ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Длинная ложка»

 

 

 

 

Длинная ложка

 

 

Проиллюстрировано: Грег Рут

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 49 минут

 

 

 

 

 

Возможно, вы слышали о Иоганнесе Кабале. Он некромант и немного печально известен. Он также очень чувствителен к покушениям на свою жизнь и подозревает, что кто-то может причинить ему вред. Тропа ведет в одну из наименее посещаемых частей самого ада, и там Кабалу понадобится проводник.

Как у Данте был свой Вергилий, так и Кабал пользуется услугами дьявола, который является монстром, хищником и самое чуждое для Кабала — женщиной.

Дьявол Зарения и они погружаются глубоко в ад, чтобы противостоять вызовам совершенно за пределами понимания любого смертного. Но всегда следует пользоваться длинной ложкой, когда ужинаешь с дьяволом, и Кабал вскоре осознает немыслимое - ужас за пределами своего опыта. Она действительно начинает ему нравиться.


Автор: Jonathan L. Howard

 

 





Иоганнес Кабаль не привык к тому, чтобы его так ошеломляло присутствие женщины, но он был ошеломлен, и вопрос, столь же дерзкий, как и настойчивый, вырвался из его уст.





- Мадам, — сказал он, зная достаточно, чтобы смутиться этим вопросом, — простите меня за прямоту, но могу ли я спросить-и вы не должны чувствовать себя обязанным отвечать, если вы не хотите этого делать - могу ли я спросить, вы экзотермичны или эндотермичны? То есть ваш метаболизм?





Дама, о которой шла речь, посмотрела на него с кокетливым весельем. Если бы у нее был веер, она бы наверняка им помахала. Однако она ничего не ответила.





- Может быть, пойкилотермический? - рискнул Кабал.





- Пойкилотермический, - медленно повторила она, каждый слог отделялся от соседнего на целую секунду тишины. - Она улыбнулась. “Ты мне нравишься, - сказала она. “А ты забавный. Я не думаю, что когда-либо встречал смешного человека раньше.





Кабал заколебался; он тоже не привык, чтобы его считали смешным. - Уверяю вас, мадам, я вовсе не собираюсь этого делать .





Но она его не слушала. - Поик, - сказала она, наслаждаясь этим звуком. “Poik, poik, poik.





Это не было обычным способом вызова сверхъестественных существ. Он имел некоторый опыт в этом направлении и знал, что они включают в себя большую подготовку, точное понимание онтологических аспектов ритуала и терпение. Однако в данном случае он едва успел начать ритуал, как концентрические круги призыва и защиты были заполнены большим количеством ... он не совсем был уверен, чем именно.Он призывал существ с других планов, потерянные души и демонов в прошлом, но это был первый раз, когда он призвал дьявола, то есть демона с большей автономией, чем обычное стадо.





К такому выбору его вынудили обстоятельства. Если бы он вызвал какого-нибудь обычного или садового демона, то счел бы себя обязанным доложить о своих делах сатане; но этого никогда не будет достаточно. В эти дни он и Сатана не очень-то симпатизировали друг другу. Если сатана вел список рождественских открыток—что не так уж невероятно, как кажется-то Кабал наверняка был вне его.





Значит, это дьявол. Разумно свободный агент, который совершал свои злодеяния и подрывные действия самостоятельно, а не кланялся великому Люциферу и его зверинцу генералов в самом нижнем кольце Ада. Иоганнес Кабаль прошелся по своей обширной библиотеке, собирая подлинные названия всех подобных вещей, какие только мог найти, а затем, путем дедукции и жребия, остановился на том, кого редко вызывали и поэтому, вероятно, более сговорчивого к хитростям такого хитроумного смертного, как он сам. Недостатком такого метода было то, что он вообще не находил никаких указаний на природу дьявола, как правило, очень слабого. относительный термин в этом обстоятельстве - названный Заренией, хотя его истинное имя было испещрено пятнами голосовых связок, апостроф и—неизбежно-небольшими брызгами слюны.





Поэтому Кабал должным образом заглот-и остановился, апострофизировал и выплюнул свой путь через призыв и был вознагражден дьявольским проявлением, которое теперь стояло перед ним, идя “Poik.





Кабал был готов ко всем видам отвратительных форм, от тела, построенного из личинок до злобного оттенка розового, но он был немного озадачен фактическим появлением Зарении. Она, несомненно, была женщиной и, вероятно, очень привлекательной в поверхностном “действительно довольно красивом” смысле. Волосы у нее были короткие и рыжие, кожа бледная, фигура бесшабашная, лицо открытое и привлекательное, грудь приятная, но не властная, а ноги . . . Ну, их было слишком много, в четыре раза больше, чем нужно.





Ниже пояса Зарения была огромным пауком. Ее живот был гладким и черным, ноги выгнуты дугой и выглядели мощно внутри сочлененного хитина.





Кабал решил вызвать ее-как ему показалось снаружи—в закрытую ставнями мастерскую по металлу в железнодорожной арке. На самом деле, это был один из различных задних дверей ада, известный как “Кемч” среди тех, кто собрал такие раритеты. За блоком ветра и гофрированной стальной стеной была пещера, которая никоим образом не коррелировала с размерами арки, в которой она была основана. Пещера была около двадцати ярдов шириной в самом узком месте, внешний вход был закрыт непоследовательной городской стеной, но внутренний переходил в туннель, который медленно опускался вниз.Там вечно горели факелы в канделябрах, подпитываемые душами управляющих хедж-фондами и других подобных низменных созданий.





Учитывая все это пространство, Кабал решил оставить больший, чем обычно, круг для вызова, и теперь он оценил прозорливость этого действия. Свет факела мерцал на темной броне тела и ног Зарении, и ему пришло в голову, что она не была точным аналогом настоящего паука; было что-то механическое в животе и конечностях, что делало их, возможно, еще более смущающими, чем просто быть невероятно массивным паукообразным. Если бы у нее были более обычные ноги, то ее переднее тело по меньшей мере сравнялось бы ростом с шестью футами и одним дюймом Кабала.Из-за своей паучьей внешности она была на добрый Ярд выше его, и кончики ее ног легко очерчивали внутренний край широкого призывного круга во всех его пяти ярдах.





- Поик,-сказал огромный дьявол-Женщина-паук. Она вздохнула от такого веселья. “Тогда что все это значит? Какую именно прихоть ты хочешь, чтобы я исполнил, о смертный?





- Я отрекаюсь от тебя, о дух, чтобы ты был связан этим заветом!- сказал Кабал твердым голосом, который не терпел никаких выходок. Надо быть твердым с демонами и, как он полагал, с дьяволами. - Благодаря силе великого Адоная, Я.





Дьявол смотрел на него с изумлением. “Ты пытаешься связать меня? А ты разве нет? Ты пытаешься связать меня!- Это выражение лица сменилось кокетливым подмигиванием. - Ах ты проказник.





“Тут уж ничего не поделаешь, мадам, - сказал Кабал. “Ты не выйдешь из этого круга, пока я не получу гарантий твоего послушания и моей безопасности.





“Ну вот в чем дело, дорогая. Ты ведь не против, что я называю тебя "дорогой", правда?- Не дожидаясь мнения Кабала по этому поводу, она продолжила: - Если бы я была демоном, вы бы поступили правильно. Они все смешаны в привязанностях и обязанностях друг к другу. Ужасно феодально, я знаю, но это, кажется, работает на них. Итак, вы просите милости у высших, чтобы получить власть над теми, кто ниже в цепи, да? Загвоздка в том, что я свободный агент. Вот что такое дьявол, по крайней мере, в моем понимании. В итоге получается, что великий Адонай может свистеть все, что мне нужно. Ты не можешь меня связать. Извиняюсь.





Она пожала плечами и, казалось, была искренне опечалена случившимся.





Кабал был в замешательстве. Его план зависел от наличия дьявола в качестве агента. Он не мог понять, как действовать, если такое простое условие было ему недоступно. - О, - сказал он и сел на валун. "Это разочаровывает.





Зарения еще раз сочувственно пожала плечами, но ничего не сказала.





“В таком случае я не совсем понимаю, как связаны дьяволы, - сказал Кабал. “Если нет опоры, на которую можно было бы опереться в своем послушании, то как же это делается? Я много раз читал о дьяволах, помогающих магам.





- А!- сказала дьяволица, поднимая указательный палец, чтобы пригвоздить то важное место, которое невольно поднял Кабал. “Ты слышал, что ты только что сказал? ‘Помощь.’ Это всего лишь мысль, но ты всегда можешь попытаться спросить вежливо.





- Как мило? Кабал устало покачал головой. - Мадам, я устал и очень расстроен. Не смейся надо мной. Я сейчас совсем не в настроении.





- Я не издеваюсь над тобой, милый, - сказала она, слегка обидевшись. “Я говорю совершенно серьезно. Слушай, тебе нужна гарантия? Слово Дьявола-это ее связь, так же как и для демонов. В этом смысле мы гораздо надежнее людей, и все же мы-зло?- Она развела руками в ответ на такую несправедливость.





Кабал почувствовал, что его интерес усилился. “Вы имеете в виду переговоры?





- Именно так.- Зарения приятно улыбнулась. - Дайте мне то, что я хочу, и вы получите то, что хотите, включая мое обещание, что я не причиню вам вреда, не очарую вас и не испорчу вам день иным способом.





Кабал поднялся и подошел к краю круга. “А чего бы ты хотел?





Дьяволица в глубокой задумчивости смотрела куда-то вдаль, и выражение ее лица было таким же, как у ребенка, пишущего письмо Деду Морозу. “Ну, - сказала она после некоторого раздумья, - меня уже очень давно не вызывали, и мне скучно. Что бы ты ни хотел, чтобы я сделал, это должно быть интересно. Кроме того, было бы прекрасно убить несколько человек. Так. . . Да, таковы мои требования: убийство и веселье.





Кабал посмотрел на паука-дьявола Зарению и скрестил руки на груди. - Мадам, - медленно произнес он, - я полагаю, что мы можем заключить сделку.





Все это началось, как и многие повседневные истории, со стремления к бессмертию. Сам Кабал интересовался в основном академическими вопросами; по его мнению, сама краткость жизни придавала ему импульс. Отнять краткость жизни означало лишить ее необходимости, и поэтому бессмертие было просто дышащей смертью. С другой стороны, бессмертие неизбежно зависело от манипуляции жизненными силами, а манипуляция жизненными силами была предметом, близким к кулаку кремня, который он называл сердцем.





В то время как те, кто исторически утверждал, что им удалось проникнуть в тайну вечной жизни, обычно сильно разочаровывались, умирая впоследствии, были определенные случаи, когда тонкозубый гребень исследований Кабала находил то, что заслуживало дальнейшего изучения.





Одним из таких людей (Кабал сообщил об этом Зерении, которое, сидя на согнутых ногах, слушало с приятным вниманием) был китайский чародей Луан да, живший во времена династии Хань. Луан Да не очень хорошо переносил волны истории; начиная со своей жизни во втором веке до Рождества Христова, ему посчастливилось избежать приговора, который также не содержал слово “шарлатан” или “мошенник".” Он был прикреплен ко двору императора Ву с особой целью установить контакт со сверхъестественными существами, которые снабдят его—а оттуда и императора—секретом вечной жизни.Во время отступления, в котором ему предстояло вступить в такой контакт, за ним следил шпион императора, наблюдавший, как великий мудрец шел один в то время, когда он позже утверждал, что совещался с духами.





Ву был глубоко недоволен, услышав это, и Луан да был ужасно казнен за свое вероломство, будучи распилен надвое в талии.





Об этом говорят учебники истории, и, насколько они говорят, они верны. Негласное предположение, однако, состоит в том, что Луан да, должно быть, был шарлатаном, потому что очевидно, что нет такой вещи, как магическое бессмертие. По мнению Иоганнеса Кабаля, такое заключение было ошибочным. Был только один способ убедиться в этом-спросить Луана да.





За двенадцать недель до этого Кабал организовал небольшой сеанс, предварительно отшлифовав свои Хокиенские и Тан-ские диалекты, чтобы иметь возможность поговорить с духом покойника. Эти предварительные приготовления оказались излишними; он не мог найти духа Луан да, чтобы поговорить с ним.





Это само по себе не было чем-то необычным; большинство умерших людей наслаждаются молчанием вечности и не любят болтать. Поначалу он так и думал, но последующие приключения с лотом и кругом сбили его с толку. Позаимствовав современную аналогию, звонок Луан Да не привел к звонку через небесный коммутатор, который остался без ответа, но вместо этого не признал ничего, кроме мертвой линии.





В загробной жизни мертвые могут быть полностью недостижимы или неуловимы, но обычно это происходит потому, что их души были поглощены могущественными потусторонними сущностями, и это редкое событие. Вопрос о том, почему это должно было случиться с Луан да, вызвал любопытство кабала, и он приступил к программе экспериментов, чтобы найти истину в этом деле.





Именно в тот момент, когда он приступил к этим экспериментам, он заметил, что с ним происходят маленькие странные вещи. Как некромант с каким-то маленьким бесчестьем, он не привык к маленьким, странным вещам, которые случались с ним, но они были странными даже в его свете.





Сначала была попытка убийства воронами. Он возвращался в свой дом из соседней деревни, когда парламент из примерно пятидесяти животных сбежал из Ясеневой рощи и сделал все возможное, чтобы заклевать его насмерть. Только благодаря заступничеству вороны, которая жила рядом с его собственным домом и которая с нежностью считала себя любимицей кабала—и только в этом она была убеждена,—стая прекратила свою атаку и принялась громко каркать друг на друга, прежде чем вернуться к Ясеням, чтобы обдумать свое поведение.У кабала сложилось впечатление, что эта аберрация сбивает с толку даже их самих. Он удалился в свой дом, чтобы бросить корки сала своему неожиданному благодетелю и смазать его раны йодом.





Это было странно, но следующий инцидент был экстраординарным. Кабал принял горячую ванну и удалился в свою комнату, чтобы взять халат. Когда он вернулся в ванную, обоняние подсказало ему, что все не так уж хорошо, и жжение в глазах только усилило это ощущение. Он закрыл краны и с ужасом посмотрел на распадающиеся остатки своей люфы, плавающие в воде ванны. Он быстро вышел из комнаты и вернулся только тогда, когда был облачен в защитную одежду, резиновые перчатки и армейскую противогазную маску.Краткое исследование показало, что вода в ванне больше не была чем-то подобным, но теперь была очень кислой. Лабораторные исследования показали, что это азотная кислота с удручающе высокой молярностью.





Кабал был заинтригован, желая узнать, какое из многочисленных средств, которые будут радоваться его смерти, нанесут такой удар по его люфе, и начал процесс дедуктивного рассуждения. Хотя список его врагов был экстраординарным, они в основном придерживались заметно пуританской чувствительности в отношении магии. В самом деле, именно баловство кабала с магией в первую очередь заслужило их позор. Это, и еще ограбление могилы.





Врагов с магическими навыками было гораздо меньше, и те, кто был способен проникнуть в защитные заклятия вокруг его дома, сводили этот короткий список к нулю вообще. Не сумев сделать никаких умозаключений, Кабал вынужден был признать, что это был какой-то новый враг, причем весьма могущественный. Он гадал, что же он мог сделать, чтобы разозлить такого человека, и сделал это совсем недавно, когда единственное, чем он сейчас занимался, была охота за китайским колдуном, умершим почти два тысячелетия назад.





Осознание этого обрушилось на него, как мокрый мамонт. - О” - сказал он тогда. “Значит, так оно и есть?





“Так ты говоришь, что этот мертвый китаец разнес твою люфу в щепки?- сказала Зарения.





“Да, - ответил Кабал, - и он сделал это с намерением, чтобы я в это время терся им о свою спину. Если бы я не потратила минуту на то, чтобы взять свой халат, я бы уже была в ванне, когда вода превращалась в горячую кислоту.





“Ты должен признать, что у этого Луана Да есть свой стиль.





“Я здесь не для того, чтобы присуждать очки за оригинальность, - сказал Кабал, - я пытаюсь выяснить, почему он так чертовски защищается.





- Загадочно, не правда ли? Ну, дорогая, это довольно интересно, но как насчет убийства?





“Да, я как раз собирался спросить вас об этом. Почему именно вы хотите убивать? Ты не кажешься мне особенно жестоким.





“О, нет, - сказала она, по-видимому, раздраженная этим обвинением. - Демоны, бесы и им подобные могут заниматься мелким садизмом, но у нас, дьяволов, более утонченный вкус.





“Да неужели?





“Да, это действительно так. Если быть точным, я голоден. Я могу долго продержаться на небольшой закуске, Но девушка любит немного потакать себе время от времени.





“Ты и сам так думаешь . . . съешь их?





“Не совсем так, - ответила она и обаятельно улыбнулась.





“Я не могу обещать, что будут возможности для убийства .





- Оууу .





- Но ... . . есть хорошая вероятность того, что души будут пожирать, если это действительно то, что вы задумали?





- Достаточно хорошо, - сказала Зарения. “Я буду тебе доверять. У тебя честное лицо.





- О, замечательно, - сказал Кабал. “Сейчас я чувствую себя очень уверенно.





- Супер!- сказал дьявол, непроницаемый для иронии. “А теперь выпустите меня из этого круга .





“Не так быстро, мадам. Прежде чем это произойдет, мне понадобится ваше слово и связь.- Он достал из внутреннего нагрудного кармана записную книжку и авторучку, выбрал чистую страницу и начал писать.





Зарения сморщила нос. “Ты ведь не пишешь контракт, правда? О, как скучно. Разве я не могу просто сказать, что помогу тебе, не причиню вреда, не буду искать эти скучные лазейки, которыми так одержимы демоны, и мы можем просто пойти вперед и устроить приключение?





Перо кабала замерло. Он медленно поднял глаза на дьявола из-под полей своей шляпы.





- Честь проводника, - добавила она, сложив два пальца вместе в своего рода благословении.





- Вы меня простите, но когда едишь с дьяволом, надо пользоваться длинной ложкой.- Он снова погрузился в свои записи.





Дьявол-паук на мгновение задумалась, нахмурив брови. - Но почему же?





Ручка снова остановилась. - Почему что?





“А зачем тебе пользоваться длинной ложкой, когда ты ужинаешь с дьяволом?





“Это всего лишь метафора. Это просто означает, что нужно быть осторожным.





- Я знаю, что это метафора, дорогая. Я же не полный идиот. Хотя я этого не понимаю. Почему ты кормишь дьявола?





Кабал видел, что ему не удастся получить достаточно покоя, чтобы написать этот документ, и пожалел, что не подготовил его раньше. “Я не буду кормить дьявола, я... ох. Раньше я об этом не думал.





“Твои метафорические локти не очень хорошо работают или что-то вроде того? Я просто не понимаю, как длинная ложка удерживает тебя от того дьявола, с которым ты ужинаешь.





- Мне кажется . . . возможно, идея заключается в том, что и дьявол, и субъект ужинают из одного горшка?





“ Тот же самый горшок ?- сказала Зарения в Великом изумлении. “А ты бы стал ужинать из того же котла, что и дьявол? - Неужели?





- Нет, - признался Кабал, - я бы этого не сделал.”





“Не думаю, что мне поможет длинная ложка.





Кабал нахмурился, затем вырвал страницу из своего блокнота, прежде чем разорвать ее. - Честь проводника?- спросил он, небрежно позволив обломкам упасть.





Зарения подняла указательный и средний пальцы вместе в приветствии Международной ассоциации девочек-гидов и девочек-скаутов, достойной организации, которая, несомненно, была бы коллективно шокирована ее использованием такой организацией в такой ситуации. - Честь нашего проводника, - торжественно произнесла она. - Диб, Диб, Диб.





Не без дурных предчувствий Кабал подошел к краю круга и отскреб ногой часть периметра. “Я предполагаю, что сейчас ты выскочишь, назовешь меня глупым смертным и убьешь меня?





Зарения пристально посмотрела на него. “Я нырнула, - сказала она возмущенным тоном.





“Прошу прощения, мадам, - сказал Кабал. “Ты действительно сделал это, Диб.- Он указал на вход в туннель. “Ну что, пойдем?





Туннель содрогнулся от звука шагов одного джентльмена в компании четырех дам на каблуках. Это был, по случайному совпадению, звук, созданный одним некромантом, идущим в компании паучьего дьявола. Тот остановился и понюхал воздух.





- Куда именно мы направляемся, Йоханнес?- спросила Зарения, используя свое имя (называние его “христианским именем” никогда не было ни точным, ни мудрым) легко и без разрешения. - От меня дурно пахнет . . .- Она снова глубоко вздохнула. “Это что, хаос ?





Кабал остановился чуть дальше по туннелю и оглянулся на нее. “Так и есть. У тебя очень острые чувства.





“Ну, я и есть дьявол. Конкретные вещи. . .- Она посмотрела на него задумчиво и немного настороженно. “У меня складывается впечатление, что мне следовало бы задать еще несколько вопросов, прежде чем соглашаться на эту экспедицию. Например, почему именно ты хочешь, чтобы я пошел с тобой, и куда мы идем?





Кабал кивнул. “Это были бы очень мудрые вопросы.





- Временами я бываю немного импульсивна. Я спрошу их прямо сейчас.





“Ты мне нужен просто как проводник и защитник.





“Это разумно, учитывая, что мы входим в ад. Не то чтобы я был так уж хорошо знаком с Бездной. Ведь именно туда мы и направляемся, не так ли? Больше нигде так не пахнет.





“Так и есть, - сказал Иоганнес Кабаль, и больше ничего.





- Ад, - сказала Зарения, - это спокойное место. Правила и инструкции. Иерархии и так далее. Бездна - это яма хаоса. Нам это не очень нравится из-за этого. Ужасное место для пикника. Я хочу сказать, что твой Луан да просто не может быть там. Хаос давно бы его уничтожил.





“Совершенно верно, мадам .





- Пожалуйста, зовите меня Зарения.





“. . . если бы он был подвержен чистому хаосу в течение любого периода времени, его душа была бы ослаблена и в конечном итоге рассеяна. Есть, однако, одно место .





- Нет!- Видеть огорченного дьявола-редкое явление. “Мы не можем пойти туда! Если Люцифер узнает .





“А я думал, что вы вольнодумец, мадам Зарения. Адское воплощение свободы воли и фантазии?





“Это не дает мне карт-бланш на то, чтобы бегать вокруг в величайшей ошибке Люцифера! Это абсолютно запрещено!





- Так ли это?- Кабал сказал это легко.





- Ну да! Ну нет, не совсем запретно, он этого прямо не говорил, но он сбросил его в пропасть, и его неудовольствие было очень велико .





- В Аду всегда порядок, - сказал Кабал. - Правила и инструкции. Существуют ли такие правила, запрещающие вход в бездну?





- Нет! Но никто не был бы достаточно безумен .





“Есть ли какие-нибудь правила, запрещающие Пандемонию?





“Нет. Нет, это не так”, - неожиданно улыбнулась она. “Значит, он действительно не может жаловаться?





- Если он вообще узнает. И уж конечно, я ему ничего не скажу.





Они прошли еще немного по туннелю в дружеском молчании. - Вообще-то я никогда не была в Пандемонии, дорогая. Ты ведь это понимаешь, правда? Его сбросили в пропасть еще до того, как я родился.





Кабал нахмурился. “Я признаю, что некоторая фамильярность была бы полезна, но это пустяк. Меня еще больше смущает мысль о рождении дьявола. У меня была мысль, что ты и твой род по существу вечны.





“О, нет. Для оригиналов, падших ангелов, да, и их очень много. Но остальные из нас были порождены грехами этого мира, проявленными прежде всего как обрывки развращенных душ .





- Лемуры?





“Вы можете называть их так, но это всегда заставляет меня думать о тех милых существах с большими глазами, которые живут на Мадагаскаре. Значит, лемуры. И постепенно мы обретаем форму и личность.





“Значит, когда-то ты был человеком?





“Однажды.- Она улыбнулась, но выражение ее лица было отстраненным. Она глубоко вздохнула и улыбнулась чуть более естественно. “Значит, это мы. Превращение в довольно познавательный пикник, не так ли? Во всяком случае, вперед. Пандемоний Хо!





Туннель тянулся все дальше и дальше. Зарения предложила кабалу прокатиться на ней, но он отказался и некоторое время после этого шел в ледяном молчании. Это был не первый раз, когда он шел в ад, но предыдущие путешествия включали в себя более традиционный подход через плоскость Лимба, оттуда в адскую сторожку и спор с привратником.





В данном случае это было бесполезно по трем причинам. Во-первых, вход через парадную дверь, несомненно, привлечет к нему внимание Сатаны, и, как упоминалось ранее, этого следовало избегать. Во-вторых, последний привратник, с которым имел дело Кабал, по-видимому, все еще отсутствовал после того, как проиграл довольно мускулистый спор с Кабалом, и поэтому Кабал не мог быть уверен в том, что он в любом случае проберется внутрь. В-третьих, Бездна была недоступна через будничные девять колец адской архитектуры.Хаос Бездны опасен, и АД более бдителен к здоровью и безопасности, чем можно было бы оценить. В конце концов, как человек может наслаждаться вечностью проклятия, если он был разорван в клочья и клочья действием необузданных хаотических энергий?





Таким образом, маршрут, который он выбрал, был больше похож на доступ для обслуживания, если хаосу когда-либо понадобится обслуживание, что кажется маловероятным. Поэтому туннель был темным и необитаемым, что очень хорошо подходило кабалу. Однако он был также неумолим, и в четвертый раз, когда Зарения предложила нести его, он неохотно согласился. Ему напомнили о причинах его предыдущих отказов, когда поступок оказался для него таким же неловким, как он и ожидал.Дьявол наклонился, чтобы взобраться к ней сзади, но изгиб ее живота означал, что единственное место, где он мог бы обоснованно сидеть, было прямо позади ее очень человеческого переднего тела, с раздвинутыми ногами по обе стороны.





- Держись, - велела она ему.





Кабал не выдержал:





“А в чем дело-то?- спросила она.





- Мадам, - ответил он, - единственная удобная поверхность для “удержания " - это ваш торс.





- Ну и что?





“Как вы думаете, вы могли бы носить больше одежды?





Она посмотрела на него через плечо, нахмурившись. “Например? - Носки?





“Я больше думал о твоей человеческой части. Весь ваш гардероб, кажется, состоит не более чем из полоски ткани.





“Тебе это нравится?- сказала она, немного неверно истолковав его слова. “По-моему, это очень мило.





"Это симпатичность не оспаривается.





“Это называется бандо . Это французский язык.





“Что меня нисколько не удивляет.





Наконец, с выражением стоицизма, достойным соперницы-спартанки, он решительно натянул перчатки и обнял ее за талию.





“Ну вот, - сказала Зареня, - разве это не мило?





Кабал ничего не ответил. Они снова молча двинулись в путь.





Вскоре Кабал взглянул на часы, чтобы узнать, как долго они ехали, и с удивлением обнаружил, что часы говорят ему “доломит”, а затем на последующих проверках - “амперсанд”, “элонгейт” и “Пресвитерианский час".





- Реальность становится беспокойной, - сказал он. - Мы приближаемся к бездне.





Так оно и было. Через два ипподромных поворота туннеля они стояли на головокружительном выступе в форме нижней стороны носа Элгара, выход из туннеля был формой кричащего рта Элгара, а скальные образования внизу были перевернутыми чертами Элгара. Вдалеке и вокруг них темная бездна Бездны гудела и эхом отдавалась в зародыше, все рикошетом отскакивало от крутых стен. На краю пропасти были неумело вырезаны слова: "Ницше ВОЗ здесь.





- Бодрит, не так ли?- сказала Зарения, глубоко вдыхая воздух, словно на берегу моря в Скегнессе. - Приятно было побывать здесь, но я не хотел бы здесь жить.





“. . . ДА. . .- сказал Кэбэл, ставший иррациональным и рыбьим из-за окружающей среды.





Зарения вздохнула. “Смертный человек. Вы просто не можете принять ни малейшего нарушения законов причинности, не так ли? Пошли, рыбочеловек, давай найдем тебе более вероятное место.





В смутно вырисовывающихся тенях, среди форм слишком хаотичных, чтобы быть просто случайными, она заметила край, прямой и верный. Невозможно было оценить масштаб этой штуки—она с таким же успехом могла быть в дюйм длиной, как и в лигу,—но в Бездне была только одна правильная форма. Поэтому она без колебаний прыгнула к нему, волоча за собой шелковую нить, когда они падали, она была образцом сосредоточенности, а он пел о сосисках.





Через пропасть они падали или, возможно, поднимались, дьявол-паук и его пассажир-некромант-палтус. Зарения, надо признать, была очень довольна собой. Само качество безвестности, которое Кабал искал, выбирая ее, сделало ее дьявольскую жизнь дьявольски скучной. Она не опускалась до того, чтобы тыкать людей вилами, пока они кололись в жидкой сере, но ее и не часто вызывали. В тех редких случаях, когда к ней обращались те или иные маги, она никогда не устраивала повторных представлений.На протяжении веков она оставляла за собой прерывистый след из мертвых магов, скорее из-за своей природы, а не из-за враждебности к ним. Это было печально, но так оно и было. Таким образом, поскольку она вынужденно сидела взаперти без всяких увлечений (она пробовала обычные адские забавы криббиджа и макраме, но ни то, ни другое не вызывало у нее энтузиазма), ее собственное бессмертие было скорее бременем, чем благом.





Однако вот она здесь, на каком-то отчаянном задании, о подробностях которого все еще смутно догадывалась, спускается в бездну в компании кого-то, кто, как она поняла, был в заведомо обширном черном списке Сатаны. Все это было невероятно волнующе и почти весело с тех пор, как епископ Онслоу попытался изгнать ее из своего собора в 1737 году. Она немного поболтала с ним, а потом спрятала останки за органными трубами, где они лежали нетронутыми в течение трех десятилетий, пока к ним не подошел механик-органщик. Благополучные времена.





Она поставила ногу на парапет и зацепила ее кончиком за замок, который нашла там, подтягивая себя и свой бурлящий груз на вершину башни. По мере того как она обретала надлежащую опору, Кабал постепенно становился менее подозрительным, пока не смог сказать: “Это было совсем не приятно.





- Пифф. Ты была очаровательна, - сказала дьяволица Зарения.





Пандемоний был удивительно упорядочен. И опять же, на фоне пропасти, брошенный на пол бального зала центнер приготовленных спагетти выглядел бы на удивление упорядоченно. Однако смысл Пандемония никогда не был хаосом, хотя он и стал для него притчей во языцех. Еще в те дни, когда он был полон бодрости духа, а его полки с книгами по менеджменту были блестящими и новыми, Сатана создал Pand?monium.В те дни Сатана считал себя кем-то вроде капитана пиратов, то есть он видел себя номинальным лидером, которого все уважали, но к которому обращались только в критические моменты.





К такому эгалитарному взгляду, призванному продемонстрировать, что печально известный практический стиль навязчивого микроуправления Бога был ненужным и покровительственным, Сатана построил Пандемониум в качестве парламента для своих демонов. Здесь они собирались и обсуждали насущные проблемы, разрабатывали политику и принимали законы. Все это должно было быть очень демократично. Только потому, что он и его падшие ангелы были немного высокомерны перед лицом Бога, не было никаких оснований сомневаться, что они не смогут управлять как разумные, вдумчивые существа.





Таким образом, можно понять, насколько гордым существом чувствовал себя сатана, когда выяснилось, что нельзя наполнить большое парламентское здание демонами и ожидать, что они будут вести себя как собрание Тихого общества для разумных людей.





Там была выпивка. Раздавалось звериное рычание и пронзительные крики. Там была рвота. Там были потоки экскрементов. До сих пор это было неотличимо от большинства парламентов, но именно отказ приступить к какой-либо реальной работе раздражал Сатану. Это, и еще бесконечный, бесконечный шум. В конце концов он признался самому себе, если не всем и ничему другому, что Пандемоний был ужасной ошибкой с его стороны, привязал огромное здание к спине бегемота и велел ему сбросить недолговечный парламент ада в бездну. Это сделал Бегемот, и все тут.





Теперь Пандемоний был тем великим безымянным, о котором постоянно упоминал Кабал.





“Итак, это Пандемоний, - сказал он, бессознательно отряхивая руки, чтобы убедиться, что они действительно больше не плавники. - Он больше, чем я ожидал.





Он был примерно в два раза больше британского Вестминстерского дворца-единственное полезное руководство кабала для определения размера парламента. В два раза больше во всех измерениях, включая огромную остроконечную башню на одном углу. В отличие от башни Святого Стефана ее земного эквивалента, большая башня Пандемония не была обращена к циферблатам часов, а только к пустым виселицам, колыхавшимся в хаотическом шторме Бездны от концов длинных железных столбов.Кабал некоторое время смотрел, как бьются клетки, а потом сказал: “Если я что—нибудь знаю о колдунах—а я знаю-Луан да устроится там поудобнее.





Зарения проследила за его взглядом с выражением легкой опаски. “Но почему вы так уверены?





- Конечно, нет. Но маги-это существа привычки. Дайте им башню, чтобы спрятаться, и они поднимутся по лестнице, как хорек по канализации, если позаимствовать выражение. Башни оказывают странное очарование на колдунов. И пещеры тоже, но только если поблизости нет башни.





“Даже на тебя?





Кабал бросил на нее хмурый взгляд. - Мадам, я никогда не выражал никакого желания поселиться в башне.





- Держу пари, ты бы так и сделал, если бы мог.





Кабал вдруг понял, что его лаборатория находится на самом верхнем этаже высокого дома. Не совсем башня, но все же .





- Он закашлялся. - С этой крыши нет прямого доступа к башне. Я думаю, что если мы спустимся по этим ступенькам, то сможем посмотреть вперед оттуда.





Вскоре Кабал и Зарения очутились в широком коридоре, выходящем с одной стороны на большой внутренний двор здания парламента, вполне достаточный, чтобы разместить в центре полноразмерное футбольное поле с полем для скачек вокруг него и достаточно места для трех или четырех Олимпийских стандартных бассейнов. Однако в настоящее время такие условия вряд ли могли бы послужить хорошим поводом для послеобеденного спорта, поскольку здесь не было никаких оснований говорить об этом. Из огромных застекленных окон они могли видеть пропасть внизу, и пропасть наверху.Как предупреждал Ницше, неразумно слишком долго всматриваться в бездну, хотя в основном это происходит потому, что через несколько минут от нее начинает нестерпимо болеть голова.





У кабала в любом случае были дела поважнее, чем осматривать достопримечательности, и они довольно быстро продвигались в направлении башни. Кабал шел теперь на своих собственных ногах, и Зарения вежливо кралась за ним, хотя Кабал прекрасно знал, что она может смело скакать на своих многочисленных ногах гораздо быстрее, чем любой Бегущий человек мог бы сравниться с ней.





О коридоре было мало что сказано, не в последнюю очередь потому, что большая часть высокого сводчатого прохода находилась в мерцающей темноте, отбрасываемой частично тлеющими угольками неопределенного существования снаружи и частично огненными факелами, установленными по пути в канделябрах высотой по плечо. Над ними нависала глубокая тьма, ее чудовищная архитектура время от времени освещалась вспышками молний снаружи. Архитектура действительно была чудовищной, слишком; Сатана определенно должен был нанять приличную консультацию.





Примерно через полчаса ходьбы они достигли угла, который, несомненно, вел ко входу в башню. Кабал дал знак Зарении подождать, пока он на цыпочках приблизится, чтобы выглянуть из-за угла и посмотреть, что там происходит.





К его огромному разочарованию и раздражению, дверь в башню охранялась. К его легкому удивлению, охранник оказался человеком. Или, допустил он, очевидно человек. Так или иначе, мужчина был крепко сложен, одет в костюм Лян-Танадоспехи вроде тех, что использовались во времена Хань, и стояли, баюкая в руках огромный храмовый меч. Возможность делать это в течение длительного времени сама по себе была великим подвигом, и Кабал считал, что сила этого человека, вероятно, была камнем преткновения в продолжающейся миссии по поиску Луан да, выяснению, знает ли он что-нибудь важное, а затем наказывает его за маленькие шалости, связанные с убийственными воронами и горячей азотной кислотой. Спектр наказаний кабала начинался с "убийства “и вскоре заканчивался "убийством".- Когда все было сказано и сделано, это был не очень большой спектр.





“Что тут происходит?- прошептала Зарения, не в силах скрыть свое ликование от того, что она вышла на улицу.





“Это проникновение, за которым следует допрос, а затем, по всей вероятности, казнь, - также шепотом сказал Кабал. “Если бы вам удалось не создавать впечатление, что мы просто тайком пробираемся в кладовую, чтобы насладиться полуночным пиршеством, все это было бы немного более профессионально.





Зарения сделала самое серьезное выражение лица, на какое только была способна. “Что тут происходит?- спросила она, на этот раз на пол-октавы ниже.





“Теперь я понимаю, почему ты не демон, - сказал Кабал. - Дисциплина не приходит к тебе сама собой, не так ли?





Она медленно опустилась, пока ее глаза не оказались примерно на одном уровне с глазами Кабала. “Вы должны рассказать мне все о дисциплине при первой же возможности.- Она произнесла это с обескураживающей улыбкой.





Кабал был смущен. - Короче говоря, - сказал он, - в ста ярдах отсюда стоит стражник. От него исходит предупреждающий гонг. Мы ни в коем случае не хотим, чтобы он ударил его. Интересно, если бы я его застрелила, это бы сработало?





Он открыл саквояж из Гладстона, висевший у него за спиной на кожаном ремне, и заглянул внутрь. Он вытащил оттуда какой-то поникший предмет, весь в хлебных крошках. - Мой пистолет превратился в рыбью лепешку и не смог вернуться обратно. Знаете, мне действительно интересно, можно ли сказать, что хаос действительно хаотичен, когда он показывает одержимость такой рыбой.





Зарения не ответила. Кабал огляделся и обнаружил, что она каким-то образом исчезла. Учитывая ее размеры, это само по себе было замечательным исчезновением, и он задавался вопросом, не повлиял ли штормовой хаос снаружи на нее, в конце концов, учитывая его рыбную ориентацию, вероятно, превратив ее в дождь сардин или что-то еще.





Эту теорию он быстро отбросил, а затем испугался, что, возможно, она действительно пошла, чтобы нанять охранника вместо этого. Он приготовился к удару гонга, как только эта мысль пришла ему в голову, но сигнал тревоги не прозвучал. Он осторожно выглянул из-за угла.





Охранник уже ушел. Гонг висел без присмотра и молчал.





Сбитый с толку, Кабал осторожно высунул голову еще дальше, но по-прежнему не было видно ни стражника, ни Зарении. Он тихо вышел, но его мягкие шаги не предвещали Орды стражников, ввалившихся в дверь, и поэтому он рискнул сделать еще один шаг. Пройдя по таким ступеням, он довольно скоро очутился у дверей башни.





“Где ты, черт возьми?- он шептал, то есть наполовину шептал, наполовину шипел.





Какой-то звук в затененных стропилах заставил его поднять голову, и ему показалось, что он видит движущуюся блестящую хитиновую фигуру. Он прищурился еще сильнее, пока не смог разглядеть, на что именно он смотрит. В конце концов, это была необычная форма, состоящая как бы из двух форм.





Кабал с отвращением фыркнул и отвернулся. “Du lieber Gott!”





- Занят!- позвала Зарения сверху. - Сейчас же буду с тобой! Почитай книжку или еще что-нибудь.





Кабал отошел на несколько шагов, но от шума сверху уже никуда не деться. Охранник-вряд ли это был кто—то другой-время от времени вскрикивал, иногда от страха, иногда от восторга, а иногда и от того, и от другого. Его голос звучал приглушенно, но так как он был частично окутан паутиной, это не было удивительно.





“Ты не мог бы немного поторопиться?- спросила Зарения у своего пленника. - В ее голосе звучало сочувствие. - Люблю бездельничать, но по плотному графику. Ты же знаешь, как это бывает. Я тебе вот что скажу, как насчет того, чтобы я это сделал . . . - вот это ?





Раздался влажный звук, столь же органический, сколь и непристойный, и охранник вскрикнул в последний раз. Это был долгий крик, наполненный темным удовольствием и уменьшающейся продолжительностью жизни. Это продолжалось целую минуту, намного превышая нормальные возможности человеческих легких, подумал Кабал, но стражник был в процессе открытия, что Зарения обладала способностью расширять некоторые человеческие способности далеко за пределы нормы, до довольно фатальных крайностей.





Затем крик стих и прекратился совсем.





Мгновение спустя иссохший труп охранника, весь опутанный паутиной, рухнул на пол рядом с Кабалом. Его лицо было повернуто к нему, и Кабал видел, что оно улыбается, хотя и не в посмертной гримасе.





Зарения легко спустилась по стене и подошла к кабалу. Она казалась немного застенчивой, впечатление усиливалось скрытым небольшим пинком, который она дала трупу своего бывшего кавалера, достаточно, чтобы отправить высушенные останки в темный угол. - Она неловко улыбнулась кабалу. Он с каменным лицом оглянулся назад.





“Вы все тут судите сами,не так ли? Ну, смотри - я был голоден, а он мешал. Я имею в виду, действительно . . . а что же делать девушке?





“Я думал, - сказал Кабал с подчеркнутым ударением, - что вы сказали, что не едите людей.





“Вовсе нет!- сказала она возмущенным тоном. Затем она слегка улыбнулась. “Ну, только отчасти.





“Значит, - сказал Кабал, - ты суккуб?





Это был необычный разговорный Гамбит, но затем разговор был между некромантом и дьяволом, когда они поднимались по винтовой лестнице, ведущей—по всей вероятности—к немертвому китайскому колдуну в его укрытии в заброшенном парламенте Ада, вечно кувыркаясь через вещество чистого элементарного хаоса, и необычный очень субъективный термин.





- Сукку бин, - поправила его Зарения.





“Я не знаком с этим термином.





- Суккубины - это более общая категория, - объяснила она. - Это способ кормления. Суккубы-это примеры, о которых все думают, но они не единственные, вы знаете.





“Теперь я знаю.





“Там целая ... я не знаю, как это назвать . . . филум?- из паучьих демонов и дьяволов, но многие из них просто имеют яд и ферменты и высасывают жидкие внутренности.- Она поморщилась. - Немного грубовато, если вы спросите меня. Не хватает личного подхода.





“Ваши утонченные чувства-это украшение, которое вам очень идет, мадам.





“Ты так думаешь? Ты такой милый мальчик, Йоханнес. Я рад, что нагнулся. Мы веселимся вместе, и я еще не убил тебя. Это очень мило.





Кабал остановился на ступеньке и оглянулся на нее. - Вопреки всему здравому смыслу, ты начинаешь мне нравиться, - сказал он.





“Даже при том, что я дьявол, и у меня много ног, и я пожираю души своих жертв с помощью смертельных оргазмов?





“Я все еще жду, что ты поднимешь плохой вопрос.





- Она легонько похлопала его по спине. “Ах ты прелестница!





Они продолжали подниматься по лестнице, оба с трудом скрывая улыбки.





“В свое время я встречал нескольких демонов, - сказал Кабал. “Ты совсем на них не похожа. Я и не подозревал, что разница между демоном и дьяволом может быть столь отчетливой.





“Ну, я бы не стала рассматривать себя как пример для подражания, - сказала Зарения. - На самом деле я сама себе хозяйка.





“Но все равно зло?





“О да, - рассеянно ответила она.





Они молча поднялись еще немного.





Потом она сказала: "Ну, во всяком случае, я злая. Я дьявол, когда все сказано и сделано, поэтому я просто предположил, что буду злым. В конце концов, я убиваю людей.





“Для пропитания.





“Да, но мне вовсе не обязательно их есть, если я не хочу. В конце концов, я бессмертен. Но я становлюсь бедным слабым существом, если время от времени не перекусываю услужливым парнем.





- Услужливый?





- Ничего не подозревает, что в конечном итоге почти одно и то же.





“И только мужчины? Это кажется несколько несправедливым.





“О, я могу охотиться на женщин. В теории.





- В теории? Как меняется эта практика?





- В конце концов мы начинаем болтать, и через некоторое время мне кажется невежливым убивать их.





Они молча прошли еще немного вперед. Затем Зарения сказала: "тебе интересно, как это работает, не так ли?





“Как полу-паук может даже спариваться с человеком, или как ты поглощаешь их душу?





- И то и другое, такой любознательный мальчик, как ты.





“Утвердительный ответ. Оба механизма интригуют и возмущают меня в равной мере.





- Механизмы, говорит он. Такой романтик. Ну, что скажешь, если я позволю тебе посмотреть в следующий раз, когда я это сделаю?





- Мадам, я вовсе не вуайерист .





“Это не вуайеризм, - упрекнула она его, - это наука!





Пока они поднимались, Кабал мысленно отбросил шутливые шутки-хотя они и были забавными-и сосредоточился на предстоящих испытаниях. Душа Луан да приложила немало усилий, чтобы спрятаться в Пандемонии. Почему? Казалось маловероятным, что он пошел на такие хлопоты, чтобы избежать внимания Сатаны, не в последнюю очередь потому, что он, вероятно, нашел бы себя хорошо уважаемым и получил должность в среднем звене управления. Сатана был очень рад делегировать дела, где это было возможно.Даже если этого не произойдет, реструктуризация в процессах Ада означала, что это просто не было ямой вечного наказания, как это было когда-то. Если только Луан Да не испытывал патологического страха перед любительскими театральными кружками, карточными школами и воздушными дебатами (по общему признанию, с настоящими воздушными шарами), ему казалось, что идти туда будет очень трудно, особенно потому, что использование Пандемония в качестве убежища наверняка вызовет гнев сатаны, если он когда-нибудь узнает об этом.





И все же они были здесь, на борту (Кабал поймал себя на том, что думает об этом сооружении скорее как о корабле на вершине постоянно бушующего моря, чем как о здании) Пандемониума, и оно определенно было обитаемо, почти наверняка кем-то из восточного происхождения, учитывая доспехи стражника, с которым они столкнулись. Кстати, о ком .





- Мадам, просветите меня. Когда вы поймали свою добычу и сделали это, как я могу выразиться деликатно.





- Трахнул их до смерти?





“Довольно. Вы питаетесь душой, да?





“Утвердительный ответ. И немного телесных жидкостей, но это скорее вопрос личного предпочтения, чем необходимости.





- Прелестно, - сказал он, но казался рассеянным.





“Ты выглядишь расстроенной, милая, - сказала Зарения после нескольких минут молчания.





“Когда ты убил охранника.—”





- Убитый-это звучит так отвратительно .





—... ты оставил труп.





“Утвердительный ответ. Разве я только что не объяснил все это? Неужели моя память не работает? Так грустно, и так молодо тоже. И хорошенькая.





- Мадам, пожалуйста, оставьте на минуту ваше тщеславие без присмотра и обдумайте факты. Ты поглотил душу стражника.





Зарения вздохнула. “Утвердительный ответ.





- Оставив его труп.





“Его смертная оболочка, все стряхнуто, да. Я уже делал это раньше, вы знаете.- Она остановилась на лестнице. “О, я и есть глупышка. Да, дорогая, теперь я понимаю твою точку зрения.





“А если бы он был истинным обитателем ада,как бы он мог стряхнуть с себя эту петлю? Именно это меня и беспокоит.





“Он был жив. Вообще-то живой. Не сейчас, конечно. Теперь он-ничто, если не считать приятных воспоминаний о приятной трапезе. Но он был жив.- Она вопросительно посмотрела на Кабала, как будто это был какой-то его хитрый трюк на вечеринке. “Так как же это живой человек оказался в аду?





“Это не так, - многозначительно сказал Иоганн Кабал, - без прецедентов.





“Я не вижу, чтобы старик был очень рад этому.





“Его там не было, да и не было бы, если бы он узнал, что я снова здесь. Еще меньше, если бы он знал, где мы находимся, и меньше всего он хотел бы узнать, что в Пандемонии живет больше смертных, чем только я.





“Значит, этот стражник здесь не единственный смертный? Ну конечно же, нет. Похоже, что ваш колдун привел с собой свиту.





“Здесь также возникает вопрос: зачем мертвецу понадобились живые люди в качестве этой свиты?





- Ну, Луан да явно не умер. Это же очевидно. Неужели ты действительно этого не понял, Йоханнес?





“Я как раз над этим и работал, - сказал Кабал. - Это должен был быть риторический выпад.





- А-а, - протянула Зарения. “Ой. Очень плохо с моей стороны. Но погодите, а как же его ... о, как вы их называете? То, что есть у людей?- Она суетилась, пока рылась в памяти, а потом торжествующе щелкнула пальцами. “Я вспомнил! Продолжительность жизни!- Она стала серьезной, как пятилетний ребенок становится серьезным, когда делает выговор кукле. “А разве он не был бы ужасно стар?





“Да, он так и сделает. Мы должны будем найти его, чтобы установить, является ли он, во-первых, живым человеком или просто духом, а во-вторых, предполагая, что он жив, каков его возраст. В любом случае, он явно раскроет эту тайну—или, точнее, тайну бессмертия. Интересно будет посмотреть, сколько бодрости придает ему эта тайна.





“Утвердительный ответ. Он мог бы быть просто волосатым маленьким морщинистым существом. ОУ! Дежавю !- Она хлопнула его по спине, но была вознаграждена только тяжелым взглядом. “Ну вот, немного суккубского юмора, - смущенно сказала она. “Он не всегда путешествует.





По пути к вершине башни они миновали множество дверей и тщательно проверили каждую из них. Все они были открыты и пусты-по крайней мере, там не было стражи и колдуна. Однако многие из них были недавно заселены, и Кабал подсчитал, что у Луан да должно было быть по меньшей мере двадцать неучтенных охранников или других слуг, скрывающихся вокруг очевидно покинутого здания.





“И знаете, что это мне подсказывает?- сказал он, рискуя обрушить на своего спутника еще один риторический прием.





- Обедать будешь?- сказал его спутник.





“Засада.





“Эти две вещи не обязательно исключают друг друга, Ты же знаешь.





По мере того как они приближались к самому верхнему этажу башни, Кабал становился все более осторожным, а Зарения-все более восторженной. Ей внушили не убивать Луана Да, пока Кабал не разрешит, но что остальные члены его команды-честная добыча.





“Ну, ты же знаешь, просто попытайся им быть . . .- Очевидно, она этого не сделала. - Осторожно, - сказал Кабал, не совсем понимая, что это значит в данном контексте.





“Я так и сделаю, Дорогая, ты же знаешь. Я буду очень осторожно трахать их до смерти.





“Тебе обязательно использовать этот термин?





“У меня есть много других, - сказала она и улыбнулась. Затем, уже более трезво, она добавила:—терминология в сторону, и как бы я ни наслаждалась случайной оргией—или пиром, опять же в зависимости от терминологии-я обеспокоена числами. Если вы правы, и у китайского парня есть двадцать маленьких друзей с ним, я вряд ли могу попросить их взять номер и прочитать журнал, пока я не доберусь до них, не так ли? А вот и ты с рыбным пирогом. У нас могут возникнуть некоторые проблемы.





Кабал думал примерно о том же. “Я знаю несколько приемов, - неохотно признался он. “Обычно у меня нет ни времени, ни таланта для подобных глупостей, но я подумал, что близость потока хаоса увеличит мои способности в этом направлении.- Он сунул руку в карман брюк и неохотно вытащил несколько дюймов черного дерева, тонкого и блестящего, прежде чем позволить ему скользнуть обратно в укрытие.





Зарения была взволнована. “Это у тебя в кармане волшебная палочка?- или ты просто рад меня видеть?





- Казалось, кабалу стало больно. “Мне нелегко пользоваться таким снаряжением. В них есть что-то очень ненаучное.





“Мне это показалось очень научным. Это телескопическая штука?





- Ну и что же? О. Нет, в этих брюках есть карман для дубинки.





- Вот это да, - сказала она. - Ты очень высокого мнения о себе. О. . . в кармане . Моя ошибка.





“Вы ухмыляетесь, мадам.





“Да, это я.





Нападение произошло, когда они достигли верха лестницы, и в качестве прихожей перед тем, что, казалось, должно было быть святилищем Луан да, появилось в поле зрения. Стражники-их было четырнадцать, быстро отметил Кабал-бросились вниз по лестнице, поскольку некромант и дьявол все еще находились примерно в десяти ярдах от верха, и поэтому находились в невыгодном положении.





Годы рефлексивной подготовки заставили Кабала сначала попытаться угрожать врагу увядающим рыбьим пирогом, прежде чем он понял свою ошибку.





А зареня тем временем сказала: “Привет, ребята!- в голосе нескрываемого восторга, прежде чем войти в воду. Оказалось, что ее прежние опасения по поводу численного превосходства были несколько наивными, поскольку она определенно была бойцом, а также любовницей более смертельного типа. Мощные паучьи конечности взметнулись вверх и достаточно сильно ударили охранников в живот, сбив их с ног. В то время как Кабал все еще боролся со своим “карманом для дубинки”, Зарения взбиралась по стене, охранник свисал за шиворот с его задней ноги.





“Сейчас не время для этого!- крикнул Кабал, наконец-то освобождая палочку от ткани.





“О, тише, - последовал ответ. - Я знаю, что делаю. Выиграй нам время, Йоханнес. Помаши им своей маленькой палочкой.





Кабал действительно ненавидел палочки. Теперь, когда несчастная вещь была у него в руке, он чувствовал себя так же, как всегда в тех редких случаях, когда он пользовался ею раньше—глупо. Было приятно очистить свой разум, прежде чем использовать его, так как это позволяло ему забыть, каким полным идиотом он должен выглядеть.





Хаос без стен обеспечивал постоянный фоновый гул магических энергий, наименьшая способность которых была вызывать слепящие головные боли. Фокус был в том, чтобы позволить катящейся статике творения течь через его сознание, не ловя на пути никаких мыслей. Хаос был столь же впечатлителен, как и маленький ребенок, и, как и маленький ребенок, имел склонность неверно истолковывать вещи. Например, хаосу не нужно было слишком сильно желать увидеть своих врагов в огне, чтобы выразить это в виде того, как его мозг взрывается с силой ручной гранаты.Лучший план состоял в том, чтобы просто направить материал в направлении, где он может вызвать проблемы, а затем предоставить его своим собственным устройствам.





Хаос вырвался из кончика его палочки как лениво проведенная линия, мягко изгибаясь в длинных извилистых волнах, когда он поднялся по лестнице и ударил охранника прямо в грудь. Он, должно быть, забавлялся мыслью, что не хочет споткнуться на лестнице, так как спрыгнет вниз с нескольких ступенек крутых грабель. Это было должным образом иллюстрировано тем, что охранник на мгновение превратился в фигуру в форме охранника, построенную из игрушечных шаров всех размеров и цветов, прежде чем они потеряли свое сцепление и отскочили вниз по ступеням в яркой лавине.





Это был бы тактический переворот дважды, если бы охранник был в тылу атакующих, и в этом случае каскад вызвал бы у них опасный спуск. Но как бы то ни было, охранник шел впереди, и поэтому только Кабал беспокоился, когда пули отскакивали от него и заставляли его оставаться на месте, пока они не пройдут мимо, боясь упасть.





Стражники, все одинаково одетые и экипированные, хотя и заметно отличавшиеся друг от друга этническими особенностями, двинулись вперед, рубя его мечами, и он отплатил им тем, что взмахнул палочкой в воздухе, все время удерживая свой разум от любых жестоких мыслей.





Сотня черных дротиков вылетела из жезла, чтобы рикошетом отрикошетить от брони охранников, хотя по крайней мере это заставило их преждевременно остановиться. Несколько дротиков пролетели мимо кабала, и он увидел, что это были авторучки. В этот единственный раз он пожалел, что они не мечи.





Стражник наступил на перо, и тотчас же длинный меч пронзил его обутую в сандалию ногу. Его крик был прерван, когда он споткнулся вперед и острие лезвия попало в плоть его горла, а затем вошло с силой его падения. Тело с грохотом покатилось навстречу кабалу, который рефлекторно отступил назад, встал на шар, украшенный звездами в концентрических кругах, который несколько мгновений назад был селезенкой, и сам упал.





Когда он переключил свое внимание от возможности быть убитым группой людей с мечами к тому, чтобы быть убитым, прыгая вниз по нескольким сотням каменных ступеней и соответственно пересмотрев свои защитные варианты, Кабал мельком увидел что-то многорукое и почти вопиюще веселое, спускающееся с верхнего уровня высокого потолка на Шелковом канате.





Зарения подхватила передними лапами одного из солдат и небрежно швырнула его в тень, откуда она пришла. Больше он сюда не спускался. Ее дальнейшие действия были потеряны, так как Кабал продолжал свое падение.





К счастью, он опустился на другой шар (бывшую голову), который принял жало от удара, и в конечном итоге скользнул вниз по ступенькам на некоторое расстояние, а не пошел хрупкой головой по разбитым каблукам.





Пройдя шагов двадцать, он остановился и неуклюже поднялся на ноги, весь в синяках, но целехонек. Стражники, за исключением четверых, наступивших на роковые загоны и теперь стоявших или лежавших пронзенными, все исчезли. Кабал непонимающе моргнул. Он с трудом поднялся немного наверх, подобрал свою оброненную палочку и продолжил путь к верхней площадке, осторожно обходя оставшиеся загоны.





Оказавшись вне непосредственной опасности, он посмотрел вверх в тень и приготовился к тому, что мог там увидеть.





Ему не нужно было беспокоиться; Зарения спустилась по стене, оставив позади себя большую рваную паутину, явно сплетенную в большой спешке. Вокруг него были разбросаны какие-то фигуры в коконах. Из одного торчала нога охранника.





“А они не задохнутся?- спросил Кабал скорее из любопытства, чем из беспокойства.





“Никогда в прошлом этого не было. Во всяком случае, они почти не дышат, когда я дарю им один из своих особенных поцелуев.





- Особенный?- сказал Кабал и тут же пожалел об этом, так как Зарения широко улыбнулась, и единственный белый полупрозрачный клык высунулся из ее неба, чтобы торчать изо рта.





- Особенный, - подтвердила она, и Клык скользнул назад. - Они в коме, видят приятные приапические сны. Полезно, если я захочу перекусить позже. Может, продолжим, Йоханнес?





Огромные двойные двери самой верхней комнаты были не заперты, что говорило кабалу о чрезмерной самонадеянности их жертвы, что в свою очередь было неверным истолкованием, хотя они еще не знали об этом.





Конечно же, двери распахнулись с приятным грохотом, когда Зарения уперлась в них передними лапами и толкнула. Кабал двинулся вперед, засунув палочку обратно в карман, готовый к быстрой схватке под видом Кабала, небрежно бредущего туда, засунув обе руки в карманы брюк.





- Луан да, - сказал Кабал на своем лучшем Хокиенском диалектическом китайском языке, - мы пришли поговорить с вами. Пожалуйста, перестаньте посылать своих людей против нас. Это становится утомительным.





Луан да стоял перед ними, одетый в стиле дворянина династии У. На вид ему было около сорока или пятидесяти лет, гладкий и гладкий, и это беспокоило Кабала. Это напомнило ему о каком-то переживании или образе, который он когда-то видел. Он не мог точно определить, где именно это произошло, и хотя это не было полувоспоминанием, наполненным опасностью, оно все еще раздражало его.





” Ты",-сказал Луан да на удивление молодым тоном, вероятно побочным эффектом его долголетия, подумал Кабал. Его больше впечатлило то, что он сказал это на современном немецком языке. “Ты говоришь на языке моих предков, как моя задница жует резинку.- Он сложил руки на груди. “Неубедительно.





Кабал не знал, что на это ответить.





“Это немного сурово, - сказала Зарения на безупречном хоккейном языке. “Я думал, что он сделал из этого хороший кулак. Ну, во всяком случае, прилично.





“Не могли бы мы обсудить мои лингвистические недостатки как-нибудь в другой раз, пожалуйста?- сказал Кабал, сам переходя на немецкий язык. - Сэр, наше путешествие сюда было вызвано большими трудностями, которые мы преодолели. Я пришел к вам просто как собрат-искатель глубоких тайн и оккультной науки. Если бы вы прекратили попытки убить меня, это было бы очень ценно.





“Ты дурак, - сказал Луан да. “Ты пришел сюда, чтобы украсть мои секреты. Вы найдете только свою смерть.





Кабал вздохнул. “Хотя бы раз я хотел бы встретиться с путешественником, идущим по тому же пути исследований, что и я, который не желает мне смерти с первого взгляда.





“Значит, ты получаешь их много?- спросила Зарения.





“Ты даже не представляешь.- Он снова обратился к Луан да. “Я могу понять твои предыдущие попытки убить меня. Вороны и кислотная ванна. Вы просто хотели, чтобы вас оставили в покое. Я могу посочувствовать этому. Я и сам делал подобные вещи. Я понимаю и прощаю их. Но теперь я здесь, и мы, возможно, сможем помочь друг другу.





Здесь Луан да посмотрел на Кабала сверху вниз и сказал много обидных вещей, в первую очередь о расе и происхождении, которые так многословно говорили о богатом слое скотства в предках кабала, и о некоторых вариантах карьеры для его матери, которые Кабал знал, чтобы быть неверным.





Это заняло некоторое время, но только когда родословная Кабала, насчитывающая четыре поколения, была полностью пропитана купоросом и увенчана эффлювием, Луан да наконец убедился, что Кабал был достаточно оскорблен.





Кабал поджал губы. “И это, - сказал он, - ваше последнее слово?





Луан да неприлично ухмыльнулся, кривая и гладкая усмешка на неподобающем лице.





“Очень хорошо. Я вижу, у вас здесь есть своя лаборатория. Ваших писаний должно быть достаточно. Я более чем устал от тебя. Заренья, будь так добра, высоси из этого душу . . . дерьмо в человеческом обличье.





“Звучит так аппетитно, когда ты так говоришь, Но, да, я сомневаюсь, что кто-нибудь будет скучать по нему.- Тогда Луан да, - сказала она, - Сморщись, любимый. Ты вот-вот получишь самое главное в своей жизни.





Усмешка Луан Да не только не исчезла, но даже стала еще глубже.





“Я знаю, кто ты, чудовище. Дьявол-суккуб. Жалкий вид паразита.





Зарения была, пожалуй, самым удивленным человеком, которого она когда-либо знала в своей необычайно долгой жизни. Она посмотрела на Кабала. “Вы это слышали? Он оскорбил меня! Прямо мне в лицо! Я собираюсь прикончить его всеми возможными способами, а он оскорбляет меня!- Она снова посмотрела на волшебника, ее глаза сузились, а на лице появилось недовольное выражение. “Я собирался сделать это быстро и приятно, но ты задержишься, маленький человек. Я собираюсь вытянуть из тебя жизнь, по капле зараз, и ты будешь умолять меня прикончить тебя. И когда ты будешь умолять в тысячный раз .вам еще нужно будет собрать девять тысяч, прежде чем я скажу: "нет.’”





Это была впечатляющая угроза, хотя ужасы, которые она обещала, были немного отнимающими время для графика Кабала. Луан да, однако, казался совершенно беззаботным. Каким-то образом ему удалось еще больше углубить усмешку. "Хорошо еще, что у него такой гладкий цвет лица, - подумал Кабал, - а то бы он уже разорвал себе лицо".





Потом он вспомнил, где раньше видел такого пухлого и гладкого человека.





“Ты бессилен причинить мне вред, - сказал Луан да. - Смотрите!





И, несколько неожиданно, он поднял свою мантию, чтобы выставить себя напоказ. Кабал поймал себя на том, что смотрит на то, чего, в конечном счете, он предпочел бы не видеть.





- Энергии, которыми ты питаешься, были принесены в жертву давным-давно, чтобы дать мне мою магию!





Гнев зарении сменился удивлением. - Ну, ПУ-Тинки. Это просто невежливо.





- Евнух, - сказал Кабал. Конечно, Луан да был евнухом; это было записано прямо там, в истории. Он прочел ее и не придал ей значения, считая неуместной.





Луан да милостиво опустил край своего одеяния и произнес заклинание, высокий тон его голоса теперь имел полный смысл. Все вокруг потемнело.





“Ну, это просто неловко,-сказала Зарения, - и я говорю это как человек, который однажды ограбил коллегию кардиналов.





Она и Кабал были пленниками. Какое бы заклинание Луан да ни произнес над ними, оно уложило их обоих, и когда он проснулся, то обнаружил, что он и дьявол сидят в огромной клетке, а его вещи отобраны, а запястья закованы в кандалы. Зарения тоже была закована в кандалы, и ее ноги были скованы цепями, пока они не образовали свою собственную клетку. Она лежала на боку в очень неудобной позе, и даже кабалу, человеку, не привыкшему к сочувствию, стало немного жаль ее. Все это было крайне невежливо по отношению к их хозяину.





Кабал как раз обдумывал относительные показатели смущения Зарении—хотя и очень неохотно—когда дверь в подземелье открылась и в сопровождении охранников вошел Луан да, чтобы осмотреть своих пленников.





Однако он не сразу собрался сделать это. Сначала он нашел время подойти к клетке, минуты три разглядывал ее обитателей в полном молчании, а затем с преувеличенной усмешкой произнес: Кабал был убежден, что эти три минуты были необходимы Луан да, чтобы подготовиться к презрительной усмешке, которая представляла собой нечто спленетическое совершенство.





Затем, без дальнейших комментариев соматического или иного характера, он подошел к столику в углу, где были разложены вещи Кабала. Он презрительно ухмыльнулся, пробираясь вдоль витрины с хирургическими инструментами, шприцами, блокнотом, биноклем и другими полезными предметами для некроманта в целом, хотя усмешка все же дрогнула, когда он столкнулся с бывшим пистолетом Кабала.





“Что. . . - а это что ?- потребовал он ответа.





“Это же "Уэбли".577 селедка, - сказал Кабал раздраженно и злобно. “А как ты думаешь, что это было?





Он был особенно раздосадован, потому что до того, как стать рыбным пирогом, это был совершенно новый образец оружейного искусства, а теперь он был пикантным. Кабал разбирался с оружием так же, как другие люди с носовыми платками, но причины потери оружия обычно были вполне разумными. Однако этот несчастный револьвер постигла судьба еще более нелепая, чем смерть, и едва он успел выскочить из ящика, как все произошло.Уже не в первый раз Кэбэл задумался о покупке акций "Уэбли", скорее с точки зрения каких-либо дивидендов, действующих как скидка на его расточительную покупку пистолета, чем чего-либо еще.





- Рыбный пирог . . .- сказал китайский волшебник, тыча в хлебные крошки длинным ногтем вытянутого пальца. “Нелепый. Вы пришли сюда, чтобы уничтожить меня с помощью такого аппарата?





“Я пришел сюда, чтобы попросить вас прекратить попытки уничтожить меня и, возможно, поделиться нашими исследованиями. Теперь я вижу, что последняя часть по крайней мере была пустой тратой времени. У вас нет никакой великой силы, кроме той, что вы извлекли из бездны. Исторические записи неверны. Возможно, вы были приговорены к тому, чтобы быть распиленным пополам, но это никогда не было выполнено. Вместо этого вы сбежали сюда, они так и не смогли вас найти, и поэтому они утверждали, что казнили вас, чтобы спасти смущение императора. Это была хитроумная лазейка, уверяю вас.Я не недооцениваю трудности очищения его энергии до состояния, когда она может быть сфокусирована и использована, и я аплодирую вам за ваш успех. Но это бесполезная дисциплина вне пропасти. Ты здесь в ловушке, потому что если ты когда-нибудь уйдешь, твои силы иссякнут. Разве я не прав?





“Я не в ловушке, - сказал Луан да. “Я могу уехать в любое время, и уже уехал. Мои силы больше, чем ты думаешь, варвар. Но вы правы в том, что здесь я неуязвим. Даже великий дьявол, который построил этот дворец, не был бы ничем передо мной, если бы он осмелился противостоять мне здесь.





“Почему бы тебе не сказать это ему в лицо?- сказала Зарения с пола. - Видишь, как это работает для тебя? У него, знаете ли, ужасный характер. Я сгораю от нетерпения узнать, что он с тобой сделает, глупый ты безмозглый гаденыш.





- Я неуязвим здесь, демон, - медленно повторил Луан да.





- Демон!- вскричала Зарения, преисполненная негодования. - Ты это слышал, Йоханнес? Защитите мою честь!





Кабал оглянулся на нее через плечо, на мгновение задумался и снова повернулся к Луан да.





“Вы оскорбили эту леди. Я предлагаю тебе извиниться.





Волшебник рассмеялся пронзительным неприятным звуком, очень похожим на смех гиены в насыщенной гелием атмосфере.





- А то что? Даже если бы ты был свободен, ты не смог бы причинить мне никакого вреда. В этом моем дворце со мной не может случиться ничего плохого. Ни одно оружие мое не прольет мою кровь. В моей печени яд не действует. Никакая магия не может причинить мне боль. Все будут унижены передо мной.





Луан да выскочил из комнаты, непривлекательно хихикая. Дверь за ним захлопнулась, и Кабал с Заренией остались одни.





“Ну и задница же у тебя, чем человек, - сказал Кабал.





“Вы были так добры, защищая мою честь, - сказала Зареня. - Он назвал меня демоном. Так обидно. Если предположить, что это ваше застывшее выражение означает, что вы деловито придумываете ужасно умный план побега, то когда мы будем свободны и свободны, я должен буду дать вам надлежащую благодарность. Я изо всех сил постараюсь не убить тебя им.





Кабал сухо посмотрел на нее. “Я заметил, что ты не ныряешь.





- Она подняла руки вверх. “Закует. Они мешают моей чревоугодности.- Она снова опустила их и серьезно посмотрела на него. “У тебя есть план, Йоханнес? Этот ужасный маленький человек говорил правду. Я не уверен, что сам Люцифер сможет наложить на него перчатку.





“Я не собирался с ним боксировать, - сказал Кабал. - Напротив, я хочу ему помочь. Иоганнес Кабаль улыбнулся, и в его улыбке было столько тепла и братства, как будто ему перерезали горло.





“И поэтому мы видим, во что обходится неудачный поиск кого-то должным образом.





На это ушло немного времени и много усилий, но Кабал уже двигался вперед с палочкой. Он уютно лежал в специальном длинном кармане его брюк на протяжении всей их первой встречи с Луан да и оставался незамеченным в их последующем поражении и заключении в тюрьму. Несомненно, это был артефакт огромной силы, но в то же время совершенно непредсказуемый. Первый час попыток сбежать из кельи принес им достаточно безделушек, чтобы устроить распродажу церковного хлама, но ни одна из них не была особенно полезна для их целей.Резиновые утки, миски для гнездования, неподходящие шляпы и коллекция старых журналов были разбросаны по камере вместе со многими другими предметами различной бесполезности.





Зарения была отвлечена от своих ранних одобрительных комментариев в первую очередь появлением ангорского свитера, который она “упаковала” сразу же, как будто была большая вероятность того, что Кабал захочет его. К несчастью, она была не в состоянии надеть его из-за своих наручников, и он болтался на вешалке на решетке рядом с ней, пока она утешала себя чтением древних колонок агонии тети в журналах.





Наконец, Кабал дал себе передышку от колдовства разных домашних вещей из хаоса и задумался, где же он ошибается.





- Сила, доступная здесь, огромна, - сказал он, с сожалением глядя на палочку. - Луан да предположил, что его сила здесь абсолютна и, если ему удалось эффективно направить энергию вовне, я боюсь, что он прав. Заявление о способности победить сатану здесь не может быть пустым хвастовством.





“Эти люди говорят такую чушь, - сказала Зарения, не обращая на него внимания. “Они говорят, что предлагают советы в этой колонке журнала, но все, что они делают, это делают жизнь людей более сложной. А что касается их отношения к сексу, то они говорят об этом так, как будто это плохо.





- Секс с тобой-это плохо.





- Только не для меня, и вообще, я-совершенно особый случай. Но этот "совет", Ну, действительно. Что плохого в том, чтобы время от времени быть немного распутной? Что именно такого греховного в онанизме? Какой реальный вред наносят случайные проявления некрофилии?





- Я подозреваю, что вы встретите некоторое сопротивление по крайней мере в одном из этих пунктов.





Она отбросила журнал в сторону и печально посмотрела на Кабала. “Ты еще ничего полезного не сделал? Я думал, что мы вмиг выберемся отсюда. И еще клуб дыма. Возможно, какие-то серпантины.





Кабал холодно посмотрел на нее, принимая критику, которая не была одной из его сильных сторон. “Я над этим работаю.





“Раз уж вы об этом заговорили, не могли бы вы соорудить деревянную вешалку для моего свитера? Что, кстати, очень мило, большое вам спасибо. Хотя тот провод, с которым он пришел, играет хаос с плечами. Такой мягкий материал должен свисать с прекрасной, гладкой округлой поверхности. Мои плечи, в идеале,но это проблема, пока мы не снимем эти наручники.





- Мадам, - начал Кабал, - у меня есть дела поважнее . . .- Он сделал паузу и вопросительно посмотрел на свитер, который висел на нем. - Проволока, говоришь?





Вскоре после этого свитер был аккуратно сложен по указанию Зарении, а его проволочный ангар освобожден и размотан, чтобы сформировать импровизированную отмычку, Кабал удовлетворенно хмыкнул, освобождая свои собственные запястья от наручников.





“Мне нравится твое довольное ворчание, - мечтательно сказала Зареня. Кабал проигнорировал ее слова.





Вскоре они освободились от наручников, кандалов и камер, причем замки были абсолютно бесспорными (“стоит вложить деньги в качество”, - заметил Кабал, когда дверь камеры распахнулась). Теперь они стояли, решительные, свободные и—в случае Зарении-в ангоре.





“Я предполагаю, что план состоит в том, чтобы спокойно убежать, сейчас?- Она сказала это с видом тщетной надежды.





“Ваше предположение неверно. Луан да будет продолжать изводить меня различными проклятиями, пока одно из них не прилипнет, я не сомневаюсь. НЕТ. С ним надо разобраться.





“Это человек, который совершенно уверен, что Сатана не может причинить ему вреда. Я думаю, что это стоит повторить.





“Утвердительный ответ. Кабал огляделся вокруг, глубоко задумавшись. “Его защитные Заклятия и барьеры настолько непроницаемы, что это не имеет никакого значения. Мы не можем причинить ему вреда.- Он замолчал, когда его осенила новая мысль. “Нет. Мы не можем причинить ему вреда. Он свирепо ухмыльнулся-зрелище, от которого когда-то бежала адская гончая, зовя свою мать. “Пойдемте, мадам Зарения. Мы должны победить волшебника.





Двери святилища Луана да Санторума снова распахнулись под напором огромных паучьих лап. - Здравствуйте!- Сказала зарения испуганному колдуну. “Давай попробуем еще раз, хорошо?





- Это невозможно!- воскликнул Луан да, глупо так говорить Бессмертному евнуху, живущему в заброшенном парламенте Ада.





“Только очень маловероятно, как это выясняется, - сказал Кабал, проходя мимо Зарении, чтобы встретиться лицом к лицу с Луан да. “Но если ты будешь настаивать на том, чтобы жить в кипящем котле хаоса, тебе придется винить в этом только себя.





Луан да с большим усилием воли стряхнул с себя удивление. - Значит, ты сбежал. Это тебе ничего не даст. Я просто верну тебя в твое заточение. Охранники!





В ответ не было слышно никакого грохота вооруженных людей, только отдаленные стоны хаоса на карнизах.





- Охрана!- снова закричал Луан да.





- Они нездоровы, дорогая, - сказала Зарения. “То есть они мертвы, но я не хотел тебя шокировать.





“Неважно, - Луан да был слегка шокирован, - мои собственные силы погубят тебя!





“Вообще-то я подумал, что мы могли бы устроить небольшую дуэль, - сказал Кабал. - Моя магия против твоей.





Луан да рассмеялся, и это был такой же нехаризматичный звук, как и всегда. - Это ты? Твои слабые навыки не идут ни в какое сравнение с моими, варвар! Даже великий дьявол мог бы это сделать .





- Да, да, да, - отмахнулся Кабал. “Мы уже слышали, как ты этим хвастаешься. Лично я сомневаюсь, что ты долго переживешь мой первый залп.





“Моя защита совершенна,-сказал Луан да с одной из своих чрезмерно сложных усмешек. “Ты не можешь причинить мне боль. Ни человек, ни демон, - и тут он многозначительно посмотрел на Зарению. Кабал услышал, как она пробормотала: “Оооо . . ."сердитый позади него" может принести мне вред. Твои слова пусты, дурак.





“Ну тогда.- Кабал вытащил свою палочку. - Приготовься защищаться.





Луан да ухмыльнулся, что было столь же неприятным выражением, как и насмешка на его маслянистом лице. С помощью нескольких коротких слогов силы, воздух вокруг него сгустился, когда сформировались защитные заклинания и барьеры, чтобы защитить его от любого мыслимого источника насилия. Убедившись, что они на месте, он презрительно помахал кабалу рукой, приглашая к дуэли.





Кабал посмотрел на палочку в своей руке, надеясь, что правильно оценил ситуацию, привел свои мысли в порядок и произнес заклинание в адрес Луан да.





Все это было очень разочаровывающе. Кончик волшебной палочки вспыхнул мягким золотистым сиянием и через несколько секунд исчез. Кабал еще раз осмотрел палочку, поджав губы. - Хммм . . .- сказал он.





- Ха!- крикнул Луан да. “Это было самое лучшее, не так ли? А теперь приготовься к мучительной медленной смерти, глупец!





Кабал убрал палочку и скрестил руки на груди, с вежливым терпением ожидая неминуемой гибели.





“Я взываю к силам Бездны! Я призываю силы, которые были стары, когда Земля была сформирована! Я. . .- Луан да кашлянул. “Я взываю к вам . . .- Он снова закашлялся. “Я. . .- Он дотронулся до своего горла, явно обеспокоенный.





- Не волнуйся, - сказал Кабал. “Это совершенно нормально.





“Невозможный. . .- Луан да просто квакал. “Это невозможно. - Что ты со мной сделал, варвар?- Вокруг него воздух изогнулся, и искажения его защиты медленно исчезли.





“Ну, я не причинил тебе никакого вреда, если ты об этом беспокоишься. Вы были совершенно правы. Это были очень впечатляющие оборонительные сооружения. Я, конечно, не мог причинить тебе боль через них. Так что вместо этого я сделал совсем наоборот. Что-то, что ваша защита никогда не собиралась останавливать.





“Я. . . чувствовать себя странно. . .- Луан да снова закашлялся. “Что со мной происходит?





“О, твое горло? Со временем это пройдет. Это просто у тебя ломается голос. Это случается со всеми мальчиками.





Луан Да замер. Его глаза расширились. “Нет.





“Утвердительный ответ. Я даже не пытался причинить тебе боль, Луан да. Я исцелил тебя. Вы должны быть благодарны. О, - Кабал изобразил недовольство собой, - я так забывчив. Конечно, твоя магия зависела от того, что ты евнух, не так ли? Какая же я глупая. Не берите в голову. Я хотел как лучше.





Луан да в отчаянии огляделся вокруг, внезапно почувствовав непривычную тяжесть между ног. - Это нож! Где-то должен быть нож! Я могу. ..- Он остановился, дико уставившись на Кабала. - Этот демон! - А где же он?





Какое-то щекочущее предчувствие заставило его поднять глаза.





- Привет, дорогая, - сказала Зарения, спускаясь по шелковистому канату "смерть в ангоре". Она даже не улыбнулась. - Знаешь что? Ты действительно должен был извиниться, когда Йоханнес попросил тебя об этом.





Отъезд из Пандемония был неспешным. Кабал наблюдал за первыми стадиями процесса кормления Зарении из научного интереса и сделал несколько заметок. Затем он закурил сигариллу, но, похоже, Зарения действительно намеревалась растянуть квайетус Луан да на большие расстояния, поэтому он отправился делать то, что обычно делал, когда оказывался в доме конкурирующего некроманта или колдуна, то есть грабил его.





Стражники, с которыми они дрались раньше, все еще висели в жалкой паутине над лестницей. Луан да даже не пытался спасти их. Может быть, позже он бы дошел до этого, а может быть, и нет. Он, казалось, был очень непреклонен в своем отношении к неудачам, и Кабал полагал, что это было совершенно в его характере-оставлять там вяло извивающиеся тела в качестве предупреждения новому набору охранников, когда он набирал их.





Это заняло несколько часов и принесло ему несколько полезных вещей, но Зарения все еще не закончила с Луан Да, когда он вернулся. Кабал мог бы почувствовать к нему некоторую жалость, но воспоминание о люфе помешало даже самому слабому разжиганию сочувствия. Вместо этого Кабал отправился на поиски постели и немного поспал. Его разбудил толчок гигантской паучьей ноги. - Вставай и набрасывайся на них, Соня!- сказала Зарения.





- Луан Да?





- Луан закончил.- Она улыбнулась мне такой улыбкой, которая ни в малейшей степени не была приятной. - Бери свои вещи, и мы пойдем дальше. Мне уже надоело это место.





Кабал поднялся и заметил пару выпуклостей размером с человека, прочно прикрепленных к нижней части ее живота. Сквозь нити на конце одного из них едва можно было различить линии и металлический блеск шлема охранника. - Перекусите в дорогу, - объяснила Зарения. “Если я вдруг проголодаюсь.





Нить, которой она воспользовалась, чтобы добраться до Пандемония, все еще была на месте, и она с удивительным проворством карабкалась по ней вместе с Кабалем, который цеплялся за ее спину, обнимал ее за талию и всю дорогу рассказывал ей о великолепии ангорской шерсти. По крайней мере, он развил умственные способности, необходимые, чтобы избежать превращения в некую разновидность гибрида рыбы и человека, что было облегчением.





В остальном обратный путь прошел без происшествий. Несколько часов подъема прошли в случайных разговорах, и продолжительный период, в течение которого Кабал согласился на подъем, его достоинство было менее оскорблено этим предложением, чем во время спуска.





Наконец они вернулись туда, где впервые встретились. Они посмотрели на призывающий круг, свечи которого давно оплыли. Зарения сказала: "Ах, воспоминания. Теперь мне кажется, что это было так давно.





“Похоже, наши пути расходятся, мадам Зарения, - сказал Кабал. Он казался неуклюжим и неуверенным.





- В самом деле, - сказала она. - Я прекрасно провела время, Йоханнес. Я не уверен, что мне когда-либо было так весело.- Она нежно посмотрела на него, как на верного спутника или, возможно, забавного питомца. - Мне очень жаль, что вы не нашли то, что искали.





Кабал слабо улыбнулся. - Да, "великая тайна" Луан Да была чем-то вроде разочарования. Жить кастрированным в хаосе-это не самый лучший путь для меня. И все же это было настоящее приключение.





Зарения заговорила резко, быстро, как будто только что отрепетировала эти слова. - Я просто хочу, чтобы ты знала: если тебе когда-нибудь снова понадобится дьявол, подумай обо мне, хорошо? Тебе тоже не придется возиться со связующими обрядами и всей этой ерундой. Я не причиню тебе вреда, Йоханнес. Ты слишком забавный, чтобы причинить боль. Я обещаю, что не буду, - она подняла два пальца вместе в Салюте. - Диб-Диб-Диб.





“Твои чаяния более чем хороши для меня.- Он прочистил горло. ”Мадам. Я очень рад, что познакомился с вами. Действительно очень приятно.





Зарения наклонилась вперед, сняла с него шляпу и поцеловала в лоб, прежде чем он успел отреагировать. Она положила шляпу на место и улыбнулась. - Прощай, Йоханнес.- Она повернулась и пошла обратно в круг. Когда она растворилась в тенях и фантазиях, возвращаясь в царство, из которого была вызвана, он издалека услышал ее зов.





“Не будь чужаком.





Йоханнес Кабал не привык к тому, чтобы его любили, и это оставляло его встревоженным и неуверенным. Расставание было такой странной печалью. Наконец он поправил шляпу на голове, взял сумку, нагруженную украденными сокровищами, и покинул потайной вход в ад, известный как Кемч, войдя в среду днем в маленький рыночный городок.

 

 

 

 

Copyright © Jonathan L. Howard

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Пирамида из камней в Слейтерском лесу»

 

 

 

«Портрет Лисане да Патагния»

 

 

 

«Отдел перепланировок»

 

 

 

«Ужасный старик»

 

 

 

«Дикие твари»