ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Екатерина и Жар-птица»

 

 

 

 

Екатерина и Жар-птица

 

 

Проиллюстрировано: Anna & Elena Balbusso

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #СКАЗАНИЯ И ФОЛЬКЛОР

 

 

Часы   Время на чтение: 19 минут

 

 

 

 

 

Писатель Abra Staffin-Wiebe приносит нам новый взгляд на старую русскую сказку: поиски благословения от неуловимой жар-птицы. В этой итерации юная Екатерина отмечает свой четырнадцатый день рождения, и редкое зрелище жар-птицы приводит в движение цепь событий, которые навсегда изменят ее жизнь.


Автор: Абра Стаффин-Вибе

 

 





Екатерина не могла заснуть и пропустить последние мгновения своего чудесного четырнадцатилетия. Она сидела на подоконнике в своей спальне и обнимала колени, пока последние минуты дня таяли, как весенний снег. В углу комнаты тихо похрапывала ее горничная Агафья.





Внизу часы в гостиной начали свой полуночный бой. Агафья вздрогнула и проснулась с первым же звонком.





"Екатерина—?- смутно пробормотала она. - Ее глаза заострились. “Почему ты все еще не спишь? Вы уже приняли свой напиток?





- А Это Обязательно? Это же мой день рождения, - возмутилась Екатерина.





Часы продолжали отбивать время. Агафья побледнела. “Сколько сейчас времени?





- Думаю, в полночь.





Агафья вскочила и помчалась через всю комнату, чтобы схватить Кубок, стоявший рядом с кроватью Екатерины. “Ты должен!





- Ну и ладно, - проворчала Екатерина. Она взяла чашку и поднесла ее к губам. Часы закончили бить двенадцать, когда последние капли упали ей в горло.





Агафья вздохнула и, опустив плечи, взяла из рук Екатерины пустую чашку. “Почему ты все еще не спишь, дитя мое? Вы должны быть утомлены после такого долгого дня. И какой это был праздник! Так много гостей пришло посмотреть на мою маленькую птичку, великолепно запущенную в мир! Даже советник Никитин говорил, что это было прекрасное дело, и он видел великолепие царского двора.





“Ах, это было чудесно, Агафья! Ничего такого интересного не случится со мной еще много лет !





- Фыркнула Агафья. “Быть терпеливым. Обычные радости и печали покажутся вам достаточно интересными, обещаю вам.





- Я тоже так думаю.- Щеки Екатерины потеплели. "Николай Семенович Егоров был очень внимателен. И такой красивый тоже. А Егоровы веками жили рядом с нами, и—”





“Не привязывай свое сердце к Егорову, - перебила его Агафья.





- Ну и что же? - А почему бы и нет?





“Эту историю не мне рассказывать. Ты должна спросить своего папу позже. Сейчас уже давно пора ложиться спать молодым леди, даже молодым леди в почтенном и почтенном возрасте четырнадцати лет.





- Да, Агафья. Я скоро лягу спать, обещаю.





- Проследите, чтобы вы это сделали. Агафья зевнула, легла на свою койку и скоро уже храпела вовсю.





Екатерина снова уставилась в темноту, вспоминая комплименты, которые нашептывал ей Николай перед тем, как Агафья вечно бдительная прервала их разговор.





Может быть, Агафья делала слона из мухи? Папа Екатерины пригласил Николая. Стал бы он так поступать, если бы между их семьями все было так плохо? Агафья часто слишком опекала Екатерину, отгоняя ее от мальчиков и даже прерывая свидания с другими барышнями, если разговор переходил на темы, которые она считала не совсем приличными.





Екатерина еще крепче обхватила руками колени и посмотрела на отцовский яблоневый сад. Она ахнула, увидев огонь, прыгающий между ветвями самых передних яблонь.





Екатерина вскочила на ноги и закричала: "Пожар!"Ее крик умер от полнейшего изумления в следующую секунду, когда начался пожар . . . летал.





Ее глаза расширились. Даже маленькой девочкой, когда ее папа рассказывал ей истории о Жар-Птице, Екатерина никогда не представляла себе, что когда-нибудь увидит ее сама. Удача, принесенная прикосновением его тени, могла сделать этот день рождения самым важным в ее жизни. Если она поспешит, то успеет добраться до Жар-птицы прежде, чем та исчезнет.





У нее не было времени надеть подобающий наряд. Она схватила повседневный сарафан, который Агафья надевала днем, и натянула его поверх легкой ночной рубашки. Одевшись, она остановилась только для того, чтобы сунуть ноги в вышитые тапочки, стоявшие рядом с кроватью. Она медленно приоткрыла дверь, чтобы не разбудить Агафью, и ушла.





Спустившись вниз, она накинула на плечи свой меховой плащ, толкнула дверь и легко побежала по первому снегу. Сторожевые собаки с любопытством тявкали, когда она пробегала мимо.





Родители Екатерины всегда ругали ее за то, что она бегает—такая неподобающая для леди нагрузка,—но бегала она превосходно. Она могла опередить всех шестерых своих старших братьев, хотя они дразнили ее, что это из-за ее больших ног. Теперь она бежала так быстро, как только могла. Легкое одеяло снега приглушало треск и треск веток, когда она бежала. Подтаявший снег пропитал ее тонкие тапочки, а зазубренные концы упавших веток упирались ей в ноги.





Только тонкий серп Луны висел в небе, но яблоневый сад был освещен, как будто золотой Луной урожая. Впереди нее пляшущий огонь мелькал среди деревьев, освещая последние висячие остатки урожая яблок.





Она погналась за Жар-Птицей через сад своего отца и через граничащие с ним сельхозугодья. Ей пришлось сбавить скорость, иначе она подвернула бы лодыжку, пробегая по неровным полям убранной ржи, но срезать путь по этим полям она сможет быстрее, чем по извилистой дороге.





Мерцающее пламя исчезло как раз перед этим. Екатерина, спотыкаясь, остановилась перед деревней. В домах на ночь топили очаги, а крестьяне жались друг к другу под одеялами, чтобы не замерзнуть. Снаружи козлы в кольях жались друг к другу, чтобы согреться. Она искала хоть какой-то намек на свет. Затем огонь появился снова, на высоте крыши, когда птица нырнула между домами и вышла на другую сторону деревни. Екатерина снова перешла на бег.





На краю деревни она остановилась в нерешительности. Холод просачивался сквозь ее меховой плащ и леденил пот до самого тела. Снег пропитал ее тапочки и превратил ноги в ледяные глыбы. Перед ней лежал черный лес. Детям не разрешалось играть у его края, и даже женщины, которые собирали грибы в лесу, держались в пределах видимости деревни и оставались группами.





Крылья Жар-Птицы мелькали в лесу перед Екатериной. Она подумала о своей семье, собрала всю свою храбрость и погрузилась в темноту. Слабый лунный свет был слишком слаб, чтобы осветить лес, и чем глубже она уходила, тем темнее становилось вокруг. Она замедлила шаг, держа руки перед собой, чтобы не врезаться в дерево. Мерцание огня становилось все дальше и дальше, а лес вокруг нее становился все темнее и темнее, пока она не поняла, что должна заблудиться. Она начала дрожать и думать о сказках своей бабы он рассказал ей о том, что случилось с маленькими девочками, которые забрели в черный лес.





Ей нужно было выяснить, где находится ее дом. Там, где она стояла, ей ничего не было видно, и она ощупывала все вокруг, пока не нашла ствол дерева, Такой широкий, что ее руки не могли его раскинуть. С таким широким стволом, это должно быть гигантский дедушка дерева.





Темнота распространилась вокруг нее. Она не могла отличить ветви деревьев от ночного неба. Она даже не могла видеть, как ее собственные руки сжимают дерево. Иногда ей казалось, что там, где должны были быть ее руки, она видит пятна более светлой тьмы, а иногда ей казалось, что это всего лишь игра воображения.





Она карабкалась до тех пор, пока ствол дерева не раскололся на ветви шириной не больше ее собственной. Затем она напрягла зрение, высматривая мерцание заснеженных полей в лунном свете или свет лампы в деревенском окне. Она ничего не видела.





Она смотрела на тонкий серп Луны. - Боже, Отче наш, - молилась она, - спаси меня, ибо я заблудилась и не знаю дороги своей.- Слезы навернулись на ее глаза, и она попыталась сморгнуть их.





Когда она снова смогла видеть, то сначала подумала, что Луна стала ярче. Затем свечение над ней рассеялось, и огненная птица нырнула вниз к ней. Его свет показал ей, что она сидит на высокой дикой яблоне. Ее ослепленным глазам показалось, что ветви деревьев были охвачены огнем.





Жар-птица уселась на ветку вне пределов ее досягаемости и склонила голову набок, рассматривая сморщенное, скрученное яблоко, висящее рядом. Екатерина почувствовала запах дыма, но хотя перья Жар-Птицы были сделаны из пламени, дерево не горело. Жар ласкал ее лицо, как летнее солнце.





Тень Жар-Птицы упала на ветви всего в двух шагах от Екатерины. Она переступила с ноги на ногу и медленно поползла к тени, сулящей удачу.





Огненная птица резко повернула голову и пригвоздила ее своим алмазным взглядом. Он замахал на нее крыльями. Обжигающий жар накатил на нее, и она закрыла лицо рукой. Когда она снова осмелилась посмотреть на него, жар-птица уже отошла подальше от всех ветвей, до которых она могла дотянуться.





Жар-птица повернула голову, изучая голые ветви вокруг себя. Увидев, как он сгорбился, словно собираясь прыгнуть в воздух, Екатерина воскликнула:- Она сорвала яблоко рядом с собой и бросила его Жар-Птице.





Он проткнул плод клювом, затем придавил его ногой и стал клевать.





“Пойдем со мной, - сказала Екатерина. - Даже самое худшее яблоко, оставшееся в садах моей семьи, будет вкуснее дикого. У нас есть больше, чем то, что вы видели сегодня вечером! Только один из наших садов находится здесь, а другой-на нашем винокуренном заводе. Наши деревья производят только самые сладкие яблоки. Я могу показать вам, где находятся самые лучшие из них.





Граненые хрустальные глаза Жар-Птицы мерцали отраженным светом. “Но ведь мы находимся в диком лесу, - сказал он, - и ваши яблони здесь не выживут. Это дерево сильное и подходит именно для того места, где оно находится. Она не пытается быть фруктовой яблоней. Он знает, что это такое—и его плоды для него вкуснее. Ты хоть попробовал его на вкус?





Из вежливости Екатерина сорвала лежавшее рядом яблоко и с сомнением откусила кусочек. Ошеломляющая кислинка скривила ей рот. Она уже собиралась выплюнуть его, когда медово-сладкое послевкусие коснулось ее языка. Она прожевала, проглотила и задумалась на несколько мгновений. - Мне больше нравятся яблоки, из которых мой отец делает бренди.





“Всегда лучше знать, чем предполагать.





“Я не знаю, где нахожусь, - с надеждой произнесла Екатерина.





“Ты многого не знаешь, маленькая пожиратель яблок,-сказала ей Жар-птица. “Но ты еще все узнаешь.- Его крылья распахнулись.





Она откинулась назад и прикрыла глаза от завесы огня. - Нет, подожди!- крикнула она, но Жар-птица спрыгнула с ветки дерева и взмыла в небо, как комета в обратном направлении. Рядом с ним одобрительно завыл волк.





Ответный хор волчьих криков с покалыванием в спине заставил Екатерину крепко ухватиться за ствол дерева. Один из воплей прозвучал так, как будто он шел прямо под ней.





Ощупывая ветви деревьев и пытаясь вспомнить, что она видела в свете Жар-Птицы, она нашла свой путь к естественной колыбели, образованной из трех ветвей, отходящих от главного ствола. Она устроилась в этой люльке, свесив ноги по обе стороны ствола. Легкий ветерок, коснувшийся ее голых лодыжек, испугал ее, когда она представила себе слюнявого волка, прыгающего, чтобы вонзить свои клыки в ее плоть и потянуть вниз. Неужели она забралась достаточно высоко, чтобы быть в безопасности? Она была уверена, что не сомкнет глаз.





На следующее утро ее разбудил водопад птичьего пения. Она ожидала увидеть Жар-птицу, но вместо этого щегол заигрывал с ней своими золотыми перьями, щебеча с ветки над ее головой.





- О! Доброе утро, малышка!- она поприветствовала его.





Она посмотрела вниз и быстро закрыла глаза. Единственный волк, который мог бы достичь такой высоты, был бы великаном в два раза больше призового жеребца папы.





При дневном свете она могла видеть, где кончается лес. Деревня лежала в двадцати минутах ходьбы, хотя ночью она казалась невероятно далекой. Екатерина очень осторожно спустилась с дерева. Ее конечности болели от бега и подъема, и она не верила, что они удержат ее.





Ей очень хотелось получить ломтик пшеничного хлеба и стакан молока, а Агафье-заплести волосы, спутанные и обернутые вокруг веток, листьев и кусочков коры от ее дикой погони за Жар-Птицей.





Солнечный свет просачивался сквозь темные, тесно посаженные деревья, и птицы пели высоко над ней. Скоро она будет сидеть дома перед камином с кружкой кваса . Она пошла быстрее.





Мужской голос позвал: "Екатерина!” Это был Николай. Ее семья, должно быть, собрала поисковую партию. Она снова подумала о том, какой у нее, должно быть, грязный вид.





Она вытащила из волос листья и веточки и заплела их в жесткую косу. Затем она крикнула: "сюда! - Я здесь!





Ее сердце наполнилось радостью, когда ее спаситель—не говоря уже о том, что она больше не нуждалась в спасении—выскочил из-за деревьев. При виде красивого лица Николая и того, как он пристально смотрел на нее, она почувствовала, как что-то шевельнулось внизу. Она покраснела и позавидовала тому, как великолепно он выглядел в своем расшитом серой вышивкой пальто и жилете. Его бриджи были безукоризненно чистыми, а на чулках не было ни единой зацепки. По сравнению с ним она выглядела грязной негодницей.





- Екатерина, я так рада, что нашла тебя.





Она бы запротестовала против его фамильярности, но он схватил ее и притянул к своей груди. Она оттолкнула его, и он ослабил объятия ровно настолько, чтобы поцеловать ее.





Это было ... интересно. Она часто задавалась вопросом, каково это, когда тебя целуют. Его губы были твердыми и сухими. Его исцарапанное лицо потерлось о ее лицо , и она на мгновение вспомнила свою бабу, сморщенное яблоко женщины с торчащей туда-сюда щетиной. Это было семейное дело; Екатерине приходилось каждые несколько дней выщипывать пушистые волоски со своих щек и верхней губы. Затем Николай еще крепче сжал его руку. Слабый запах пота и кожи поднялся вокруг Екатерины, и его сильные руки крепко держали ее. Какое-то мгновение она не могла думать ни о чем другом.





Он отпустил ее с самодовольной, мужественной улыбкой. “А почему ты убежал в лес?- выругался он. “Когда мы поженимся, ты не должна этого делать.





“Я охотился на Жар-птицу. Но-замужем?





- Вчера вечером я говорила с твоим папой о преимуществах объединения наших семей, и он не сказал мне "нет".





Она вздернула подбородок, вспомнив предостережение Агафьи. Николай был хорош собой, признала она, и он уделял ей пристальное внимание на пиру, но он не был большим собеседником. Он казался встревоженным, когда она пыталась обсуждать философию или историю, которую они с братьями изучали.





- Папа никогда бы не обручил меня без моего согласия!- она вспыхнула, злясь на его самонадеянность. “Он много раз говорил мне, что я слишком молода, чтобы думать о замужестве. Я уверен, что он только сказал, что подумает об этом, и это потому, что он не хотел испортить вечер. Только на прошлой неделе он заверил меня, что мне еще некоторое время не нужно думать о замужестве. Что касается льгот для наших семей, то я вижу только те, что есть у вас.





Его глаза потемнели. “Тогда тебе придется убедить его, - сказал он.





Екатерина вдруг очень остро почувствовала, что они все еще слишком далеко в Чёрном лесу, чтобы кто-нибудь мог услышать ее, если она закричит. Она тосковала по Агафье, которая была здесь с самого раннего детства, чтобы ее добродетель оставалась непоколебимой.





Николай шагнул вперед.





- Она отступила назад.





Он бросился к ней.





Она повернулась, чтобы бежать, но усталые ноги предали ее. Она споткнулась и упала. Он был на ней в одно мгновение.





- Мой отец и братья убьют тебя!- она сплюнула.





“А кто же тогда у тебя будет? Нет, брак будет в лучших интересах каждого.





Она извивалась под ним, когда он прижимал ее к полу, и начала задирать юбки вверх по ногам. В отчаянии она вытянула шею-и увидела ветку толщиной с ее руку, которая упала почти на расстоянии вытянутой руки. Она пробралась через лесной суглинок, чтобы схватить его. Как только она крепко сжала ветку в руке, то со свистом замахнулась на него-удар, который раскроил бы ему череп, если бы он не отпрянул и не спрыгнул с нее в тот же миг.





“Что это за колдовство такое?- спросил он, глядя на ее голые ноги и отступая назад. “Ты леший, пытающийся обмануть меня.- Он дико огляделся вокруг, как будто ожидал, что другие духи выйдут из тени леса и нападут.





Екатерина обиделась. Завтра у нее будут глубокие пурпурно-черные синяки там, где он схватил ее. Вспомнившаяся радость флирта в ее день рождения умерла, как кролик, раздавленный зубами волка.





Она уперлась веткой в землю и поднялась на ноги, покачиваясь. Крепче ухватившись за ветку, она сделала шаг вперед. У нее перехватило горло и защипало глаза, но горячий огонь поднялся в ней.





Николай повернулся и побежал.





- Она швырнула в него веткой. Она ударила его сзади по коленям и сбила с ног. Кора дерева оцарапала ему лицо, когда он упал. Кровь просочилась сквозь его пальцы, когда он прижал руку к щеке, но он поднялся и убежал.





Екатерина кружила вокруг деревни, держась подальше от тропинок и придерживаясь полей и деревьев. В данный момент волки казались более безопасными, чем люди.





Увидев свой дом, она побежала к нему, несмотря на боль в ногах. Она спотыкалась на бегу, но не могла остановиться. Сторожевые собаки услышали ее первыми и выскочили, приветственно лая. Екатерина рухнула на колени и обвила руками их шеи, уткнувшись лицом в загривок зайчика, а белка осталась стоять на страже.





Ее мама и братья Василий и Олег вывалились из дома. Увидев ее, мама Екатерины невнятно вскрикнула, задрала юбки и подбежала к ней. Она крепко обняла Екатерину, а Василий и Олег неловко стояли рядом.





Екатерина едва успела выдохнуть свою историю о Жар-птице и заблудившемся в Черном лесу, как оглянулась через мамино плечо и увидела бегущего из деревни Мишу, брата всего на полтора года старше ее.





Как только он оказался в пределах слышимости, он начал говорить. "Николай Семенович Егоров только что наткнулся на деревенский лепет бесов в лесу. Он не из тех, кого можно напугать, думая, что ветви деревьев тянутся к нему, но он сказал ... — Миша запнулся и замолчал, когда Василий и Олег отодвинулись, чтобы показать Екатерину позади них.





Дрожащим голосом Екатерина спросила: "что он сказал?





Казалось, сам воздух задержал его дыхание.





“Он сказал ... он сказал, что колдовство превратило тебя в человека.





- Ну и что же? Вот, этот крестьянин ! Он оскорбил мою честь.- Ее мама очень притихла. “Он нашел меня в лесу и сказал, что мы поженимся. Когда я сказала "Нет", он ... он пытался настаивать на своем внимании.





- Эта никчемная свинья!- рявкнул Василий. - Пойдемте, братья, накажем его за безрассудство!





Их мама прижала ладонь к груди Василия и сказала: “Ждать. Екатерина, прежде чем что-то еще будет сказано или сделано, твой папа должен тебе кое-что сказать.- Она сделала паузу. “И твои старшие братья тоже. Олег, беги и найди своего папу и братьев.





Мама и папа Екатерины собрали их всех в гостиной: Олега, Василия, Александра, Евгения, Луку, Мишу и Екатерину.





- Дочь— - начал было ее отец, но осекся. - Экат— - он откашлялся. “Ребенок. Вся эта неразбериха началась еще во времена вашего прапрадеда Леонтия, в царствование Михаила I Федоровича Романова. Наша семья была не так богата, когда он родился, но он был седьмым сыном седьмого сына, и это всегда означало что-то особенное для нас. В такие времена сады процветают, и то, что мы дистиллируем, имеет уникальный огонь, который делает каждую бутылку востребованной. Наша семья процветает.





-У вашего прапрадеда был соперник, Ростислав Федорович Егоров. Услышав удивленный возглас Екатерины, он кивнул. - Да, Николай Семенович Егоров-его праправнук. Егоровы очень долго держали на нас обиду.





“Тогда зачем ты пригласил Николая на мой день рождения?- Вспылила Екатерина.





- Заставить волчонка поверить, что это собака, - это один из способов уберечь свои клыки от твоего горла. По крайней мере, на какое-то время.





Екатерина нахмурилась, но позволила папе продолжить свой рассказ.





“Как я уже говорил, они всегда держали на нас зуб. Водка и коньяк одинаково, люди ищут наши над своими. Во времена вашего прапрадеда Ростислав пошел к ведьме, живущей в Чёрном лесу, и заплатил ей, чтобы она наложила проклятие на нашу семью.





- Так вот, случилось так, что ваш прапрадедушка Леонтий был добрым человеком, и это к счастью для всех нас. Однажды он охотился в лесу со своими собаками, когда увидел старую женщину, собиравшую дрова. - Подожди, старуха, - сказал он. - Позволь мне сделать это для тебя.’ Как вы уже наверняка догадались, старуха была точно такой же ведьмой, которая проклинала нашу семью. Поскольку он помог ей, она предупредила его о проклятии, хотя и не могла снять его.





“А что это было?- вспылил Евгений, второй по старшинству брат Екатерины. “Мы вовсе не прокляты.





“До сих пор нет.





В комнате воцарилась тишина, резкая, как первый укус зимы.





- Вот что ведьма сказал твоему прапрадедушке: "в твоей семье, - сказала она, - Седьмой сын седьмого сына всегда перегонял исключительный урожай. Проклятие, которое Ростислав заставил меня наложить на тебя, изменило это. В следующий раз, когда появится седьмой сын седьмого сына, то, что производит ваша семья, будет исключительно ужасно. Вместо гладкого огня, ваша водка будет настолько ужасна, что даже самый последний нищий не выпьет ее, и ваши семейные состояния будут разрушены.’”





"На протяжении многих поколений наша семья перешла от производства водки к бренди. Мы процветали. Когда твой дедушка предупредил меня о проклятии, я рассмеялась. Конечно, такая вещь никогда не могла бы повлиять на нас в эти современные времена.





Папа Екатерины посмотрел на нее. “Я был на винокурне, когда ты родился. Когда в следующий раз я попробовал бренди на вкус, то понял, что семейная история-это не просто история.





“Я не понимаю, - сказала Екатерина, хотя онемевшее, плавающее чувство начало распространяться по ее конечностям. - Нет никакого седьмого сына.





Ее папа и мама обменялись взглядами.





“Мы собирались назвать тебя Иваном, - тихо сказала мама.





- О! Екатерина отшатнулась назад и прикрыла рукой внезапную боль в животе. Ее спина ударилась о стену, и она осела на нее. Ее братья уставились на нее с ошеломленно-бычьим выражением лица. Что они увидели на ее лице, она не могла себе представить. Она соскользнула вниз по стене и уселась на пол, свернувшись калачиком.





- И мы назвали тебя Екатериной, - продолжала мама. - Вместо седьмого сына мы вырастили дочь. И все эти годы, с помощью твоей горничной Агафьи, мы хранили эту тайну.





“Я знал, что когда-нибудь мне придется тебе это сказать.- Ее папа вздохнул. “Я так и думал, когда вы спросили, почему мы не устроили ваш брак. Но теперь наша тайна раскрыта.





- Если Екатерина—уже не наша сестра, значит ли это, что проклятие падет на нас? - спросил Александр после бурного молчания. - я не знаю, кто она такая.





Услышав “не наша сестра", Екатерина почувствовала тупую боль в сердце. Она позволила оцепенению распространиться, пока ждала ответа.





“Если так, то мы скоро это узнаем. Можно планировать, но Бог все расставляет по своим местам”, - сказал ее папа.





- Николай сказал, что Екатерина была ведьмой или ее заменил лесной дух.- Миша с тревогой посмотрел на нее.





Мама приложила руку к ее сердцу. “А с кем он разговаривал? Придут ли они сюда и потребуют встречи с Екатериной?





“Егоровых.- Ее папа сплюнул на землю. - Всегда неприятности для нашей семьи.





Екатерина неуверенно приподнялась. - Позволь мне сходить на винокурню, пока все не выяснится. Это достаточно далеко, чтобы неприятности не преследовали меня.





“Утвердительный ответ.- Ее папа внимательно посмотрел на нее. - Притворяться девчонкой сейчас бесполезно. Вы можете быть такой, какой вам предназначено быть, хотя нам нужно будет представить вас как двоюродного брата. Винокурня идеальна—вы можете попрактиковаться быть мальчиком там.





Екатерине показалось, что под ногами у нее разверзлась яма.





Когда Екатерина с папой отправились в путь, Василий угрюмо посоветовал ей понизить голос, чтобы он звучал более мужественно. Олег сказал, что, будучи подрастающим мальчиком, она должна есть все, что хочет. Александр одолжил ей половину своего гардероба. Женя пошутил, что Екатерина была самой красивой из всех братьев, а кроме того, понимала женщин, так что девочкам лучше быть начеку. Лука сказал, что будет следить за Жар-птицей и немедленно пошлет сообщение, если заметит ее. Миша только обнял ее на прощание.





На ликеро-водочном заводе папа Екатерины сказал: “Это наш двоюродный брат Иван, который интересуется производством коньяка. Обращайся с ним, как с одним из моих сыновей.





Рабочие поклонились. Екатерина поклонилась в ответ. Это, по крайней мере, было то же самое для мужчины или женщины. На ней были только бриджи и жилет, и она чувствовала себя голой под пристальным взглядом мужчин, а от поразительной легкости ее коротко остриженных волос кружилась голова-и, когда она была на улице, ей становилось холодно.





Проклятие еще не пало; бренди, которое делалось, не было ни необыкновенно хорошим, ни необыкновенно ужасным. “Возможно, проклятие все еще запутано, - сказал ее отец. - Николай поднимает вопрос о вашем отсутствии. Мы должны подождать.





- Она ждала ответа. Она скучала по дому. Она скучала по своим братьям. Хотя мужская одежда не требовала помощи, чтобы одеться, она скучала по ритуалу подготовки к новому дню с Агафьей рядом. Она скучала по тому, как сидела на кухне и болтала с кухаркой, изучая ее рецепты. Она скучала по вечерам, проведенным у костра за прялкой или вышиванием богато украшенной шали для праздничных дней.





Мужчины ожидали, что вечером она присоединится к ним и будет пить бренди или водку, “чтобы отогнать Волков".- Она почти пожалела, что не позволила волкам съесть себя вместо него.





Тогда ей не пришлось бы расхаживать полуголой и совершенно незнакомой, знакомясь с людьми под вымышленным именем. Ей не придется притворяться, что она знает обычаи того, кто вырос мужчиной. Ее папа все время повторял, что она должна быть такой, но это было совсем не так. Не похоже, что в ближайшее время это станет легче.





Все это закипело однажды вечером, когда ее папа пригласил гостя на ужин.





“Об этом еще рано думать, - сказала ей подруга отца, - но у меня есть необузданная дочь примерно твоего возраста, молодая, сильная и верная. Она искусна в прядении и вышивании, хорошо разбирается в домашнем хозяйстве и даже кое-что знает о спиртных напитках. Она-благочестивая девушка, добродетельная и счастливая в том месте, которое предназначено ей в этом мире.





Дезориентация закружилась в голове Екатерины. Желчь подступила к горлу, и она вслепую заковыляла к двери. Она толкнула ее и глубоко вдохнула холодный воздух.





- Иван!- ее папа позвал из-за стола. “С тобой все в порядке?





Екатерина больше не могла этого выносить. Она не могла вернуться туда, где надсмотрщик приветствовал бы ее как Ивана и хлопал по спине, где друг ее отца и другие подобные ему говорили бы о том, что она была мужем его дочери, как будто это было самой обычной вещью в мире.





Ее ноги падали одна за другой, дыхание с хрипом вырывалось из легких, ветер хлестал ее по щекам, и она поняла, что бежит. Екатерина очень хорошо бегала.





Она пробежала мимо винокурни. Она перебежала замерзший ручей и вбежала в яблоневый сад винокурни. Тяжело дыша, она остановилась посреди деревьев, не зная, куда идти дальше. Она рухнула на землю, подтянула колени и положила на них подбородок. Она мечтала о юбке, в которую можно было бы зарыться лицом.





За стволами деревьев она увидела серый камень и кружащиеся голубые с золотом луковичные купола церкви. Люди потоком выходили из дверей, когда они покидали вечернюю службу. Теперь, когда вечеря закончилась, церковь будет принадлежать только ей. Она с трудом поднялась и, спотыкаясь, прошла через сад к дороге.





Войдя в церковь, она на мгновение остановилась, чтобы перекреститься и дать глазам привыкнуть к полумраку. Замелькали ряды свечей. Золотые иконы смотрели на нее мудрыми и печальными глазами. Она поклонилась иконам и затем зажгла свечу, посылая вверх молитву, чтобы она могла знать, кто и чем она должна была быть. В смятении своего сердца она долго молилась, когда небо потемнело.





Когда все молитвы были произнесены, она оцепенело уставилась на свечи. Их мерцающее пламя завораживало ее. Их изгиб напомнил ей оперение Огненной птицы. —Он знает, что это такое, и его плоды для него вкуснее, - услышала она голос Жар-Птицы.





Она знала, кем она не была. Она не была Иваном. Быть мальчиком - это неправильно. Она сомневалась, что чувствовала бы себя иначе, даже если бы была воспитана как мужчина.





Она зажгла свечу в знак благодарности и вышла из церкви. Очутившись среди яблонь, она широко раскинула руки, запрокинула голову и закричала: “Я-Екатерина Давидовна Бартенева!





Звезды над головой ярко вспыхнули. Один из них стал больше и полетел прямо на нее. На мгновение она испугалась, что неправильно поняла Божье знамение, и он собирался ударить ее за дерзость. Затем звезда опустилась и изогнулась, и она увидела, что это была Жар-птица. Над садом пролетела ослепительно яркая огненная птица, отбрасывая свою тень на деревья и на Екатерину, которая стояла внизу с открытым ртом.





В фруктовом саду винокурни оставалось несколько сморщенных яблок, таких потрепанных птицами, изрешеченных червями и труднодоступных, что в благополучный урожайный год они не стоили затраченных усилий. Теперь они просто светились. Снег с них растаял. Их морщины набухли, шрамы заполнились, а темно-красная кожа стала золотисто-коричневой. Аромат спелых яблок наполнил воздух и задержался даже после того, как Жар-птица улетела.





Екатерина сорвала одно яблоко и взвесила его на ладони. Его плоть была твердой, а кожа отливала золотом в лунном свете. Она поднесла его к своему носу. Здесь пахло яблоками, медом и долгими летними днями. Она поколебалась, а потом откусила от него огромный кусок. Яблоко хрустнуло под ее зубами, и его вкус прокатился по ее языку.





Она была перевезена. Сладкий, сильный и сложный, этот аромат превосходил все, что она когда-либо испытывала. Она закрыла глаза, когда яблоко выпало из ее руки. Вкус был единственным, о чем она могла думать. Она не знала, где находится и даже кто она такая. Затем она сглотнула, и вкус медленно исчез из ее рта, как воспоминания о виденном небе.





Придя в себя, Екатерина пробежала через несезонный сад и вбежала в дом. Их гостья давно ушла, и ее отец сидел на скамейке возле обеденного стола, обхватив голову руками. Его ужин остыл на столе.





- Папа, это я, Екатерина, - сказала она, не потрудившись понизить голос.





- Он выпрямился. - Айвен, - поправил он.





“Нет. Екатерина. И, - она просияла лучезарной улыбкой, - Жар-птица прилетела снова! Он летел надо мной. Тень от его крыла упала на меня и на сад.- Она опустилась на колени рядом с ним и взяла его за руку. - Все будет хорошо. Проклятие было разрушено.





Она вытащила папу из дома и потащила его по заснеженной земле к коньячному заводу. Он отодвинул засов от двери, ворвался внутрь и схватил чашу для дегустации. Его пальцы дрожали. Он наполнил его водой из-под крана коллекционной камеры, поднес к губам и проглотил. На его лице появилась блаженная улыбка.





Он протянул чашку Екатерине. “Вкус.





Глоток яблочного бренди обжег ей горло, как огонь с небес. У него был первобытный вкус, который старея сгладит, но он все еще был вкуснее, чем все, что ее семья делала в поколениях.





“Пойдем домой, папа. У нас есть чудесные новости.





“Да, но через пару дней, - сказал он. "Наш гость сказал мне, что Николай глубоко в долгах, далеко за пределами того, от чего он может оправиться. Он брал взаймы под свои надежды и обещал кредиторам, что вы двое почти обручены и что ваше приданое будет весьма щедрым. Одно слово в уши его кредиторов, и он скоро убежит достаточно далеко, чтобы больше не причинять вреда.





Когда Екатерина и ее папа в конце концов вернулись домой, отсутствие Екатерины и короткие волосы были объяснены тем, что она была изолирована из-за лихорадочной болезни. Всем, кто спрашивал, Екатерина отвечала, что она благодарна за то, что жар прошел и ее разум снова прояснился.





Вскоре Екатерина вышла замуж за стройного и безбородого юношу, чьи волосы были такими же золотисто-рыжими, как яблоки в ее садах. Сплетники, которые говорили, что Екатерина была "неестественной" женщиной, ворчали, чтобы заставить их замолчать. Ее муж часто уезжал по делам, но всегда возвращался, когда яблоки были спелыми и золотистыми. Он, казалось, был доволен тем, что его жена управляла своим родовым винокуренным заводом вместе с братьями.





При жизни Екатерины все сходились на том, что коньяк, который ее семья делала, был лучшим во всей России и годился для службы самому царю. И еще долго после того, как царствование царей закончилось, необыкновенная добродетель екатерининских яблок сохранялась.

 

 

 

 

Copyright © Abra Staffin-Wiebe

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«В поле зрения Акреса»

 

 

 

«Спящий»

 

 

 

«Семь комментариев о несовершенной стране»

 

 

 

«Головная боль»

 

 

 

«Когда боги и вампиры бродили по Майами»