отправить его кувырком по земле. Он открыл свою огромную, широко раскрытую пасть и закричал, все его тело металось из стороны в сторону, выдавливая куски коры и сгустки замерзшей земли. И в этом ужасающем проявлении неистовой силы Донни понял, что эти существа никогда не смогут спастись, они навсегда останутся детьми ночи.





Он снова посмотрел на Майка и опустил руку. Майк нажал на спусковой крючок. Все они нырнули за деревья, собираясь с духом.





Но ничего не произошло.





Майк вытащил поршень, толкнул его снова, потом еще раз. Твари выругались на поляне, их ярость росла с каждой секундой.





- Должно быть, предохранитель вышел из строя, когда эта штука ударилась в него, - прошептал Донни Генри, думая:” мы мертвы, это конец".





“Так что же нам делать?- Прошипел Генри. - Донни, что же нам делать?





Не было никакого другого способа взорвать комп Б, если только они все не начнут стрелять, и одному из них повезет до того, как их враг приблизится. Они могли бы спрятаться здесь, надеясь, что их укрытие будет лучше, чем кажется, или убежать. Но каждый из этих сценариев закончился бы точно так же, все они были бы зажаты под босыми ногами монстра, а затем скормлены кусочек за кусочком лесу.





- Донни.- Он подумал, что это Генри, но когда обернулся, то увидел Джоан у себя за спиной. Она сунула руку в его карман, вытащила что-то оттуда и сжала своими тонкими пальцами. “Быть готовым.





У него не было времени спросить, что именно. Она спрыгнула с дерева и помчалась к поляне. Звери тут же почуяли ее, все трое разразились симфонией ярости, их рты были так широко раскрыты, что казалось, будто Жанна бежит к трем темным пещерам. Раздался мягкий металлический щелчок, когда она выдернула чеку из гранаты и швырнула ее в них. Он ударил мясистого, отскочил и приземлился прямо рядом с телом урода.





Джоан повернулась и побежала, и хотя он знал, что она не сможет этого сделать, что она слишком далеко, Донни протянул ей руку.





Мир стал совсем белым. Донни врезался в дерево, чувствуя, как оно дрожит от силы ударной волны. Градом посыпались земля и дерево, воздух загорелся, лес завизжал, когда древние стволы набухли и раскололись. Казалось, что земля разверзлась, погружая их в темноту, поглощая их целиком, и Донни закричал, его голос потерялся в сокрушительном громе.





Затем, так же быстро, как и началось, все прекратилось. Буря прошла, град превратился в дождь, мягкий стук, а затем и вовсе прекратился. Донни сжал челюсти, гадая, не оглох ли он, потому что тишина была такой необъятной.





- Джоан, - выдавил он из себя. Он заставил себя подняться, увидев впереди поляну. Он был совершенно черным, в земле зияла воронка, ближайшие к месту взрыва деревья были вырваны и ободраны наголо. В воздухе висел густой дым, облако было таким же темным, как и небо. Внутри ничего не двигалось.





Джоан лежала на земле в рваных лохмотьях, таких маленьких, что Донни не был уверен, пока не опустился рядом с ней. Задняя часть ее униформы сгорела дотла, кожа под ней покраснела и покрылась волдырями. Ее волосы были сморщены в темные пучки. Но она была жива.





“Ты меня слышишь?- Спросил Донни, опуская ее на бок. - Джоан?





Она посмотрела вверх, ее глаза то появлялись, то исчезали, прежде чем она нашла его.





“А мы их получили?- Скорее кашель, чем голос.





- Успокойся, мы их поймали, - сказал он.





Стефан пробежал мимо них, направляясь на поляну с MG 42. Майк последовал за ним.





“С ней все в порядке?- спросил Генри, присаживаясь рядом с ними.





- Всего лишь царапина, - ответила Джоан за себя. - Ничего такого, чего не могла бы исправить чашка чая.





Донни и Генри обменялись взглядами, которые говорили сами за себя.





“А где Кройц?- Спросил Донни. - Лучше бы он не убегал.





“Я здесь, - сказал мальчик, проходя мимо со своим Люгером, та же самая вспышка безумной угрозы, когда он следовал за другими на поляну.





“Нам лучше пойти и убедиться, что они мертвы, - сказал Генри. - Оставайся здесь, присмотри за ней, мы вернемся через секунду.





Он затрусил в дым, черные завитки обвились вокруг него, как будто что-то тянуло его в глубину. Раздался выстрел из пулемета Стефана, заставивший Донни подпрыгнуть.





“Это ты так думаешь . . .- Попробовала Джоан, сплевывая кровь. “Ты думаешь, что их там больше?





Донни положил руку ей на голову, приглаживая то, что осталось от ее волос.





“Я не знаю, - сказал он. “Возможно. Но теперь они знают, что с нами лучше не связываться. Я думаю, что все будет хорошо.





Они оба проигнорировали эту ложь, и Джоан прижалась щекой к спутанному гнезду корней. Снег исчез, превратившись в туман, который цеплялся за теплую, влажную землю. Она сделала слабый вдох, задержав его слишком долго.





“Мне нужно, чтобы ты кое-что для меня сделал, - сказала она через мгновение.





- Джоан, - сказал Донни. - Что бы это ни было, ты можешь сделать это сам. Мы вытащим тебя отсюда.





Она проигнорировала его,потянувшись к своей ноге, почерневшие пальцы дернулись.





“Я сделаю это, - сказал он, зная, чего она хочет. С поляны донесся еще один выстрел, но он, не поднимая глаз, выудил из сапога Джоанны конверт и протянул ей. Она взяла фотографию, на которой были изображены она сама, ее жених и дети, и улыбнулась.





- Джоан, - сказал Донни и не смог придумать ничего другого. Он видел, как сила покидает ее тело, с каждым движением становясь все слабее. Но свет все еще горел в ее глазах, яростный и полный любви. Она протянула Донни письмо, помеченное просто "моему дорогому Уильяму". Он покачал головой, понимая, что принять его означало признать свое поражение.





- Пожалуйста, Донни, - сказала она. “Мне нужно, чтобы ты отдала это ему. Мне нужно, чтобы ты дал ему это лично.- Она замолчала, кашляя. “Ты сделаешь это для меня?





Он кивнул и взял маленький белый конверт. Она была такой легкой, и он подумал: "Как же она может весить так мало, когда в ней столько всего?





- Не говори им, - продолжала она. “Об этом, о ночных детях. Я не. . . Я не хочу, чтобы они знали, что я умерла вот так.





“Я не буду, - сказал он, чувствуя боль в груди, в горле, словно живое существо, пытающееся выползти на свободу. “А где они живут?





- Лондон” - и это были ее последние слова, понял он, почти совсем слова. - Отвези его в Уайтхолл, там его узнают. Уильям.





- Какой Уильям?- спросил он, держа ее руку и поглаживая большим пальцем.





- Сойер, - ответила она. - Уильям Сойер.





Она поднесла фотографию к своим сухим, потрескавшимся губам и поцеловала ее.





“Мой парашют, - сказала она, и глаза ее затуманились. “Он отвезет меня домой.





А потом она исчезла.





* * *





Он закрыл ей глаза и посмотрел на эту женщину, которую впервые встретил менее двенадцати часов назад, но которая, казалось, навсегда вошла в его жизнь.





- Спасибо, - сказал он. Если бы не она, то они все наверняка погибли бы. Казалось неправильным оставлять ее здесь, на милость леса, который убил ее, поэтому Донни поднял ее на плечо. Даже если он не сможет донести ее до самого близкого лагеря союзников—где бы он ни был—он, по крайней мере, сможет увезти ее отсюда, с поляны, так что ей не придется провести вечность в компании монстров.





Впереди дым начал рассеиваться, и Донни направился туда. Стефан и Майк стояли над лужей черной крови, и когда он приблизился, Донни увидел внутри нее какие-то фигуры, скопление костей, которые напомнили ему о кораблекрушении. Рядом лежал еще один труп, чуть больше пятна, и третий, который выжил лучше остальных. Он принадлежал фарфорово-белому зверю с оторванными ногами и изрешеченной пулями головой. Генри стоял над ним, подняв глаза, когда услышал шаги Донни.





- Был еще жив, - пробормотал он. “Ты можешь в это поверить?





Он увидел, что Донни несет, и печально кивнул.





“Мы им показали, - сказал Майк, оборачиваясь и ухмыляясь. “Они даже не заметили, как это произошло. - Она мертва?- Он вздохнул, не дожидаясь ответа. - То, что она сделала, было очень смело. Настоящий храбрец, широкоплечий или нет.





- Нам надо выдвигаться, - сказал Донни. - Этот взрыв был слышен за много миль отсюда.





- Когда будешь готов, - сказал Майк. “Я не хочу больше здесь оставаться. Что ты хочешь сделать с этими двумя?





“Я пойду с тобой, - сказал Стефан. “Я бы предпочел иметь дело с вашими офицерами, а не с моим фюрером.





Майк улыбнулся:





“Я почти уверен, что они тоже не придут.—”





Выстрел откинул верхнюю часть головы Майка, как чертик из коробки, что-то красное и мокрое выскочило наружу. Его глаза закатились, как будто он пытался разглядеть, что произошло; затем он рухнул на обожженную землю, его тело содрогнулось.





“Nein!- крикнул Стефан, но к тому времени, когда он поднял MG 42, в его груди появились две аккуратные дырочки, моргающие, как глаза. Он нажал на спусковой крючок, когда рухнул вперед, вырезая траншею в почве.





Это был Кройц. Парнишка-немец перебросил "Люгер" со Стефана на Генри, и его губы скривились в тонкую ненавистную улыбку. Генри даже не потянулся за ружьем, а просто бросился на мальчишку, преодолев полпути через поляну, прежде чем раздался выстрел. Он вонзился ему в плечо, едва не сбив с ног.





- Ублюдок!- Закричал Генри, и Донни не стал ждать, чтобы посмотреть, какой урон нанес второй выстрел. Он повернулся и побежал так быстро, как только мог, перекинув Джоан через плечо. Послышался треск хлыста, что-то жужжало у него за ухом, такое горячее, что казалось льдом, ударяясь о ствол сосны. Он протиснулся между деревьями, услышав, как Кройц выстрелила еще три раза.





Донни бросился в укрытие, позволив Джоан соскользнуть на землю. Идиот! он закричал на самого себя. Он должен был предвидеть это, он должен был слушать остальных. Идиот, идиот, идиот! Они не могли умереть, ни Майк, ни Генри, ни после всего, что им пришлось пережить.





“Выходи и поиграй, АМИ, - позвала Кройц. Раздался рев, когда он выстрелил из MG 42, ветви и листья рассыпались. С дерева, за которым прятался Донни, полетели куски коры, впиваясь в его кожу. Он потянулся за своим ружьем, прежде чем вспомнил, что оставил его здесь, вместо этого направившись к "Уэбли" Джоан, стараясь не замечать, насколько прохладной была ее кожа. Ноги Кройца шаркали по земле, когда он шел, его голос был высоким, музыкальным и полным злобы. - Выходи и поиграй, Майна Фрейнде . - Я уже жду.





Донни на мгновение отодвинулся, пулемет извергал пули, заставляя его отступить.





“Ты не сможешь спрятаться от меня, - сказала Кройц.





- Я отпустил тебя, - сказал Донни, хотя и знал, что с ним не поспоришь, не поторгуешься, не будет никаких шансов на милосердие. “Я дал тебе пистолет.





- Нет, это не так, - ответил он. “Я одолел вас, украл ваше оружие, убил всю вашу команду и нацистских предателей, которые были на вашей стороне.- Он хихикнул. “По крайней мере, так я скажу своему начальству. Именно так и будет думать весь мир. И вы. . . Я думаю, что ты будешь умолять о своей жизни, предлагать секреты, предавать свой народ. Я думаю, что вы будете умолять, как Швайнъ в рассказанной мною истории.





Кройц выстрелила снова, и рикошет ударил Донни в голень. Он застонал, боль была как раскаленная добела игла под костью.





“И твой Хур, - сказал мальчик. “О, эти истории, которые я расскажу о ней. Когда я закончу она будет отвергнута всеми, кто когда-либо ca—”





Кройц замолчала. Донни склонил голову набок, пытаясь расслышать хоть что-нибудь сквозь ураганный стук своего пульса. Раздался глухой удар, что-то упало на землю, а затем мальчик почувствовал, что его сильно тошнит.





Донни уже был готов снова рискнуть выглянуть из—за дерева, когда тоже почувствовал это-как удар в живот. Он согнулся пополам, чувствуя, как будто кто-то запустил в него свои руки, грязные пальцы, которые толкались между его органами, двигаясь вверх по горлу в плоть его мозга. Все его тело напряглось, трупное окоченение усилилось, как будто он пытался выдавить яд из своего организма.





Он свернулся калачиком, зная, что то, что сейчас произойдет, было бесконечно хуже, чем дети ночи. Он бросил пистолет и взял холодную руку Джоанны, просто желая почувствовать кого-нибудь рядом с собой. Он почти чувствовал, как она приближается, каждый шаг давит ему на грудь, гораздо сильнее, чем его собственное слабое, паническое сердцебиение. Где-то упало дерево, как будто в этом направлении двигались танки. Но здесь не было ни моторов, ни визжащих гусениц. Если не считать жалобных рыданий Кройц, лес снова был тих, как мертвый, словно даже он боялся того, что приближалось.





“Nein,” Kreuz said. “Nein nein nein.





Голос, который ответил мальчику, был громким и нестареющим, достаточно громким, чтобы раздавить мысли Донни в крошки.





Кто ты такой, чтобы убивать моих детей?





Он звенел между ушами Донни, заставляя кровь хлестать из его носа; слова одновременно были криком, криком и вздохом. Он даже не был уверен, что они были произнесены, голос, казалось, исходил из самой глубокой части его собственного разума. Он обхватил голову руками, приставил бы "Уэбли" к своему виску и нажал бы на курок, лишь бы не видеть того, что с хрустом пробирается сквозь деревья, что бы ни говорило в этом бесконечном шепоте,-только казалось, что в нем больше ничего не работает. Он просто сжал руку Джоан так сильно, как только мог.





Это был Касан, понял он, вспомнив историю Дьерди. Это был топка, человек, который пил от демонов.





Кто ты такой, чтобы убивать моих детей? он спросил снова, и на этот раз слова принесли с собой образы, вспышки сломанных костей и разорванной плоти, противогазы на беззубых челюстях, шприцы, полные жидкой темноты, и те же самые сломанные младенцы с чернильницами вместо глаз. Они врезались в него, как скальпели, эти фотографии, никогда не достаточно долго, чтобы понять смысл, но каждый из них забирал с собой маленький кусочек его.





Затем они остановились, и Донни понял, что существо—это было единственное слово, которое он знал—тоже остановилось на краю поляны. Он не мог видеть его, но знал, что оно там, так же как и то, что оно отбрасывает свои темные прикосновения, прочесывая лес в поисках жизни. Он глубоко погрузился в себя, приказывая своему разуму оставаться пустым, оставаться спокойным, но не в силах заглушить слова, которые кричали: "Не смотри на меня, не смотри на меня, не смотри на меня в такт его бешеному пульсу".





- Я вижу тебя, - ответила она. - Это ты сделал?





“Nein,” said Kreuz. “Nein, bitte, please.





Прийти ко мне.





Донни слышал, как сапоги Кройц шаркают по земле, когда он встал, и шаги пересекли поляну, направляясь к тому, что лежало на другой ее стороне. Он почувствовал, как что-то дернулось у него внутри, словно крюк вонзился в череп, и тоже встал, даже не успев осознать этого. Он схватился за дерево свободной рукой, сжимая его изо всех сил, борясь с непреодолимым желанием последовать за голосом.





Ты убил моих детей, да?





- Ja, - услышал он голос Кройц. - Ну да . Может быть, он слышал голос по-немецки?





Ты убил этих других людей?





- Ja .- Заезженная пластинка.





- Ты сделал это один?





Донни ждал этого момента, когда Кройц сдаст свои позиции. Это давление все еще ощущалось вокруг его мыслей, теперь более мягкое, неуверенное, и его сердце подпрыгнуло, когда он подумал: "он не знает, что я здесь, не уверен". Он еще крепче вцепился в дерево, не смея даже молча молиться, чтобы оно его не услышало.





- Ja, - сказала Кройц.





- Сколько тебе лет, мальчик?





“Siebzehn,” said Kreuz. - Семнадцать.





А вы можете содержать свой дом в порядке?





- Ja, - теперь в голосе Кройц было что-то еще, помимо страха. Может быть, благоговение или восторг.





- Как тебя зовут?





- Кройц, - ответил он. И как удачно получилось, подумал Донни, что его имя означает "Кросс".





Ты примешь мой подарок? - спросил голос, и Кройц рассмеялась пронзительным смехом, полным безумия.





- Ja, - сказал он.





Существо улыбнулось. Донни знал это, потому что его голова снова наполнилась гнилью, развалинами, прогорклым ликованием. Он прижался лицом к коре дерева, сдерживая крик, который грозил вырваться из его горла.





- Пойдем со мной, - сказал голос, и послышался треск ломающихся деревьев, когда что-то огромное сдвинуло свою громаду, удаляясь. Пойдем со мной, Кройц, и поделись моим даром.





Эта просьба —нет, приказ-была настолько сильной, что Донни вышел из-за дерева. Он не мог остановиться, не мог даже закрыть глаза; он споткнулся и посмотрел через поляну в темноту деревьев за ней и увидел ее там, зияющую бездну в здравомыслии и реальности Вселенной. Он отвернулся, его мерцающая темнота разрывала дыру во всем, к чему он прикасался, как горящий целлулоид, как будто он стирал мир вокруг себя.





Он не видит меня , подумал Донни, но это не имеет значения, потому что я видел его, я видел его, и он забрал самую важную часть меня, он оставит меня пустым.





- Пойдем со мной, - повторил он снова. Кройц последовала за темнотой, и Донни тоже сделал шаг вперед. Затем он почувствовал, как что-то тянет его назад, холодная, жесткая рука обхватила его собственную. Он посмотрел вниз, где лежала мертвая Джоан, и этого было достаточно. Он рухнул на колени рядом с ней, чувствуя, как боль покидает его голову, выскользнув из мыслей подобно змеиному хвосту, когда существо и его новорожденный ребенок исчезли между деревьями.





* * *





Они лежали рядом, как Гензель и Гретель. Они лежали вместе, живые и мертвые, в холодном, безмолвном утре. Мы будем лежать здесь вместе вечно."потому что, - подумал Донни, - как он сможет снова обрести волю двигаться? Но все было в порядке, по крайней мере, он не будет один. Она была здесь с ним, и, может быть, она тоже будет ждать, может быть, когда зима, наконец, заберет его—и это будет недолго—они смогут идти рука об руку к тому, что лежит за лесом. Они лежали вместе, когда начал падать снег, делая все возможное, чтобы скрыть следы того, что произошло. Они лежали рядом, когда свет начал угасать и ночь начала сгущаться.





Он не знал, каково это, но что-то острое впилось ему в ногу. Ему потребовалась целая вечность, чтобы осознать это, и еще одна, чтобы собраться с силами и сунуть руку в карман. Когда он снова вытащил его, то увидел в нем письмо, письмо Джоан, адресованное моему дорогому Уильяму .





“Я обещал, - сказал он Джоан, и ее прекрасное, белое, фарфоровое лицо сказало: Да, ты сделала это .





Поэтому он поднялся на ноги, прислонившись к дереву, чтобы не упасть. Он не мог взять ее с собой, не в этот раз, но он не думал, что она будет возражать, если он вернется с ее письмом.





Он двинулся вперед, поначалу испытывая неловкость, но с каждым шагом набираясь сил. Он пересчитал их, улыбаясь после первой сотни, смеясь после первой тысячи, и к тому времени, когда он потерял счет, он бежал через лес, завывая как волк, когда деревья начали редеть, когда темнеющее небо открылось, пока внезапно он не побежал через луг. Он споткнулся, упал, ноги и живот свело судорогой. Ему было все равно, трава шелковисто касалась его лица, снег падал мягкими хлопьями.





- Я отнесу твое письмо домой, - сказал он Джоан. Тогда я найду Бетти, мою сладкую Бетти мармелад, и на этот раз я буду храброй. На этот раз я ей все расскажу.





Он с трудом поднялся, бросив взгляд на лес, который темным шрамом тянулся за горизонт. И на мгновение ему показалось, что он видит лица там, в кружащихся сугробах между деревьями—Майк, Генри, Эдди, Джоан и многие другие, все смотрят на него. Он помахал им рукой, грустно улыбаясь, затем повернулся в другую сторону и снова побежал.





* * *





Кому: полковник Роберт Ф. Синк, 506 -й от: Капитан Дэниел Рейноса тема: капрал Дональд М. Брикстон Капрал Брикстон был найден 20 декабря в трех милях к северу от Бертони, один, раненый и сильно обезвоженный. Его вернули в операционную, обработали раны и тщательно допросили. Его рапорт, который включен в это письмо, подробно описывает, что он обнаружил сержанта Билла Каддена и его отделение глубоко в лесу, их точное местоположение неизвестно. Мужчины были убиты и изувечены. Капрал Брикстон настаивает, что виновниками нападения были “монстры” или “ночные дети”, которыми командовал человек по имени Касан, или Ферн.Он также называет имя немецкого офицера по имени Кройц, или кросс, который теперь может быть вовлечен. Его рассказ непоследователен и бредит. Наш медик считает, что капрал Брикстон страдает от сильного шока и должен быть немедленно удален с линии фронта для медицинского лечения. Брикстон, который проявляет периоды маниакального поведения и паранойи, запросил транспорт обратно в Англию, чтобы выполнить личное дело, а затем отправку в Индиану, где он должен пройти полный психиатрический скрининг.Настоящим я рекомендую ему быть уволенным с честью в связи с его мужеством при исполнении служебных обязанностей и получить Пурпурное сердце за нанесенные ему увечья.





В настоящее время у нас нет никаких ресурсов для поиска отрядов сержанта Каддена и капрала Брикстона, и, к сожалению, мы должны предположить, что все люди были убиты в бою. События, стоящие за их исчезновением, остаются неизвестными.

 

 

 

 

Copyright © Alexander Gordon Smith

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Кот, который прошел тысячу миль»

 

 

 

«Первый полет»

 

 

 

«Странный случай с мистером Саладом в понедельник»

 

 

 

«Ужасное великолепие этих крыльев»

 

 

 

«Звездный Механик»