ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Девичий Вор»

 

 

 

 

Девичий Вор

 

 

Проиллюстрировано: Ровина Цай

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 36 минут

 

 

 

 

 

Мрачный фантастический роман о подростке, чей город страдает от ежегодных исчезновений девушек и молодых женщин.


Автор: Мелисса Марр

 

 





Я не помню времени, когда девочки еще не исчезли. Первым, о ком я услышал, была Эйприл шоу. Я не знал ее , только ее имя. Мне только исполнилось десять, когда она исчезла. Мне было четырнадцать, когда взятый был кем-то, кого я знал. Это было в тот год, когда Дженна Адамс не вернулась домой. Никто ничего не делал. Осень означала жатву, холод в воздухе — и еще одну пропавшую девушку.





Взятые-это те, кому всего пятнадцать, и те, кому уже за тридцать. Они тонкие, как виноградная лоза, с сердечными изгибами, темные глаза и светлые волосы, светлые глаза и смуглая кожа. Нет никакой истинной картины того, кто будет взят.





Несмотря на это, я все же ищу его. Я ничего не могу с этим поделать. Девочек всегда забирают ко дню моего рождения, поэтому я чувствую странное родство с ними. Каждую весну, когда вспахивают поля , я высматриваю кости, как будто это, по крайней мере, даст мне некоторое представление о тайне Девы-воровки. Я иду домой длинной дорогой, блуждая по дорогам, всматриваясь в свежевспаханную землю, как будто именно я найду мертвых девушек.





Но в этом году весна снова переходит в лето, и у нас по-прежнему нет ответов.





Проходят месяцы и недели, и в конце концов воздух становится прохладным. Никто не ищет убийцу. Никто не ищет взятого. Мы просто ждем, зная, что неизбежно наступит осень—и еще одна девушка исчезнет.





Когда приближается мой шестнадцатый день рождения, я жду и наблюдаю, как и большинство моих одноклассников. Он там, изучает нас, думает о том, кто следующий. Мы все тайно шепчем: "только не я.” Мы не можем смотреть друг другу в глаза, когда листья начинают падать на землю.





Не прошло и десяти минут после того, как я вошла в кухню, как Карис сказала мне: “сегодня на рынке я услышала, что Элла—девушка с красивым голосом и красными туфлями—опоздала в воскресенье, и ее отец ходил ко всем, думая, что она была девочкой этого года.





- И что же?





- Она подвернула лодыжку и не смогла вернуться домой. - Она в порядке.





“Вот и хорошо.- Я бросаю книги на стол и иду к раковине мыть руки. Это то, что Бастиан обычно делал после уроков, и я следую его рутине.





Когда он был жив, мой брат был моим ближайшим товарищем по играм. Наши сестры были намного старше нас, а двое детей после них, но до нас не дожили и до второго года жизни. Карис, которая была на десять лет старше, была “маленькой мамой”, в то время как Амина, которая была всего на два года младше Карис, была “старшей сестрой"."Бастиан, конечно же, был будущим, тем, кто увеличит состояние и облегчит нашу семью. Я была всего лишь куклой, игрушкой, которую они баловали. Я прочитала все книги Бастиана, а также многие из отцовских. Потом они улыбнулись и засмеялись. Так вот, в нашем доме нет никакого смеха.





Единственная яркость, которая остается, - это решительное веселье Карис.





Словно услышав мои мысли, сестра подхватывает песню, которую пела, когда я вошел в дом, что-то о лугах и полях вечности. Ее голос сладок, и слова звучат знакомо. Перед смертью матери Карис больше пела, чем говорила.





Обе мои сестры были бы замечательными женами и матерями, но денег на их приданое уже давно нет. Моя же пошла первой, рискуя быть самой молодой. Только наши домашние навыки и предполагаемые добродетели остаются привлекательными для потенциальных супругов.





Карис ставит передо мной задачи, и мы работаем в Тихом обществе. Мы не мелочные друг с другом, не вспыльчивые или плохо воспитанные, с тех пор как потеряли мать и Бастиана. Мы работаем вместе, и мы сильнее для этого. Наша сестра Амина достает еду, которую мы продаем за наши деньги. Карис заботится о нашем доме, готовке и уборке. Раз в неделю она ездит в город, чтобы продать то, что мы можем и купить то, что нам нужно. Я хожу в школу и из школы, учусь, чтобы найти путь к лучшему будущему. У нас тихая жизнь без друзей, никаких прогулок, и мало общения с людьми в городе.Пребывание с моими сестрами наполняет меня умиротворением.





Но этот мир вскоре будет нарушен. Входит мой отец с чем-то зажатым в руке. Я не вижу слов на пергаменте, но прекрасно знаю, что там написано. Я сам написал эти слова, собрал факты и призвал к действию.





- Верена!- Отец останавливается и смотрит на меня таким взглядом, что мне хочется протянуть руку Карис. “Что ты наделал?





- Поделился своими открытиями, - говорю я с едва заметной дрожью в голосе. Я знаю, что он этого не одобряет. Девушки должны быть заметны, быть нежными, изящными, быть такими, в чем мои сестры преуспевают, такими, какими я никогда не стану—такими, какими бы я никогда не стала, если бы мы сохранили свое состояние.





Я выпрямляю спину и пристально смотрю на отца. - Это правда. Каждое его слово-правда.”





- Стыдно так говорить.





“Еще более постыдно, что никто ничего не делает, чтобы поймать Деву-воровку, - говорю я с дрожью в голосе, стараясь не отводить взгляда от отца.





Я помню, что была “самой маленькой жемчужиной”, дочерью, которая притягивала к себе взгляды и улыбки. Но он мертв, и я должен учиться так же хорошо, как когда-то мой брат. Это ложь, что мы соглашаемся жить, притворяясь, что я могу заменить своего брата, но это не значит, что отец забыл, что я девушка, когда я осмеливаюсь перечить ему.





“Значит, ты искал неприятностей, которые нам не нужны?- Спрашивает отец. Это не настоящий вопрос; он совершенно ясно дает это понять, проходя мимо стола в гостиную, где он будет смотреть на Амину, как она трудится в саду, саду и полях.





Амина - его любимица. Он не говорит этого вслух, но мы все равно это знаем. Так было всегда. Амина очень похожа на маму, как и Бастиан. Отец обычно со смехом говорил о продаже их золотых волос, если нам когда-нибудь понадобятся монеты. Когда я был маленьким ребенком, я подстриг локон Бастиана и попытался купить на него конфеты. Бакалейщик угостил меня конфетами, но позволил оставить себе прядь золотистых волос Бастиана. Это все, что у меня осталось от моего брата.





Амина-это все, что есть у отца из его трех золотых детей. И вот, отец наблюдает за ней каждый день после обеда и большую часть утра, чтобы быть уверенным, что она не та, кого забрали в этом году.





Мы с Карис обмениваемся взглядами, когда он проходит мимо, но ни один из нас не осмеливается заговорить. Мы видим, что его больная нога тянется больше, чем в прошлом месяце. Мне опять становится хуже. Мы видим это, но никто не настолько глуп, чтобы комментировать. Отец не обсуждает несчастный случай, который забрал мою мать и брата, и мы тоже не должны этого делать.





В первые недели своего выздоровления он винил Бога. Он во всем винил себя. Он обвинял нас-трех бесполезных дочерей. Если бы отец мог торговаться с Богом в те лихорадочные дни, мы все были бы предложены в обмен на возвращение двух людей, которых он потерял. Бастиан был самым заветным сыном, который должен был продолжить родовое имя. Его смерть была еще хуже, потому что забрали и мать, поэтому у него не было жены, чтобы выносить нового сына . . . а вскоре после этого мы были слишком бедны, чтобы отец мог ухаживать за новой женой. Он не мог работать, и наше состояние ушло на дно какой-то темной части моря.





“И что же ты сделал на этот раз?- Тихо спрашивает Карис.





“Я написал трактат о Деве-воровке.





Моя сестра заглушает свой вздох, хлопнув себя ладонью по губам. Это такой девичий жест, что мне интересно, как мы связаны. Даже когда она помешивает в кастрюле то, что мы в частном порядке называли “супом растяжки”, она умудряется быть женственной, как девочки, которых я изучаю в своих классах. Большинство из них отлично справляются с курсами по домашним Ангелам, искусству оценки и истории для тонких умов. Они не принимают курсов по математике или наукам, и они, конечно же, не принимают литературу без ограничений. Там я в основном вижу только мальчиков или девочек, которые носят брюки на публике.Я ношу платья, чтобы напоминать себе о девушке, которой я когда-то была, а также напоминать мальчикам, что однажды я могу стать невестой.





Карис помешивает суп, прежде чем подойти и обнять меня. Это всеохватывающее объятие, которое обычно предлагала мама, но Карис не пахнет лавандой, и ее тело хрупкое и костлявое против моего. Она может прятать его за переделанными платьями матери и слоями ткани, но она берет самую маленькую часть еды. Карис достаточно часто говорила мне, что отцу нужно есть для его здоровья, Амине-для ее силы, а мне-для моего ума.





-Я не голодна, - выпаливаю я, как можно ближе к благодарности, чтобы не смутить нас обоих. “Ты съешь половину моего супа, чтобы отец не заметил?





Я уверен, что она поймет мои слова, но вместо этого она сжимает меня еще крепче и шепчет: “Я думаю, что ты храбрая, Верена.





* * *





Когда три дня спустя Карис исчезает в одной из своих редких поездок в город, отец дает мне пощечину. “Это должен был быть ты. Твои бесстыдные слова заставили этого монстра посмотреть в нашу сторону.





Я стою и смотрю на него. Нет ни слов, ни аргументов, ни оправданий, которые я мог бы предложить. Моя сестра мертва-или скоро умрет-и это моя вина.





Я не возобновляю занятия, когда наступает новая неделя. Я выбираю самые поношенные платья моей сестры и распускаю швы, чтобы они подходили к моему более пышному телу. Крепко держа платье в руке, я иду в сад, где Амина поливает землю своими скрытыми слезами и вымещает свой гнев на сорняках, которые осмелились вторгнуться на ее территорию.





- Мне нужна свекла, - объявляю я.





Она смотрит на платье, которое я держу в руках. “Вот именно .





- Мое новое рабочее платье, - заканчиваю я. “Он должен быть красным от крови на моих руках.





Моя часто молчаливая сестра вздыхает, прежде чем сказать: “о, маленькая жемчужина!





Детское имя жжет, хотя я уверен, что это не входит в ее намерения. Я отрицательно качаю головой. - Мне нужна свекла, - повторяю я.





Моя сестра принимает мой выбор, не говоря мне о стыде или вине, не утверждая, что я невиновен. Она просто тянет растения.





Я беру на себя все заботы Карис, как свои собственные. Суп, который я варю, ничуть не лучше и не хуже ее собственного. Стежки, которые я шью в переделанной одежде отца, не более прямые и не более кривые. Еда, которую я принимаю, состоит из той порции, которую Карис положила бы в свою миску.





В отличие от моей ныне покойной сестры, я не пою на кухне.





Отец редко говорит со мной, а когда говорит, то только самые необходимые слова. Я не уверена, что слышала свое имя в его устах с того дня, как Карис исчезла. Ему не нужно говорить мне, что он винит меня. Это видно в каждом его невысказанном слове.





* * *





Смерть сестры изменила меня, но через полгода весна все равно приходит, и с ней мои старые привычки начинают возвращаться. Я не могу не искать кости мертвых в свежевспаханной земле.





- Верена, ее здесь нет.- Мой последний братец ловит мой взгляд, когда я осматриваю сад. - Где бы она ни была, это не здесь .





Я стою рядом с ней, переворачивая землю вручную. Это тяжелая работа, но, как и все остальное, я стремлюсь заполнить дыру, оставшуюся после потери Карис. Это тяжелее, чем я ожидал, как на моем сердце, так и на моем теле. Я был в школе в предыдущие годы, когда большая часть сада была сломана. Тем не менее, я продолжаю вести себя так, как будто у меня есть силы и опыт в часы непосильной работы. Поступить иначе-значит оскорбить мертвых.





“Может быть, она жива, - говорю я, не сводя глаз с изношенного лезвия, которое вонзаю в землю. “Может быть, они все такие.





Я хочу понять первую воровку. Я хочу доказать, что мои собственные теории ошибочны, и поэтому впервые ловлю себя на мысли, что причина отсутствия тел заключается в том, что похищенные девушки на самом деле живы.





Несколько мгновений Амина молчит. Я слышу пение птиц, крики весенних насекомых и шелест молодых листьев на дереве. - Голос моей оставшейся сестры молчит.





Я отваживаюсь бросить взгляд на окно, и меня мало утешает тот факт, что мой отец не смотрит. По крайней мере, он верит, что моя сестра в безопасности рядом со мной. У меня нет иллюзий, что я достаточно силен, чтобы защитить ее, но он считает мое присутствие достаточным, чтобы отойти от своего поста у окна.





Либо так, либо он не может долго смотреть на меня. Это тоже возможно. У меня больше нет сердца для таких ответов. Я пытался заменить Бастиана, учась, чтобы быть полезным семье в бизнесе. Я взял на себя роль моей сестры на кухне. Ничто из того, что я делаю, не меняет того факта, что самый бесполезный из его детей-один из двух оставшихся.





“Они не живые, - наконец говорит Амина, ее слова идут так долго после моих, что я почти забываю контекст. Я хочу забыть об этом. Я так много хочу забыть.





- Может быть, и так, - настаиваю я. В этот момент я чувствую себя той девушкой, которой была когда-то, когда ткала венки из цветов и читала сказки о фантастических существах-это все, что мне нужно было делать.





- Это не твоя вина, - говорит мне Амина. Она уже не в первый и даже не в шестнадцатый раз произносит эти слова. Она и Карис сказали их, когда Бастиан и мама погибли в аварии, возвращаясь из поездки за моим новым платьем. Она и Карис сказали их, когда я увидела, как сильно искалечена нога нашего отца от того же несчастного случая. Мы все говорили это, когда отец рисковал остатком наших сбережений на заказ товаров, которые утонули в океане. Теперь Амина говорит мне эти слова снова и снова с тех пор, как Карис исчезла.





“А что, если это все моя вина?- Я смотрю на свою сестру и прошу ответа на вопрос, который мучает меня уже много лет. - Они умирают вместе с моими днями рождения. Мать и Бастиан умерли, принося мое платье. Карис была украдена после моих предположений об убийце.





- В те дни солнце вставало, - начинает Амина. Она на мгновение опирается на свою садовую мотыгу. “В саду была лиса в то утро, когда пропала Карис, а возможно, и в тот день, когда произошел несчастный случай. В те дни я чихал. Та рябь, которую мы видим, не всегда является причиной.- Она качает головой. “Мы можем искать закономерности, и, возможно, даже найдем их. В этом году было много желудей, и снег шел сильный. Может, они родственники? Один олененок умер от голода, когда я прогнал его из сада, и наша сестра умерла. Может, они родственники?





Я издала звук разочарования. “Это не одно и то же. Я написал эти слова на убийце, и Карис была похищена.





Амина вздыхает. “Никто не знает, зачем он берет с собой девушек. Может быть, другие семьи сделали что-то, чтобы их дочери были выбраны? Разве это их вина?- Она так пристально смотрит на меня, что я невольно думаю о маме. Это ее глаза, ее пристальный взгляд, вглядывающийся в мою душу. - Никто не знает, Верена. Не берите на себя смелость понять сумасшедшего.





Я молча киваю. Я ей верю. Впервые с тех пор, как забрали Карис, я думаю, что не смогу нести на себе всю тяжесть ее смерти. Я не возвращаюсь в школу, но иногда сижу ночью в темном доме со свечой и читаю.





Когда Амина начинает делить обязанности по дому, я не отсылаю ее в постель с суровым словом, а когда она проскальзывает в гостиную и просит почитать книгу, которую я только что закончил, протягиваю ей. Вместе мы уже не так целы, как с Карис, или с Бастианом, или с матерью, но мы исцеляемся. Как и другие семьи, потерявшие своих дочерей, мы движемся вперед—виновато благодарные за то, что наступит осень, мы не будем среди семей, беспокоящихся о том, что один из нас будет следующим. Первый вор никогда не брал двух дочерей из одной семьи. Это, по крайней мере, дает мне ужасное утешение.





* * *





К тому времени, когда осень наконец приходит, Я понимаю, что отец больше не наблюдает за Аминой в саду. Он даже один раз улыбнулся. Это немного, но по крайней мере мы знаем, что нас пощадят. Никто не говорит об этом вслух, но потеря Карис избавила нас от пелены, которая нависла над всеми другими семьями с дочерью в Чарльстауне.





Амина даже разговаривала с мужчиной. Он ближе по возрасту к отцу, чем ко мне, но отец не может ее упрекнуть, потому что сам не знает. Якоб - это тайна.





Вскоре после того, как она рассказывает мне о нем, я прячусь и изучаю человека, который вызвал улыбки у моей сестры. Он старше, но все еще красив, у него темные глаза и волосы, светлая кожа и сильный дух. Он путешествует по своим делам, проезжая через такие маленькие города, как наш. Он не говорит о своей работе, говоря только Амине, что это не женское дело-беспокоиться о таких вещах. Может быть, это и не по-женски с моей стороны, но я ... интересно все-таки. Джейкоб одевается в лохмотья, но мне не нужно много дней тайного наблюдения, чтобы понять, что эта рваная одежда-уловка, чтобы заставить ее чувствовать себя комфортно. Ногти у него короткие и чистые, и от него пахнет травами. Я думаю, что он мог бы быть врачом; я уверен, что он человек ученый. Его слова, когда он говорит, показывают больше образования, чем простая одежда, которую он носит. Если бы мы не пали так низко, он был бы именно таким человеком, которого отец выбрал бы в женихи для своих дочерей.





Якоб не должен быть моим. А жениха нет. Все, что может быть моим-это наказание за то, что заставила Деву-воровку украсть мою сестру. Амина заслуживает счастья. Она потеряла слишком много братьев и сестер, и ей приходится расплачиваться за чужие ошибки слишком долгими годами работы.





- Он такой добрый, - говорит Амина однажды вечером после ухода Якоба. Ее голос наполнен такой мягкостью, какой я не слышал уже много лет.





“Как ты думаешь, он сделает тебе предложение?





Она смотрит на свои ободранные ногти. В последнее время она каждый вечер скребет пол, чтобы смыть с рук как можно больше грязи. Это не достаточно, чтобы удалить годы земли-в земле. “Я не могла уехать из дома. Я ему так и сказал. Я даже в город не хожу. Как же я уйду отсюда?





“Если мы с отцом будем одни, нам много не понадобится, - замечаю я. “Я мог бы вырасти достаточно, чтобы заработать то, что нам нужно, чтобы оплачивать счета и иногда добавлять мясо к нашей еде.





Амина встречается со мной взглядом. “Возможно.





Новая часть меня сгорает от ревности, но не к Якобу, а к тому, что он может ей дать. Если Амина уйдет, если она обретет свободу, я никогда не смогу этого сделать. По правде говоря, у меня может и не быть такого выбора. Отцу нужно, чтобы кто-то присматривал за домом, готовил ему еду, страдал из-за потери почти всех, кого он любил. С каждым годом он становится все холоднее и жестче. Ушел тот человек, который взваливал меня на плечи, когда я была маленькой девочкой. Ушел тот человек, который привез мне розу, вернувшись из командировки. У человека, оставшегося на своем месте, есть камень, в котором когда-то жило его сердце.





Я хочу, чтобы моя сестра обрела счастье, чтобы у нее был повод смеяться и улыбаться, чтобы она не тратила все свои годы на нас с отцом. Я загоняю свою зависть так далеко, что мне больно дышать, и я уверяю свою сестру: “он был бы дураком, если бы не хотел жениться на тебе, и ты была бы дурой, если бы не приняла его предложение, когда оно придет.





* * *





Эти слова преследуют меня, когда листья начинают кружиться и падать. Якоб всегда старался избегать отцовского взгляда, и его визиты обычно совпадали с моими, когда я не стояла у окна. Иногда я все еще тайком наблюдаю за ними, но мне удалось избежать даже мимолетного взгляда человека, который, вероятно, женится на моей сестре.





Когда Амина выскальзывает из дома, чтобы встретиться с Якобом, я, как обычно, притворяюсь спящей. Прошел уже целый год с тех пор, как Карис была похищена, но кошмары о ее похищении и предполагаемом убийстве настолько тяжелы, что сон часто бывает трудно найти. Крик снаружи пугает меня, и я выхожу за дверь в одной ночной рубашке. Мои волосы длиной до колен свисают почти свободно от ограничивающей их косы, что свидетельствует о моих беспокойных метаниях, и мои ноги босы, несмотря на осенний холод.





- Мини!- Крикнула я, выбегая во двор, одетая только в свою белую ночную рубашку.





Я внезапно останавливаюсь, мои глаза расширяются, когда я вижу неожиданную сцену передо мной. Моя сестра, чьи яркие волосы блестят в свете почти полной луны, оказывается в объятиях Якоба. Его рука лежит на ее спине, а ночная рубашка задрана до бедер. Ее ноги совершенно неприлично обнажены, и когда я смотрю на нее, то вижу, что она крепко прижимается к нему. Она стоит ко мне спиной, и я ей за это благодарен.





Моя рука взлетает ко рту, как всегда делала Карис, когда была в шоке. Я кусаю свою собственную кожу, чтобы скрыть свои удивленные возгласы.





Я начинаю поворачиваться, чтобы уползти прочь, чувствуя себя глупо из-за того, что приняла ее крик за крик боли, но прежде чем я успеваю убежать, я понимаю, что Якоб видит меня.





Я бы извинился, если бы эти слова можно было скрыть от Амины.





Я бы убежала, если бы это могло стереть смущение этого момента.





Вместо этого я стою неподвижно, не в силах пошевелиться, когда Якоб встречается со мной взглядом . . . и улыбается. Мгновения тянутся, пока я изучаю его улыбку, не зная, что делать. Затем он закрывает глаза, освобождая меня от своего пристального взгляда.





- Я бегу.





Позже, когда Амина украдкой возвращается в дом, я снова делаю вид, что сплю.





На следующее утро я жду от нее хороших новостей, готовясь изобразить удивление по поводу предстоящей свадьбы.





На следующий день я снова жду.





К концу недели я вынужден спросить “ " где Якоб?





Амина слабо улыбается мне и говорит: “ему пришлось уехать по делам. Он вернется в следующем месяце.





И именно тогда я понял, что то, что я увидел, было прощанием. Я обнимаю свою сестру. - Это всего лишь один месяц, - поддразниваю я. - Отец часто отсутствовал так долго.





Она кивает и крепче прижимает меня к себе. “Может быть, если он вернется, ты сможешь пойти с нами. - Говорит он . . . он говорит, что любит меня, Верена.- Тогда она улыбается. “Он говорит, что увезет меня в замок, где я буду его идеальной женой. Он сказал мне, что будет лелеять меня, и я буду жить как королева, пока я верна и добра!





- Ты это заслужила, - говорю я ей.





Я серьезно.





Но в ту ночь, когда я сплю, мне снится вовсе не Карис. Во сне я вижу, как Якоб улыбается мне, обнимая Амину. Я просыпаюсь и ненавижу его за то, что он дал моей сестре жизнь, которой у нас с Карис никогда не будет. Я лежу без сна и ненавижу себя за то, что завидую своей сестре.





* * *





Всего через три недели Амина уходит, даже не попрощавшись. Я никогда не увижу этот замок. Она ушла, и я остался наедине с отцом.





“И что же ты сделал?” он рычит на меня. За его словами следует кулак.





Я дрожу, глядя на него снизу вверх, боясь встать. “Ничего.





“Она уже ушла. Это ты сделал. Они все мертвы из-за тебя.





Когда я открываю рот, чтобы сказать ему, что это не убийца забрал Амину, он переносит свой вес на здоровую ногу, а затем бьет меня снова и снова своей тростью.





Я тут же решаю не облегчать его боль, сказав ему, что Амина ушла по собственному желанию. Пусть он думает, что ее украли. Пусть он страдает. Я весь в синяках и крови, а человека, который был моим отцом, нигде нет в этой скорлупе до меня.





- Лучше умереть, чем быть здесь с тобой, - говорю я ему, отползая подальше.





Он пристально смотрит на меня, грудь его вздымается от напряжения, и на мгновение я вижу человека, которого когда-то знала. Затем он говорит: "Вставай. Кровь запачкает пол, если ты позволишь ей стоять.





И я остался один, чтобы смыть свою кровь с пола моего отца.





* * *





Горожане смотрят на меня с равной долей страха и жалости, когда я иду продавать овощи в течение следующих недель. Я хочу сказать им правду, что девичья воровка еще не забрала девочку этого года, но они отворачиваются или быстро отводят глаза, когда я открываю рот, чтобы заговорить.





Они узнают, когда в этом году девочку заберут.





Но проходят дни, и ни одна девушка не исчезает. Это меня беспокоит. Может быть, первый вор остановился. Может быть, в этом году он посетил еще один город. Жаль, что Амина не сказала мне, где находится замок. Я бы чувствовал себя лучше, если бы мог поговорить с ней.





Проходят недели, и однажды, когда я собираю яблоки, Якоб останавливается в саду.





“А она тоже пришла?” Я смотрю мимо него, ожидая увидеть свою сестру, удивляясь, почему он все еще носит такие рваные вещи, когда уже увез Амину в свой замок. Теперь нет нужды притворяться бедным.





Якоб пристально смотрит на меня. - Кто же это?





“Моя сестра.





- Амина?- спрашивает он.





Я пытаюсь вспомнить, встречался ли он с Карис, но к тому времени, когда он начал навещать Амину, она была уже мертва. Что-то в том, как он смотрит на меня, заставляет страх пробежать по моему телу. “Она ведь ушла с тобой, не так ли?





“Почему ты так думаешь?- Он скрещивает руки на груди и изучающе смотрит на меня.





- Но Амина .





“Я искал кое-что и думал, что наконец нашел это. Я опять ошибся.- Он одаривает меня сладкой, грустной улыбкой. “Я уже вернулся. Мне придется попробовать еще раз.





“Так она не с тобой?





“Нет.





Если бы его руки не обхватили меня, я бы упала в грязь. Я безвольно лежу в его объятиях, выпрямившись только потому, что он так держит меня. Моя сестра мертва. Я завидовал ей за то, что она избежала этой жалкой рутины, этой нищеты, этой жизни.





Но она не убежала.





Ее украли .





Как и моя старшая сестра.





Как и другие девушки до нее.





“Она мертва, - говорю я Якобу слабым от слез голосом, который не могу остановить. “Я думал, что она уехала с тобой, что ты женился на ней, но если она не с тобой . . . - она мертва. Моя сестра мертва.”





Якоб обхватывает мою голову и прижимает к себе.





- Это моя вина, - говорю я между всхлипываниями. - И Карис, и Амина были похищены. Это моя вина. Мне не следовало просить горожан поймать Деву-воровку.





“Истинный.- Он смотрит на меня сверху вниз и спрашивает: - Ты искупишь свою вину?





На какое-то мгновение гнев оттого, что он просит меня о чем-то, заставляет меня хотеть ударить его. Я потерял двух сестер. Я потерял все шансы на счастье. Но потом тяжесть моей собственной вины давит страх и гнев. Это я виноват. Я не крал их жизни, но привлек к ним внимание безумца. Я должен понести наказание.





- Обязательно, - обещаю я Якобу.





Я так часто вмешивался в обязанности моих братьев и сестер, что это стало похоже на надевание почти подходящего пальто. Возможно, на этот раз все будет к лучшему. Якоб любил мою сестру, и она ушла от него. Я могу заменить ее.





“Ты будешь любить меня так, как она должна была бы, - бормочет Якоб.





Я не уверен, что это вопрос или приказ, но я клянусь: “я сделаю это. Я обещаю, что так и сделаю.





* * *





Проходят месяцы, и Якоб тайно навещает меня, как когда-то навещал мою сестру. Хотя он носит более красивую одежду. Со мной он не скрывает своего богатства.





“Ты всегда знала, что я не беден, - сказал он однажды вечером. “И все же ты ничего не сказал.





- Я киваю.





И он награждает меня поцелуем.





В моей жизни, полной тишины и тяжкого труда, он-мой свет. Мой отец больше не разговаривает со мной и не смотрит на меня. Мои сестры погибли. Мои занятия закончились. Все, что у меня есть в этом мире-это Якоб. Я не могу вынести мысли о том, что когда—нибудь потеряю его-и он это знает.





С того дня я чувствую, что он часто проверяет меня, пытается увидеть то, что я думаю, проверяет, что я наблюдаю за ним и миром вокруг нас. Он заставляет меня чувствовать то, что я иногда ненавижу, подталкивая меня, пока я не поделюсь с ним своим уродством. Он награждает меня поцелуями или добрыми словами, когда я делаю то, что он хочет.





- Будь честна, Верена. Я хочу знать, что ты на самом деле думаешь.





“Я почти ненавидел свою сестру за то, как ты с ней разговаривал, - признаюсь я.





- У твоей сестры было доброе сердце, - говорит он. Затем он касается своими губами моих. “Но она была не так храбра, как ты, и не так умна, как ты.





В эти дни я почти ничего так не жажду, как любви, и Якоб дает ее мне, не требуя взамен многого. Он просит исповедать мои грехи, мои недостатки, мои слабости. Он просит меня не лгать и поклясться, что я не буду разговаривать ни с кем другим. Это небольшая плата за ту радость, которую он мне дарит; его похвала и его маленькие поцелуи-это сокровища, которые я когда-то желала иметь. Теперь они мои. Они всегда будут моими.





- Амина как-то сказала, что ты изучал Деву-воровку, - замечает Якоб.





“А теперь мои сестры мертвы, - бормочу я со стыдом. “Это моя вина. Я сказал тебе в ту ночь, когда ты вернулся.





Якоб запрокидывает мою голову назад, но на этот раз он не вознаграждает меня. Вместо этого он говорит мне: “я уверен, что это так. Они пострадали из-за тебя.





Мое сердце, кажется, умирает. Я хочу отпущения грехов, а не этого. Любовь, которую я разжигала для него, мерцает.





“Тебе еще многое предстоит искупить, - шепчет Якоб. “Ты ведь это знаешь, не так ли?





“А я знаю.” Я пытаюсь смотреть вниз, но он не позволяет. Я думаю о своей семье, разбитой, мертвой и потерянной из-за меня. Я думаю о Якобе, который потерял мою сестру из-за меня. Я никак не могу навести порядок в этом мире.





“Ты должна быть благодарна, что я тебя прощаю, - говорит Тогда Якоб.





“Так и есть.





Он наконец целует меня, но все, что я чувствую-это горечь. Я буду работать еще больше, чтобы искупить свою вину. Я покажу ему, что подавился пеплом и рассолом.





* * *





К лету я готов спросить Якоба, согласится ли он на меня. Это не женская роль просить, но я решила, что готова доказать, что могу любить его, доказать, что могу дать ему счастье, которое я разрушила.





“Я никогда не смогу заменить Амину, но,—мой голос срывается, когда я пытаюсь найти в себе мужество сделать свое предложение,—я могу попытаться сделать тебя счастливой.





От смущения мне трудно смотреть ему в глаза, но я смотрю. Я хочу, чтобы он понял, что я знаю, что предлагаю. Этой осенью мне исполнится восемнадцать, и я буду достаточно взрослой, чтобы стать женой.





- Я твоя, если ты хочешь меня, - с трудом выговариваю я.





- Ты думала о том, что видела той ночью, Верена?- У него грубый голос, и мне страшно подумать, что он сердится. “Ты наблюдал за нами.





- Я думала, что она в опасности, - пытаюсь объяснить я. “Я слышал, как она вскрикнула. А я и не знал, что это так . . . с тобой, когда я вышел на улицу.





“Я думал об этом, - продолжает он, словно не слыша моих слов. “Ты за мной наблюдаешь.





“О.- Я помню ту улыбку, которая казалась такой холодной в лунном свете.





“Разве ты чиста?- спрашивает он.





- Так и есть, - заверяю я его.





Он крепко прижимается ко мне, сжимая обе мои руки, и говорит: “Никогда не лги мне, Верена.





“Вовсе нет. Клянусь тебе, Якоб. Я же чиста. Меня еще никто никогда не целовал.





Он ничего не говорит, но в ту же ночь, когда я выскальзываю из дома, чтобы встретить его, он отводит меня в самую темную часть сада. Я держу его за руку, молча следуя за ним. Мы останавливаемся на небольшой поляне между деревьями. Когда я был маленьким, я играл здесь со своим братом. Отец срубил несколько больных деревьев, оставив после себя крошечные пеньки, которые почти не были видны после всех этих лет. Теперь я прихожу сюда со своими . . . Якоб.





Я осторожно спрашиваю: "Что мы такое?





- Ты моя жена, Верена.





- После того, как мы увидим министра, - поправляю я его.





“Нет. Теперь ты моя жена .- Он отпускает мою руку и пристально смотрит на меня. - А ты будешь добрым и верным?





- Я так и сделаю.





“И я всегда буду держать тебя при себе. Я никогда не буду просить тебя работать так, как это делал твой отец.





А потом он целует меня. Это уже не те нежные поцелуи, которыми он касался моих губ раньше. Я не могу дышать от страха, и когда он отстраняется, я вся дрожу.





В нем есть что-то странное и жесткое. Я не сделал ничего нового плохого, но я боюсь. Те проблески тьмы, которые я видел в Якобе, ничто по сравнению с тем, что я вижу сейчас.





Он крепко сжимает мои бедра в синяках. “Ты должна быть верна мне, жена. Вы должны быть правдивы.





“Так и есть!





“Ты же говорил мне, что чист.- Он расстегивает брюки.





Когда я понимаю, что он задумал, страх придает мне смелости, и я пытаюсь вырваться. - Якоб, подожди!





- Мы женаты, - говорит он мне. - Наши клятвы были произнесены.





Я никогда не слышала о такой свадьбе. Там не было ни священника, ни гостей, ни семьи, но я не уверен, что это все еще вариант для меня. Горожане не смотрят в мою сторону. Моя семья, за исключением отца, мертва.





“Ты сказал, что попытаешься заменить ее, - напоминает мне Якоб. “Теперь ты моя жена.





Я поднимаю свою поношенную хлопковую ночную рубашку, обнажая свое тело перед ним. Якоб наблюдает за моим лицом, прижимаясь ко мне всем телом. Я прикусываю губу, чтобы не закричать, но мои глаза наполняются слезами.





Якоб улыбается так же, как в тот вечер, когда я видела его с моей сестрой. Теперь я понимаю, что это жестокая улыбка. Я не сдерживаю криков боли, и его улыбка становится еще шире.





Покончив с моим телом и застегнув брюки, он говорит мне: “Ты хорошая девочка, Верена. Ты мне не солгал.





А потом он нежно касается моего тела, целуя и слизывая мои слезы. Его рот движется к моему горлу и груди, хотя плоть все еще покрыта моей ночной рубашкой.





- Там нет слез, - говорю я ему, боясь, что за этим последует еще большая боль.





Он смеется, а потом целует то место, где только что причинил мне боль. Через несколько мгновений я почти забываю о боли, поскольку другие чувства поглощают меня. Я снова дрожу, но на этот раз по неизвестным мне причинам.





Потом он поправляет мою одежду и ведет меня к краю сада. Я знаю, что он будет наблюдать, пока я не войду в свою дверь, но он не приблизится к дому. И никогда не видел.





Прежде чем я уйду, он говорит мне: “если ты будешь хорошо себя вести, будет такая же радость.- Затем он крепко сжимает мою руку и добавляет: - Но если это не так, то боль будет еще сильнее, чем в первый раз. Мы сами выбираем свою судьбу в этом мире. Ты понимаешь меня, жена?





- Да, Якоб.





“Я приду за тобой.





- Да, Якоб.





* * *





Только через неделю Якоб ведет меня в замок. Мы далеко от любого другого дома, так далеко, что если бы я закричала, никто бы меня не услышал. Я хочу убежать, но за этими толстыми стенами для меня ничего нет.





Он обхватывает мое лицо руками, как будто я ребенок. “Ты ведь будешь верным и добрым, правда?





“Конечно.





Он целует меня так, что становится совершенно ясно, что он не считает меня ребенком. Сначала мне было стыдно за то, что я позволяю ему делать с моим телом, но за последнюю неделю он дважды продемонстрировал, что ему не нравится, когда я отказываюсь принимать его желания. Это не то, что делает Хорошая жена.





- Мне нравится ублажать тебя, - напоминает он мне. - Но ты должен быть хорошим мальчиком.





- Да, Якоб.





“Не хотите ли посмотреть свою спальню?





- Да, Якоб.





Есть одежда моего размера, но есть и другие платья, висящие в шкафу, которые не подходят мне. Я спрашиваю: "А это чьи?





“Это одежда моей жены.





Я убираю руку, не желая прикасаться ни к большим, ни к маленьким платьям. Я хочу найти объяснение, которое не пугает меня, но ничего не приходит мне в голову. Я смотрю на свои ноги, не зная, что делать.





Он подходит ко мне и почти лениво гладит меня по волосам. “Ты же моя жена.





“Так и есть.





“Значит, теперь они твои, - объясняет он.





Я киваю, и он приказывает мне вымыться и распустить волосы. - Как в ту ночь, когда ты видел меня с Аминой.





#





Через несколько недель я уже не могу выносить тишину и скуку. Якоб часто бывает ласковым, но не всегда добрым.





Он настаивает, чтобы я одевалась только в длинные белые платья, и надевает мне на ноги мягкие белые туфли каждый раз, когда я выхожу из спальни. В спальне мне не дают никакой одежды, но в остальной части дома я должна носить эту своеобразную униформу, которая заставляет меня сомневаться, ношу ли я траур или свадебные одежды.





Я прошу, чтобы выйти, чтобы сделать что-то, чтобы сохранить замок, или даже посадить небольшой сад. Якоб отказывается от любой просьбы. Мне дают книги для изучения, руководства о том, что должна делать жена.





После первого же полного месяца Якоб говорит мне: "мне нужно уехать на неделю.





Я в полном восторге. Я не путешествовал с тех пор, как умер Бастиан. Единственное место, куда я ходил, это из дома моего отца в школу или в город, а затем в прошлом месяце из дома моего отца в замок Якоба. “Когда мы уезжаем?





Якоб качает головой и улыбается мне. “Только не ты, жена. А ты-моя. Никто другой не может смотреть на тебя.





- Никогда?- Слабо спрашиваю я.





Впервые с тех пор, как мы дали друг другу обет, я вижу всю эту тьму в человеке, за которого вышла замуж. Он бьет меня и делает больно, как в ту ночь. Потом я истекаю кровью в нашей постели, и Якоб зачесывает мои волосы назад.





“Они попытаются уничтожить то, что у нас есть, - говорит он. - Они будут смотреть на тебя и думать нечистые мысли. Они погубят тебя.





- Прости, - говорю я, потому что именно этого он и ждет.





- Я годами искал тебя, наблюдал, ждал. Ты даже не представляешь, как это было тяжело.- Он садится и пристально смотрит на меня. “Могу ли я вам доверять?





Я киваю и осторожно сажусь рядом с ним.





“Это тебя я все время хотел, - говорит он мне. “Я остановилась в саду в тот первый день, потому что видела тебя в городе.- Он нежно целует меня в лоб. “Ты всегда должна была быть моей. Мне нужно, чтобы ты был достоин моей любви.





Я с трудом сглатываю и говорю ему: "я не хочу, чтобы кто-то еще смотрел на меня. Я просто попросил уйти, потому что буду скучать по тебе.





Якоб снова приходит в себя от моих слов. Он соскальзывает на пол и надевает мне на ноги неудобные белые туфли. Прежде чем надеть каждый ботинок, он целует мою ногу. Затем он встает, и я протягиваю ему руку, как он учил меня делать.





Как только я встаю, он смывает кровь, которую взял из моего тела. От синяков и припухлостей уже ничего не поделаешь, но кровь скоро иссякнет. Я подчиняюсь его заботам; даже хныканье не слетает с моих губ.





Якоб одевает меня, берет за руку и ведет в свой кабинет.





“Мне нужно, чтобы ты кое-что подержал, пока меня не будет.- Он едва открывает шкаф и лезет в него.





Я не могу заглянуть внутрь шкафа, но из него Якоб извлек тонкое белое яйцо. Это прекрасно. Никаких пятен на поверхности нет, и единственные несовершенства-это два небольших отверстия, где содержимое было удалено.





Я послушно протягиваю ему руку. - Это прекрасно.





Якоб улыбается. - И очень хрупкая.- Он кладет яйцо мне на ладонь. “Вы должны взять его с собой, пока меня не будет. Куда бы вы ни пошли, он должен быть с вами.





- Я хмурюсь.





- Я узнаю, если ты мне не подчинишься, - предупреждает он. “Ты же сказал, что будешь хорошим мальчиком. Ты же сказал, что будешь верен ему.





“Так и есть.





На мгновение Якоб кажется опустошенным. “Ты должна оставаться такой и дальше. Я не хочу причинять тебе боль. На этот раз я хочу быть правым. Никто другой не был мне верен, Верена, но ты же меня знаешь. Ты единственный, кто когда-либо понимал меня.





Правда, которую я отказываюсь рассматривать, начинает давить на мои губы.





“Это ключ от единственной запертой комнаты в замке,-говорит он, протягивая мне старомодный ключ на длинном куске красного бархата и указывая на него.





Я наклоняюсь вперед, и он надевает ленту мне на голову, так что ключ висит над моим сердцем. Бархат напоминает мне о кровавом следе, поскольку я вынуждена думать о фактах, которые означают, что мой муж может быть девичьим вором.





Если Якоб-убийца, то я одна из похищенных девушек.





“Как долго ты меня ждешь?- Тихо спрашиваю я.





Мой муж улыбается и говорит мне: “в течение многих лет я не знал, что это ты, просто мне нужно было найти хорошую жену. Я думал, что это можешь быть ты. Твой день рождения был как раз вовремя, но потом я увидела, что ты написала, и поняла, что ты меня поняла.





- Когда мне было шестнадцать, - шепчу я.





Якоб целует меня, как всегда, когда я даю ему правильные ответы. Я стою совершенно неподвижно, как и он. Затем он подходит к двери и ждет, когда я последую за ним.





Я молча делаю это.





- Карис и Амина заменили тебя , а не наоборот, - говорит он мне, закрывая за нами дверь в кабинет.





- Единственная запертая дверь, кроме этой” - он вытаскивает ключ из моей груди, а затем роняет его так, что он ударяется о мое тело,—это дверь во внешний мир.





- Я киваю.





“На территории есть ловушки.- Он гладит меня по лицу и горлу. “Есть звери, которым я позволяю свободно бродить, когда меня нет. Защищать тебя. Чтобы защитить нас . Ты ведь понимаешь, не так ли?





Я снова киваю.





- Ты была моим заданием, Верена.- Он грубо касается моего распухшего глаза, вызывая новую боль. “Я должен обеспечить твою безопасность.





На этот раз я заставляю себя сказать: “спасибо, Якоб.- Я встречаюсь с ним взглядом и добавляю: - я буду хорошей и верной.





А потом он исчез. Мой муж, воровка-девица, убийца моих сестер, оставил меня одну в моей прекрасной тюрьме. Я не могу двигаться уже несколько часов. Я сижу в тишине и думаю. Я был прав, что убийца забрал Амину— и что она ушла с Якобом. Я была права, что в его улыбке было что-то ужасное в ту ночь, когда я увидела его с моей сестрой. Хуже всего было то, что я нашел закономерность в преступлениях первой воровки. Я уже понял почему. Было так много всего, что я знала, и это знание все еще не спасло ни меня, ни моих сестер.





Что бы ни было в этой комнате, мне нужно это найти. Может быть, это доказательство его грехов. Может быть, там есть что-то, что позволит мне добраться до помощи.





Может быть, это Амина. Остальные наверняка давно умерли, но ведь ее не было всего год. Я надеюсь, что она все еще жива—или, по крайней мере, что я смогу устроить ей достойные похороны.





Яйцо-это самая легкая часть. Я заворачиваю его в тряпку и прячу в урну. У Якоба нет никакой возможности обнаружить мое неповиновение, и даже если он это сделает, я скорее рискну своей смертью, чем выполню его приказ.





Он убил моих сестер. Я здесь не останусь. Я не допущу, чтобы извращенное счастье, которое он нашел во мне, продлилось дольше, чем это необходимо.





Во-первых, мне нужно посмотреть, что находится в запретной комнате. Я снимаю тапочки, которые, по настоянию Якоба, ношу на ногах, и раздумываю, что делать с моим платьем. Он так настаивает, что я ношу только белые тапочки и белые платья, которые касаются моих ног. У меня могут быть голые руки или декольте спереди или даже платья без спинок, но мои юбки всегда должны касаться моих ног.





По какой бы причине он ни держал мои ноги и ступни закрытыми белым, я отказываюсь от этого сейчас. Если он хочет, чтобы я это сделал, это не может быть хорошо. Я краду пояс из занавески и использую его как своего рода пояс. Как только мои юбки завязаны вокруг бедер, я начинаю пробовать каждую дверь в замке.





#





Но когда я наконец нахожу дверь, ключ подходит, я боюсь. Доказательство находится в этой комнате, ответ на судьбу моих сестер, подробности о Деве-воровке, которые я думал, что хотел бы знать.





Я поворачиваю ключ и открываю дверь. Мягкий свистящий звук заполняет темную комнату, как будто много сердец бьется в такт, как будто много дыханий ускользает одновременно. Пол мокрый от розоватой воды, и стеклянные шкатулки с позолоченными краями поднимаются вверх, как острова в Красном море.





Большинство гробов закрыты, но другие выстроились вдоль дальней стены с все еще открытыми крышками. Они ждут, чтобы их заполнили. Одна из этих шкатулок будет моей, если Якоб найдет меня здесь.





Я смотрю на них, на захваченных девушек. Они лежат в ящиках, живые, но неподвижные, глаза закрыты, губы приоткрыты, словно в безмолвном крике. В каждом стеклянном гробу хранится одна из пропавших девочек с трубками, идущими в ее гроб, сохраняя ее живой и молчаливой.





Окровавленная вода запачкала бы мое платье, если бы я не подняла юбки, испачкала бы мои туфли, если бы я их надела, испачкала бы прекрасное яйцо, если бы я не спрятала его в урну, чтобы сохранить в безопасности.





Я выхожу из комнаты и сажусь на пороге. Я разворачиваю свои длинные волосы и вытираю кровь с ног. Затем я снова закручиваю волосы, испачканные кровью моих сестер. Я благодарна Якобу за то, что он любит стягивать мне волосы и прятать мои сильные стороны. Я благодарна, что мой отец решил отказать мне в утешении. Их бессердечие сделало меня достаточно сильным, чтобы пережить этот день.





Я оглядываюсь на ряды женщин в стеклянных гробах. Я не знаю, что он сделал с девушками, как он держит их так, но я клянусь им: “я не оставлю вас вот так.





А потом я закрываю дверь и возвращаюсь в библиотеку, чтобы подумать.





#





К тому времени, как Якоб вернется, у меня уже есть план. Я много лет ждала, когда мужчины поймут, как остановить девичью воровку, когда мой отец поймет, что ему нужно попытаться спасти свою семью. Я больше не жду, что кто-то другой спасет меня или людей, которых я люблю.





Я покорно приветствую своего мужа, когда он входит в замок.





Якоб сдерживается. Он не целует меня, и за это я ему благодарна. Во мне живет ненависть, которую он лелеял годами. Я долго не понимал, что это была ненависть к нему, но сегодня я знаю.





Мы входим в его кабинет, и я вижу кабинет позади Якоба. Двери открыты, и в ней я вижу двенадцать прекрасных декоративных яиц. Некоторые из них сломаны. Все они окровавлены. Взятые все провалили этот тест. Я надеюсь, что смогу добиться успеха там, где они этого не сделали—для них и для себя.





Якоб смотрит на меня с такой искренней надеждой в глазах, когда спрашивает: “где яйцо, которое я тебе дал? Я хочу поставить его вместе с остальными.





“Здесь.” Я протягиваю его тебе. Яйцо так же безупречно, как и тогда, когда я принял его из его рук.





Он берет яйцо и смотрит на него в течение нескольких ударов сердца. Когда он смотрит на меня, в его лице появляется такая радость и гордость, что я чувствую себя немного менее испуганной. Я заставляю себя улыбнуться. Моя кровь присоединится к крови моих сестер, если я разочарую его.





“Ты действительно та самая, - говорит он голосом, полным удивления. “Я знал, что найду тебя, если буду искать достаточно долго.





- Я киваю.





“Были и другие .





- Другие жены, - отвечаю я и быстро добавляю: - я видела их одежду.





Якоб улыбается мне, гордясь моим умом, каким он бывал так часто. - Но они не были верными и добрыми.- Он гладит яйцо. “Ты был тем, кого я ждал найти. Я был нетерпелив раньше, надеясь найти тебя прежде, чем ты будешь готов.





- А сколько их было?- Спрашиваю я его.





Якоб бросает взгляд на яйца. “Сейчас это не имеет значения.





Мое сердце сжимается от боли, когда я думаю о двенадцати женщинах, запертых в стеклянных гробах. Они истекали кровью. Может быть, не все, а может быть, и не первый, но я могу представить себе свой собственный ужас, если Якоб возьмет меня в ту комнату. Я видел, что там ждет. Я видел стеклянные тюрьмы. Я буду сражаться.





Я буду сражаться. Я сжимаю руки в кулаки, чтобы не ударить его. Я хочу причинить ему боль, но он сильнее меня. Я должен подождать. Я заставляю себя еще немного сдержать свой гнев.





- Я здесь, - говорю я ему. “Это ты меня нашел.





Он смотрит на меня с благоговейным трепетом, а потом ласкает незапятнанное яйцо, словно это живое существо. “Я могу освободить остальных прямо сейчас.





Якоб осторожно кладет яйцо на изящную подставку и ставит его в центр шкафа. Затем он подходит ко мне и берет меня за руку. - Я боялся, что ошибся, что мне придется попробовать еще раз, если ты не будешь хорошей женой. Ты ведь понимаешь, не так ли? Я всегда был верен каждой жене. Но я не притронулся к ним, даже после того, как отложил их в сторону.





- Я не могу говорить. Остальные, мои сестры по крови и в действии, были заперты в стеклянных коробках. Некоторые из них были заключены в тюрьму на долгие годы. Я чувствую отвращение к этому ужасу , к нему, монстру, за которого я вышла замуж.





Мы молча идем в комнату, и Якоб отпускает мою руку. Он снимает ключ с моей шеи.





- Ты стоишь любой жертвы.





- Все до единого?- Спрашиваю я, и, несмотря на самые лучшие намерения, в моих словах проскальзывает нотка раздражения.





Якоб этого не слышит.





- Можно мне ее открыть?- Я спрашиваю и, прежде чем он успевает задать мне вопрос, добавляю: - Я хочу помочь тебе, муж.





Эти слова как яд у меня во рту, но мне нужно быть тем, у кого есть ключ. Моя рука падает на нож, который я привязал к бедру. Я не уверен, что смогу использовать его достаточно хорошо, но я попытаюсь. Что касается остальных, то я постараюсь. Ради своей свободы я постараюсь.





Он колеблется, но, посмотрев мне в глаза, смягчается и дает мне ключ. Я заставляю себя не вздохнуть с облегчением, когда беру его дрожащей рукой. Он громко стучит в Тихом коридоре, когда я просовываю его в замок.





-Они не имеют значения, - говорит мне Якоб, как будто мои нервы перестали быть какими-то особенными, как будто боль взятых не имеет значения, как будто смерть моих сестер-это то, что я могу простить.





Я поворачиваю ключ в замке, радуясь, что он смотрит на дверь, а не на меня.





Затем я быстро отступаю в сторону. - Я не такой сильный, как ты. Ты можешь открыть дверь?





Он награждает мой подразумеваемый комплимент улыбкой, прежде чем открыть дверь. Я остаюсь позади, когда он входит в эту комнату. Я часто бывал там в его отсутствие—но даже один вид этой окровавленной комнаты вызывает у меня боль в сердце.





В стеклянных ящиках больше нет заключенных. Пол покрыт осколками стекла, а остальные лежат в мягких постелях где-то в замке. Они в безопасности . . . до тех пор, пока я не потерплю неудачу.





Он стоит в окровавленной комнате, вокруг него повсюду стекло. Шок от этого поначалу делает его неподвижным. Он смотрит на пустые места, где были заточены похищенные им женщины. Затем его взгляд падает на меня.





“Что ты наделал?





Впервые я полностью остаюсь собой, несмотря на него, несмотря на ужас, который я чувствую.





- Освободил их, - говорю я.





Он снова поворачивается ко мне, но я резко отстраняюсь и захлопываю дверь. Моя рука нащупывает ключ, который я все еще сжимаю в руке. Мне нужно преуспеть в этом. Он сильнее, и если он сбежит, все девушки, которых он украл, умрут. Мои сестры умрут. - Я умру.





“А где же они?” Он толкает дверь, пытаясь ее открыть. “И что же ты сделал?





Я вставляю ключ в замок и поворачиваю его.





- Жена!- Рявкает Якоб, колотя кулаками в дверь. “Открыть эту дверь.





- Мой муж умер, - твердо говорю я, прислоняясь спиной к двери. - Мой голос дрожит так же, как и мои руки. Я весь дрожу. Я считаю свои вдохи, когда дверь сотрясается у меня за спиной.





- Это был несчастный случай, - говорю я мгновение спустя. - Мой бедный Якоб так и не вернулся домой.





- Нет!





- Он уехал в путешествие, но не вернулся, - продолжаю я объяснять через дверь. “Он оставил меня здесь одну, и я все еще жду его возвращения.





Я отталкиваюсь от двери и толкаю перед ней тяжелый шкаф.





- Жена!- Якоб снова звонит. - Ты не можешь заманить меня в ловушку в моем собственном доме.





“Теперь это мой дом. Я живу здесь со своими двенадцатью сестрами.





- Ты не можешь этого сделать.





- Это уже сделано, - напоминаю я ему. “Я тоже искал тебя, Якоб. Остальные ничего не сделали. Они позволили тебе украсть нас. Они позволили тебе сделать нам больно. А я не буду. Больше нет.





Он ничего не говорит.





На мгновение мне захотелось стать достаточно сильной, чтобы просто убить человека, который мучил Мой город, который причинил боль моим сестрам, который поймал в ловушку и заставил столько девушек истекать кровью.





- Ты умрешь еще до следующего новолуния, Якоб. Есть только до тех пор, пока вы можете жить без еды или питья.- Я кладу руку на дверь и добавляю: - Если вы предпочитаете, здесь есть множество осколков стекла, достаточно острых, чтобы позволить вам сделать выбор.





“Освободить меня.- Якоб говорит тем же тоном, каким обычно наказывал меня.





На этот раз, однако, у меня есть ключ.





- Я освобождаю всех нас, - обещаю я ему. - Ты скоро освободишься от этого мира.





Затем я ухожу, оставляя своего мужа-не более-на верную смерть и возвращаясь к моим сестрам, которые снова обрели жизнь. Некоторые еще не могут говорить, а другие едва просыпаются. Я не знаю, выживут ли они все, но у меня есть надежда на них—на всех нас.





Один за другим я посещаю каждую из спален, где они восстанавливаются после многолетнего заточения. Их кормили через трубки, успокаивали травами так долго, что они были потрясены, узнав, сколько времени прошло. Постепенно они станут сильнее, и тогда мы приведем наш дом в порядок.





Я говорю каждому из них: "это сделано. Мы свободны.





Я разгадала тест первой воровки и поймала его в ловушку. Вместе с другими, я выясню, как отключить ловушки, которые он установил на территории. На данный момент кладовая хорошо снабжена, и моим сестрам нужно время, чтобы вылечиться.





Не будет никакой Девы-разбойницы, когда листва обернется следующей осенью. На его месте будут только приглашения женщинам, ищущим утешения и мира. Он оставил после себя дом и много золота.





Его многочисленные жены превратят его во что-то лучшее Теперь, когда нет больше стеклянных гробов, чтобы заточить нас.

 

 

 

 

Copyright © Melissa Marr

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Сеонаг и морские волки»

 

 

 

«Zeitgeber»

 

 

 

«В Ксанаду»

 

 

 

«Дислокационное пространство»

 

 

 

«Случай с несколько мифическим мечом»