ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Девять десятых закона»

 

 

 

 

Девять десятых закона

 

 

Проиллюстрировано: Art Tool

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 39 минут

 

 

 

 

 

Как правило, я имею дело с полицией, изгоняя изгоев и незаконных демонов, которые уже были признаны виновными и приговорены. Эти церемонии проводятся в зоне сдерживания демонов под зданием суда, где демоны тщательно сдерживаются и оснащаются парализующими ремнями.


Автор: Дженна Блэк

 

 





Ничего хорошего никогда не приходит от частных граждан, посещающих мой офис. Вот почему я оторвал взгляд от кипы бумаг и нахмурился, когда в дверь моего кабинета без стука вошла пожилая пара.





Я предположил, что этому человеку около пятидесяти лет, хотя это были хорошо сохранившиеся пятьдесят. Его аккуратно подстриженные темно-русые волосы скрывали намек на седину, а округлые яблочные щеки всегда придавали ему ауру мальчишества. Женщина была значительно моложе-под сорок, чуть за сорок—и достаточно красива, чтобы претендовать на статус жены-трофея. Оба были безупречно одеты и явно напряжены.





“Вы Морган Кингсли?- робко спросила женщина, оглядывая меня с головы до ног и слегка нахмурившись, подергивая уголками рта. Ладно, я не одеваюсь как корпоративный клон, так что подайте на меня в суд. Сегодня на улице было чертовски жарко, поэтому я выбрала облегающую майку и невысокие Капри. Так же хорошо, что Мисс кол-в-заднице не могла видеть аптечные шлепанцы, которые украшали мои ноги.





- Да, - сказала я, натянуто улыбаясь. “Да, это я. Что я могу для вас сделать?





“Можно нам присесть?- спросила женщина.





Моя коленная реакция состояла в том, чтобы сказать им, чтобы они позвонили на встречу, а затем проигнорировали телефонные звонки. Я не очень люблю, когда надо мной издеваются.





"Тебе нужны деньги", - мягко упрекнул меня луг.





Вы должны любить иронию экзорциста, одержимого Королем Демонов, не так ли? Когда-то давным-давно мы были молчаливыми партнерами, и луг жил глубоко в глубине моего сознания, способный общаться со мной только тогда, когда я снимал свои ментальные барьеры во сне. Теперь он был моим постоянным спутником. И, судя по всему, мой бизнес-менеджер.





Впрочем, он был прав. С тех пор как он овладел мной, моя жизнь перестала быть моей собственной, и дневная работа отошла на второй план. В отдельном доме. В десяти милях от города.





Короче говоря, для меня было бы более чем глупо отсылать потенциальных клиентов, нравится мне это или нет.





- Присаживайтесь, пожалуйста, - пригласила я, махнув рукой.





Они сидели на стульях перед моим столом. Мужчина нервничал и, казалось, не хотел встречаться с ней взглядом. Я подозревала, что это был не очень хороший знак.





“Что я могу для вас сделать?- Снова спросил я.





“Меня зовут Пэтси Шервуд, а это мой муж Скотт, - сказала женщина. Ее муж приветственно кивнул, но по-прежнему избегал встречаться с ней взглядом. “У нас есть основания полагать, что наша дочь одержима.





“Вы имеете в виду против нее?- Я спросил, просто чтобы прояснить ситуацию. Если их дочь была законным, зарегистрированным хозяином демонов, то я ничем не мог им помочь.





Глаза женщины опасно сверкнули, а руки сжались на коленях. “Она никогда не примет в свое тело отродье сатаны, - сказала она, скривив губы.





О-кей. Не большой поклонник демонов. Будучи сам когда - то чемпионом по демононенавистничеству, я знал, откуда она исходит.





Я пытался придумать тактичный ответ—такт не был одной из моих сильных сторон,—но Пэтси продолжила прежде, чем я успел что-то придумать.





“Ей всего восемнадцать лет.





- А-а, - протянул я. Законный возраст согласия на одержимость демонами составляет двадцать один год. Если девушка действительно была одержима, то ее демон был вне закона, и я мог законно изгнать его. “А почему ты думаешь, что она одержима?- Обычно трудно сказать, что человек одержим, если демон не хочет, чтобы вы знали. Когда демон берет человека-носителя, он имеет доступ ко всем мыслям и воспоминаниям хозяина и может имитировать поведение своего хозяина до тройника. Легальные не беспокоятся, так как это вопрос публичной записи, что они находятся в резиденции.У нелегалов, однако, есть все основания скрываться, особенно в Пенсильвании, которая является одним из десяти штатов, где казнят незаконных демонов, которые не могут быть изгнаны.





Пэтси глубоко нахмурилась. - Мелани уже давно ведет себя странно.





- Почти год, - вставил ее муж.





Пэтси бросила на него раздраженный взгляд, и легкий румянец окрасил его щеки. Очевидно, это было шоу Пэтси, и она не хотела, чтобы ее прерывали.





“Она была угрюмой и грубой, - продолжила Пэтси. “Она начала ругаться-она никогда в жизни так не ругалась! И то, как она одевается . . .- Пэтси вздрогнула.





“Она переживает готическую фазу, - сказал Скотт, заработав себе еще один свирепый взгляд.





“Это не фаза, - отрезала она. “Это же демон!





“По-моему, это типичный подросток, - заметил я. Я думаю, что мне удалось сохранить серьезное выражение лица.





Пэтси яростно замотала головой. “Дело не только в этом. Она отказалась присоединиться к нам в М” - Пэтси выдавила из себя кашель. “—церковь.





Я приподнял бровь. - В церковь? Что вы собирались сказать, прежде чем поменять его на церковь?





- Она отмахнулась от вопроса. - Это не имеет значения. И не важно, веришь ли ты мне тоже. Я хочу нанять вас, чтобы вы изучили ее ауру. Конечно же, вы готовы сделать это, даже если думаете, что я все выдумываю.





Я откинулся на спинку стула и задумался. Основываясь на ее ссылке на демонов как на порождение сатаны, я подозревал, что ее неприязнь к демонам перешла к фанатику. Может быть, слово, которое она не произнесла, было “встреча”? Как на встрече с Божьим гневом? Мой внутренний голос был да, и это было серьезным поводом для беспокойства.





Если девушка была одержима, то у меня не было никаких проблем с изгнанием демона и отправкой его задницы обратно в царство демонов, где она принадлежала. Но если бы Пэтси была членом Божьего гнева, она вряд ли приняла бы экзорцизм как решение. Согласно психам в гневе Божьем, те, кто принимает демонов, должны быть "очищены" огнем. Насколько это касается их самих, демоны не могут обладать чистотой сердца. Поэтому, если вы одержимы, вы достаточно испорчены, чтобы оправдать сожжение заживо.





Неужели Пэтси из тех крылатых крылышек Божьего гнева, которые могут сжечь собственную дочь? Я никак не мог этого знать, но одно только подозрение заставило меня отказаться.





- Она просто найдет для этого кого-нибудь другого, - напомнил мне луг. И этому другому человеку может быть все равно, что случится с девушкой, если она одержима.





И снова луг был прав. Я был далеко не единственным экзорцистом, который когда-либо ненавидел демонов. Как правило, вы не попадали в эту профессию, если вы думали, что они здесь для блага человечества. Я отказалась от мысли, что любой из известных мне экзорцистов будет смотреть в другую сторону, когда гнев Божий сожжет молодую девушку до смерти. Но было много экзорцистов, которых я не знал.





- Хорошо, - сказала я, стараясь не выдать своего недовольства. “Как ты хочешь это сделать?





Как правило, я имею дело с полицией, изгоняя изгоев и незаконных демонов, которые уже были признаны виновными и приговорены. Эти церемонии проводятся в зоне сдерживания демонов под зданием суда, где демоны тщательно сдерживаются и оснащаются парализующими ремнями. Тем, кто пытается сопротивляться, дается хороший толчок электричества, который разрушает способность демона контролировать тело своего хозяина. Если Мелани действительно была одержима незаконным демоном, я не мог видеть, чтобы она оставалась неподвижной достаточно долго, чтобы я мог изучить ее ауру.





Пэтси полезла в свою маленькую суетливую сумочку и вытащила визитную карточку. Адрес, напечатанный на карточке, был зачеркнут, а еще один был написан от руки сбоку.





- Приходи сегодня в десять вечера, - сказала Пэтси, кладя карточку на мой стол и придвигая ее ко мне одним пальцем.





Это прозвучало подозрительно похоже на приказ. Я не очень хорошо выполняю приказы. - Извините, но я работаю только в обычные рабочие часы.





Она одарила меня взглядом школьной учительницы. "Естественно, вы получите бонус, чтобы компенсировать это . . . неудобство. Может удвоить ваш обычный гонорар?





“Зависит. Как ты собираешься убедить свою дочь не дергаться на экзамене, если она одержима?





- Предоставь это мне. Она будет спокойно ждать этого.





Мне это совсем не понравилось. Но, как сказал луг, если этого не сделаю я, то сделает кто-то другой. И удвоить мой гонорар было бесспорно заманчиво.





Чувствуя, что совершаю большую ошибку, я согласился на сделку.





Шервуды жили на главной линии, которая была границей между собственно Филадельфией и ее пригородами. Я знала, что Шер - Вуды были богаты, судя по их одежде, так что их огромный дом-достаточно большой, чтобы вместить мою квартиру три раза-не стал сюрпризом. Я припарковался у обочины, думая, что они, возможно, не хотят, чтобы мой junker загромождал их подъездную дорожку.





Пэтси встретила меня у входной двери прежде, чем я успел позвонить. Будучи самой собой обычной противоположностью, я не потрудилась переодеться во что-то более официальное, и я видела, что это ее раздражает. Но, черт возьми, было все еще жарко и душно, а кондиционер в моей машине не работал с прошлого века, так что ей просто придется разобраться с моим нарядом.





На мгновение я был уверен, что она захлопнет дверь у меня перед носом, но она каким-то образом подавила это желание.





“Входите,-сказала она, и по ее тону я понял, что мне здесь рады примерно так же, как продавцу в магазине.





В доме было холодно, как в холодильнике, и мурашки побежали по моей вспотевшей коже, как только я вошла внутрь. Мне бы очень не хотелось видеть их счет за электричество. Обстановка была почти такой же холодной, как и воздух, все голубое, бежевое или белое.





В гостиной вся мебель была придвинута к стенам, и там был разложен большой круг белых столбчатых свечей. Белое одеяло, украшенное четким черным крестом, было аккуратно сложено в центре. Скотт Шервуд сидел на одном из стульев у стены, опершись локтями о колени и держа в руках пустой стакан из-под виски. Он поднял глаза и коротко кивнул мне, а затем вышел из комнаты—в поисках еще одной выпивки, если я правильно понял выражение его лица.





“Мы исходим из предположения, что ты проведешь экзорцизм, как только убедишься, что Мелани одержима, - объяснила Пэтси.





Эти слова должны были успокоить меня. В конце концов, если они планировали изгнать демона, это означало, что они не собираются сжигать бедную девушку на костре. Так ведь? Но чувство неловкости не покидало меня. Я буду рад, когда все это закончится и я смогу убраться подальше от Пэтси и ее компании.





Я молча кивнул. “А где же Мелани?





- Идите за мной, - сказала она и повела его наверх.





На лестнице не было ковра, и в доме стояла зловещая тишина. Цоканье, цоканье, цоканье каблуков Пэтси эхом отдавалось по мере ее подъема, как и стук моих шлепанцев. Я ненадолго остановилась, чтобы посмотреть на строгую, официальную семейную фотографию на стене. Скотт и Пэтси стояли позади двух хорошеньких блондинок. Младшая девочка, выглядевшая лет на двенадцать, широко улыбнулась в камеру, но старшая—Мелани, как я предположил—выглядела скучающей и обиженной.





Когда мы добрались до верха лестницы, Пэтси сунула руку под куртку и вытащила электрошокер.





Я резко остановился, раздумывая, что лучше: броситься вперед и повалить Пэтси на пол или спрыгнуть с лестницы в надежде избежать ее первого выстрела. Но она не направила тазер на меня, вместо этого вооружив его, а затем держа его рядом с собой.





“Я добавила в ее какао столько хлоралгидрата, что могла бы вырубить лошадь, - сказала Пэтси, очевидно, не заметив моей двойственной реакции, - но просто на всякий случай.- Она подняла свой электрошокер.





Я изумленно уставился на нее. “Ты накачал ее наркотиками?





Пэтси выглядела удивленной. “Конечно. А как еще я заставлю ее сдать экзамен?





Я перепрыгивал через две оставшиеся ступеньки. Если Пэтси дала девушке достаточно хлоралгидрата, чтобы воздействовать на демона, то этого, вероятно, было достаточно, чтобы убить ее, если она не была одержима.





Пэтси последовала за ним еще медленнее. Она вовсе не выглядела обеспокоенной тем, что только что убила свою собственную дочь. - Демон не позволит причинить вред своему хозяину, - заверила она меня.





Мне хотелось схватить Пэтси за плечи и хорошенько встряхнуть. “А где же она?- Потребовал я ответа.





Пэтси указала на одну из закрытых дверей в конце коридора, и я побежала туда. У меня были видения, как я врываюсь в дверь и вижу мертвого или умирающего подростка. Но когда я толкнула дверь, то не увидела ничего, кроме пустой двуспальной кровати, выглядевшей одинокой в пустой комнате.





Белые стены местами были выкрашены в желтый цвет, а кое-где на них облупились небольшие пятна краски. Пятна и пятна имели тенденцию образовывать прямоугольные узоры, и у меня было предчувствие, что на стенах когда-то висели плакаты, которые моя дорогая мамочка не одобряла. Кровать была смята, как будто в ней спали, а в центре ее лежал лист желтой юридической бумаги.





Я вошел в комнату и услышал, что Пэтси идет за мной. Она ахнула, когда увидела кровать.





Я взял листок, прочел записку и протянул ее Пэтси.





"К твоему сведению", - гласила записка. Что бы ты ни положила в мое какао, оно было дерьмовым на вкус.





Пэтси скомкала записку и с яростным рычанием швырнула ее в стену. С опозданием я заметил, что открытые ящики комода были пусты. Я распахнула то, что, как я правильно догадалась, было дверью шкафа. Вешалки были пусты, если не считать костюма, консервативной темно-синей юбки и пары чопорных белых блузок. На полу стояли две пары удобных лодочек-одна черная, другая синяя. Я подозревал, что именно такой наряд Пэтси считала приемлемым для девочки-подростка.





Позади меня Пэтси пнула ногой бюро, ее лицо приобрело неприятный оттенок красного, электрошокер был зажат в кулаке с побелевшими костяшками пальцев. Можете назвать меня сумасшедшим, но у меня было такое чувство, что она была немного раздражена тем, что ее дочь предпочла сбежать из курятника вместо того, чтобы пить пресловутый Kool-Aid. Я подозревал, что все, что я сказал, только еще больше разозлит ее, поэтому я держал рот на замке, почти ожидая, что из ее ушей выйдет дым.





Мало-помалу она взяла себя в руки. Мне оставалось только гадать, что она делала с такой яростью, когда не была в компании незнакомых людей. Возможно, у Мелани была не одна причина сбежать из дома.





- Похоже, ваши услуги больше не понадобятся, - наконец сказала она. - Естественно, я заплачу вам за потраченное время.





По крайней мере, эта поездка не окажется пустой тратой времени, утешал я себя. “Если Мелани вернется домой и ты захочешь перенести встречу, позвони мне, - сказала я ей, мои ноги уже чесались выйти за дверь. Я протянул ей свою визитку, и она машинально взяла ее.





“Конечно, - ответила она ровным тоном, который ясно дал мне понять, что больше я ничего о ней не услышу.





Возможно, это было бы последним моим знакомством с Шервудами, если бы на следующий день не раздался тревожный телефонный звонок.





Я вошел в свой кабинет и балансировал между моими книгами—весело, весело, весело—когда зазвонил мой телефон. Я проверила определитель номера и увидела имя Элизабет Шервуд. Я на мгновение уставился на это имя, прежде чем снял трубку и осторожно поздоровался.





- ЭМ, привет, - произнес женский голос на другом конце провода. Я никогда не спрашивал Пэтси о другой ее дочери, но догадался, что это та самая улыбчивая девочка с семейного портрета. “Ты что, экзорцист?





- Да, - подтвердил я, стараясь не думать о том, почему она звонит. Мое паучье чутье подсказывало мне, что меня вот-вот втянут во что-то такое, от чего мне лучше держаться подальше. “Могу я вам чем-нибудь помочь?- Я старалась говорить как можно мягче.





“Я не знаю, - ответила она. “Возможно. Меня зовут Бет Шервуд, и я думаю, что мои родители наняли вас, чтобы изучить ауру моей сестры прошлой ночью. - Это правда?





- Ее голос немного дрожал, как будто она была на грани слез. Обычно я не отвечаю на подобные вопросы, полагая, что это будет своего рода нарушением конфиденциальности клиента. Но слишком многие аспекты этого дела вызывали у меня раздражение, и я не мог с чистой совестью оттолкнуть девушку.





“Да, это так. Я должен был осмотреть ауру Мелани вчера вечером, но ее уже не было, когда я туда добрался. Она уже вернулась домой?





- Нет, - ответила Бет. - Ее голос упал почти до шепота. “Я думаю, что моя мама нанимает частного детектива, чтобы найти ее.





На другом конце провода воцарилось неловкое молчание. У меня было такое чувство, что Бет не привыкла обращаться за помощью.





“Я могу что-нибудь для тебя сделать?- Спросила я, надеясь, что это не прозвучало нетерпеливо. Я никогда не был заботливым человеком, и у меня есть склонность быть резким, даже когда я не хочу этого.





Бет сделала глубокий вдох, а затем со свистом выдохнула. “Я думаю, что Мелани в опасности, - сказала она, ее голос стал еще мягче. - Моя мама убеждена, что она одержима, и она тоже . . . не очень-то любит демонов.





“Да, я это заметил. Может быть, твоя мама-член Божьего гнева?





Казалось, мой вопрос застал ее врасплох, но она быстро взяла себя в руки. “Против этого нет никакого закона.





Я улыбнулась, радуясь, что она меня не видит. Возможно, девочке и не нравились фанатичные наклонности ее матери, но она быстро встала на ее защиту. “Конечно, нет, - ответил я. “Но вы сказали, что Мелани может быть в опасности.





Бет долго колебалась, потом решила быть со мной откровенной. - Мама наняла тебя в качестве уступки моему отцу. Он тоже Божий гнев, но он не так увлечен этим, как моя мама. Я думаю, что если она найдет Мелани, то пригласит одного из своих дружков на экзамен, и я тоже . . .- Она прочистила горло. “Я не доверяю этому парню.





Я на мгновение задумался, прокручивая в голове все возможные последствия. “Итак, ты хочешь сказать, что этот парень собирается объявить ее одержимой, независимо от того, одержима она или нет?- На другом конце провода никто не ответил, но я воспринял это молчание как "да". “И ты думаешь, что они собираются сжечь ее?





Бет издала сдавленный всхлип, и я почувствовала себя последней дрянью. Моя манера обращения с больными требует серьезной работы. - Мне очень жаль, - сказал я. “Я не должен был этого делать . . . тупой.





- Она всхлипнула. “Нет, все в порядке. Я беспокоюсь о том, что случится, если они найдут Мелани.





“Ты думаешь, она одержима?- Спросил я его. Если Мелани действительно одержима, то ее будет труднее найти. У защищенного подростка, возможно, не было ни средств, ни ума, чтобы оставаться скрытым, но демон .





“Она же не одержимая!- Резко сказала Бет и вздохнула. - Мама скорее обвинит демона во всем, чем признает, что у Мела-ни есть ребенок . . . проблема.





“Вы имеете в виду проблему наркотиков?- Осторожно спросил я.





“Да. Она начала встречаться с этим парнем в прошлом году.- Я слышала отвращение в голосе Бет. “Я не знаю, где она с ним познакомилась. Он слишком стар, чтобы ходить в школу. Во всяком случае, именно тогда она начала меняться.





Я вспомнила, как Скотт Шервуд упоминал, что Мелани вела себя странно уже около года. Я также вспомнил, как Пэтси сбила его, когда он упомянул об этом. Я предполагаю, что она не оценила напоминание о том, что “обладание” ее дочери совпало с ее новыми отношениями с человеческим мужчиной.





“Чем больше мама злилась, тем больше менялась Мелани. Она делала это только для того, чтобы разозлить маму, но мама видела все, что она делала, как доказательство того, что она одержима. Но это не демон заставляет ее так себя вести! Это же ее подлый дружок!





Я откинулся на спинку стула и задумался, что же мне делать с этой информацией. Строго говоря, это было не мое дело.





Да, и это должно было заставить меня чувствовать себя намного лучше, когда “очищение” Мелани Шервуд огнем появилось в вечерних новостях. Я не была уверена, что смогу помочь. Но, по крайней мере, я мог попытаться.





“У вас есть какие-нибудь предположения, к кому Мелани могла обратиться за помощью?





- Единственный, о ком я могу думать, это Рик придурок.- Она закашлялась. “Я имею в виду ее бойфренда.





Я не могла удержаться от улыбки. - Мне поискать его имя в телефонном справочнике под заголовком "придурок", или у тебя есть его фамилия?





Бет коротко фыркнула от смеха и быстро отключилась. “Ты должен поклясться своей жизнью, что ничего не скажешь моим родителям. Я сказал им, что не знаю его имени, потому что не хочу, чтобы они нашли Мэла.





- Клянусь жизнью, я им ничего не скажу, - пообещал я.





Бет глубоко вздохнула - наверное, для храбрости. “Он говорит, что его фамилия Булл, но это может быть, ну ты знаешь, Булл .





- По крайней мере, это начало, - сказал я. “У меня есть друг, который работает частным детективом. Посмотрим, сможем ли мы найти Мелани.” До того, как это сделали Пэтси и ее друзья.





“А ты можешь ей помочь? Я имею в виду, если ты ее найдешь.





- Не знаю, - честно признался я ей. - Но я обещаю, что сделаю все, что смогу.





Барбара Пейджет была из тех женщин, которые мне обычно сразу не нравились. Миниатюрная, белокурая, пышная и потрясающе красивая, она выглядела как взрослая версия банальной чирлидерши из каждого подросткового фильма, который я когда-либо видела. Я начала называть ее Барби, когда мы впервые встретились, и не могла избавиться от этой привычки даже сейчас, когда увидела сквозь красивую упаковку острую, энергичную женщину внизу. (Не то чтобы я очень старалась.





Она была частным детективом и была призвана стать членом Королевского совета Луга, когда ее расследование привело ее к раскрытию запрещенных знаний. Она оказалась весьма ценным приобретением-и вдобавок порядочным человеческим существом. Я рассчитывал на ее добрую натуру, чтобы убедить ее помочь мне найти Мелани Шервуд.





Барби меня не разочаровала. После того, как я рассказал ей о своих встречах с Шервудами и телефонном звонке Бет, она вызвалась немного покопаться—мне даже не пришлось спрашивать. В течение двадцати четырех часов она раскопала адрес Ричарда Булла, он же Рик мудак, и собрала досье, которое доказывало, что Бет была отличным знатоком характера. Я прочитала это досье, когда Барби принес его ко мне домой в пятницу вечером.





Ричарда Булла арестовывали пять раз с тех пор, как ему исполнилось восемнадцать, то есть шесть лет назад. Все обвинения были связаны с наркотиками, но, по-видимому, ничего такого, что могло бы удержать его от улицы в течение длительного периода времени. На фотографиях был изображен костлявый бандит с впалыми щеками, жирными волосами, плохой кожей и бездушными глазами. Я не могла себе представить, что Мелани нашла в нем.





“Как ты думаешь, Мелани останется с ним?- С сомнением спросила я Барби, глядя на адрес. Квартира Булла находилась в одном из самых непривлекательных районов города. “У меня такое чувство, что белая девушка-гот будет торчать там, как больной палец.





Барби кивнул: “Я уверен, что она так и сделает, если покажет свое лицо, чего она, вероятно, не сделает, если думает, что ее семья сожжет ее, если они найдут ее.





- Я поморщился. - Слишком верно. “Конечно, мы тоже не собираемся смешиваться с толпой.





Барби пожал плечами: “Я бывал в кварталах и похуже и жил, чтобы рассказать об этом. А наш друг бойскаут-это наш лучший шанс найти Мелани.





Я вынуждена была согласиться с этим, что объясняет, как мы с Барби оказались в грязном коридоре очень неприятного многоквартирного дома, стуча в дверь Рика мудака, в то время как пол под нашими ногами дребезжал от рэп-музыки, доносящейся из соседней квартиры. В коридоре воняло блевотиной и мочой, как на станции метро, и я удивлялась, как девушка, выросшая на главной линии, может выносить это место.





Повторный стук не давал никаких результатов, и чем дольше мы слонялись по коридору, тем больше нам хотелось привлечь нежелательное внимание. Пока мы пробирались в здание и поднимались по лестнице, на нас смотрели и делали предложения, но пока все было именно так. Я хотел, чтобы все так и оставалось.





Я протянул руку и хорошенько подергал дверную ручку, проверяя прочность замка. Он казался довольно хрупким—я, вероятно, могла бы сломать его, даже не позволяя Лью захватить мое тело и использовать его превосходящую силу демона, что я позволила бы ему сделать только при самых тяжелых обстоятельствах. Я никогда не привыкну к полному отсутствию контроля, которое сопровождало демона, управляющего моим телом, или к болезни, которую я часто испытывала, когда он снова отступал на задний план.





Барби, должно быть, поняла направление моих мыслей. Она положила свою сдерживающую руку мне на плечо, затем полезла в карман своих черных чемоданов—часть того, что я любила называть ее нарядом “Барби—невидимки” - и вытащила набор отмычек. Некоторые из ее методов как частного детектива были несколько менее этичны, но я не собирался жаловаться.





Барби снова постучал в дверь. - Пошли, Рик, - громко сказала она. “Я не в том настроении, чтобы взламывать этот замок, но сделаю это, если понадобится. Это будет проще простого.





Когда ответа по-прежнему не последовало, Барби пожала плечами и вставила свои инструменты в замок. Я не был уверен, что мне понравится идея ворваться к этому парню—велика вероятность, что он вооружен, и он может сначала выстрелить, а потом уже задавать вопросы, если почувствует угрозу. Я уже собиралась сказать об этом Барби, но меня прервал голос из-за двери.





“Кто ты такой, черт возьми, и что тебе нужно?





Рик-мудак, предположил я.





Мы с Барби заранее договорились, что она будет вести большую часть разговора, так как у нее были такт и терпение, которых мне так явно не хватало. Поэтому я прикусил язык и позволил ей ответить.





Барби сняла свои инструменты с двери и улыбнулась в глазок. Ее взгляда и этой улыбки было достаточно, чтобы остановить движение, и я готов был поспорить, что Рик думал о ней нечистые мысли в тот момент, когда он хорошо рассмотрел ее. Сам я стоял немного в стороне, где он не мог меня видеть. У меня есть склонность запугивать людей—склонность, которую я оттачивала и совершенствовала в течение многих лет, когда была королевой отношения—так что лучше всего было сосредоточить внимание Рика на безобидной Барби вместо этого. И неважно, что она далеко не так безобидна, как кажется.





“Мы ищем Мелани Шервуд, - сказал Барби, все еще улыбаясь. “Мы подумали, что вы, возможно, знаете, где она находится.





“Я ее не знаю. Убирайся нахуй отсюда.





Барби ничуть не смутил его ответ. - Конечно, ты ее знаешь, Рик. Ты встречаешься с ней уже около года. Мой друг и я действительно должны поговорить с ней. Это очень важно. Мол, вопрос жизни и смерти важен.





“Трахать. ВЫКЛ.





“Ты думаешь, что бросание Ф-бомбы в каждое предложение превращает тебя в крутого парня?- Спросил я, не в силах сопротивляться. Барби бросила на меня укоризненный взгляд, и я постаралась принять невинный вид.





- Похоже, мне все-таки придется взломать замок, - с преувеличенным вздохом произнес Барби.





- Я тебе ничего не скажу, сука, - прорычал он. “Не важно, внутри ты или снаружи.





В комнату снова вошли отмычки.





“Если ты войдешь в эту дверь, я тебя раздавлю!- он предупреждал, но в его голосе слышался намек на страх.





“Ты можешь попробовать, - сказала я ему, когда полезла в сумочку и вытащила свой электрошокер, вооружая его. Обычно я использую его только на демонах, но я была бы счастлива сделать исключение для Рика.





Из-за двери донесся женский голос, слишком тихий, чтобы его можно было разобрать из-за Эха рэпа. Рик прорычал ей что-то невнятное, но мгновение спустя дверь распахнулась, а отмычки Барби все еще торчали в замке.





Какую бы готическую фазу ни переживала Мелани Шервуд, она, похоже, уже проходила. Ее волосы были выкрашены в черный цвет с фиолетовыми прядями, и если присмотреться, то можно было увидеть дырочки вокруг ее бровей, носа и нижней губы, где различные украшения когда-то пронзали ее лицо. Но она была одета в совершенно обычные синие джинсы и выцветшую детскую голубую футболку, что было серьезным нарушением готической униформы.





Придурок Рик топтался позади нее, на его лице застыла насмешливая гримаса, которая, как я подозреваю, должна была быть угрожающей. Меня больше пугали постоянные подергивания в уголках его глаз и размер зрачков.





Мелани выглядела мрачной и, возможно, даже испуганной, когда она открыла дверь шире и пригласила нас войти. Я не была уверена, что принять приглашение было разумно, но Барби впорхнула прямо в комнату, как будто у нее не было никаких забот в этом мире. Я медленно последовал за ней.





Я была слишком занята своей паранойей, чтобы помнить, что все еще держу тазер рядом с собой—пока не вошла в дверь и не услышала, как задохнулась Мелани. Не самый лучший способ задать тон для дружеского интервью, я должен признать. Я начал было убирать электрошокер, но, видимо, Рику-мудаку не понравилось, что оружие пошевелилось.





- Рик, не надо!- Воскликнула Мелани, но было уже слишком поздно, чтобы он не ударил меня кулаком в челюсть.





Несмотря на то, что я видел приближение удара, я не двигался достаточно быстро, чтобы избежать его. Боль пронзила мой мозг, моя голова откинулась назад достаточно сильно, чтобы вызвать хлыст, и я тяжело упала. Вокруг меня раздавалась какая-то возня и крики, но мне было слишком больно, чтобы обращать на них внимание. Я очень надеялась, что Рик просто не сломал мне челюсть.





- Он этого не сделал, - успокаивающе произнес голос Лью, когда я поднесла руку к больному лицу. У тебя будет ужасный синяк, но я могу исправить его в следующий раз, когда ты ляжешь спать.





Мой собственный внутренний медик, это был луг. Он не смог бы использовать свои сверхъестественные целительные силы, если бы не взял под свой контроль мое тело. К счастью, пока я спала, он легко мог взять управление на себя, и я не страдала от тошнотворных побочных эффектов таким образом.





Я моргнул, чтобы прояснить зрение, и увидел, что мое положение не улучшилось. Рик навис надо мной, направив пистолет прямо мне в голову. В нескольких футах сбоку Барби держала свой собственный пистолет, направленный на Рика. Он был широко раскрыт и тяжело дышал, его руки слегка дрожали—я задавалась вопросом, действительно ли он когда-либо направлял этот пистолет на кого-то раньше. Жаль, что он был так близко, что не мог промахнуться, даже если бы попытался. Луг мог вылечить множество ран, которые могли бы убить нормального человека, но он не мог зафиксировать пулю в мозгу.





- Опусти пистолет, - приказала Барби холодным и властным голосом, целясь совершенно точно. Я знал, что это был фронт—несмотря на то, что вы видите по телевизору, PIs, как правило, не ходят в перестрелки с плохими парнями, но это был хороший фронт.





Я лежала так тихо, как только могла, не желая делать ни малейшего движения из страха, что это испугает Рика и он выстрелит в меня. Черт возьми, если бы я мог полностью перестать дышать, я бы так и сделал.





- Все просто сохраняйте спокойствие, - сказала Мелани, и ее голос был еще холоднее, чем у Барби.





Я моргнул и сосредоточился на ней. Она стояла всего в паре шагов слева от Рика, подняв руки вверх, словно желая доказать, что она безоружна. В ее глазах не было страха, а дыхание было медленным и ровным, когда она немного приблизилась к Рику.





- Опусти пистолет, Ричард, - сказала она все тем же успокаивающим тоном.





“Они работают на твоих гребаных родителей!- сказал он, и руки его задрожали еще сильнее.





Мелани сделала еще один шаг вперед. “Даже если это так, стрельба в них ничем не поможет.





Я застыла на месте рядом с пистолетом Рика, моя голова пульсировала от боли, но у меня было достаточно функционирующих клеток мозга, чтобы прийти к очевидному выводу, что Мелани Шервуд была не одна в этом теле в конце концов. Ни одна девочка—подросток, особенно с ее воспитанием, не могла оставаться такой спокойной под огнем. Наверное, я должна быть счастлива, что она не поощряла Рика стрелять в меня. Незаконные демоны не известны своим великим гуманизмом.





Рука Мелани легла на плечо Рика, и он вздрогнул. К счастью, пистолет не выстрелил. По ее настоянию он медленно опустил пистолет, все еще выглядя слишком нервным на мой вкус.





“А теперь убери его, - сказала она, и с дрожащим вздохом он засунул его за пояс брюк и сделал шаг назад.





Барби не расслаблялась, и ее пистолет все еще был направлен прямо в грудь Рика, даже когда он попятился. “Я предлагаю тебе сказать своему парню, чтобы он вышел из комнаты, - сказала она, и взгляд Рика метнулся от пистолета к Мелани. Ее подбородок опустился в легком кивке, и с последним испепеляющим взглядом на меня, он развернулся и вышел из комнаты, направляясь вниз по коридору и скрывшись из виду. Через несколько мгновений хлопнула дверь.





Барби медленно выдохнула и опустила пистолет, щелкнув предохранителем. Однако я заметил, что она его не убрала. И что она смотрит на Мелани с изрядной долей подозрения. Должно быть, она пришла к тому же выводу, что и я.





Мелани протянула мне руку, и я не видел причин не взять ее и не позволить ей помочь мне встать. Моя голова на мгновение закружилась, когда я поднялась на ноги, но это чувство быстро прошло. Жаль, что то же самое нельзя было сказать о боли. Не сводя настороженного взгляда с Мелани, я подняла тазер, который выронила, когда Рик ударил меня.





- Давай я принесу тебе немного льда, - сказала Мелани, закрывая дверь в квартиру и запирая ее на ключ.





- Ничего страшного, - сказал я ей. “Со мной все будет в порядке.





Я не был стоиком—просто не хотел, чтобы у меня были заняты обе руки, и я никак не мог убрать тазер. Мелани моргнула, глядя на меня, потом кивнула и указала на потрепанный горчично-желтый диван с провисшими подушками и потрепанными подлокотниками.





“Пожалуйста, присаживайтесь.





Мы с Барби переглянулись. Я пожал плечами, и мы оба сели на диван, не сводя глаз с Мелани. Она не сделала ни одного враждебного движения. Я была почти уверена, что если бы она хотела причинить нам вред, то уже напала бы. Но не настолько уверен, чтобы спрятать электрошокер.





Мелани села в мягкое кресло и сложила руки на коленях. Она быстро оглядела Барби, а затем обратила все свое внимание на меня.





“Вы Морган Кингсли, - сказала она.





Я удивленно подняла брови. “Разве мы встречались?” Я знал, что никогда раньше не встречал Мелани Шервуд, но понятия не имел, какой демон сейчас обитает в ее теле.





- Она покачала головой. “Нет. Но ваша репутация опережает вас.- Ее губы изогнулись в кривой усмешке. - Для моих родителей годится только самое лучшее.





Я решил немедленно выложить свои карты на стол. “Вы имеете в виду родителей вашего хозяина, не так ли?





Мелани сжала губы в тонкую линию, затем вздохнула, ее плечи слегка опустились. - Да, родители моего хозяина. Полагаю, нет смысла отрицать это.





Я был чертовски удивлен таким отношением. Казалось, что угроза казни была бы довольно хорошей причиной, чтобы отрицать это. - Мелани слишком молода, чтобы легально принимать у себя демона, - сказал Я, мастер констатировать очевидное.





Демон кивнул: “Утвердительный ответ. Но вряд ли она прожила бы достаточно долго, чтобы стать законным хозяином, даже если бы общество духов приняло ее в качестве кандидата.





“Что ты имеешь в виду?





Она бросила взгляд на коридор, в котором исчез Рик. - Ричард, как вы уже могли догадаться, наркоман. Когда он и мой хозяин начали встречаться, она подхватила его привычку. Сначала это был просто способ восстать против ее родителей, но это обернулось гораздо большим. Но она не знала, что Ричард был заражен ВИЧ.





- Я поморщился.





Мелани отрицательно покачала головой. “Он ничего не знал.- Она снова посмотрела в коридор. “Его никогда не проверяли. Но, как вы уже наверняка догадались,мой носитель тоже был заражен.





- ВИЧ в наши дни не является автоматическим смертным приговором, - сказал Барби, вторя моим мыслям.





- Нет, но ее родители выгнали бы ее, как только узнали, а у нее не было средств к существованию. Не говоря уже о наркотической привычке, которая только усугублялась. Такое стечение обстоятельств превратило бы его в смертный приговор.





Я скептически посмотрела на Мелани. “Итак, ты пытаешься сказать мне, что незаконно овладел ею, но я должен смотреть в другую сторону, потому что ты ангел милосердия, спасающий ее жизнь?





“Что-то вроде этого. Ей гораздо лучше со мной в резиденции, чем было раньше. И хотя этот перевод, возможно, не был технически законным, и она, и мой первоначальный хозяин были добровольными участниками.





“Ваш прежний хозяин?





Мелани кивнула: - Мой первый хозяин был законным и зарегистрированным.- Ее лицо исказилось в гримасе. - И наши отношения были противоположны любви с первого взгляда.





Я знала и другие отношения демона / хозяина такого рода. Хозяева в этих обстоятельствах действовали не очень хорошо. Демоны просто обладали слишком большой силой и были обречены выйти на вершину в любом конфликте.





“Если бы мне пришлось прожить в этом воинстве все мое пребывание на равнине смертных . . . Это был бы ад для нас обоих. Поэтому мы договорились, что постараемся найти кого-то другого, кто примет меня. Тем временем Мелани решила, что ее единственный шанс выжить-это найти демона, который сможет справиться с ее болезнью.- Она слегка улыбнулась. “Она не любит признаваться в этом даже самой себе, но отчасти это решение привлекло ее потому, что ее родители так сильно не одобряли бы его. Еще один подростковый бунт.





Я почти улыбнулась в ответ. Я и сам пошел в противоположном направлении. Мои родители были набожными членами общества духов, которые всегда надеялись, что я добровольно стану хозяином одной из их “Высших Сил”, как они называли демонов, когда достигну совершеннолетия. Вместо этого я стал экзорцистом.





Улыбка исчезла прежде, чем успела укорениться. “Эта история звучит здорово, - сказал я, - но вы нарушили много законов."Обладание незарегистрированным хозяином было смертельным преступлением, как и смена хозяев. Единственный законный способ для демона завладеть носителем был через санкционированное вызывание. “Не говоря уже о том, что это может быть полным дерьмом.





Я пристально наблюдал за лицом Мелани, выискивая реакцию, которая дала бы мне намек на то, говорит ли она мне правду. Но я его не получил.





“Я понимаю ваш скептицизм, - сказала Мелани, - и не виню вас. Но учтите, что у меня было много вариантов, когда вы появились в этом дверном проеме. Если бы я был таким безнравственным существом, каким вы меня подозреваете, я не стал бы сидеть и разговаривать с вами. Я могла бы убить вас обоих вот так, - сказала она, щелкнув пальцами. - Проблема в том, что я никак не могу доказать, что говорю тебе правду. Я могу дать результаты теста Мелани на ВИЧ, но это только скажет вам, что она больна, а не то, что она принимает меня по своей собственной воле.





- Нет, - сказал Барби, - мы должны услышать это непосредственно от самой Мелани, чтобы убедиться, что это правда.





Демон нахмурился, глядя на нее. “Но ты же знаешь, что это невозможно.





- Вообще-то, - сказала я, уловив ход мыслей Барби, - это так. Все, что вам нужно сделать, это временно переехать из Мелани в Рика. Достаточно долго, чтобы мы успели поговорить с ней.





Демон застыл, на ее лице застыло выражение смешанной настороженности и замешательства. - Но Ричард может и не пережить этого процесса.





“Ты просто должен убедиться, что он это сделает, - возразила я. Затем мы устроили небольшой конкурс взглядов. Обычно носитель остается в кататонии, когда демон выходит—отсюда закон против демонов, меняющих носителя,—но один из секретов, который я узнал с тех пор, как сам стал одержимым, состоял в том, что кататония вызвана злоупотреблением. Если демон хочет, чтобы Рик остался целым и невредимым, с ним все будет в порядке.





Она проиграла состязание взглядов, ее взгляд быстро опустился к полу, и она задумчиво прикусила губу. Затем она, казалось, пришла к какому-то выводу, потому что снова встретилась со мной взглядом.





- Ричард может и не захотеть рисковать, - сказала она. “Он не совсем альтруист. Ты хочешь, чтобы я взял его против его воли?





Этот вопрос заставил меня поежиться. Я зарабатывал на жизнь тем, что изгонял демонов, которые принимали невольных человеческих хозяев. Как я мог в здравом уме позволить такому случиться прямо на моих глазах? Правда, демон вряд ли прошел бы через передачу, если бы не говорил правду, а если он говорил правду, то вряд ли причинил бы вред Рику за то короткое время, что им овладел. Но все же ...





“Если ты считаешь, что должен изгнать из меня нечистую силу, то тебе придется побороться, - сказала она. “Я бы сделал все, что в моих силах, чтобы не навредить тебе, но я не могу ничего обещать. Однако я дал обещание Мелани, и я не оставлю ее.





Я стиснула зубы, чтобы не ответить резко. Угроза была произнесена без жара, и язык тела демона был расслаблен и даже отдаленно не враждебен. Мелани медленно поднялась на ноги. Мы с Барби встали значительно быстрее, хотя Мелани по-прежнему не проявляла враждебности.





- Давай уладим это без насилия, хорошо?- Предположила Мелани. “Пойти со мной.





Она направилась к коридору, в который Рик уже успел скрыться. Барби посмотрела на меня, ожидая решения. На мгновение я затосковал по старым добрым временам, когда никто не обращал на меня внимания, чтобы принять трудное решение.





Как ты думаешь, она говорит правду? - Спросил я у Лью.





- Она не человек, - напомнил мне луг. Если бы она была человеком, я бы сказал, что есть хороший шанс, что она говорит правду. Но демоны лгут лучше, чем люди, так что я не могу быть уверен.





И разве это не утешительная мысль! К сожалению, это твердо возложило бремя принятия решений на мои плечи.





Мелани исчезла из поля зрения—что, если она была плохим парнем, не очень хорошо. Я направилась по коридору следом за ней, Барби-сразу за мной. Мелани стояла в дверном проеме двумя дверями ниже, нахмурившись, скрестив руки на груди и глядя в комнату. Покачав головой, она вошла внутрь. Мы с Барби последовали за ним.





Это была убогая, грязная маленькая комната с грязными стенами и мутными окнами. Рик лежал, растянувшись на провисшей двуспальной кровати, ее грязные простыни были сброшены на пол. Рядом с одной рукой на матрасе лежал пустой шприц, а вокруг его левой руки все еще был затянут резиновый жгут. Его глаза были закрыты, и я бы подумала, что он мертв, если бы не легкое вздымание и опускание его груди.





Мелани стояла у кровати и смотрела на него сверху вниз. “Он уничтожит себя даже быстрее, чем это сделал бы мой хозяин, - сказала она. “Он был уже высоко, как воздушный змей, когда ты пришел. Я подозреваю, что ему понадобится медицинская помощь.- Она повернулась, чтобы посмотреть на меня, ее глаза быстро метнулись к Электрошокеру и прочь. “Если ты позволишь мне войти в него, пока будешь говорить с Мелани, я смогу исправить все, что он только что сделал с собой.





“А вы можете вылечить ВИЧ?- Спросила Барби.





Мелани отрицательно покачала головой. “Я могу остановить его от причинения любого вреда, пока я нахожусь в резиденции, но я не могу сразу вылечить его. Может, мне перевестись?





Я не должен был позволять ей, не Теперь, когда у меня был электрошокер. Я мог бы просто выстрелить в нее электричеством и отправить обратно в царство демонов. Но несмотря на мое заметное отсутствие веры как в человечество, так и в демонов, я обнаружил, что хочу дать ей преимущество сомнения. Может быть, я просто размякла. . . . Или, может быть, мне просто не нравился Рик и я не так беспокоилась о его защите, как следовало бы.





“Сделать его.





Мелани села на кровать рядом с Риком. Она развязала жгут, затем взяла пустой шприц и бросила его на прикроватный столик. Судя по выражению ее глаз, он ей действительно небезразличен, но, возможно, она просто хорошая актриса. Она протянула руку и убрала непослушную прядь волос с его лба.





Язык тела Мелани слегка изменился, ее плечи поникли, когда она убрала руку от лица Рика. Его глаза открылись, и я сразу понял, что демон теперь сидит на водительском сиденье. Его зрачки больше не были расширены, да и выражение лица тоже . . . безмятежно принадлежать злому, помешанному на наркотиках мудаку, который ударил меня.





Мелани посмотрела на меня, ее глаза были слишком широко раскрыты, когда она прикусила губу. “Как ты меня нашел?- спросила она.





Что-то явно напугало ее. Моей первой мыслью было, что демон угрожал ей, прежде чем уйти, но она прижималась к Рику, словно ища его защиты.





- А демон говорил правду?- Спросил я его. “А ты Охотный хозяин.





“Утвердительный ответ. Расскажи, как ты меня нашел!- Она тяжело дышала, ее руки на коленях были сжаты в кулаки.





Рик сел и успокаивающе положил руку ей на спину. “Не бойся, - сказал он, хотя, конечно же, это говорил демон, а не придурок Рик. - Что бы ни случилось, я буду защищать тебя.





Я чувствовала, что как-то пропустила часть этого разговора. “В чем дело, Мелани?- Спросил я его. “А чего ты боишься?





Вместо того чтобы ответить мне, она повернулась и практически бросилась в объятия Рика. Он крепко обнял ее, прижав ее голову к своему подбородку и глядя на меня поверх ее головы.





“Единственным человеком, который знал Полное имя Рика, была ее сестра, - объяснил он. “Она думает, что ты нашел ее, потому что Бет предала ее. И что ты собираешься передать ее своим родителям.





- Ни за что на свете я бы так не поступил, - заверил я его. Маленькие волоски у меня на затылке встали дыбом.





Возможно, это было наивно с моей стороны, но я была абсолютно уверена, что Бет сказала мне правду, и что она очень, очень беспокоилась о безопасности Мелани. Она была настолько обеспокоена, что ни за что не назвала бы имя Рика своим родителям, если бы это помогло им выследить Мелани. Достаточно взволнованный, чтобы обратиться к незнакомцу и попросить моей помощи-и рискнуть сказать мне имя Рика.





Я повернулась к Барби, когда дурные предчувствия поселились у меня в животе. “А вы случайно не проверяли, не следят ли за нами, когда мы пришли сюда?- Спросил я его.





Барби пробормотала себе под нос проклятие. “Нет. Мне это и в голову не приходило.





Черт возьми! Мне это тоже никогда не приходило в голову. Откуда Бет узнала, что я тот самый экзорцист, которого наняли ее родители? Может быть, потому, что они “небрежно " оставили мою карточку, чтобы она ее нашла? И если они знали, что Бет не назовет им имени Рика, то какой лучший способ узнать его, чем обманом заставить ее сказать это кому-то другому? Кто-то еще, кто мог бы легко привести их прямо к их своенравной дочери.





Мелани съежилась в объятиях демона, и он принялся укачивать ее, как ребенка. Я встретила его твердый взгляд.





“На самом деле они и не будут этого делать . . . ?- Я начал было, но потом понял, что не могу закончить вопрос. У меня были довольно дурацкие отношения с моими родителями, и они никогда не защищали меня так, как родители должны защищать ребенка. Но даже они отказались бы убить меня, не говоря уже о том, чтобы замучить огнем до смерти. Я знал, что есть люди, способные на такую жестокость, но сама моя душа восставала против этой идеи.





“У ее матери есть честолюбивые замыслы, связанные с Божьим гневом, - сказал демон. “Разве есть лучший способ доказать свою преданность и преданность делу, чем пожертвовать собственной дочерью? Кроме того, я думаю, что она действительно верит, что спасет душу Мелани.





Раздался громкий стук в парадную дверь, и мы все замерли. Мелани издала блеяние ужаса, и я не могла ее винить. Конечно, это может быть просто сосед, просящий одолжить чашку сахара—неужели кто-то действительно делает это?- но я на это и не рассчитывал. Я проверила заряд своего электрошокера, и Барби вытащила пистолет, сняв его с предохранителя.





Рик покачал головой: “Они уже делали это раньше, и они знают, сколько людей находится в этой квартире. Их будет слишком много, чтобы мы могли их взять. И никто в этом здании не станет подставлять нам свою шею.





Конечно, Рик не знал, что он был не единственным демоном в этой комнате. У меня было предчувствие, что Луг уравняет шансы.





- Но не против толпы , вооруженной электрошокерами, - напомнил он мне.





Стук раздался снова, уже более твердо. Мужской голос выкрикнул что-то авторитетное, хотя я не могла разобрать слов.





- Звони в полицию, - сказал Рик. Его голос был по-прежнему спокоен, но глаза были широко раскрыты и испуганно смотрели, и он держал Мелани так крепко, что почти раздавил ее. - Скажи им, что происходит, и скажи, что если они не придут вовремя, то найдут нас в доме Мелани. Божий гнев имеет то, что они называют "объект" в подвале.





В передней части квартиры раздался громкий треск. У меня было неприятное чувство, что это был звук сломанной входной двери. - Держитесь от них как можно дольше!- Я заказала Барби, выхватила свой мобильный телефон и нажала кнопку быстрого набора.





Если бы мне пришлось пройти через 911, я бы никогда не получил объяснение, прежде чем было бы слишком поздно. Однако Адам Уайт, директор спецназа-подразделения полиции Филадельфии, ответственного за преступления, связанные с демонами,-был членом Совета Луга, и я мог заручиться его помощью с минимумом дерьма.





Барби, стоя в дверном проеме спальни, сделал предупредительный выстрел вниз по коридору, и Мелани закричала.





- Не подходите ближе, - крикнул Барби кому-то в коридоре. - я не хочу вас обидеть. - Полиция уже в пути!





Да, ну, вроде того.





Я полагала,что с ее защищенной позиции, Барби могла бы удержать плохих парней в течение нескольких минут. Чего я не учел, так это того, что канистры со слезоточивым газом говорили, что плохие парни бросаются нам навстречу. Это не будет иметь большого влияния на демонов, но это быстро выведет Барби и Мелани из игры.





Я без колебаний позволила Лью взять инициативу в свои руки—я не смогла бы сказать об этом Адаму-присесть на корточки, если бы у меня закашлялось легкое, как это начал делать Барби. Она сделала еще один выстрел вслепую, а затем была побеждена газом.





Казалось, прошла целая вечность, прежде чем Адам ответил на звонок. Он начал было с какого—то саркастического приветствия—я никогда не сообщал ему ничего похожего на хорошие новости, - но луг оборвал его.





“Быстрее в дом 125 по Оук-Гроув-корт, - выдохнул он, чувствуя, что слезоточивый газ заставляет его задыхаться, хотя и не выводит из строя. “Подвал. Гнев Божий овладевает нами.—”





Внезапно из облака газа появилась фигура в маске. Луг попытался нырнуть в сторону, но сдвоенные электрошоковые щупы вцепились ему в грудь и живот, и пятьдесят тысяч вольт электричества закоротили его контроль над моим телом. Телефон выпал из его вялых пальцев, когда он рухнул на пол.





- Верни мне контроль, - приказала я ему, хотя и боялась того, что произойдет, когда он это сделает. Пока он держал себя в руках, я не чувствовал ни боли, ни страданий, которые газ и электричество причиняли моему телу. Однако люди и демоны по-разному реагируют на тазеры, и последнее, что я хотел, чтобы гнев Божий понял, что у них было больше одного демона, которого они могли бросить в костер.





Луг исчез на заднем плане моего сознания, и я погрузился в страдание.





Должно быть, я потерял сознание где-то по дороге, потому что следующее, что я помню, это то, что я был в движущейся машине. Мои руки были жестко связаны за спиной, и я практически задыхалась под тяжелым капюшоном, который закрывал мне обзор. Тряпичный кляп высосал всю влагу изо рта и впился зубами в синяк на челюсти. Моя грудь болела от кашля, а глаза горели так сильно, что я сомневаюсь, что смог бы что-то увидеть даже без капюшона.





Это выглядело не очень хорошо для хозяев поля. Божий гнев никогда не колебался, чтобы взять на себя ответственность за демонов, которых они убили, но они никогда не были готовы отказаться от отдельных членов, которые участвовали в убийствах, что делает почти невозможным для кого-либо быть преследуемым. К сожалению, поскольку мы с Барби чертовски хорошо знали бы, на кого указать пальцем, если бы Мелани оказалась мертвой, я подозревала, что мы собирались стать побочным ущербом.





Я действительно надеялась, что у Адама было достаточно информации для работы,и даже сейчас мчалась к дому Шервудов, чтобы организовать спасение. Жаль, что луг не смог сообщить нам, что мы столкнулись с вооруженной организованной толпой. Если Адам придет один, он может оказаться поджаренным прямо рядом с Риком или Мелани.





Поездка до пригорода заняла целую вечность, но в то же время не слишком долго. Машина, в которой меня везли, остановилась, и звук открывающихся дверей подсказал мне, что я нахожусь в фургоне. Грубые руки схватили меня под мышки, и когда я попытался сопротивляться, то был вознагражден ударом по голове, который лишил меня всей борьбы.





Я был в полубессознательном состоянии, когда меня вытащили из фургона и перекинули через чье-то плечо. Мои тюремщики молчали, но я слышал еще какое-то шуршание, а затем приглушенный звук рыданий. Мое сердце сжалось от сочувствия к Мелани, хотя моя собственная ситуация выглядела не намного лучше.





Я услышал, как открылся ряд замков, а затем мой пленитель начал спускаться, его ноги стучали вниз по деревянной лестнице. Я подавила всхлип, когда уловила запах застарелого дыма.





Меня бесцеремонно сбросили на цементный пол с глухим стуком, от которого стучали зубы. Капюшон был снят с моей головы, и я открыла свои все еще жгучие глаза, чтобы увидеть все более ужасное зрелище, чем я себе представляла.





Я находился в пустом, недостроенном подвале, освещенном только рядом толстых столбчатых свечей, которые стояли вдоль трех из четырех стен. Огромный почерневший камин был установлен в четвертой стене. Я думаю, что он должен был выглядеть как один из тех средневековых замковых каминов, где можно было зажарить целого оленя на вертеле. К сожалению, это был не олень, которого они собирались зажарить сегодня вечером. Толстый железный столб поднимался из бетонного ложа позади камина,дрова и щепки были сложены у его основания.





Я изо всех сил пытался сесть—это было нелегко, когда ты связан по рукам и ногам. Никто мне не помог, но и не пытался меня остановить. Оглядевшись, я увидела Рика, Мелани и Барби, все они были связаны и с кляпом во рту. Мы были окружены фигурами в черных капюшонах и мантиях, по меньшей мере десять из них втиснулись в маленький подвал. Несколько из них целились в нас электрошокерами, а у одного был пистолет. Не очень хорошие шансы.





Мелани рыдала так сильно, что ей было трудно дышать из-за кляпа. Барби была бледна и широко раскрыла глаза от страха. Но глаза Рика были полны живого расчета, когда он оценивал ситуацию. Демон явно не перешел обратно в Мелани во время нападения, и я подумал, что мы могли бы воспользоваться этим фактом. Божий гнев ожидал, что Мелани будет одержима, но они не обязательно ожидали этого от Рика.





Один из шизиков с электрошокером шагнул вперед. Прежде чем я успела сообразить, что сейчас произойдет, он выстрелил в Мелани электрическим зарядом. Она закричала из-за кляпа, ее тело рухнуло на пол, где она лежала, судорожно подергиваясь.





“Она свободна от сатанинского отродья, - нараспев произнес псих.





Ну, это определенно был один из способов определить, был ли кто-то одержим. Если бы демон Мелани все еще был здесь, она бы не дергалась. Одна из других фигур в капюшонах внезапно бросилась вперед и схватила Мелани, заключив ее в объятия.





- О, слава Богу!- Раздался из-под капюшона голос Скотта Шервуда.





“А как насчет этого?- спросила другая фигура в капюшоне, и на этот раз я узнал голос Пэтси, когда она указала на Рика. - В ее голосе звучала странная надежда. Я предположил, что ей очень хочется, чтобы кто-то сгорел в этом камине.





Тогда многое произошло сразу.





Демон вырвался из своих пут и бросился на человека, который собирался выстрелить в него из электрошокера. Тазер выстрелил,но его щупальца безвредно проплыли над головой Рика, когда он повалил убийцу на пол.





Я понял, что вся эта хрень вот-вот взорвется, и что если у нас есть хоть малейшая надежда выжить до тех пор, пока Адам не прибудет с кавалерией, то мы не можем допустить, чтобы демоны погибли окончательно. А это означало, что, несмотря на неприятные побочные эффекты, которые, несомненно, должны были ослабнуть, я должен был позволить Лью снова взять все под свой контроль.





Это был просчитанный риск. Если Рик и Лу проиграют эту битву—что казалось вполне вероятным, учитывая, что мы были сильно в меньшинстве, а у плохих парней были электрошокеры—я объявлю всем, кто участвовал в ней, что я одержим, что сделает меня кандидатом, чтобы присоединиться к Рику на костре. Но хотя я когда-то считала себя эгоистичной и трусливой, я не могла просто сидеть и ничего не делать, пока человек и демон поджариваются.





Демоническая сила луга достаточно легко позволила ему оторваться от веревок на моих запястьях и лодыжках. Моя плоть тоже была довольно хорошо разорвана в процессе, но луг отрезал меня от боли. Теперь я был не более чем наблюдателем в своем собственном теле, видя и слыша действие, фактически ничего не чувствуя, по крайней мере физически.





Нападение Рика стало неожиданностью для толпы разгневанных богов; нападение Луга стало полным шоком. Я имею в виду, действительно, кто будет ожидать, что экзорцист будет одержим, из всех людей?





Луг врезался в одного из парней с электрошокером, его инерция увлекла их обоих еще в одного. Мы все трое спустились вниз, и луг оказался сверху. Человек, лежавший внизу, ударился затылком о цементный пол и замер. Я сказала себе, что надеюсь, что он не умер, но я должна была признать, что была злобная сторона меня, которая не очень заботилась.





Луг вырвал тазер из рук сбитого им человека, раздавив ствол одной сильной рукой. Без электрошокера парень больше не представлял угрозы, поэтому луг вскочил на ноги.





Рик уложил двух фигур в капюшонах, но к тому времени, когда луг полностью выпрямился, Скотт Шервуд оттолкнул свою все еще связанную дочь с кляпом во рту за спину и бросился вперед, вонзив свой электрошокер в спину Рика. Демон рухнул на землю. Вместе с ними Лью и Рик вывели из строя четверых фанатиков, но как только Рик упал, остальные шестеро смогли сосредоточить все свое внимание на Лью.





Шестеро против одного-это всегда плохо, даже если ты демон. Но луг - очень умный демон. Кроме того, он знал, что ему не нужно было побеждать их—просто задерживать.





Некоторые из наших нападавших уже стреляли из своих тазеров и промахнулись, что означало, что они должны были либо остановиться и перезарядить, либо попытаться использовать тазеры на близком расстоянии в качестве электрошокеров. Никто, казалось, не горел желанием приближаться к нему. Только представьте себе!





Луг схватил ближайшую фигуру, его рука сомкнулась вокруг предплечья. Капюшон упал, открыв лицо Пэтси Шервуд. Ее зубы были оскалены в рычании, глаза сузились от ненависти, щеки пылали гневным румянцем. Она замахнулась своим тазером на Лью, но тот ударил ее по руке так сильно, что выбил тазер из ее хватки и тот полетел в камин. Затем он притянул ее к себе, используя ее тело как щит против других.





Я уже почти начал с оптимизмом смотреть на наши шансы. К сожалению, я далеко не такая миниатюрная, как Барби, а тело Пэтси Шервуд было неподходящим щитом для женщины моего роста.





Фанатики, все еще стоявшие на ногах, рассыпались в разные стороны, так что Лугу было трудно следить за всеми сразу. Двое из них одновременно выстрелили из своих электрошокеров. Луг использовал Пэтси, чтобы перехватить зонды от одного электрошокера, но это оставило его спину открытой. - Закричала Пэтси, но ни у меня, ни у Луга не было времени почувствовать даже проблеска удовлетворения, прежде чем зонды от другого электрошокера вывели нас из строя.





Мой оптимизм сменился леденящим душу страхом, когда луг упал. Однажды я уже был чертовски близок к тому, чтобы быть сожженным на костре, и ситуация выглядела так же мрачно сейчас. Один из психов подхватил обмякшее тело Рика под мышки и потащил его к камину. Еще один наклонился, чтобы схватить меня.





Все, включая меня, были настолько сосредоточены на предстоящем костре, что мы не заметили прибытия полицейских, пока Адам не заорал, чтобы все замерзли.





Оказалось, что шервуды были в полицейском списке возможных "стражей Божьего гнева", поэтому, когда Адам услышал адрес, он сразу же хорошо понял, что могло произойти. Ему удалось вызвать достаточно хорошо вооруженных полицейских, чтобы убедить всю банду сдаться без боя. Скотт Шервуд был слишком потрясен, чтобы говорить, когда его уводили в наручниках, но у Пэтси буквально пена шла изо рта, она выкрикивала бессвязные отрывки из Священного Писания и бросала обвинения мне и Рику.





Мелани сумела пробраться к неподвижному телу Рика и потереться связанными руками о его щеку, прежде чем копы оттащили ее от того, что Пэтси назвала опасным демоном. Я знал, что демон воспользовался этим коротким контактом, чтобы вернуться в Мелани. Это не было идеальным решением, потому что полиция наверняка проверит нас всех на предмет одержимости демонами, прежде чем кому-то из нас разрешат вернуться домой, а демон Мелани все еще не был законным. Но я была почти уверена, что смогу убедить Адама дать ей шанс “сбежать” до того, как экзорцист получит шанс исследовать ее ауру.





Когда остальные полицейские повели Барби, Мелани и Рика вверх по лестнице, обращаясь с ними со всей осторожностью, которую они были обучены использовать против потенциально опасных демонов, Адам опустился на колени рядом со мной. Он способен на яростный взгляд мирового класса, и в данный момент он давал мне его в полную силу. Забавно, как он всегда становится таким раздражительным, когда думает, что я подвергаю опасности жизнь его короля.





Выстрел тазера начал затухать, и луг все еще держал себя в руках. Я почувствовала, как он заставил мои губы изобразить подобие улыбки.





“Не сердись на Моргана из-за этого, - пробормотал он невнятно. “Это не ее вина.





Адам прищурился, его взгляд стал еще более яростным, что было впечатляющим подвигом. “А как насчет тебя?- прорычал он. “А я могу на тебя сердиться ? Какого хуя ты тут делаешь?





И луг-храбрый, могущественный король демонов, которым он был—вернул мне контроль, вместо того чтобы ответить.

 

 

 

 

Copyright © Jenna Black

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Она стоит на вес золота»

 

 

 

«Коварство»

 

 

 

«Мясо, соль и искры»

 

 

 

«Последний банкет временных кондитерских изделий»

 

 

 

«Нет полета без обломков»