ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Эквоид»

 

 

 

 

Эквоид

 

 

Проиллюстрировано: Dave Palumbo

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ЛАВКРАФТОВСКИЕ УЖАСЫ

 

 

Часы   Время на чтение: ** минут

 

 

 

 

 

"Прачечная" - это кодовое название секретного британского правительственного агентства, в чьи обязанности входит охрана королевства от оккультных угроз из-за пределов пространства-времени. Влекущая за собой овладение гримуарами, а также различными компьютерными операционными системами, работа часто бывает чрезвычайно утомительной.


Автор: Чарльз Стросс

 

 





- Боб! Вы сейчас заняты? Я бы хотел, чтобы вы уделили мне немного времени.





Эти тринадцать слов никогда не предвещали ничего хорошего—хотя в устах моего нового менеджера Айрис они звучат не так мрачно, как если бы они слетели с губ других людей, которых я мог бы назвать. За те два месяца, что я работаю у нее, Айрис оказалась самым здравомыслящим и разумным менеджером, который у меня был за последние пять лет. А это говорит о многом, и я очень хочу, чтобы она была счастлива, пока она у меня есть.





“Буду у вас через десять минут, - крикнул я через открытую дверь своего кабинета. - сначала мне нужно получить ответ от отдела кадров."У отдела кадров есть зубы, здесь, в секретной ветви британского правительства, известной своим заключенным как прачечная; поэтому, когда HR попросит вас сделать свою домашнюю работу—ГМ, предоставить свое мнение о пригодности кандидата для открытия работы—вы даете им приоритет над своей обычной рабочей нагрузкой. Даже когда это довольно очевидно, что они ссут.





Я уверен, что г —н Ли был бы чрезвычайно способным дополнением к команде по закупке офисного оборудования, я печатаю, если бы он уже не был— согласно вашей собственной чертовой базе данных, если бы вы потрудились проверить ее-лейтенантом в бригаде Китайской Народно-освободительной армии Цзянши . Кто, по-видимому, заполнил заявление о вакансии, которое не должно было быть опубликовано в интернете по пьяному вызову, или проверить наши процедуры проверки, или что-то еще. Следовательно, я подозреваю, что он провалит нашу обязательную проверку данных безопасности при первом препятствии . (До тех пор, пока проверяющий офицер не является также кротом PLA.





Я нажимаю "отправить" и бреду в неоновую трубу, затянутую облаками, где Айрис постукивает пальцами ног. “У тебя или у меня?





- Моя, - говорит Ирис, приглашая меня в свой тесный угловой кабинет. - Присаживайся, Боб. Что-то случилось, и я думаю, что это прямо по вашей улице.- Она усаживается за свой стол, откидывается на спинку стула и начинает готовиться к выступлению. “Это поможет вам выйти из офиса на некоторое время, и если HR использует вас, чтобы топтать все мечты мобильных Китайских разведчиков, это означает, что вы—”





“Недоиспользованный. Ну да ладно.” Я отмахиваюсь от него. Но это правда: с тех пор, как я разобрался со смешными вещами в подвале у Святой Хильды, мне стало скучно . Повседневное занятие среднестатистического секретного агента в основном состоит из спешки и ожидания. В моем случае это означает заполнение досадных кусков административной работы и обработку обновлений в ведомственной сети—когда меня не призывают убивать многощупальца ужасов из-за пределов пространства-времени. (Что на самом деле случается не очень часто, за что я глубоко благодарен."Вы сказали, что это вне офиса?





“Утвердительный ответ.- Она улыбается; она знает, что подсела на крючок. - Немного свежего деревенского воздуха, Боб—ты слишком бледен. Но скажите мне,” она наклоняется вперед, - что вы знаете о лошадях?





Конная экскурсия застает меня врасплох. - А?- Я качаю головой. - Четыре ноги, копыта и плохое отношение?- Айрис качает головой, и я снова пытаюсь заговорить “ - поедешь с коляской, как ... э-э ... любовь и брак?





- Нет, Боб, я просто хотела спросить—Ты когда-нибудь учился ездить верхом?





—Что, ты имеешь в виду ... погоди, мы ведь здесь не о велосипедах говорим, верно?” Судя по ее реакции, я не думаю, что она искала именно такой ответ. “Я городской мальчик. Как сказал фотограф, вы никогда не должны работать с животными или маленькими детьми, если вы можете этого избежать. Что случилось, срочная выездка?





“Не совсем.- Ее улыбка увядает. - Очень жаль, но тогда все было бы гораздо проще.





“Что стало легче?





“Я мог бы поклясться, что эйчар сказал, что ты умеешь ездить верхом.- Она задумчиво смотрит на меня. “Неважно. Теперь уже слишком поздно беспокоиться о бывших. Хм. Впрочем, это не имеет значения—ты ведь замужем, так что я не думаю, что ты еще и девственница. - А ты что?





- Убирайся отсюда!- Девственницы ? Этот конкретный миф связан с единорогами, которых не существует, так же как вампиров, драконов или Мумий—хотя я полагаю, что если вы обернете зомби в бинты, вы получите— прекратите это . В моей голове путались истории о битве леди Годивы с медийными образами фермеров в твидовых костюмах и с дробовиками в руках. “Тебе нужен кто-нибудь, кто умеет ездить верхом? Потому что я не думаю, что я могу учиться в—”





- Нет, Боб, ты мне нужен . Или, скорее, Департамент окружающей среды, продовольствия и сельских дел нуждается в офицере связи, который просто случайно имеет ваше прошлое и доказанный послужной список в ... — Она машет левой рукой,—подавляя заражения.





- Неужели это так?” Я делаю двойную попытку подавить заражение . “А они уверены, что это именно то, что им нужно?





“Да, это так. Или, скорее, они знают, что когда они замечают определенные знаки, они зовут нас.- Она выдвигает ящик стола и достает тонкую папку, на обложке которой под знаком старейшины изображена эмблема с коронованной опускной решеткой. - Отнеси это в свой кабинет и прочти, - говорит она мне. - Когда закончишь, верни его на полку. Затем вы можете провести остаток дня, думая о том, как вежливо сказать HR, чтобы ссать веревку, потому что завтра утром вы садитесь на поезд в Хоув, чтобы протянуть руку помощи инспектору DEFRA.





“Ты это серьезно?” Я просто поражаюсь ей. “Ты посылаешь меня сделать что? Осматривать ферму?





“Я не хочу предвзято относиться к вашему расследованию. Там есть платная конюшня. Просто соединитесь с человеком из лучников, осмотритесь вокруг и позвоните домой, если что-то привлечет ваше внимание.





Она кладет папку мне на стол, и я открываю форзац. Он начинается с TOP SECRET и даты вокруг битвы на Сомме, перечеркнутой и замененной последовательно более низкими классификациями, пока пятнадцать лет назад она не была отмечена до слегка смущающего нет таблоидов. Затем я переворачиваю страницу и вижу заголовок. “Держаться—”





- Кыш, - говорит она с озорным блеском в глазах. - Веселитесь же!





Я кышу, щиплюсь. Я знаю, что такое подстава, когда вижу ее-и меня обманули.





Чтобы понять, почему я понял, что меня обманули, вам нужно знать, кто я и что я делаю. Предположим, что вы прочитали это далеко без того, чтобы ваши глаза не закипели в черепе, вероятно, безопасно сказать вам, что меня зовут Боб Говард—по крайней мере, для оперативных целей; настоящие имена имеют силу, и мы не любим давать ворам из других измерений ключи к нашим душам—и я работаю на секретное правительственное агентство, известное своим заключенным как прачечная.Он трансформировался в свою нынешнюю форму во время Второй мировой войны, управлял оккультной стороной конфликта с Тысячелетним Рейхом и выживает по сей день как досадная капля где-то слева на организационной карте британских разведслужб, финансируемой из черного бюджета Палаты лордов.





Магия-это раздел прикладной математики, и я начал изучать компьютерные науки (которые не больше связаны с компьютерами, чем астрономия с построением действительно больших телескопов). В эти дни я специализируюсь на прикладной вычислительной демонологии и общей работе с собаками вокруг моего отдела. Секретная служба никогда по-настоящему не знала, как иметь дело с такими людьми, как я, которые не являются административным персоналом, но не прошли через Оксбриджскую гражданскую службу быстрого маршрута.На самом деле, у меня на эту работу совершенно случайно: если ваша тема кандидатской диссертации ведет вас в неправильном направлении вам лучше надеяться, что прачечная находит вас и делает вам предложение о работе, от которого нельзя отказаться, прежде чем ты нечаянно набрался надоест говорить с вами и завершить свой устные с предубеждением.





Через пару лет смерть от бюрократических Сну-Сну (слишком много заседаний, слишком много нудных администратор вакансии), и я вызвался для действительной военной службы, без какого-либо четкого понимания, что это будет означать более лет смерть от скуки (слишком много заседаний, слишком много нудных рабочих мест) вместе с гарниром-порядка смертельный ужас любезно щупальца монстров из-за пространства-времени.





Поскольку я теперь старше и мудрее, не говоря уже о том, что женат и все еще в здравом уме, я предпочитаю, чтобы моя рабочая жизнь была скучно предсказуемой в эти дни. Что, как правило, и происходит, но затем появляются неприятные рабочие места-эквивалент прачечной того, как Секретная служба США всегда должна заходить на кофе, торт и оживленный допрос с идиотами, которые хвастаются тем, что стреляют в президента на Yahoo! Чат.





По моему опыту, ваш типичный сценарий заключается в том, что некоторые вторгшиеся подростки накачиваются грибами, галлюцинируют летающие тарелки, пилотируемые инопланетными колоректальными хирургами, которые ищут полевые испытания своей новой инопланетной эндоскопической технологии, и обильно гадят на заднем дворе фермера Джайлса. Отчет генерируется полицией, и, как это бывает с отчетами неизвестного происхождения, он накапливает дополнительный бюрократический Следственный Моджо, пока различными путями он не попадает на стол одного из наших перегруженных аналитиков.Затем они поднимают его вверх по управленческой цепочке и / или играют с ним в настольный теннис, потому что они слишком заняты работой, чтобы следить за кровавым культом черепа или случаями бычьего демонического владения в Норфолке или чем-то столь же важным. Наконец, в попытке заставить благословенную вещь уйти менеджер находит запасной человеческий ресурс и подробно описывает бедного ублюдка, чтобы пробраться через отчеты, опросить преступников, а затем наступить в коровье дерьмо, исследуя выгребную яму фермы для поиска следов чужеродных слабительных до эндоскопии. Девятнадцать раз из двадцати это раздражающая бумажная погоня, за которой следует день, потраченный на то, чтобы напечатать отчет, который никто не будет читать. Один раз из двадцати это дело оживляется тем, что вы падаете головой вперед в выгребную яму.И худшая часть этого-знать, что пока вы находитесь в дикой погоне за гусями, чтобы вы могли закрыть книги в отчете, ваша повседневная рабочая нагрузка спокойно накапливается в вашем лотке для входящих и переполняет ваш стол .





Вот почему, когда я возвращаюсь в свой кабинет, закрываю дверь, зажигаю табличку "Не беспокоить" и открываю папку, которую мне дала Айрис, я начинаю тихо ругаться.





Какое, черт возьми, отношение имеют любовные письма этого старого мошенника Е. П. Лавкрафта к Департаменту окружающей среды, продовольствия и сельских дел?





Дорогой Роберт,





Я получил ваше письмо, должен признаться, с некоторым трепетом, не говоря уже о смешанных чувствах надежды и отчаяния, сдерживаемых безнадежной надеждой на то, что жуткая и неприятная история моих собственных исследований и их прискорбный исход ослабят пыл, с которым вы продолжаете свои исследования. Я прекрасно знаю, к моему великому и непреходящему ужасу, какое непреодолимое очарование может оказывать сверхъестественное и сверхъестественное воздействие на воображение интроспективного и чувствительного ученого. Я не могу не сознавать, что вы уже сознаете тот ужасный риск, которому подвергнется ваше душевное здоровье.То, что вы можете не знать, является физическим ущербом, который может упасть на вас в соответствии с этими исследованиями. Это отняло жизнь у моего деда; это заставило моего отца искать возмещения с помощью таких мерзких и неприличных действий, что я не могу заставить себя записать их природу для потомства—но достаточно сказать, что его жизнь была сокращена таким образом—и это было ужасно вредно для моего собственного здоровья и пригодности к браку. Ну вот, я говорю это прямо; но для благословенной Сони я мог бы стать смертельной развалиной на всю мою жизнь.Только благодаря ее милости и бесконечному терпению я вновь обрел хоть что-то из того, что принадлежит по праву рождения всем сыновьям Адама, и хотя мы расстались, она хранит мою преступную тайну тайно.





Признаюсь, я не всегда был таким. Мое детство было далеко не несчастливым. Я рос несчастливым, но счастливым юношей, живя с матерью и тетями в стесненных, но тем не менее благопристойных условиях в городе Провиденс. Сначала я изучал классику: греческий, римский и египетский были моими родными языками, и все рапсодии поэтического призвания были моими! Библиотека моего деда была той самой орхидеей, чей нектар я потягивал, слаще любого вина.Он накопил значительный архив за многие годы путешествий, вызванных низменной необходимостью торговли—я должен заметить, что не могу слишком сильно подчеркивать необходимость избегать таких отвлечений, как торговля, если вы хотите полностью раскрыть свой потенциал ученого, пройдя по пути, который вы предлагаете ему избрать,—и плоды его страданий, сброженные в пьянящий урожай, как раз ко времени моих юношеских экскурсий в его подвал, чтобы открыть бочки мудрости.Однако, анализируя остатки его коллекции, я пришел к горькой истине: мои родственные души подобны пыли с церковного двора. Как с ПО, так и я един с мертвыми, ибо мы, люди утонченного духа и таланта, лишь изредка ступаем по доскам земли и слишком рано вызываемся к Вечному выходу.





Теперь, что касается качеств г-жи, представленной с вашим последним посланием для моего мнения, я должен самым любезным образом поблагодарить вас за предоставленную мне возможность рассмотреть работу на этом раннем этапе—





Я иду домой с головной болью и неослабевающим чувством обиды на, по-разному: Айрис за то, что обманом втянула меня в эту работу; ДЕФРА за просьбу о поддержке в первую очередь;и Говарда Филлипса Лавкрафта в Провиденсе, Род-Айленд, для выращивания витиеватыми и раздуты прозаический стиль, который охватывает весь спектр от фиолетового до ультрафиолетового и взял шестнадцать томов бесконечных посланий, чтобы добраться до точки—то, что представляет собой мясо конного красный Филей досье, в которых я еще не установил, несмотря на то, асимптотически приближаясь к ней по ходу чтения казалось, что Римс и объемы указанных фиолетовый проза—который является инфекционным.





В довершение всего, моя благоухающая жена МО уехала на какое-то задание, о котором она не может говорить. Все, что я знаю, это то, что кое-что произошло в Блэкпуле, что требует ее особого сечения очень дорогих талантов, поэтому я сегодня сам по себе. (Боевые эпистемологи и скрипичные солисты оба получают мизерное жалованье, но им требуется много лет и немало врожденных талантов для обучения. Следовательно, требования к ее времени очень велики.) Так что я откидываюсь назад с бутылкой сносного Каберне Совиньон и DVD-в этом случае, выдернул наугад из часов-это-позже полка. Оказывается, это Четвертый канал производства Equus автор-Питер Шаффер. С которой я до сих пор не знаком (только не смейтесь: мой фон смещается к прялочной стороне двух культур) и которая действительно не очень хорошо сочетается с бутылкой красного вина и ужасной прозой Е. П. Лавкрафта. Так что я провожу полночи, ворочаясь с боку на бок и возвращаясь к видениям тающих веретенообразных лошадей Дали с выдолбленными глазницами-мне почему—то не хочется, чтобы глазные яблоки выкатились,—с неприятным ощущением, что нечто невыразимое наблюдает за мной из глубины конюшни.Это достаточно плохо, что я затем провожу вторую половину ночи, сидя за кухонным столом в пижаме, грубо пробиваясь через свою половину моего ежегодного идеологического самокритического сеанса—то есть часть самооценки целей и задач моей оценки производительности,-потому что ползучие ужасы человеческих ресурсов гораздо менее страшны, чем кровавый фильм, играющий за моими глазными яблоками.





(Вот почему многие из моих коллег в конечном итоге начинают брать работу домой—по крайней мере, неклассифицированные биты. Бюрократия - это оплот успокаивающей рутины перед лицом вещей, о которых вы действительно не хотите думать слишком сильно глубокой ночью. Не говоря уже о том, что это более безопасный транквилизатор, чем алкоголь или наркотики.





По моему опыту, лучше всего пойти на сайт и сразу же решить эти дерьмовые задания, а не тратить слишком много времени на чрезмерное планирование. В конечном счете это то, что наши трансатлантические родственники называют “охотой на бекасов".” Я надеюсь прибить его гвоздями—возможно, это маленькая девочка с пластмассовым рожком для пони-и вернуться домой к чаю. Поэтому на следующее утро я выхожу из дома и направляюсь прямо на вокзал Лондон-Бридж, вместо того чтобы идти в офис.Я пробираюсь вверх по течению через стремительный поток скафандров и ловлю пригородный поезд, который везет их в Лондон на обратном пути, дребезжащий и почти пустой на своем пути к общежитиям городов Восточного Суссекса. Это просто я и ранние птицы, которые берут дешевую остановку в Крэпвике, чтобы избежать Орды отдыхающих (и карманников) в Thiefrow. И это именно то, что мне нравится.





У меня есть имя и место назначения в Записке о поддержке, которую дала мне Айрис: мы должны исследовать один G. Edgebaston, из платных конюшен фермы Edgebaston, недалеко от Хоува. Но сначала я должен встретиться с мистером судомойкой в местном офисе DEFRA в Восточном Гринстеде. Который находится на линии Лондон-Брайтон, но это займет у меня добрый час начальной остановки пригородной железной дороги, а затем поездка на такси неопределенной длины, чтобы добраться туда. Поэтому я делаю глубокий вдох и погружаюсь обратно в прискорбно бессмертную прозу Пророка Провидения.





Слушай, я знаю, о чем ты думаешь.





Вы, наверное, думаете: Какого черта, Е. П. Лавкрафт? И удивляюсь, почему я читаю его личные письма (почти наверняка не найденные ни в одной из коллекций, так любовно курируемых лавкрафтовскими учеными на протяжении многих лет, от Августа Дерлета до С. Т. Джоши), в файле настолько умопомрачительно тривиальном, что его утечка на первой странице крупной бульварной газеты была бы встречена храпом.





В конце концов, это прачечная, и мы каждый день пишем записки и отчеты о расходах, которые имеют дело с бессвязными ужасами, вещами, которые стучат по ночам, сумасшедшими последователями Ньяра лат-Хотепа, поклонниками спящего в пирамиде, инопланетными подводными и литосферными колониями синего Гадеса и глубокой шестерки, а также самими старыми крыльями летучей мыши.





Вы, вероятно, думаете, что HPL был одним из наших, или что, возможно, один из наших предшественников агентств убил его, или что эти письма содержат великие и ужасные тайны, секреты и жуткую мудрость древних и должны быть обработаны асбестовыми щипцами, читая их через очки сварщиков. Так ведь?





Ну, тогда ты ошибаешься. Хотя это и не твоя вина. Вы были бы неправы по той же причине, что и люди, которые думают, что современные воздушные лайнеры fly-by-wire могут летать сами от взлета до посадки (кому нужны пилоты?), что Саддам действительно сделал есть оружие массового поражения (мы просто не искали достаточно усердно), и что наполнитель чулок, который приносит подарки в дымоход каждый Ньютонмас-Ева, является добрым и веселым парнем. Вы слушали самовозвеличивающие преувеличения художников саморекламы: соответственно, PR-мощь производителей авиалайнеров, изворотливых политиков и индустрии поздравительных открыток.





И так это со старыми пластика: модели с 18- го века хипстер, родиться на пару десятилетий слишком поздно, чтобы быть одним из оригинальных луше опий-отношение поэтов-романтиков, и совершенно не боялся наскучить нам бубнишь и бубнишь о существенном crapness культуры с Эдгар Аллан По, вырождение современной эпохи, и т. д. и т. д. и т. д.





Его репутация была чрезвычайно раздута—вне всякой пропорции-его последователями, которые думают, что он является единственным истинным источником мудрости относительно Старших Богов, звезд, приходящих прямо, и различных отвратительных ужасов с неправдоподобными именами, такими как Шуб-Ниггурат, козел тысячи молодых, который бездумно порождает в самых темных глубинах леса .





. . . В то время как на самом деле его сочинения являются оккультным эквивалентом анархистской поваренной книги .





Это абсолютная правда, что Лавкрафт кое-что знал. Где-то в дедушкиной библиотеке он добрался до запутанных и бессвязных внутренних доктрин дюжины культов и тайных обществ. Большинство этих секретов были полнейшей чепухой на ходулях-смешанной с достаточным количеством знаний, чтобы быть смертельно опасными. Оккультисты древности, подобно алхимикам, отравлявшим себя ртутью в своем энтузиазме превратить свинец в золото (упустив при этом возможность изобрести современную химическую дисциплину, как мы ее понимаем), многого не знали. То, что они сделали знания было в основном достаточно, чтобы гарантировать медленную, затяжную смерть от синдрома Кранцберга (если Пожиратели в ночи не получат их первыми). Не говоря уже о том, что тщеславные эксгибиционисты, составлявшие эти тома и гримуары, разрываясь между нарциссическим стремлением к саморазоблачению и своим профессиональным пристрастием к секретности, нарочно замусоривали свои набросанные рецепты минами-ловушками, просто чтобы потрахаться с несанкционированными подражателями и доказать, как они были способны на самом деле заставить этот мусор работать, не расплавляя свои собственные лица.





Но молодой идиот-ученый HPL не был осведомлен о социальном контексте оккультного фэндома 18-го века. Поэтому он наивно перегонял их загрязненный метанолом самогон и чепуху в пьянящий напиток, который заставляет вас ослепнуть, а затем заставляет ваши конечности гнить, Если вы действительно пытаетесь его выпить. Это почти так же, как если бы он ошибочно принял библиотеку своего деда за безобидный источник материала для художественной литературы, а не сумасшедшие и опасные документы наших суеверных предшественников.





Анархистская Поваренная книга с ее опасно ошибочными формулами бомб не покалечила и половины рук, как мифы HPL. Его произведения больше похожи на фантастику, чем аллегорически описанных рецептов для большинства людей, который является хорошей вещью; но каждый так часто читатель его более заумная работы становится болезненно одержимы идеей звездного мудрости, начинает думать о нем, как что-то реальное, а потом пытается реконструировать конструкцию самодельной бомбы, он описывает, не понимая, что контроль качества был не его конек.





Есть кусочки Истинного Знания, разбросанные по всему творчеству HPL, как кукурузные зерна в дерьме. Но он все оставил, а кое—что добавил, приукрасил и добавил барочные завитушки и стилистические причуды, как умел только Г. П. Лавкрафт, до тех пор, пока самым безопасным способом не стало сбрасывать со счетов все, о чем он говорит,-как сам Старый Летучий Мыш, ужасный Ктулху, который мертв, но спит во сне в затонувшем Р'лайхе под Южным океаном.





Смотрите на мои губы: Ктулху не существует! И Никакой зубной феи нет.





(Санта-Клаус-это другое дело; но это, как говорится, файл с другим кодовым словом .





Ист-Гринстед похоронен глубоко в сердце пригородного пояса Сассекса: это Сельшир, и мы не выходим из него. Это заросшая деревня или чахлый город, в зависимости от того, как вы смотрите на него, в комплекте с живописными средневековыми бревенчатыми зданиями, хотя в эти дни он в основном известен своим странно большим массивом пограничных церквей.Я спотыкаюсь, моргая, выхожу из железнодорожной станции (которая в это время суток смертельно тиха, но явно перестроена для размещения толпы в час пик), едва избегаю столкновения с парой конных полицейских, которые тренируют свои гигантские кавалерийские скакуны снаружи станции в подготовке к борьбе с толпой на следующем дерби внезапной смерти (Брайтон Уондерерс против Бексхилл Юнайтед или что-то в этом роде), и ловлю такси. Через минуту начинаются переговоры с водителем, а затем я отправляюсь в офис.





Когда мы приезжаем, я почти уверен, что ошибся адресом. Это чертовски высоко по А22, так далеко от города, что сначала я задаюсь вопросом, почему я сошел с поезда в Восточном Гринстеде—но нет, это то, что сказал Google. (Уже не в первый раз я жалею, что у меня нет машины, хотя, поскольку я живу в Лондоне на зарплату госслужащего, это не очень практичное желание. Такси высаживает меня посреди пустыря, рядом с подъездной дорожкой, выходящей на густую живую изгородь.Здесь нет никаких очевидных офисов, а тем более таких слегка захламленных сельскохозяйственных ветеринарных помещений, которые вы ожидали бы от исполнительного Агентства по охране здоровья животных. Поэтому я в растерянности оглядываюсь по сторонам, пока не замечаю скромную табличку, указывающую на подъезд к ветеринарной клинике для лошадей.





Я захожу во двор того, что выглядит как бывший фермерский дом. Он был неопытно поставлен перед консерваторией, в которой находится довольно тусклая приемная, в комплекте с скучающей дамой средних лет, стучащей по своему компьютеру, нося выражение, которое говорит, что если это MySpace, то она просто была недружелюбна Вселенной.





- Привет, - говорю я ей. Она игнорирует меня, сосредоточенно выстукивая на своем компьютере все, что так ее занимает. - Алло?” Повторяю еще раз. “Я здесь, чтобы встретиться с мистером Скаллери? - Он где-то здесь?





Наконец она соизволила заметить меня. “Он работает на наш департамент, - говорит она. “Он будет занят только в четверг.—”





- Может быть, вы скажете ему, что мистер Говард здесь, чтобы увидеть его? Из конторы в Лондоне. Я предполагаю, что это та же самая работа, о которой мы говорим.





— Он работает на ... - Наконец то, что я только что сказал, просочилось сквозь ее уши и проникло в мозг“ - простите, кем вы себя назвали?





“Я Мистер Говард. Я приехал сюда прямо из Лондона. О деле Эджбастон бриф.- Я подпрыгиваю вверх-вниз на цыпочках. “Он спрашивал обо мне, так что если ты просто хочешь ... —”





Она уже тянется к телефону. - Алло? Мистер Судомойка? У меня есть Мистер Ховарт из Лондона, он говорит, что вы попросили кого-то из Лондона помочь с фермой Эджбастон? - Это правда? Да, ты прав, я просто скажу ему.- Она кладет трубку и улыбается мне той очень точной, слегка самоуничижительной манерой, с помощью которой воспитанные на ферме леди определенного класса дают вам понять, что ничего личного нет в коленной чашечке, которую они собираются поставить вашему левому орешку: “Мистер Скаллери говорит, что он опаздывает на полчаса и будет с вами, как только сможет.Так что, если вы хотите присесть в зале ожидания? Я уверена, что он скоро вернется.- Она снова поворачивается к компьютеру, как будто я невидимка. Я нерешительно топчусь на месте, но знаю, что меня отпустили, и поэтому иду и нахожу себе место в приемной (подтип: деревянный, пожилой, не рассчитанный на человеческие ягодицы) и вяло роюсь в стопке журналов для космических пришельцев, которые они держат под рукой, чтобы отвлечь смертельно скучающих.





Дорогой Роберт,





Должен признаться, что в соответствии с моим ответом на ваше последнее послание я испытывал немалые сомнения относительно проницательности и уместности моей критики. Если вы позволите мне попытаться оправдать мою уклончивость, я хотел бы сделать в свою защиту заявление о временном помешательстве. Ваша конфабуляция, в то время как самый превосходный вызов легендарного монстра, несет особые и самые неприятные личные резонансы от моей прискорбной юности. Это не ваша вина, что геральдический зверь, которого вы выбрали, чтобы изобразить в этой форме, является чудесным ужасом в моих глазах;в самом деле, вы, должно быть, несколько озадачены моей реакцией.





Я с сожалением сообщаю вам, что ваше описание единорога, хотя и яркое в своей адгезии к классическому описанию того же самого и резко пикантное в изображении его преследования гаминского предмета повествования, принципиально неточно как в широком плане, так и в мелких деталях. Исследователи могли бы когда-то набросать причудливые изображения китайской панды, но сегодня мы скованы угрюмой тиранией камеры и зоопарка; так резко отклониться от установленного порядка природы-это рискнуть желанием кроткого читателя приостановить недоверие.К сожалению, ужасное существо, которое вы изображаете карикатурой, слишком реально; со временем оно станет предметом самого приземленного знакомства для читателей, и знакомство неизбежно приносит такие восторженные полеты фантазии, как ваше послание к горю на холодных каменных плитах реальности.





Пожалуйста, доверьтесь мне в этом вопросе. Единороги - неподходящая тема для романтики или фэнтези. Напротив, взрослый Единорог-это нечто ужасное и жуткое, и я бы посоветовал вам молиться своему создателю, чтобы вы дожили до глубокой старости, ни разу не встретив такого чудовищного существа.





Мне, увы, не так повезло, и этот опыт испортил всю мою взрослую жизнь .





Я убиваю время в ожидании человека из Ag и Fish, пробираясь через стопку глянцевых журналов для инопланетян. Проходя над принцессой-блестящий розовый цвет единорога школы™: игристое с содроганием, я работаю мой путь через пищу для размышлений, если запыхавшемуся мемуары “полицейской кавалерии В. Пинко коммуняка бастующих шахтеров в 1980-х годах”—мысли его провоцировать внимание на настоятельную необходимость поместить автора в психушку для ума—и я на полпути через чтение о современных тенденциях в кастрации методов (и как ухаживать за мерином) в жеребца мире когда дверь с грохотом распахивается и гигантская борода в громком твидовом костюме врывается в приемную: "Лисса! Мелисса! - Я вернулся! Ты можешь сказать Берту, чтобы он поливал из шланга заднюю часть Лэнди? И принесите два мешка овса, которые лежат за пассажирским сиденьем! А где этот человек из Министерства? А, вот и ты! Вы, должно быть, мистер Хелмут! Я-Грег Судомойка. Рад познакомиться с вами!





Он перескакивает через приемную, прежде чем я успеваю положить журнал, и хватает меня за правую руку, качая ею, как воротом, пока я все еще стою на ногах. Мистер Скаллери жилист и неопределенно среднего возраста. Он, вероятно, мог бы сойти за фермера со странным (хотя и устаревшим) портновским вкусом—отвратительный зеленый твидовый костюм, клетчатая рубашка, галстук, который, похоже, был завязан из кишок давно умерших Барсуков-но его борода около тридцати сантиметров длиной, седая, соленая и раздвоенная. У него так много характера, что за ним, вероятно, охотится отряд типографов. - Хм, меня зовут Говард.Боб Говард.” Я стараюсь не вздрагивать от ощущения в моей руке, которая чувствует себя так, как будто ее засосало в какую-то машину для извлечения масла из грецких орехов. “Я полагаю, вы запросили подкрепление? Для какого-то заражения?





- Ну да ! Да, конечно!” Я помню свою вторую руку и использую ее, чтобы схватить мое удостоверение, потому что у меня еще не было возможности подтвердить его подлинность.





“Вы уже видели такое раньше?- Спрашиваю я, щелчком открывая ее перед ним.





Дробилка грецких орехов переключает передачу на окончательный режим измельчения в кашицу: "капитальные услуги прачечной? О да, действительно! Я ведь тоже служил в стрелковых войсках. Еще в моем пропавшем детстве, ха-ха.- Грецкая кашица выбрасывается, моя правая рука безвольно болтается, и я стараюсь не морщиться слишком заметно. - Очень хорошо, мистер Говард. Так. Вас уже проинструктировали?





Я качаю головой, и тут над дверью приемной звенит звонок. Молодая кобылка ведет свою маму внутрь. Они оба носят зеленые резиновые сапоги, и в них есть что-то настолько неопределенно лошадиное, что мне приходится ущипнуть себя и вспомнить, что Вер-пони не существует за пределами страниц некоего бестселлера kid-lit series. “Мы можем где-нибудь поговорить об этом наедине?- Спрашиваю я Грега. - Мой менеджер сказал, что она не хочет предубеждать меня, фактически рассказывая мне, что это такое.





Его борода возмущенно подергивается, пока он придумывает ответ. “Один из них, да? Ну это мы еще посмотрим!- Он поворачивается к стойке администратора, где Иокаста или Пенелопа пытаются продемонстрировать метаболическую реакцию мелиссы-секретарши, которая все еще глубоко погружена в MySpace meltdown. - Лисса! Да ладно тебе, я ухожу на работу к мистеру Говарду! Если Фиона позвонит, скажи ей, что я вернусь к пяти! Следуйте за мной.” И с этими словами он шагает обратно во двор фермы. Я кружусь в подводном течении, гадая, во что же я ввязался.





Грег ведет меня через двор к "Лендроверу". Я не очень разбираюсь в автомобилях, но этот довольно спартанский, от голого металлического пола, пробитого сливными отверстиями, до выхлопной трубы в форме трубки, прикрепленной к одной стороне ветрового стекла. Он тускло-зеленый, на капоте закреплена гигантская запасная шина, и я не удивлюсь, если узнаю, что у него армейский послужной список длиннее, чем у Грега. этот достойный забирается на водительское сиденье и указывает мне на пассажирскую дверь. - Да, у нас есть ремни безопасности!И другие современные приспособления, такие как кондиционер (он указывает на металлическую решетку с прорезью под ветровым стеклом), и радио (он показывает на коротковолновую установку военного типа, прикрепленную болтами к крыше кабины), хотя это модель до 1983 года Mark III. Просто держись, а?- Он запускает двигатель, который ворчит и бормочет себе под нос, как будто жуя куски угля, прежде чем испустить мерзкое голубое дымовое кольцо в качестве прелюдии к тому, чтобы перевернуться под собственной властью. Затем он резко вталкивает его в передачу, и мы, пошатываясь, направляемся к главной дороге.Я уверен, что резиновая лента, которую эта штука использует вместо листовой пружины, глубоко сожалеет о том, как очень, очень плохо это было в более ранней жизни. А вскоре после этого-и мои ягодицы.





Дорогой Роберт,





Большое спасибо для вашего добросердечного дознания после моего здоровья. Я, как это обычно бывает, нахожусь в несколько шатком положении, но не лучше и не хуже, чем можно ожидать от джентльмена утонченного и утонченного воспитания в этом грубом и униженном возрасте. Мое пищеварение сильно беспокоит меня, но я боюсь, что с этим ничего не поделаешь. У меня есть комфорт моих воспоминаний, и это одновременно необходимо и достаточно для этого дня, каким бы сомнительным ни был такой комфорт. Во всяком случае, меня тяготит предчувствие собственной смертности.Пески моих песочных часов бегут быстро , и у меня нет больших надежд на долгое будущее, простирающееся передо мной; поэтому я надеюсь, что вы будете потворствовать дискурсивным прогулкам этого старого рассказчика и позвольте мне рассказать вам, что я знаю о единорогах.





Прежде всего я должен предупредить вас, что я уже не тот молодой человек, чьи воспоминания я запечатлеваю на бумаге. Летом 1904 года я был неопытным четырнадцатилетним юнцом, с головой, полной поэзии и музы на каждом плече, посещал среднюю школу Хоуп и остро впитывал мудрость моих старших товарищей. Этот младший Говард был болезненным парнем, но любопытным и острым, и проявлял самый серьезный интерес к вопросам астрономии и химии.В глубине души он был оптимистом, несмотря на смерть своего отца от нервного истощения несколько лет назад, и был одарен любовью своей матери, тетушек и дедушки. ОУ! Сердце сжимается от ужасного знания ужасной судьбы, которая пришла, чтобы разрушить мою жизнь и перспективы после этого. Смерть моего деда в то лето бросила тень на мою жизнь, так как наши обстоятельства значительно ухудшились, и моя мать и тетушки были вынуждены переехать в дом на Энджелл-стрит.Я продолжал свои исследования и стал особенно одержим небом и звездами, ибо мне казалось, что в необъятности космоса лежит самый истинный и самый чистый объект изучения. Это было мое честолюбивое желание стать астрономом, и с этой целью я преклонил свою волю.





Конечно, были и отвлекающие факторы. Одна из самых очаровательных жила в доме на Уотерман-стрит со своей семьей и была ими названа Хестер, или Хэтти. Она посещала школу надежды, и я признаю, что к 1908 году она была самой яркой звездой на моем небосклоне. Не то чтобы мне было легко тогда или сейчас говорить об этом с ней или с ее тенью, ибо она давно мертва, как первая вспышка юношеской любви к среднему возрасту, и предчувствие ползущего холода открытой могилы, которая ждет меня, - это все, что может заставить меня взяться за написание моих чувств таким образом.Слишком многое из того, что я должен был ей сказать (Будь я достаточно зрелым, чтобы понять, насколько серьезным должно быть ухаживание), я шептал вместо этого своему дневнику, замаскированному под одеяние метафоры и стиха.





Позвольте мне тогда говорить прямо, как и подобает этим холодным январским дням 1937 года. Хэтти была, как и я, единственным ребенком в старинной голландской семье. Будучи на год младше меня, она привносила светлую уверенность в себе во все, что делала, от фортепиано до поэзии. Я наблюдал издали, пораженный восхищением этим нежным и умным созданием. Я представлял себе жизнь в литературе, с ее Вирджинией, играющей музу моему Эдгару , и причудливо представлял себе, что она могла бы увидеть во мне некую отзвуковую искру признания нашей общей судьбы вместе.В ретроспективе моя одержимость была тошнотворной и юной, юношеской одержимостью молодого человека, в чьих сухожилиях и волокнах сок поднимается впервые; но она была искренне чувствуемой и столь же страстной, как и все, что я испытал в то время.





То была более простая, более невинная эпоха, и у такого юноши, как я, было мало возможностей непосредственно обратиться к своей музе, не говоря уже о том, чтобы пробить себе дорогу перед алтарем Провидения и объявить о глубине своего рвения. Этого просто не было сделано. Поэтому вы можете представить себе мое удивление, когда однажды Душным августовским субботним днем, совершая прогулку по дорожкам и кладбищам Провиденса, я наткнулся на предмет моего восхищения, скорчившийся за надгробием и, по всей видимости, занятый необычно большой и необычной улиткой .





Мой копчик уже болит, когда Грег с визгом останавливается перед деревенским пабом. - Пора обедать!- Он объявляет, сильно причмокивая губами: - я полагаю, вы не глотали помои, которые продает служба железнодорожных вагонов? Здесь подают сносную пинту виски Greene King IPA, а также есть пивной сад.- Борода вздрагивает к небу, как будто читая по облакам предзнаменования дождя: - мы, вероятно, будем одни снаружи, и это хорошо.





Мистер Скаллери широкими шагами входит в общественный бар (который, как я и ожидал, выглядит вполне по-деревенски: почерневшие деревянные балки, скрепленные коллекцией зеркально отполированных лошадиных медяков, поистине мерзкий ковер и стулья за столами, накрытые для еды, а не для серьезного питья). - Бренда? - Бренда! Ах, столица! Это будет два Айпа, сосиски и чеддерное пюре для меня, и все, что мистер Говард здесь ест—”





Я торопливо просматриваю меню. - Мне чизбургер, пожалуйста, - говорю я.





- Мы будем в саду, - объявляет борода, ее кончики дрожат в предвкушении. А потом он снова убегает, выпрыгивая, как пушечное ядро, через боковую дверь (наполовину застекленную крошечными стеклами искривленного стекла, достаточно толстыми, чтобы заслонить общественный туалет), в травянистый задний двор, усеянный уличными столами, их деревянные поверхности выветрились серебристо-серыми от долгого пребывания на солнце. - Очень хорошо!- объявляет он, усаживаясь задом на скамейку с хорошим видом как на стоянку, так и на заднюю дверь (и на всех остальных, кто отваживается выйти этим путем).- Через минуту бренда принесет нам напитки, а потом мы перекусим. Так скажите мне, Мистер Говард. Что тебе сказал твой босс?





“Что вы работаете на DEFRA, знаете о нас и имеете право запросить подкрепление из моего отдела.- Я пожимаю плечами. “Когда я сказал, что она не верит в предубеждение своего персонала, я имел в виду именно это. Все, что я знаю, это то, что я должен встретиться с вами, и мы собираемся пойти и исследовать платную конюшню под названием, ГМ, G. Edgebaston Ltd. А чем ты обычно занимаешься? Я имею в виду, чтобы иметь разрешение—”





“Я работаю на Дефру Ин—-он замолкает, когда к нам торопливо подходит пожилая дама с подносом, на котором стоят два почти полных пивных бокала и несколько порций помоев. - Спасибо тебе, бренда!





“Ваша еда будет готова через десять минут, Мистер Судомойка, - говорит она со странным собственническим тоном. - не переусердствуйте сейчас!” Затем она отступает, снова оставляя нас одних.





- Ах, на чем я остановился? - Ах да. Я работаю на агентство по охране здоровья животных.- Борода на мгновение подергивается над своим пивом, высматривая утонувших ОС. “Я ветеринарный врач. Я специализируюсь на лошадях, но делаю и другие вещи. Это хобби, Если вам угодно, но оно достаточно официально, чтобы я был записан в бухгалтерию как криптозоолог AHA. А как насчет вас, мистер Говард? А что именно ты делаешь в прачечной?





Я слишком занят, пытаясь не подавиться своим пивом, чтобы ответить на мгновение. - Я не думаю, что мне позволено говорить об этом, - наконец выговариваю я. (Моя присяга на верность не заставляет меня ждать этого признания.





“Да , но я говорю серьезно. Что вы знаете о криптозоологии?





“Ну.” Я на мгновение задумываюсь. “Раньше я подписывался на Fortean Times , но потом у меня развилась аллергия на вещи со слишком большим количеством щупалец .





“Ба.- Грег не смог бы выразить свое презрение более ясно, даже если бы над его головой возникла крошечная грозовая туча, полная молний. - Ранжируйте дилетантов, теоретиков заговора и журналистов .- Он набирает полный рот зеленого короля, фильтруя его по пути вниз в горло. “Нет, мистер Говард, я не имею дела с такими глупостями, как снежный человек или маленькие серые инопланетяне с ректальными термометрами или чупакабра: я имею дело с реальными организмами, которые просто случаются редко.





- Единороги?- Наверное, дико.





Грег смотрит на меня поверх своего бокала, широко открыв один глаз. - Не говори так, - шипит он. - Ты хоть представляешь, что нам придется делать, если в Англии начнется эпидемия единорогов? По сравнению с ним последняя эпидемия ящура будет выглядеть как буря в чайной чашке .





“Но я думал— - я делаю паузу. - Погоди, ты хочешь сказать, что единороги реальны?





Он делает паузу на несколько секунд, затем тихо присвистывает, прежде чем заговорить. “Я никогда не видел ни одного, - тихо говорит он, - за что я глубоко благодарен, потому что, будучи мужчиной, если бы я это сделал увидишь одного-это будет, наверное, последнее, что я увижу в своей жизни. Но я действительно уверяю вас, молодой парень, что единороги действительно очень реальны, точно так же, как большие белые акулы и Эбола Заир—и они точно так же шутят. Напалм, Мистер Говард, напалм и выжженная земля-вот единственный язык, который они понимают. Стерилизуйте его огнем и нервно-паралитическим газом, а затем поставьте вооруженную охрану.- Еще один глоток пива исчезает, явно предназначенный для того, чтобы подпитывать дальнейший рост листвы на лице и успокаивать дрожащие нервы Мистера Скаллери.





Я отрицательно качаю головой. Досье на конную красную филейную часть наводило на размышления, но всегда трудно сказать, где заканчивается звездная мудрость HPL и начинается его лающая фантазия. - О'кей, значит, тебе понадобится подкрепление, когда ты отправишься проверить конюшню Эджбастона. - А почему я? Почему не целая команда взломщиков дверей и огнемет на удачу?





“У них есть связи , Мистер Говард. Боб, не так ли? Эджбастоны управляли фермой Эджбастон в Хоулинге с тех пор, как Гарри Эджбастон женился на дочери Дика и Эльфины Сандре Хоук-монитор и переименовал старую ферму в честь своей собственной линии—и разве это не было скандалом почти столетие назад!- но в этом поколении они являются столпами местного сообщества, не говоря уже о консервативном клубе. Поставщики лошадей в полицию Суссекса, двоюродные братья нашего члена парламента Барри Старкаддера. А ты нет хочется возиться со сквайраархией, даже в наши дни и век евро-регулирования а чего-то нет. Они вызовут вниз огонь и серу! И не только из церкви в Бирсхорне, уверяю вас. В парламенте будут задавать вопросы, если я постучусь в их парадную дверь без уважительной причины, попомните мои слова!





— Но ... - я останавливаюсь и перематываю назад, перефразируя: - должно быть, что-то вызвало ваши подозрения, Мистер Скаллери. Разве это не так? С чего ты взял, что на ферме Эджбастон вспыхнула эпидемия?





“У меня покалывание в больших пальцах и зуд в ноздре.- Борода мрачно подергивается. “О да, конечно. Но ты задал правильный вопрос! Это счета мясника, Мистер Говард, которые привлекли мое внимание в прошлом месяце. Видите ли, старина Джордж покупал оптом у мясника старого Мертера много сот, потрохов и отбросов. Свиные костяшки. И все такое прочее. Ванда с радостью рассказывает мне, что покупают Эджбастоны—во всяком случае, без моего участия—и оказывается, что они берут около сорока килограммов в день.





“Значит, они покупают много мяса? И это все?” Я на мгновение задумываюсь. - Они что, продают пироги в Польшу, что ли?





“Это не еда для людей, Мистер Говард. Или домашний скот, если уж на то пошло, не с тех пор, как наша маленькая проблема с BSE двадцать лет назад.- Грег поднимает свой стакан и выпивает его до дна. “И это чертовски много мяса. Достаточно, чтобы накормить тигра или свору гончих, только Джорджи больше не ездит с воющими гончими.Шесть лет назад они поссорились с Дебби чек-Боттом, и на этом все разговоры в деревне закончились—Гарет Гриссом надел платье и сказал, что хочет сменить пол, а потом уехал в Брайтон.- Он говорит это со смаком, и я стараюсь не закатывать глаза и не комментировать его местечковое отсутствие savoir faire. В конце концов, это сельская Англия; пожалуйста, переведи свои часы на тридцать лет назад .





- Ладно, значит, мясо. И ливрейная конюшня. И это все, что у тебя есть?- Я толкаю.





- Нет, - натянуто отвечает Грег, лезет в карман, достает что-то и кладет на стол передо мной. Это раковина конической улитки, рифленая и спиралевидная, около десяти сантиметров длиной и двух сантиметров в диаметре на ее открытом конце, великолепно мраморная в кремовых и коричневых тонах. Он явно мертв. Что очень хорошо, потому что если бы это была живая коническая улитка и Грег подобрал бы ее таким образом, она бы ужалила его, а эти ублюдки почти так же смертоносны, как королевская кобра.





- Очень мило, - еле слышно отвечаю я. “Где ты его нашел?





“На обочине дороги, под забором со стороны заднего поля под Мокункл-Хилл.- Борода сжимается, оборачиваясь противной ухмылкой. “В то время он был еще жив. Есть то, что осталось от ягненка. Пришлось много убивать.





“Но это же ... - я останавливаюсь. Я сглатываю, затем понимаю, что у меня есть пинта пива, и мое сухое горло действительно нуждается в некоторой смазке. - Это может быть совпадением, - говорю я, пытаясь убедить себя, но безуспешно.





“Ты действительно так думаешь?- Грег запускает пальцы в бороду и дергает ее, грубо расчесывая.





- Блин, нет.” Мне каким-то образом удается заставить полпинты пива исчезнуть между предложениями. “Тебе придется это проверить. Никакой вопрос. На всякий случай есть самки.





- Нет, Мистер Говард.-Он внезапно стал серьезен, как сердечный приступ. “ Мы должны это проверить. Потому что если есть живая самка, а тем более супружеская пара, то у двоих из нас больше шансов прожить достаточно долго, чтобы поднять тревогу, чем у одного .





(продолжение.)





Я так долго молчала в ее присутствии, что в конце концов растерялась, увидев предмет интереса Хэтти. “Я спрашиваю, что это такое?- Я эякулировал.





Моя розовощекая Заря повернула ко мне свое личико и улыбнулась, как богиня из легенды: “это папа-улитка!- воскликнула она. Она потянулась к погребальной урне, в которой томился букет увядших лилий, и сорвала коричневатый стебель с погребального украшения—по правде говоря, она была поэзией в движении. - Смотри сюда, - приказала она. Мои глаза повернулись, чтобы проследить за ее жестом, когда она грациозно ткнула в покрытый лишайником камень перед лицом улитки. Раковина улитки представляла собой рифленый конус, примерно восьми дюймов в длину и двух дюймов в диаметре на открытом конце.Он был цвета античной слоновой кости, пегий с привлекательными блестящими коричневыми пятнами. Я не мог разглядеть ничего из того, что там находилось, и действительно, это могла быть мертвая морская раковина значительных размеров, но когда стебель лилии коснулся надгробия на дюйм или два впереди него, возникло возбуждение движения: конус качнулся назад на пятке и выплюнул пару скользких радужных языков на стебель. С некоторым недоверием я признаюсь, что узнал в них щупальца т. к. в отличие от подножия общие моллюска, как может быть (хотя наши друзья морские биологи утверждают, что cephalopodia, спрутов & кальмаром и наутилуса, сами по себе, но высшая форма беспозвоночного моллюска, так что, возможно, приписывая собственности щупальца сухопутных улиток не такого нелепого воображения, как можно было бы сначала рассмотреть); но пока я пытался осмыслить своими глазами видение, демонические конуса схватился за пересохшего стебля цветок и сломал его в двух!





“Вот видишь!- Хэтти лучезарно улыбнулась мне. “Это же папа-улитка!- А потом ее милое личико вытянулось. “Но он сам по себе, слишком далеко от дома. Здесь нет Мисси-коней, и поэтому он наверняка будет голодать и умрет неудовлетворенным.





“Откуда ты это знаешь?- Глупо спросил я, сбитый с толку ее живостью и внешней мудростью в отношении этого отчаянного брюхонога.





“У меня в конюшне есть лошадь-мумия,-сказала она мне как можно спокойнее, нетерпеливо тряхнув своими золотыми локонами. - Ты не поможешь мне отнести Питера обратно во двор? Я была бы очень благодарна ему, и он хотел бы быть среди своих родных.





“А почему бы тебе не сделать это самому?- Грубо спросил я и тут же пнул себя ногой. Ее речь и прямые манеры совершенно сбили меня с толку, так как они совершенно не соответствовали моим представлениям о ее мелодичном голосе и благородстве леди. (В те дни я был молодым мечтательным мальчиком и так плохо знал женщин, что издали представлял их себе абстракциями женственности. Это был более мягкий и невинный век и т. д., И я был существом того времени.





“Я бы так и сделала, но боюсь, что он меня ужалит, - сказала она. - Укус улитки-папаши смертельно жесток, так говорят.





- Неужели?- Я наклонился ближе, чтобы самому увидеть это чудо. “А кто говорит?





“Те семьи, что выращивают девственных Мисси-лошадей для верховой езды или охоты, - ответила она. “Ты мне поможешь?-Спросила она с мольбой в глазах и молитвенно сложив руки, с таким эффектом, какой только тринадцатилетняя девочка может иметь на сердечных струнах четырнадцатилетнего мальчика, который наблюдает за ней издали и жаждет произвести впечатление.





- Конечно, я помогу!- Согласился я, энергично кивая. “Но поскольку он жжет, я должен принять меры предосторожности. Может ты подождешь здесь и будешь бдительно наблюдать за нашим сбежавшим пленником? Я должен буду принести подходящие инструменты, чтобы заковать подозреваемого, пока мы будем сопровождать его обратно в тюрьму.





Она кивнула в знак прощания , и я поспешно удалился, бросившись по дорожке к дому, чтобы позаимствовать кое-какие вещи из нашего собственного подсобного помещения. Я принесла тяжелые перчатки и каминные щипцы, чтобы лучше схватить змеиный язык, щупальца ужаса, а также зеркало, бумагу и карандаши, чтобы записать его. Затем я помчался обратно на кладбище и там, совершенно запыхавшись, обнаружил Хэтти, которая покорно ждала возле нашей цели, отойдя примерно на фут за четверть часа.





Не теряя времени даром, я щипцами и перчатками сорвал богохульного моллюска с его каменного постамента. Когда я поднял его, существо ударило острым красным шипом, торчащим из острия его панциря: я был искренне рад своему предвидению. “Куда ты хочешь, чтобы я его отвез?- Спросил я свою музу. Я резко встряхнул конус , и красный шип втянулся, угрюмый от того, что его сорвали.





Хэтти радостно захлопала в ладоши. - Идите за мной!- она запела и запрыгала между надгробиями.





Конечно, я знал фасад дома ее родителей на Уотерман-Стрит, но мне показалось неразумным выказывать хоть малейший намек на это. Я позволил Хэтти провести меня через кладбище и по травянистой дорожке между древними стенами из сухих камней до Аллеи, примыкающей к задней части ее семейного дома. Там были высокие деревянные ворота, а за ними двор и конюшни. Я был занят тем, что держал конусообразную раковину на расстоянии вытянутой руки, ибо ее убийственная ярость не ускользнула от моего внимания. Периодически он дрожал и вздрагивал, как горшок, близкий к кипению.Отвлекаясь таким образом, я, может быть, недостаточно обращал внимания на предупредительные знаки: мухи, явное отсутствие труда при уборке заднего крыльца и, главное, тошнотворно-сладкий запах гниющего мяса. “Входите, - застенчиво сказала Хэтти, доставая ключ от висячего замка, которым были заперты ворота. - Возьми с собой Питера!





Она открыла калитку и нырнула во двор. Я последовал за ней, едва заметив, как она заперла за мной дверь висячим замком с засовом и хитростью. “Приходи в конюшню, - пропела она, танцуя на булыжной мостовой, несмотря на всепроникающие миазмы разложения, которые тяжело нависали над двором, как зловонный комок отвратительного экссудата, который парит над телом недельного мертвого кита, раздувающегося в нантакетском проливе в летние месяцы. - Позволь мне показать тебе мою дорогую, мою единственную настоящую любовь!—Когда она сказала это, конус в моих щипцах задрожал, как от ярости-или смертельного ужаса.Как только это произошло, я задохнулся от зловония во дворе, и моя хватка ненароком ослабла. Существо-улитка еще раз яростно дернулось и выскользнуло на свободу! Он поймал конец моих щипцов одним щупальцем с присосками, развернулся, чтобы опуститься на гниющие соломенные булыжники внизу, а затем отпустил, прежде чем я смог ответить. Хетти испуганно вскрикнула: "О, бедный маленький человек! Теперь остальные съедят его живьем!





За то, что произошло дальше, я могу только сослаться на свою неопытность и неопытность неопытного юноши в оправдание. Я немного запаниковала, крепче сжимая свой инструмент, когда смертоносная гигантская улитка обернулась, словно оценивая арену, на которой она оказалась. Я сделала шаг назад. “Что тут происходит?- Потребовал я ответа.





Странная улитка встала на дыбы острием вверх, словно пробуя кислый и ужасный воздух. Множество маленьких щупалец появилось вокруг его открытого конца, и он начал тащить себя на присосках по скользким от гниения камням, продвигаясь в направлении дверей конюшни и темноты, которая уже тогда скрывалась внутри.





Хэтти улыбнулась-ужасное, понимающее выражение, не способное украсить лицо представительницы прекрасного пола. -Улитки-папочки и Мисси-лошадки танцуют вместе и ужинают, а те, кто выживает, вступают в супружеский союз, чтобы стать мумией-лошадью,-нараспев произнесла она, словно читая детскую песенку, вырванную из колыбели ада. “ Моя лошадь-мумия лежит вон там, - сказала она, указывая на полуразрушенные двери конюшни, покрытые безымянной темной жидкостью, которой было позволено высохнуть, окрашивая дерево. “Может, ты хочешь посмотреть на мою маму?





Я почувствовал слабость, ибо уже тогда знал, что здесь произошло нечто ужасное, порожденное непостижимым безумием. С разбитым сердцем—ибо нет ничего печальнее, чем у четырнадцатилетнего юноши, чья муза обнажает ноги не из глины, а из экскрементов,-я все же собрался с духом и твердо стоял на своем. - Твоя мамочка, - сказал я. “В данном случае вы говорите не о миссис Ван Т'Хуфт?





- Она покачала головой. - Моя мать,—она произнесла это слово странно,-спит в конюшне вместе с мумией-лошадью. Может ты хочешь ее увидеть?- Ужасный румянец предвкушения вспыхнул на ее щеках, как будто она едва могла скрыть свое нетерпеливое желание прижать меня к себе.





Я натянул поводья своей храбрости до предела и крепче ухватился за каминные щипцы. Они казались хрупкими и неуловимыми в моих руках: о, для щита и меча рыцаря Круглого стола! Мое царство для боевого коня и копья, или даже очищающая вспышка горячего дыхания дракона! - Покажи мне свою лошадь-мумию, - сказал Я Хетти, думая о себе как о храбром и мужественном человеке, готовом сражаться с чудовищами ради юношеского понимания любви; думая, что, чем бы ни было это чудовище, я должен взять верх.





Еще дура я!





В Восточном Сассексе, насколько я понимаю, все происходит иначе. Мой информатор в этом вопросе-Грег Скулери, и суть различия заключается в неторопливом обеде в деревенском пабе вместо поспешного бутербродного перерыва, украденного у своего рабочего стола в центре Лондона.





Сначала я беспокоюсь о готовности Грега выпить пинту пива до обеда, но к тому времени, когда наша еда прибывает и мы убираем наши тарелки, мои тревоги испаряются—чему способствует плавный переход Грега на лимонад и соду, хотя и заменяется новыми беспокойствами о том, что мы собираемся найти на ферме Эджбастон. Потому что Грег получил эту тревожную раковину улитки, и с новым контекстом, предоставленным исповедью Лавкрафта в досье конного красного филе, мне будет трудно спать сегодня вечером, если я успешно не уложу этого конкретного призрака на отдых.





“Это не лошадь, давайте разберемся, - объясняет Грег между укусами тревожно фаллической колбасы. “Это не Equus ferus caballus . Он может выглядеть как один в определенные моменты своего жизненного цикла, но это простая имитация. Не Бейтсианская мимика, где безвредный организм имитирует ядовитого или ядовитого, чтобы отпугнуть хищников, подобно тому, как Говерлы имитируют грудную окраску ОС, а скорее вид мимики, которую паук—Болас использует, чтобы заманить свою добычу-используя феромонные Приманки и внешний вид, чтобы сделать себя привлекательным для своей следующей еды. Другими словами, это эквоид, а не Эквус.





Я подавляю дрожь. “А как отличить женскую особь unic-equoid-от настоящей лошади?- Спрашиваю я его.





“Пойдем на ферму Эджбастон, и я уверен, что смогу показать тебе, - говорит он, отодвигая тарелку с остатками своих сосисок и пюре и поднимаясь на ноги. “Вы читали предысторию, которую я послал вашим людям? Или протокол контроля заражения?





- Все, что я читал, - это предсмертное признание Г. П. Лавкрафта, - признаюсь я.





- Его ... - Грег резко останавливается, - правда?”





- Его первая любовь, Хетти Ван Т'Хуфт, познакомила его с ... ну, он назвал ее единорогом. Это было прямо перед его нервным срывом.- Я качаю головой. - Хотя сколько акций можно положить на его счет .





- Потрясающе, - прошипел Грег сквозь зубы. - Держу пари, он не упоминал о напалме, не так ли?- Я качаю головой. - Типично для вашего изнеженного толкача слов, значит, непрактично . Но мы же не можем просто объявить воздушную атаку в эти дни, не так ли? И потребуется немало усилий, чтобы убедить полицию отнестись к этому серьезно. Так что давай поохотимся на Джорджину в ее берлоге и посмотрим, что она там прячет.





Я иду за Грегом через паб и возвращаюсь к его "Лендроверу". “Мы что, просто пойдем туда и поговорим с ней?- Спрашиваю я его. “Потому что я думал, что уни—эквоиды—это немного опасная сторона? С точки зрения того, как они кооптируют своего хозяина, я имею в виду. Если у нее есть дробовик .





“Не волнуйся за Джорджину, молодой парень, - успокаивает меня Грег. - Ну конечно “ у нее есть дробовик! Но она не будет использовать его на нас. Фокус в том, чтобы не выглядеть так, будто мы представляем угрозу для ее драгоценности, если она действительно играет роль хозяина плодородного эквоида. Если нам повезет и она не попадет под его чары, все пойдет гораздо более гладко. Так что мы не будем упоминать эту благословенную вещь сначала. Помнишь, она держит ферму? Я просто заскочу, чтобы проверить, все ли записи о вакцинации ее гончих в порядке. Пока я буду это делать, ты пойдешь и заглянешь за дверь конюшни с помощью своей телефонной камеры, а потом мы сядем вместе.Кусок пирога!- уверенно добавляет он, нажимая на кнопку зажигания, и его колесница изрыгает голубой дым.





“Право.” Ты , должно быть, шутишь, я думаю, цепляясь за поручень изо всех сил, когда Грег толкает Лэнди на передачу, и мы подпрыгиваем на колеях и на дороге. “У вас есть какое-нибудь представление о планировке фермы Эджбастон? Потому что я этого не делаю!





“Все очень просто, Мистер Говард, сэр .(О, Отлично, теперь он возвращается к режиму седого ветерана-сержанта-инструктора-молодого-лейтенанта.) "Ферма эджбастон занимает двести акров на склоне холма с видом на Холинг, но сама ферма—конюшни и надворные постройки—имеет форму восьмиугольника, окружающего ферму, которая представляет собой длинный треугольник высотой в два этажа. Левая точка треугольника, кухня, пересекает коровники, которые лежат параллельно сараю, который является вашей целью. Все они построены из грубо обтесанного камня и покрыты соломой: никаких новомодных солнечных панелей здесь нет.Он начинался как сарай, где Эдуард шестой держал своих свинопасов .





- Да, Грег, но что мне делать, если в амбаре окажется гребаный единорог?





- Ты очень быстро убегаешь, Боб. Или ты умрешь.- Он с жалостью смотрит на меня в зеркало заднего вида. (Лэнди достаточно спартанский, чтобы рефлектор был болтом после рынка, с этим импортированным американским предупреждением: объекты в зеркале ближе, чем они кажутся .- А разве это не входит в ваши должностные обязанности? Кричишь и убегаешь?





Я крайне сомневаюсь в своей способности обогнать эквоида. “Угу. Единственный тип запуска, который я обычно делаю, - это пакетные задания на мэйнфрейме.- Я оберегающе сжимаю свой портфель. “Что нам действительно нужно, так это предлог, чтобы посмотреть, что они держат в конюшне, тот, который не убьет нас, если вы правы насчет того, что скрывается на заднем плане.- Я на мгновение замолкаю. “Это ведь платная конюшня, не так ли? Они что, занимаются верховой ездой?





Грег чуть не съезжает с дороги. “Ну конечно же, есть!- Его борода издает беспорядочный шипящий звук, как скороварка, которая готовится к плавке на плите. Через мгновение я понимаю, что это нечто вроде смеха. В конце концов хихиканье прекращается. “А если они укрывают эквоидов, то не смогут предложить вам лошадь. Но разве это не займет слишком много времени?





“Лучше бы этого не было.- Я делаю глубокий вдох. - Ладно, Грег. Вот наша история: вы проверяете собак, а я ваш племянник из Лондона. Я работаю в Гастингсе в течение месяца, и пока я там, я хочу научиться ездить верхом .





Как описать этот запах, эту мерзость, эти зловещие предзнаменования страшного рока, от которых у меня по спине поползли мурашки? По прошествии трети века эта сцена все еще сохраняет силу вселить ужас в мое трусливое сердце. Я не авантюрист и не кавалер; я эстет и литератор, плохо приспособленный к выполнению таких дел. И хотя в четырнадцать лет я был в расцвете юности и считал себя готовым к подвигам мужественного героизма, как и любой другой юноша, я все же смутно предчувствовал свое будущее "я", которым мне суждено было стать. Я, Говард Филлипс Лавкрафт Эсквайр. человек созерцательных и утонченных чувств, рожденный в декадентский поздний век диких зверей, которым угрожают невыразимые грозовые тучи большевизма и еврейско-фашистского негритянского варварства, охватившие старые страны Европы, боится, что я не более чем комментатор, обреченный написать эпитафию западной цивилизации, которая, выгравированная на ее каменном надгробии, сообщит ученым о будущем веке—если они в конечном итоге выйдут из неизбежной темноты—о причине своей судьбы.





Люди вроде моей Хэтти.оболочку и вульвы, оплодотворяет украшенными присосками щупальцами (каждая чашка обвивает ужас колючего, ядовитого крючка, чтобы разорвать плоть, к которой он приклеился) воспаленные отверстия & смазливые, пульсирующие кисты, из которых аномальная икра хлещет веревочными потоками отвратительной жидкости—





ИА! Как описать отвратительный запах, мерзкий гнойный экссудат сверхъестественной эмульсии, несущей студенистые пузырьки жабьего отродья из своего тела, разве жабье отродье содержит только крошечные конические тела улитки и лошадиные тела-еще не морские лошади, ибо ни у одного морского коня нет ног, но тела размером с человека? морские коньки-ИА! Английскому языку недостает достаточной непристойности, чтобы вместить чудовищное присутствие “мумии-лошади " Хетти.-Оно смотрело на меня влажными карими глазами, такими же глубокими, как у любой кобылы, с длинными ресницами и задумчивым взглядом: одни из них были погружены в него, другие выдавались на верхушках стеблей, как у мерзкого нечистого слизняка. У него были также рты и другие органы, некоторые из которых были лошадиными, другие-странно, неуместно человеческими. Я низведен до бормочущих проклятий недочеловека и безумца . ;обезумевший и обезумевший от осознания пределов здравомыслия, наложенных на него присутствием ужасной имманентности старшего существа, рождающегося в семейной конюшне в Провиденсе.





Представьте себе, если хотите, огромную кучу студенистой протоплазмы десяти футов в диаметре и шести футов высотой! Он несет в себе погребальный запах скотобойни, миазмы, состоящие из концентрированного страха и фекальной мерзости каждого животного, которое он съел, чтобы достичь своего нынешнего размера. Свои кости и черепа лежат повсюду, и из быстрого прочтения этой сцены видно, что, хотя она началась на своих конюшенных партнерах, “лошадь-мумия”, грацил и бледный, с обызвествленным телом спиральной конической улитки, слившейся с костью между ее глазами, поглотила свои собственные ноги, голову и действительно каждую часть своей анатомии, не посвященную своим взрослым функциям еды и нереста. Есть и человеческие кости разбросанные вокруг гноящейся навозной кучи, в которой он гнездится, ибо его девственный вожак с девичьим смехом и застенчивыми уговорами искушал сначала человеческих членов семьи, а затем каждого взрослого, до которого она может дотянуться, чтобы войти в логово монстра. Этот ужас заключается в том, что когда она наконец перестанет устраивать ему пиршество из мужчин и женщин, мальчиков, девочек и младенцев, он возьмет ее для своей последней трапезы, и впоследствии он тоже погибнет, ибо его людоедский вид кормит свое потомство не молоком, а собственной гноящейся, гнилой плотью.





Я не знаю, из какой хадейской ямы ужасов вылупилось потомство единорога града, но за последующие годы исследований я узнал вот что: конусообразные улитки-это мужское потомство, а “лошади” - женские, и они рвут, кусают и едят все, что к ним приближается, за исключением представителей прялочного пола. Они спариваются не путем осеменения, а путем слияния, причем самец прилипает ко лбу самки.Их кровеносные системы сливаются, и самец в настоящее время поглощается, оставляя позади спирально-рифленый Рог, содержащий только репродуктивные гонады, которые в настоящее время выделяются через общую венозную циркуляцию. После спаривания крошечные "единороги" разрывают материнский корпус, раздувая свои желудки и быстро растущие; они ссорятся из—за останков, пронзают друг друга копьями и пожирают своих более слабых братьев и сестер, пока в конце концов выжившие—едва ли два или три в каждом тысячном помете-не оставляют свою склепную детскую и не отправляются на поиски новой девственной хозяйки, которая примет их, жених и накормит.И так Колесо смерти катится вечно .





Есть слабое утешение, которое можно извлечь из уверенности и уверенности в том, что правильный способ справиться с проблемой, с которой вы сталкиваетесь в своей работе, включает напалм, если вы оказываетесь перед драконом, а у вас даже нет зажигалки.





(Ударяет себя по голове: черт возьми, стиль HPL заразителен! Позвольте мне попробовать еще раз .





Когда Грег везет меня—если не в бешенстве, то по крайней мере в направлении шейного корсета-я почти не замечаю ни времени, ни дороги, пока мы мчимся к ферме Эджбастон. Мы слишком быстро добираемся до заброшенной стены из сухого камня, выходящей на выжженную вересковую пустошь, джаддера через решетку для скота, установленную между побеленными столбами ворот, и начинаем волосковый спуск по плохо ухоженной подъездной дорожке, которая заканчивается во дворе, окруженном почти безоконными надворными постройками, которые выглядят как средневековые предшественники бункеров Второй мировой войны.Это даже отдаленно не похоже на мои представления о том, как должны выглядеть платные конюшни—но тогда, что я знаю?





Грег резко затормозил и припарковался между "Субару Форестер", покрытой грязью до самых порогов, и белым "БМВ". Я делаю двойной дубль, когда замечаю скрытый световой стержень полицейской машины без опознавательных знаков на задней полке BMW для посылок. Я помню, что Грег говорил о том, что Эджбастоны снабжают местных полицейских лошадьми для их конной полиции. Дома, в Лондоне, их больше интересуют летающие белки—то есть вертолеты-Близнецы с белками, - но я думаю, что здесь, в сельском графстве, они все еще верят в кавалерийскую атаку с обнаженными дубинками и добавлением перцового спрея.Или, может быть, главный констебль едет с местной охотой. В любом случае, это предупреждение мне, чтобы быть осторожным, что я говорю. Теоретически мой ордер на обыск должен обязывать и требовать полного сотрудничества любого из слуг Его Величества. Однако на практике лучше всего остерегаться местных запутываний .





Грег подходит к двери фермерского дома и уже собирается ударить по ней зазубренным концом своей Ясеневой трости, когда она резко открывается. Почтенная дама, держащаяся за ручку двери, пристально смотрит на него, а потом вдруг улыбается. - Грег!- она плачет, не замечая меня. Я прикидываю: ей около сорока, рост около ста шестидесяти, вес около семидесяти килограммов, на ней джинсы, заправленные в зеленые резиновые сапоги, клетчатая рубашка и стеганая грелка для тела, как будто она только что вышла из конюшни.Курчавые черные волосы, пронзительные голубые глаза и смутно знакомая структура лицевых костей, которая заставляет меня задуматься, сколько поколений назад она отличалась от королевской семьи. - Как замечательно! Мы только что говорили о тебе. Кто это, вы принимаете на работу стажеров с опытом работы?





Я подражаю столбняку в ее общем направлении, и это менее вероятно, чтобы оскорбить, чем моя инстинктивная первая реакция.





- Джорджина, - говорит Грег, - позвольте представить вам моего коллегу.—”





- Боб, - перебиваю я его. Джорджина бросается вперед, хватает меня за руку и качает ее вверх-вниз, вглядываясь в мое лицо, словно удивляясь, почему у меня изо рта не течет вода. “из Лондона.- Лучше всего представлять друг друга как можно более расплывчато.





- Боб, - эхом отзывается она. А Грегу: "ты не зайдешь? Здесь инспектор Дадли. Мы обсуждали пенсионное планирование для лошадей конного подразделения.





- Джек Дадли здесь, не так ли?- Бормочет себе под нос Грег. - Капитал! Ну же, молодой человек, мой мальчик.” И с этими словами он следует за Джорджиной Эджбастон, которая отступает в пещерообразную кухню фермы. “А как поживает твоя мать, Джорджи?- Грег гудит.





- О, почти то же самое.—”





—А где же юная леди Октавия?- Добавляет Грег.





“О, она вернулась в школу на этой неделе. Веселые хоккейные клюшки и алгебра, что - то в этом роде. Я не вернусь до конца семестра. Хозяйка дома кричит через всю кухню: "инспектор! У нас гости, надеюсь, вы не возражаете?





“О, вовсе нет.- Большой парень с телосложением и носом игрока в регби встает из-за дальнего конца стола, где он держал треснутую кружку. Он не в форме, но в его одежде есть что-то странное, что я не сразу узнаю: сапоги и узкие брюки со странно расположенными швами, вот что это такое. Он одет для верховой езды, но без каски. Он кивает Грегу, а затем окидывает меня профессиональным взглядом человека, который годами носил с собой блокнот. “А это еще кто?





- Боб Говард.- Я бессмысленно улыбаюсь и стараюсь не подавать виду, что понимаю, кто он такой. В дальнем конце кухни стоит еще один парень, склонившись над стопкой тарелок рядом с раковиной. Я получаю неясное впечатление от длинных, гладких волос, бороды и миазмов депрессии, висящих над ним. - Грег сегодня все мне покажет. Тут все немного по-другому, надо сказать!





- Боб-городской парень, - объясняет Грег, как будто заранее извиняясь за мои когнитивные нарушения. “Он работает в городе уже месяц, так что я решил показать ему окрестности. Он старший сын моей сестры. Делает что-то смешное с компьютерами.





Это становится неприятно близко к истине, поэтому я решаю украсить торт, прежде чем Грег поставит свою ногу в него: “я занимаюсь веб-дизайном”, - говорю я простодушно. “Это ваша машина стоит на улице?” Я спрашиваю Дадли.





Инспектор снова пристально смотрит на меня. - Колеса от компании, - говорит он. А Джорджине он добавляет: - Ну, мне действительно пора идти. Между тем, если вы можете вспомнить кого-нибудь, кто может принять наших пенсионеров, я был бы очень признателен. Это проблема, которую никто не упоминал в первоначальном брифинге scope—”





- Это проблема?- Радостно спрашивает Грег.





"Джек ищет новую ферму для старых лошадей секции", - объясняет Джорджина. “Раньше мы брали их сюда, но теперь это невозможно.





- Старые лошади?- Спрашиваю я его.





Мое очевидное недоумение дает им четкую цель для покровительственного показа инсайдерских знаний. - Полицейские лошади стоят недешево, - объясняет Грег. “Вы не можете выставить старую клячу против кучки бунтовщиков.(Инспектор одобрительно кивает, как будто Бексхилл-на-море может в любой момент устроить бунт, средний возраст которого не превышает семидесяти лет! Лошади против инвалидных колясок . . . "Они должны использовать более крупные породы, и у них есть специальная подготовка. И они не остаются на службе вечно—в шесть лет, выйдя на пенсию в шестнадцать.Но это относительно молодо, чтобы уволить лошадь, поэтому число конюшен, которые могут справиться с бывшей полицейской лошадью, относительно невелико.





“Раньше мы принимали их до тех пор, пока не находили подходящих новых владельцев,—объясняет Джорджина, - но сейчас об этом не может быть и речи-мы полностью заняты. Так что я просто объяснял инспектору, что хотя я и могу помочь ему найти запасной вариант, я не могу взять Роуз и Оук, когда они достигнут пенсии в следующем месяце.- Она вежливо улыбается. “Не хотите ли чашечку чая?





“Не возражаю, если я так и сделаю!- Грег фыркает. Я энергично киваю и стараюсь не обращать внимания на то, как инспектор извиняется и выскальзывает из кухни. Я хороший мальчик; я притворяюсь, что даже не замечаю, как он задумчиво смотрит мне в затылок с порога. Десять к одному, что он будет задавать вопросы обо мне по радио, прежде чем вернется в местный отдел полиции. Ну и пусть: он ничему не научится.





“Так почему же вы не можете взять полицейских лошадей?- Я спрашиваю как можно более неискренне, пока Джорджина хлопочет над чайником и чайником. “Ты что, сыт или как?





Грег замечает мою линию расспросов и обеспечивает отвлекающее прикрытие: “да, Джорджина, что изменилось?- спрашивает он.





Она шумно вздыхает. - Мы вышли из комнаты, - говорит она. “По крайней мере, до тех пор, пока мы не освободим старый дровяной сарай и не подготовим его для перевозки скота.- Она поворачивается к парню у раковины: - Адам, ты не мог бы вынести свою болтовню наружу, там хороший парень? Нам с мистером судомойкой нужно поговорить наедине.





Мистер миазма встает и, не говоря ни слова, но с бесформенной палкой в руке, направляется к двери. “Я пришел проверить, не устарел ли журнал прививок собак, - начинает Грег, - но если вы хотите, чтобы я взглянул на что-то еще, то я могу это сделать.—”





“Ну, вообще-то есть, - говорит Джорджина. “это насчет конюшен.” Она бессознательно заламывает руки, что сразу же привлекает мое внимание. “А эти проклятые сухопутные улитки! Они добираются всюду, и я действительно не могу делать с ними. Ужасные вещи! Но это в основном новые полицейские кобылы. Джек убедил меня взять их на раннюю тренировку и переломить седло, но до сих пор они были настоящей головной болью.





- Новые кобылы, - эхом отзывается Грег. Я очень волнуюсь, но пока Грег копает, я не вижу причин прерывать его. “А что это за новые кобылы?





Джорджина снова шумно вздыхает, берет чайник и наполняет его водой. - Подразделение конной полиции Управления полиции Суссекса, действующее из конюшен в Сент-Леонардсе, находится в муках отказа от всех своих средних по весу лошадей и замены их тем, что они называют улучшенными мобильными оперативными возможностями, или EMOCUM-ужасными генетически спроектированными чудовищами, если вы спросите меня, но что я знаю о том, как полиция разрабатывает свои оперативные требования?- Она ставит чайник на стол, затем опускает ложку в чайник и энергично размешивает.“Так прощай, в пепел и Блоссом и Баттеркап, и привет EMOCUM подразделений один и два, и если он выглядит как лошадь и действует как лошадь—большую часть времени—то это лошадь, поэтому он должен стойловое содержание и карринг и гельминтов и обучение, разумеется; но если вы простите мой французский, это бред сивой кобылы. Второй отряд пытался съесть мышьяк, поэтому мне пришлось вывести его из конюшни—”





- Ну и что же? А когда это было? Почему ты мне не позвонила?- требует Грег. Его борода дрожит от негодования.





Джорджина закатывает глаза, затем открывает шкафчик и вытаскивает оттуда двойную пригоршню отбитых керамических кружек. “Вы занимались доставкой казенной части, насколько я помню, один из фризов старого Годманчестера. Вместо этого Мелисса послала Бэбса, и она залатала его—”





“А зачем тебе оставлять мышьяк в конюшне?- Спрашиваю я, наконец не в силах сдержаться. “А это не слишком рискованно?





Две головы поворачиваются как одна, чтобы посмотреть на чужака-нарушителя. - Мышьяк-это лошадь Октавии, - медленно и терпеливо объясняет Джорджина. - Семнадцатилетний гнедой мерин. Раньше он служил в конном подразделении Джека, но два года назад его выгнали на пастбище. Шестнадцать с половиной рук, натренированные в полиции, идеально подходят для амбициозного тринадцатилетнего подростка.





В этот момент я моргаю. Я узнаю слово "полиция", но остальные слова с таким же успехом могли бы быть ракетными науками или мотоциклетными внутренностями, насколько я могу сказать. Все, что я могу понять-это контекст. “Значит, он лошадь, и на него напала одна из этих эмоциональных тварей?- Спрашиваю я его. “Это было серьезно?





- Оно пыталось съесть его!- Огрызается Джорджина. Я невольно отшатываюсь. “У него есть клыки! Ты же не можешь сказать мне, что это естественно! Это нарушение естественного порядка вещей, вот что это такое. Амос был прав.- Она еще раз сильно размешивает чай, затем выплескивает в кружки струю оранжево-коричневого ликера—одна из тех смесей для завтрака, в которых больше кофеина, чем эспрессо, и тревожная тенденция к коррозии нержавеющей стали—и пихает их в Грега и меня.(Американцы думают, что мы, британцы, пьем чай, потому что мы вежливые и благородные или что-то в этом роде, тогда как на самом деле мы пьем его, потому что это стимулятор, и он достаточно горячий, чтобы стерилизовать бактерии холеры.) Я принимаю кружку с некоторым трепетом, но она не пахнет овечьим соусом и моя защитная опека не жалит меня, так что это, вероятно, не смертельная доза. - Бэбс наложила ему швы, но теперь мы не можем заставить его приблизиться к конюшне—он паникует и пытается убежать.





“А где ты его сейчас держишь?- Спрашивает Грег ласковым, но прямым тоном судьи, расспрашивающего о судьбе жертвы грабителя.





“Он в Южном загоне, пока я разбираюсь с переоборудованием дровяного сарая под временную конюшню, но на потолочных балках есть сырая гниль. А еще нам надо было переставить роды и кувшин-кувшинчик тоже. Не говоря уже о безжалостных, бессмысленных, беспомощных и бесцельных, которые все недоедают, а их молоко прокисло, и они даже близко не подходят ко двору. Это катастрофа, за исключением контракта cost-plus, чтобы заботиться о новых единицах. Абсолютная катастрофа! За два шиллинга я бы продал их бродячему торговцу, только чтобы избавиться от них.Но это поставит Джека в затруднительное положение, и полиции будет некуда девать остальных шестерых, которых они ждут, а мы не можем этого допустить, так что подумайте об Англии, говорю я.”





Грег делает большой глоток жидкости для доставки кофеина ржавого цвета: борода на мгновение сжимается вокруг него, а затем глотает. “Ну, я думаю, нам лучше взглянуть на этих зверюшек ЭМОКУМ. А ты как думаешь, молодой человек?





“Я думаю, что это была бы очень хорошая идея, - осторожно говорю я. У меня кружится голова: Джорджина вытащила игровое поле из—под нашего первоначального плана-и во что, черт возьми, играет полиция? “Тогда, я думаю, нам лучше пойти и поговорить с инспектором Дадли. У меня есть несколько вопросов к нему, начиная с того, откуда он получил идею переоснащения установленного блока эквоидами .





Перефразируя сурового и ужасного Оливера, я умоляю вас, Роберт, во чреве Христа, думать, что вы можете ошибаться насчет единорогов. Они-Древний ужас, который превосходит человеческое понимание, кошмарное напоминание о том, что мы всего лишь пловцы в залитых солнцем верхних водах бездны, а под нами в чернильной тьме движутся монстры, которые, хотя внешне и имеют прекрасный облик, питают аппетиты менее здоровые, чем у Сони Бина.Как напоминает нам профессор Уоттс, целых три четверти великого и щедрого рога изобилия жизни состоит из паразитов,тайно питающихся плотью немногих продуктивных видов, которые благословляют создание. Это правда, что некоторые из этих паразитов удивительно настроены на слепые пятна своих хозяев; рассмотрим смиренную кукушку и то, как ее яйца, столь отличные по форме и цвету от тех, что окружают их, тем не менее невидимы для хозяина, который поднимает подменыша в гнезде. Точно так же единороги используют наши верования, нашу мифологию, нашу привязанность к нашим верным лошадиным слугам!Но их прекрасное лицо-всего лишь пустая маска, скрывающая череп кошмара.





Я ничего этого не знал, стоя посреди этого ужасного двора, неуверенно упираясь ногами в скользкие от слизи булыжники мостовой, скользкие от слизистых выделений плотоядных улиток, глядя в темноту зияющей пасти конюшни с парой стальных щипцов в руке-и в зеркало, которое я принес с какой-то смутной, детской идеей набросать детали раковины улитки, чтобы сравнить их с энциклопедией в библиотеке моего деда.Стоя там в тот момент откровения, о котором я мечтал с тех пор, я знал только богохульную ухмылку Хэтти, скользящий ужас моллюска с щупальцами, когда он бежал к конюшне, и предчувствие более страшного кошмара, который скрывался за этим теневым порогом.





Но я не был безоружен! Под крышей с одной стороны амбара лежала груда нарубленных досок, а двор был усыпан гниющим сеном. Я шагнул вперед, стараясь не заглядывать в эти ужасные двери, и схватил тонкую ветку, оставшуюся нетронутой, по-видимому, для растопки.





“Что ты там делаешь?- спросила Хэтти, - может быть, ты сейчас же войдешь в дом? Мумия-лошадь нуждается в помощи!





“Все в порядке, - утешил я ее, - но мне нужно посмотреть, что я делаю, если я хочу ей помочь.- И с этим легким заверением я зачерпнул пригоршню соломы и с помощью носового платка обвязал ею палку. Затем я подошел к залитому солнцем углу двора и вытащил свой стакан, направляя его на солому.





Хэтти странно посмотрела на меня, а затем отступила к двери сарая, похотливо покачивая бедрами, когда она поманила меня. Помнится, на ее губах играла знойная улыбка и застывшее похотливое выражение, которое я в своей юношеской наивности едва ли мог себе представить как соблазнительное. Отступив в тень, она приподняла нижние юбки, обнажив гораздо больше ног, чем обычно позволяли приличия тех дней. - Я содрогнулся. “А ты не пойдешь со мной?- она пела.





Кончик моей палочки вспыхнул бледным сиянием. Я дышал на солому, пока она не загорелась. Я поймал себя на том, что жалею, что у меня нет дегтя или парафина; едва ли через минуту, когда он сгорит, я знал, что у меня была скудная возможность. Я шагнул к ней, стальная решимость в моей груди толкнула меня вперед, хотя мои колени почти стучали вместе , а зубы стучали в моей голове. “Я иду, дорогая, - сказала Я, когда Хэтти отступила еще дальше в темноту, приподняв платье над бедрами. Она была обнажена, как в тот день, когда родилась, и под ней не было ничего, что скрывало бы характер этого признания.Мертвенно-бледные синяки покрывали ее бледные бедра, некоторые из них были круглыми, с отметинами проколов в центре, покрытые струпьями раны, которые намекали на нечестивые практики. Это был не танец семи завес, а скорее кукольное представление больного и развращенного воображения, стремящегося развратить и оскорбить слабоумных и слабовольных и заманить их в пучину невыразимого морального вырождения.





Удушливый воздух внутри амбара отдавал всепоглощающим запахом разложения, смягченным мускусным запахом, от которого мои чресла загорелись, несмотря на весь мой ужас. Я увидел лампу, висящую на гвозде прямо за дверью. Схватив его, я поспешно поднес факел (уже тогда тлеющий на углях) к фитилю, и как раз вовремя: ибо он загорелся.Я поднял лампу и стал крутить фитиль, пока он не вспыхнул, и заставил себя смотреть мимо Хэтти—теперь уже позорно обнаженной, она тянулась ко мне бедрами и поддерживала обеими руками свою обнаженную грудь, явно рассчитывая привлечь мое внимание,—чтобы увидеть бентический ужас рыбы-удильщика, полузабытый в сумерках, покачивая передо мной своей красивой приманкой, своей избранной добычей!





Эта мерзость смотрела на меня своими блестящими, влажными лошадиными и женскими глазами; и она постоянно сворачивала и отдергивала щупальца, как у тихоокеанского осьминога. Рты открывались и закрывались, когда эти мускулистые веревки извивались и скользили вокруг ног Хэтти. “А ты меня хочешь?"ее сладкое сопрано предлагало, даже как розовокожее щупальце с меньшим количеством присосков, чем большинство, спирали вокруг ее левой ноги, ища и поднимаясь. - Мумия-конь говорит: Не бойся!"Розовая и слепо ищущая мембрана прошел на уровне ее колен. - Мама говорит, что хотела бы поговорить с тобой через минуту моим ртом ... — слепая голова щупальца (гектокотиль, как я позже определил ее) потянулась сзади между ее ягодицами. Пульс пробежал по нему от стебля до кончика, когда она со вздохом открыла свой клоакальный канал, чтобы принять его. Ее колени потянулись ко мне, обнажая ее обнаженную женственность, когда ее вес рухнул на этот мерзкий и испорченный столб мускулов. Это полностью поддержало ее: ее глаза закатились назад, когда она упала в обморок. - Говард, - произнес чей-то голос у нее в горле.Приди ко мне и вступи в драгоценный союз с этим брачным телом, ибо твой приход был предсказан древними нашего рода, и ты будешь достойным украшением моего царствования.”





“Ч-что ты такое?несправедливости я была взволнована и напугана, потому что тогда мне не пришло в голову, что моя душа находится в непосредственной опасности.





“ Мы-Шуб-Ниггурат, - сказал циклопический кошмар, говоривший голосом Хетти, - мы пришли из твоего будущего, и предсказано, что ты станешь одним целым с нашей плотью.”





Теперь тело Хэтти начало подниматься, ноги выпрямились. Она тоже подняла руки, протянув их ко мне с мольбой. Ее шея выпрямилась, и глаза открылись. - Говард?- сказала она своим обычным голосом. Затем голос шуб-Ниггурата произнес: "соединитесь с нами и дайте нам дар вашего семени.- А потом опять: - Говард? Что-то не так! Я боюсь …”





Я подошла ближе, загипнотизированная. Потом еще один шаг. При свете моей поднятой масляной лампы я увидел, что из ее глаз текут кровавые слезы. При каждом моем вдохе я ощущал (среди подавляющего, удушливого смрада конюшен) странный запах, исходящий от ее кожи вместо обычного благоухания представительниц слабого пола.“А разве это не твоя мумия-лошадь?- Спросил я, движимый жестоким импульсом: я хотел прикоснуться к ней, я хотел открыться переживаниям, о которых еще не имел ни малейшего представления: мощные эмоции гнали меня вперед, уже не чистый и священный ужас, но теперь смягченный примесью дикой похоти. “Разве это не то, чего ты хочешь?





“Она не делала этого со мной прежде,— Шуб-Ниггурат: - прими дар, который мы преподносим тебе, мальчик. Погрузитесь в плоть Хетти Ван Хуфт и упивайтесь наслаждением и экстазом единения тел и душ! Присоединяйтесь, присоединяйтесь, присоединяйтесь к нам!"Я видел толстый столб плоти головоногих, пульсирующий позади и внутри нее, оперирующий ее кожей, как адская перчаточная кукла, и я медленно понял: это существо, это отвратительное чудовище, которое бесконечно рождалось в грязной темноте семейной конюшни, опустошало ее изнутри.! Он намеревался использовать ее как приманку, точно так же, как рыболов безжалостно насаживает муху на колючий крючок— и я был сочной форелью в его прицеле! Мускусный запах, висевший вокруг, заставлял мое сердце биться быстрее и придавал преждевременную жизнь моей юной мужественности, но даже тогда я понимал, что поддаться такой нечестивой похоти было ошибкой, которую я не мог позволить себе сделать.





И все же я сделал еще один шаг вперед. Это почти доказывало мою гибель, потому что я почти не обращал внимания на икру, которая окружала нас и пряталась в дальних углах амбара. Но отродье уже начало приближаться, готовясь снова разорвать плоть своего прародителя, и теперь по чистой случайности я наступил подкованной ногой на чересчур нетерпеливого единорога. Это был идеальный миниатюрный пони примерно на ладонь выше скакательного сустава, щеголявший зловеще острым рогом длиной в дюйм. Он пронзительно закричал, и я поскользнулся, упав на одно колено.Я посмотрел вверх, прямо на Хэтти женской части, и видел то, что было скрыто в ожидании меня: посиневшего придаток, либо значительно расширена от ее естественный орган (как и клитора пятнистой гиены) или, что еще хуже, экструзии шуб-Ниггурата себя, увенчанные концентрические круговые челюсти миноги, поочередно распашную, чтобы кусать и щелкать закрытые с мерзким разочарованием, с прожилками крови и слизи, пульсируя, как квестед вслепую из своего vulval гнезда, чтобы искать мое лицо—





Я закричал и бросил масляную лампу. Затем я заставил себя подняться на ноги и убежал. Огненная колющая боль пронзила мою руку; я взглянул вниз и увидел, что меня ужалили копьем маленькой улитки-конуса. Агония была чистой и мучительной, и захватывающей дух, как от укуса шершня. Я затаила дыхание и снова закричала, затем отшатнулась назад. Хэтти все еще стояла прямо, но дрожала с головы до пят совершенно нечеловеческим образом, и теперь я знаю, что это были предсмертные судороги, подобные тем, что бывают, когда преступника вешают.Теперь кровь сочилась из уголков ее рта и ушей, а также из уголков подергивающихся глаз. Мерзость, которая поддерживала ее кожу, теперь разъедала ее внутренности своими скрытыми радулами. Но даже когда он пожирал ее и пытался протянуть свои щупальца ко мне, растекающаяся лужа масла от лампы достигла полуразрушенного тюка сена, который лежал рядом с окровавленной обнаженной грудной клеткой (человека или зверя я не мог сказать, в глубине моих мучений).





“ Мы еще вернемся, - проскрипел ужас в ее умирающей гортани, - и в конце концов мы тебя поймаем!”





Пламя вспыхнуло, когда я отшатнулась, баюкая свою горящую, раненую руку. Я ничего не помню из следующих двух недель, кроме кошмаров, но позже мне сказали, что я лежал в лихорадке, без сознания и дрожал на краю темной скалы смерти. С тех пор всякий раз, когда меня представляли представительнице прекрасного пола, которая могла бы флиртовать со мной или нашептывать сладкие пустяки, все, что я мог видеть, была моя оболочка моей Хетти, насаженная и наполовину съеденная на щупальце кошмара из далекого будущего, даже когда она шептала мне леденящие душу уговоры;и все, о чем я мог думать, было то, что ждало меня, и то, что зверь сказал в конце.





Только когда я встретил благословенную Соню, я был даже частично исцелен от раны в моей душе, которую нанес единорог. Даже сегодня я лишь наполовину тот человек, каким мог бы быть, если бы не встретил эту мерзость в конюшне. И вот почему я призываю вас не писать легкомысленно о четвероногом паразите, который охотится на наш инстинкт защищать и лелеять слабый пол. Они-порождение нечистых и богохульных желаний, которые охотятся на слабых и глупых, а также на нашу собственную внутреннюю склонность к вырождению и самоистязанию. Что еще хуже, у них есть дикий интеллект, и они планируют вперед . Они должны ... будьте уничтожены на месте! В противном случае безумие и ужас будут размножаться, пока не останется только темнота.





После того, как мы осушаем наши кружки с чаем, Джорджина выпроваживает нас во двор фермы, чтобы показать нам кошмары Лавкрафта: издание быстрого преследования полиции.





На самом деле, вы понимаете, я сейчас очень встревожен. Я достаточно прочел предсмертных признаний старой пурпурной прозы Роберту блоху, чтобы понимать, что единороги действительно очень неприятны. Даже делая скидку на склонность хипстера Лавкрафта к ужасному гинекофобскому разглагольствованию, фрейдистским лихорадочным фантазиям и цветистым преувеличениям, мы явно собираемся встретить что-то глубоко жуткое. Грег же, со своей стороны, подобающе подавлен: даже его борода тяжело свисает, словно предчувствуя надвигающуюся грозу.





Только Джорджина ведет себя так, как будто все нормально, и у нее, по крайней мере, было время привыкнуть к мысли, что в одной из надворных построек может быть что-то неприятное. (Или стоит рядом с дровяным сараем в одеяле с полицейскими опознавательными знаками и дубинкой, свисающей с седла. Что угодно.) Кроме того, у Джорджины есть туз в рукаве—или, возможно, баронетство. Она явно из такой утонченной породы, что не чувствует никакой необходимости принимать дерьмо от кого-либо. Если вы живете в Ruralshire, Англия, вы встречаете людей, как это время от времени. Их кровь синеет от уверенности в себе. Там, где обычные люди любят возиться с цветочными клумбами, эти люди открывают свой сад Королеве один уик-энд в год. Сад, о котором идет речь, вероятно, тот, что их шестнадцатикратный прадедушка получил в качестве милости и милости после того, как выбил из седла наглого герцога во время какой-то битвы, о которой все, кроме средневековых историков, забыли. Если вы поймаете их на разглагольствованиях об иммигрантах, скорее всего, они говорят о тех нуво-арривистах, Виндзор. Они одеваются в залатанные джинсы, вязаные свитера и зеленые веллингтоновские сапоги; ездят на грязных Субару или лендроверах; владеют целыми округами; и сводят полицейских суперинтендантов и депутатов парламента к беспомощным проявлениям почтительного почтения через какое-то странное поле искажения реальности.





Что, вероятно, делает Джорджину идеальным человеком для ухода за парой капризных, недотренированных единиц EMOCUM: потому что она не берет дерьмо от кого-либо или чего-либо, включая паразитические инопланетные ужасы из-за пределов пространства-времени.





“А я говорю! - Эй ты там! EMOCUM Unit One! Перестаньте пытаться съесть ветеринара сразу! Это же невежливо!





Конюшня есть конюшня есть конюшня, за исключением тех случаев, когда вместо обычных лошадей в ней содержатся плотоядные фурии с горящими голубыми глазами—в этом случае деревянные перегородки укреплены сварными стальными трубами, яркая работа на уздечках сделана из обработанного титана, и она воняет, как клетка хищника в зоопарке, где они кормили львов и тигров гнилыми субпродуктами, сдобренными слабительными. Когда Джорджина открывает боковую дверь, меня начинает тошнить от зловония, и мне приходится несколько раз глубоко вздохнуть, прежде чем я смогу погрузиться в эти миазмы.Внезапно легенда о подвигах Геракла—и об очистке авгиевых конюшен - обретает для меня полный смысл.





Когда мне удается взять под контроль свой мятежный желудочно-кишечный тракт, я вступаю в сцену, достойную триптиха Иеронима Босха. Это похоже на конюшню, только усиленную и оборудованную устройствами, которые в любом другом контексте могут быть приняты за орудия пыток или, по крайней мере, доказательства для обвинения в действительно серьезном деле о жестоком обращении с животными: тяжелые кандалы, прикованные к бетонным столбам, ведра с кровавыми кишками, окруженные облаками жужжащих мух, вездесущая вонь, гудящие вентиляторы и флуоресцентные лампы.Здесь присутствуют две лошади, одна из которых, кажется, перегнулась через край своего стойла и покусывает бороду Грега с намерением быть слишком фамильярной, если принять во внимание возмущенное хныканье Грега. Но тут они замечают мое появление. Обе головы поворачиваются и смотрят на меня. И я замираю, потому что это не лошади.





Будучи объектом внимания пары эквоидов-простите, полицейских подразделений EMOCUM-это пугающий опыт. Вы когда-нибудь были в зоопарке или заповеднике дикой природы и привлекли внимание льва, тигра или другой большой кошки? Вы поймете, о чем я говорю. Кроме того, эквоиды размером с лошадь: в два-три раза тяжелее (к счастью , вымершего) саблезубого Смилодона, в четыре раза тяжелее современного бенгальского тигра. Они не совсем на территории максимального размера тираннозавра, но они не далеко, и они являются горячими плотоядными животными. Когда они сосредотачиваются на вас, вы просто знаете что им интересно, какой ты будешь на вкус. Это дрожащее ощущение глубоко в вашем животе, которое заставляет ваши яйца пытаться подняться в ваш живот и спрятаться (если вы мужчина), и ваш контракт с кольцом (независимо от пола). Когда они смотрят на меня, я замираю и покрываюсь холодным потом от страха. Они тоже замирают, головы направлены на меня, как дула пистолетов.





В фокусе оказывается множество деталей: у них нет рогов. Их глаза расположены слишком близко друг к другу, двигаясь вперед, чтобы дать им лучшее бинокулярное зрение, чем любая нормальная лошадь. Сначала их ноздри и рты выглядят нормально, но потом один из них морщит губы, и я вижу клыки, а края губ втягиваются гораздо дальше, чем это естественно для травоядного, открывая зубные ряды, больше похожие на что-то из кошмара, придуманного Х. Р. Гигером, чем что-либо, что мог бы узнать конный врач. Ах да, а глаза? Я упоминал, что они голубые, и они пульсируют, но разве я забыл сказать, что они светятся?





На подставке рядом с одним из стойл покоится то, что считается седлом—одна из них со стальной рулонной клеткой с проволочной сеткой спереди и по бокам, и полицейским световым баром на крыше. Очевидно, что езда на блоке EMOCUM - это не веселый опыт. На самом деле, они излучают опасность так сильно, что я задаюсь вопросом, почему полиция не попросила шорника добавить пулеметные крепления к клетке безопасности всадника—это не могло быть менее тонким.





“Против кого, черт возьми, они планируют развернуть эти штуки?- Хрипло спрашиваю я, - наступающая танковая дивизия?"Видения резни после того, как Дадли разворачивает свои Эмокумы для контроля толпы на товарищеском выездном матче, перегружают даже мое нормально-гиперактивное чувство юмора. Эти звери-не предмет для смеха: вы также не издеваетесь над главным боевым танком.





- Грррр ... - громыхает равновеликий номер один, пытливо оценивая меня на одиннадцать баллов.





“Я не уверена,-задумчиво говорит Джорджина, - но если бы мне пришлось угадывать, я бы сказала, что они очень пригодятся, когда незаконные иммигранты и чертовы хиппи в Брайтоне поднимутся, чтобы сжечь всех нас, здравомыслящих людей. Но пока что они производят по сотне фунтов дерьма каждый день, а я даже не могу его компостировать!





- Ублюдки, - невнятно бормочет Грег, схватившись за подбородок.





- Слушай внимательно, я же просил тебя не подходить слишком близко!- Джорджина качает головой. “Они были намного меньше, когда Джек высадил их, - добавляет она. Она наклоняется, указывая на высоту колена. - По-прежнему злобные, как собаки, травящие медведей, но тогда они, по крайней мере, были послушны.





“Как давно это было?- Спрашиваю я, чувствуя, что мне становится еще хуже.





- Около трех недель назад. Они быстро растут .





МИНИСТЕРСТВО ОБОРОНЫ





СЕКРЕТ





Спецификация закупок: M/CW / 20954





Дата выпуска: 1 июля 1940 года





Требование для:





Заряжатель, Установленная Тяжелая Кавалерия:





Необходимо заменить существующие крепления для конной гвардии и других оставшихся армейских кавалерийских оперативных подразделений.





Держатели должны быть между 13 и 17 руками высокими, весом 650-900 lbs, сломанным для того чтобы оседлать.





Желаемых характеристик:





Монтировки должны демонстрировать три или более из следующих признаков:





* Выносливость свыше 6 часов на 30 милях / час по пересеченной местности (при езде со стандартным выпуском седла, всадника и комплекта)





* Выносливость свыше 30 минут на скорости 50 миль / час по металлическим дорожным покрытиям (при езде с седлом стандартного выпуска, всадником и комплектом)





* Возможность видеть в темноте





* Способность распознавать и подчиняться контролируемому словарю не менее 20 различных команд





• Невидимый





• Пуленепробиваемый





• Плотоядный





* Полет (при езде со стандартным выпуском седла, всадника и комплекта)





Состояние потребности:





Незаполненный





Отменен 2 апреля 1945 года





Причины отмены бронирования:





(1) предстоящая замена конной кавалерии во всех будущих оперативных ролях,





(2) Закупка и первоначальная поставка универсального боевого танка AEC Centurion Mk 1 заменяет требование M/CW/20954.





Откинувшись на спинку пассажирского сиденья "Лэнди" Грега, я массирую голову, как будто могу каким-то образом выдавить ноющее содержимое в подобие порядка. - Это было совсем не то, чего я ожидал.





- Я знаю Джорджину с тех пор, как она была совсем крошкой, соревнуясь в выездке.- Грег на мгновение фыркает, а затем достает пенал из кучи мусора под водительским сиденьем. Он извлекает то, что я изначально ошибочно принял за гигантский коричневый косяк. Затем он достает странный мультитул, которым ампутирует один конец, и поджигает обрубок вонючего свертка.





- Осторожнее с косяком, Юджин, - начинаю я, прежде чем осознаю, что это на самом деле сигара, такая старая и грязная, что я выкашливаю половину легкого, прежде чем открыть дверь и выкарабкаться наружу. - Господи, Грег!





- Извини, молодой человек.” Он явно не раскаивается, но я замечаю, что он сосет его, как будто это ингалятор от астмы, и его другая рука—та, что сжимает его трость—слегка дрожит. “Мне нужна моя трава после того, как я стал свидетелем такой сцены.





“Я собираюсь доложить об этом, - тяжело говорю я. - Я имею в виду Эмокумов. Это намного выше моей зарплаты.





“О, неужели? Я никогда за всю свою жизнь не видел, чтобы кто-то из вас отступал от красноглазой мерзости со слишком большим количеством щупалец—”





“Ты ведь тоже никогда не видел, чтобы мы дрались с полицией, не так ли?- Извини, но мы работаем с парнями в синем, обычно они не являются предметом нашего расследования.- Я кашляю, пытаясь прочистить легкие. Сегодня они устроили настоящий погром-между зловонным запахом плотоядного дерьма в конюшне и копченой соляркой сига Грега. - Дай мне подумать. Ладно, Эмокумы сейчас никуда не денутся. Они могут подождать подкрепления."(Предполагая, что они на самом деле не являются одним из наших проекты—один из тех, о которых мы с Айрис не знаем, потому что мы не допущены к нему. Случались и более безумные вещи. В этом случае двойная проверка всего незаметно является порядком дня.) "Но, хм. Что вы знаете об инспекторе Дадли? Потому что он-следующее звено в цепи, ведущей туда, откуда они пришли .





Борода трясется, как куст в бурю с градом. - Извини, парень, но я ничем не могу тебе помочь. Я имею дело с такими, как Джорджина или сержант Ирвинг, который управляет конюшнями станции в Восточном Гринстеде, а не сам шарманщик.





- Который очень кстати присутствовал, когда мы приехали в гости, а потом улизнул. Вот дерьмо .





“А в чем дело?- Грег делает еще один эпический глоток испаренного бункерного топлива,а затем его глаза морщатся. - Ты же не думаешь ... —”





“Когда вы отправили записку с просьбой о визите для связи из столичных прачечных, как именно вы это сделали?- Спрашиваю я его. “Вы случайно не просили кого-нибудь прислать нам письмо? Кто-то вроде—”





“Черт возьми, теперь, когда ты об этом заговорила,— он тычет костяшками пальцев в бороду и дергает ее,-я бы попросил благоухающую Мелиссу написать тебе! Но я не понимаю ... —”





- Я закатываю глаза. “А у Мелиссы случайно нет парня?- Спрашиваю я его. “А кто может оказаться сотрудником местной полиции? Или отец, или мать, или сестра, или лучший друг со школьных времен, или что-то еще? Кто-то, кто может знать о программе закупок EMOCUM?





- О, я вижу, к чему ты клонишь. Грег вздыхает, потом наклоняется и тушит свою мерзкую сигару о подошву ботинка. Он упаковывает останки, я слегка вздрагиваю и забираюсь обратно на пассажирское сиденье "Лендровера". Мои ошеломленные носовые ходы не могут найти никакого смысла в окружающей их среде, но мои зрачки расширяются, и мой пульс замедляется благодаря всему никотину, висящему в воздухе. “Тебе интересно, откуда все это взялось?





- Это ключевой вопрос, - соглашаюсь я, пристегивая ремень безопасности и закрывая дверь. “А где Джек Дадли раздобыл горстку молодых неоплодотворенных единорогов женского пола? И кто вбил ему в голову эту идею? Если подумать, то откуда взялись эти чертовы улитки? Где-то здесь должна быть оплодотворенная самка в фазе сидячего нереста ее жизненного цикла. Одно дело, когда какой-то идиотский конный полицейский думает, что стадо бабы Яги будет хорошо для контроля над толпой, но если есть какая-то утечка—”





“Я догадываюсь, но тебе это не понравится. Это может быть началом крупномасштабной вспышки, - тяжело говорит Грег. - Полное заражение. Эквоиды-это порождатели Р-стратегии— - он ловит мой пустой взгляд и отступает. - Большинство организмов придерживаются одного из двух типов репродуктивной стратегии, молодой человек. К-селекция-мало потомства, много энергии, направленной на поддержание их жизни: это были бы мы, бритые обезьяны, хех. А тут еще и r- выбор: выплюнуть тысячи или миллионы крошечных икру и надеяться, что некоторые из них выживут. Эквоиды делают это, они размножаются как пыльца, или мухи, или лягушки . . . но они также паразиты, которые кооптируют вид хозяина и используют его для выращивания своего выводка. Во всяком случае, существа в сарае, взрослые стерильные самки, они необычны . И это предупреждающий флаг. Если бы я мог догадаться, что происходит, я бы подумал, что там есть размножающаяся королева, которая разработала недорогой способ помочь ее потомству достичь совершеннолетия. Что-то новое- не просто одна загипнотизированная девчонка. Не знаю, что именно, но если мы вовремя не найдем королеву, то окажемся по шею в единорогах в этих краях.- Он замолкает в мрачном и задумчивом молчании.





- Я позвоню домой за поддержкой, - говорю я. “Тогда, пока они загружают цирк, я нанесу инспектору визит. Я хочу установить факты на месте, выяснить, откуда он берет лошадей.





“И что же дальше? Если ты не можешь этого понять?





- Что бы я ни нашел, я собираюсь запихнуть его наверх, а потом сесть на заднее сиденье. Как я уже сказал, это намного выше моей зарплаты .





Я совершенно уверен, что к этому моменту в моем отчете Вы, любезный читатель, несомненно, поднимете метафорическую руку, потому что вопросы накапливались густо и быстро, и вы достигаете конца своего терпения. Поэтому позвольте мне попытаться успокоить вас, быстро пробежавшись по списку часто задаваемых вопросов:





Вопрос : Единороги? Неужели они действительно такие плохие?





А: Да. Жаль, что я ничего не придумал. К сожалению, опыт старого HPL в заднем дворе его детской возлюбленной - это примерно то же самое, что и в случае с этими существами. Мы же не в школе единорога™: искрящаяся территория здесь. Или даже Мой Маленький Пони . (Ну, за исключением магической части.





В.: А как насчет неоплодотворенных?





А: это паразитический жизненный цикл в двух словах. Паразиты, особенно те, у кого сложный половой диморфизм и гиперкастрирующее поведение (которое отвлекает репродуктивную энергию хозяина вида на служение своим собственным целям), как правило, имеют некоторые интересные режимы отказа. Среди единорогов, если они не спариваются молодыми, они, как правило, вообще не спариваются—это довольно трудно для футовой шишковатой улитки забраться на лоб чего-то, что напоминает плотоядную лошадь, не так ли? Особенно без того, чтобы его съели. Таким образом, самка вырастает до взрослого состояния, но бесплодна.То, что вы получаете,-это Экво: облигатный мясоед размером и формой с лошадь, с аппетитом трех бенгальских тигров и манерами стола голодной большой белой акулы.





В.: Почему я об этом еще не слышал?





А: наверное, есть. Существует множество легенд о них—кобылы Диомеда, Каркадан Аль-Бируни, стадо бабы—Яги-но они не очень часто появляются в исторических записях. Это происходит потому, что люди, которые пытаются одомашнить зрелых эквоидов, обычно заканчивают как эквоид помет.





В.: Но что, если вы получите их молодыми?





А: хорошая мысль! Если вы получаете их молодыми, вы можете полу-одомашнивать их. Но чтобы получить их молодыми, нужно найти фертильного взрослого в сидячей, нерестовой фазе. (И пережить этот опыт.





В.:И что же нам с ними делать?





О: стерильные взрослые эквоиды сами по себе не обязательно проблема: они в основном опасны, но тупы. Джорджина Эджбастон обучала двоих из них как бойцов отряда EMOCUM, но они под контролем. До тех пор, пока она не сделает ничего глупого, как удар одного по лбу с гигантской ядовитой улиткой земли- она, наверное, их уже задержала. Я гораздо больше беспокоюсь о том, откуда они берутся. Эквоиды, как правило, не играют свободно на южных склонах, потому что след наполовину съеденных детей и кричащих родителей имеет тенденцию привлекать внимание. Это означает, что здесь, вероятно, есть гнездо не слишком далеко. И совершенно необходимо, чтобы мы с Грегом нашли гнездо так, чтобы с ним можно было справиться надлежащим образом.





Вопрос: гнездо—что означает “соответствующее " в этом контексте?





Ответ: позвольте мне дать вам подсказку: я начинаю с нескольких телефонных звонков, которые через одного или двух связных офицеров побуждают полицию эвакуировать окрестности. Затем прибывает то, что, по-видимому, является главным инцидентом пожарной бригады мобильный штаб командования, за которым следует пара насосов, которые оборудованы для распыления чего-то более токсичного и воспламеняющегося, чем вода. Наконец, появляются оценщики страховых убытков.





Во всяком случае, так должно было случиться. Если этого не произойдет, план Б призывает армию одолжить нам пару боевых вертолетов Apache Longbow. Но мы стараемся не идти туда; трудно и дорого скрыть воздушный удар, и неловко признавать, что план а не работал должным образом.





В.: Вы сказали, что эквоиды не разумны. Но что это за ерунду про Йог-Сотот, о которой ХПЛ бормотал в конце? А как насчет этой мумии?—





A: не беспокойтесь об этом своей маленькой головкой, это выше вашего допуска к секретности. Просто поверь мне, что все под контролем!





После того, как я звоню Айрис, чтобы сообщить неприятную новость о том, что этот дым, по-видимому, связан с источником возгорания, я продолжаю свое расследование, отправившись на поиски инспектора.





Есть старый викторианский полицейский участок в Восточном Гринстеде, в комплекте с антикварной синей газовой лампой над главным входом и окном транца (больше не используется) прямо за дверью вестибюля. Там также есть пара высоких ворот, которые открываются во внутренний двор. В настоящее время он выполняет обязанности автостоянки для форменных автомобилей и фургонов для захвата, но одна стена двора все еще выровнена с стойлами для лошадей, и они в хорошем состоянии.





Я-гражданское лицо, небрежно одетый. Я не захожу во двор, а вместо этого иду к общественному входу, мимо информационных плакатов (кража меди: вы берете свою жизнь в свои руки?), и в приемной зоне.





Я стою перед столом почти минуту, пока сидящий за ним констебль Макгэрри (номер 452) объясняет правильный протокол помощи гребешкам, падающим вниз в одноэтажном Нике, Констеблю Сэвиджу, высокому летчику, который был переведен из Бирмингема, чтобы расширить свое резюме и помочь принести полицейскую службу в Сельшире в двадцатый век. По его подвижной, нетерпеливой позе видно, что он гораздо охотнее был бы на улице, уродуя шавса. Наконец я теряю терпение и откашливаюсь.Констебль Макгэрри продолжает бубнить, явно наслаждаясь своей кафедрой слишком сильно, чтобы остановиться, поэтому я достаю свое удостоверение.





- Эй, Фред, а ты не хочешь спросить этого джентльмена, что он ... — Взгляд Сэвиджа фокусируется на моем бумажнике, и его голос замедляется, чтобы остановиться. - Ну и что же?





- Боб Говард, Столичная Прачечная. Я бы хотел поговорить с инспектором Дадли.- Я уверенно улыбаюсь. Копы обучены делить приоритеты на непритязательных. “Не уделите ли мне минутку вашего внимания?





Констебль Макгэрри смотрит на меня, явно раздраженный тем, что его прервали. -Нам не нужна никакая химчистка.—”





Я сосредотачиваюсь на нем, заимствуя всю силу очарования моего удостоверения личности: “никогда не говорил, что ты это сделал, приятель. Мне нужно видеть инспектора Дадли . Как можно скорее, по поводу какого-то весьма важного дела. Он не поблагодарит вас за то, что вы меня задержали.





Макгэрри не хочет уступать, но мое удостоверение не позволит ему игнорировать меня. “А в чем дело?” Он требует.





- ДЕФРА хочет получить все записи о вакцинации для новых аттракционов, которые он вводит в эксплуатацию для установленного устройства, - невозмутимо говорю я. “Я только что разминулся с ним на ферме Эджбастон, но длинная рука закона О животноводстве имеет способ наверстать упущенное.





Макгэрри с сомнением смотрит на меня, потом берет трубку. - Инспектор? Здесь внизу, в приемной, Мистер Хобсон из ДЕФРЫ, говорит, что ему нужно с вами поговорить—что-то о ферме Эджхилл? - Нет, сэр, я не знаю.- Он кладет трубку на рычаг. “Вы. Инспектор спустится через минуту.- Он показывает на стул. “Садиться.





“Не возражаю, если я так и сделаю.- Я игнорирую стул и иду к доске объявлений, чтобы прочитать плакаты общественной информации, пока я жду. (ЧУЖАЯ ОПАСНОСТЬ! и не забудьте запереть свои двери и окна: СЕЛЬШИР регулярно посещает городская сволочь соперничает за почетное место с вашим соседом, нанимающим нелегальных иммигрантов? Это похоже на то, как их отдел по связям с общественностью подрабатывает из BNP.





Мне не придется долго ждать. Я слышу шаги, а когда поворачиваюсь, то слышу знакомый голос. “Вы. Что тебе надо?- Инспектор Дадли выглядит несколько более устрашающе в форме, а он и раньше был очень устрашающим. Он холодно смотрит на меня из-за искривленной переносицы своего носа. К счастью, меня уже не так легко запугать, как раньше.





“Может быть, нам стоит поговорить в вашем кабинете?- Я бы предложил. “Речь идет о тех подразделениях ЭМОКУМ, которые вы реквизировали.” Я все еще держу в руках свое удостоверение, и я замечаю, как он смотрит на него, а затем отворачивается, как будто намеренно притворяется, что не заметил его.





- Пойдем со мной, - говорит он. Я следую за инспектором мимо приемной в административные недра станции: побеленные перегородки, двери с номерами и матовые стеклянные панели. Камеры, вероятно, находятся внизу. Он прошел через пожарную дверь и поднялся по узкой лестнице в кабинет с одним письменным столом, парой стульев для приемов и окном, из которого открывался прекрасный вид на викторианский железнодорожный вокзал. “Кто вы такой и что делаете с этой старой мошенницей-Судомойней?” Он требует.





“Я из отдела, о котором вы, вероятно, никогда раньше не слышали и не должны говорить публично.” Я сую свою карточку прямо ему под нос, чтобы он ее не пропустил. - Э-э ... подразделения "ЭМОКУМ" не были санкционированы моим департаментом. Поскольку мы несем ответственность за лицензирование и надзор за всеми такими активами, я хочу знать, где вы слышали о них, где вы их получили и как вы планируете их развернуть.- Я улыбаюсь, чтобы смягчить боль своих слов. -Боюсь, что вся эта бумажная волокита и отчеты надзорных органов, которые ты составлял в конце пути, только что настигли тебя.





— Но ... - он садится за стол, и что-то в его лице меняется. Мгновение открытости проходит, как тень облака, плывущего по склону холма. Выражение его лица для меня закрыто. “Что ты здесь делаешь? Все находится под контролем. Здесь вообще нет никаких проблем.





- Боюсь, что я не согласна.” Я всегда держу свое удостоверение на виду. - Скажите мне, откуда вы взяли эти единицы ЭМОКУМА? И кто вообще придумал это предложение?





“Это было похоже на хорошее настроение . . . Его глаза притягиваются к карте, даже когда он заикается: "это была моя идея! Я уверена, что так оно и было. Это казалось такой хорошей идеей, так что это должно было быть моим, не так ли?





- Неужели?





“Я подумал ... должен— - он борется с гейсом на ордере так сильно, как я когда—либо видел от кого-либо ... - мы должны иметь крупное обновление возможностей! Да, именно так! Сейчас все внимание сосредоточено на подразделении воздушной поддержки, на этих кровожадных летчиках! Их вертолеты не могут управлять более чем четырехчасовым воздушно-десантным патрулированием за 24 часа, и вы не можете использовать их для арестов или для борьбы с толпой, но они высасывают деньги из меня бюджет. Либо мы, либо они! Вы хоть представляете, сколько стоит управлять конным патрулем? Чтобы посадить восемь офицеров на седла во время матча, мне нужно двенадцать лошадей, потому что лошади не похожи на автомобили, О нет, они не такие—автомобили не страдают от полевого зла или травяной болезни—и мне нужно, по крайней мере, столько офицеров, сколько аттракционов. Нам нужны гражданские помощники, потому что конюшни сами себя не выметают, дежурные ветеринары и шесть тюков сена в день. Не говоря уже о текущих счетах за техническое обслуживание и амортизацию на нашей коробке с моторизованной лошадью и двух трейлерах, плюс два пикапа, чтобы буксировать их.





У него начинает пениться изо рта, когда он заканчивает прекрасную речь о эксплуатационных расходах на содержание конного подразделения: “в прошлом финансовом году мое подразделение стоило почти шестьсот тысяч фунтов стерлингов, чтобы обеспечить три тысячи шестьсот конных офицерских смен продолжительностью шесть часов каждая! Летчики обошлись нам в восемьсот двадцать долларов, а взамен мы получаем тысячу сто летных часов в год, и теперь они добиваются вывода моего подразделения из эксплуатации, а весь наш бюджет расходуется на содержание второго близнеца-белки. Я тебя спрашиваю, это так хорошее использование государственных средств? Или же, я спрашиваю вас об этом со всей искренностью, было бы лучше потратить их на оснащение наших конных офицеров лучшими конными лошадьми для выполнения этой работы?”





Инспектор хлопает ладонью по столу, отчего увядающие бегонии подпрыгивают. Он пристально смотрит на меня, показывая белки глаз. Его зрачки расширены, а щеки пылают. Он тяжело дышит, прежде чем продолжить. Я наблюдаю, где-то на полпути между заботой и восхищением. Это не совсем обычный бизнес. То, что я наблюдаю, является симптомом чрезвычайно мощного оккультного принуждения, которое было применено к инспектору. Его слова сильны: я чувствую, как мой подопечный вибрирует на своей цепи, болезненно нагреваясь там, где он лежит близко к коже моей груди.





“Это наш долг-защищать общество и обеспечивать соблюдение законов страны! Долг, честь, мужество на службе у королевы и Родины! Королева! Я дал клятву соблюдать закон и буду соблюдать его в меру своих возможностей! Это означает расширение наших возможностей везде, где это возможно, стремясь к максимальной эффективности в предоставлении возможностей конной полиции! Мы едва держим наши головы над водой перед лицом потока грязи, идущего из больших городов, негров и Гиппо, жидов и хиппи и, и— закон и порядок! Мы должны поддерживать закон и порядок! Королева уже идет!Королева уже идет! Оснащение моего подразделения подразделениями EMOCUM приведет к значительному увеличению нашей скорости, мобильности и доступности для обеспечения соблюдения законов страны в предстоящей борьбе-угг-уггл против-против сил darknesssss—”





Его левая щека начинает подергиваться, и он начинает невнятно произносить слова. Я поспешно переворачиваю вверх ногами свое удостоверение и возвращаю его обратно. Давление из палаты, давящей на мою грудину, спадает, и инспектор Дадли падает на бок, хватая ртом воздух. На несколько ужасных секунд мне кажется, что у него инсульт, но судороги утихают, и он медленно выпрямляется, откинувшись на спинку стула.





“О чем это я говорил?- Спрашивает он, неуверенно озираясь, словно озадаченный тем, что находится в своем кабинете. “А ты кто такой?





Я играю в азартную игру и показываю свое удостоверение: “Боб Говард. Кто я такой-не имеет значения. Тебе и не нужно знать. Но— - я наклоняюсь вперед“ - откуда вы взяли эти эмо-кум блоки?





“Я, я поспрашивал вокруг.- Его голос звучит смутно и дезориентированно. “Они просто были там, когда я в них нуждался.- Его глаза на мгновение закатываются назад:-посланный Q-Королевой, - добавляет он непринужденно, таким тоном, что у меня мурашки бегут по коже. Он резко моргает, возвращаясь в полное сознание: “я не знаю, откуда они взялись. Почему?





Я пытаюсь еще раз. “Откуда взялся документ о требованиях к единицам EMOCUM?





“Я ... э-э ... где-то его припрятал. Там.- Он трясущимся пальцем указывает на Грязный Компьютер на одной стороне стола. "Это заняло целую вечность, чтобы написать—”





“Вы не могли бы открыть для меня этот файл?- Спрашиваю я его. - Одним Словом.- Я напрягаюсь, затем достаю свой телефон, когда он тянется к клавиатуре. Это кричащий новый Palm Treo, и у меня есть некоторое довольно специальное программное обеспечение на нем, которое может сканировать определенные типы оккультной опасности (в сочетании со специальной коробкой bluetooth-подключенных датчиков в кармане моей куртки). Я нажимаю кнопку утилиты (значок: это ваш мозг на наркотиках , наложенный на красную перевернутую пентаграмму) и направляю камеру своего телефона на его монитор, когда он неуверенно тычет в клавиатуру.





Инспектор настолько не обращает внимания на мое присутствие, что я мог бы и не быть здесь—за исключением тех случаев, когда он вынужден обратить на меня внимание своим удостоверением. Это, само по себе, серьезный предупреждающий знак: он должен быть одним из нас, черт возьми, и удостоверение прачечной зачаровано гейсом это вынуждает подданных признавать законного носителя в качестве старшего офицера в своем собственном департаменте. (За исключением самой прачечной, очевидно— - иначе мы могли бы попасть в ужасающие рекурсивные циклы инкрементально восходящего старшинства: представьте себе последствия, если бы это повлияло на учет и расчет заработной платы! Во всяком случае, если разум Джека Дадли избегает меня, то кто-то, вероятно, пытался установить контрмеры против гламура других адептов. Это действительно плохая новость,потому что единороги не делают такие тонкие вещи.





Поэтому я обращаю больше внимания на свой телефон—который сканирует на наличие угроз—чем на экран, на который инспектор косится, когда знакомый логотип Microsoft Office вспыхивает на несколько секунд, а затем быстро сменяется окном в ад.





МИНИСТЕРСТВО ОБОРОНЫ





СЕКРЕТ





Спецификация закупки: R / NBC / 6401





Дата выпуска: 2 апреля 1970 года





Требование для:





Предложение по стратегическому сдерживанию (класс: альтернативный, неядерный) тип: Антропная эсхатологическая оружейная система, сбрасываемая с воздуха





С учетом растущей народной поддержки кампании за ядерное разоружение, возможно, в какой-то момент в будущем будет сочтено политически целесообразным, чтобы Соединенное Королевство вывело из эксплуатации свой стратегический ядерный потенциал в виде подводных лодок класса Resolution и связанных с ними SLBMs Polaris A3. Однако стратегическая сдерживающая позиция Великобритании должна быть сохранена любой ценой перед лицом советской угрозы.





Химическое оружие не годится для выполнения этой роли из-за трудностей с обеспечением поставок в достаточном количестве. Обычное биологическое оружие (боевая оспа, чума и т.д.) не подходят для этой роли из-за невозможности иммунизировать все население Великобритании, а также гарантировать эффективность перед лицом вражеской Программы биологической вакцинации обороны.





Это требование касается предложений по нетрадиционному макробиологическому оружию, которое пригодно для доставки пилотируемым бомбардировщиком / дистанционной бомбой (например, Blue Steel), которые должны подвергаться усилению после доставки и наносить противнику урон стратегического уровня, которые не поддаются фармацевтической или медицинской защите и которые являются самоограничивающимися (маловероятно, что они приведут к пандемиям).





Желаемых характеристик:





AEWS-AD должен быть пригоден для длительного хранения (ограничения по температуре / влажности: см. график A) без технического обслуживания в течение 5 лет.





Должен быть упакован в подходящую форму для монтажа и доставки через нас.177 корпус бомбы или альтернативная эквивалентная структурная единица, совместимая с бомбоотсеком и жесткими точками крыла на всех текущих эксплуатационных ударных самолетах и предстоящих Panavia Tornado IDS.





Должен быть стерильным / несамореплицирующимся или должен реплицироваться один раз, что приводит к бесплодной икре.





Забастовка, доставляющая один AEWS-AD, должна быть способна депопулировать столицу первого ранга (коэффициент абляции населения: не менее 25%) менее чем за 24 часа.





AEWS-AD должен дополнительно иметь три или более из следующих признаков: плотоядный, ядовитый, контролирующий разум, невидимый, пирогенный, летающий, пристальный взгляд василиска, пуленепробиваемый, радиационно-стойкий Для до 20 000 REM (одиночный импульс) или 1000 рад/ч (выпадение), неуязвимый для класса 6 или более низких оккультных алгоритмов индукции.





Состояние потребности





Нуль и пустота.





Отменено 3 апреля 1970 года





по распоряжению Кабинета министров в соответствии с рекомендацией комитета по оперативному надзору и аудиту ГП (X отдел)





Причины отмены заказа:





Риск непреднамеренного нарушения режима сдерживания или случайного высвобождения в течение срока службы такой оружейной системы невелик, но тем не менее недопустимо высок.





Развертывание AEWS-AD, будь то в соответствии с законными полномочиями национального командования или иным образом, будет представлять собой нарушение раздела IV.B Бентического договора. Это доставило бы гарантированный casus belli к голубому ГАДЕСУ.





Вероятность возмездия голубого Гадеса за нарушение S. IV. B, приведшее к полному вымиранию населения Британских островов, составляет 100%, в пределах погрешности. Это относится к Республике Ирландия, острову Мэн, островам Ла-Манш и Великобритании и Северной Ирландии. Но это еще не предел масштабов потерь от такого удара.





Вероятность того, что удар голубого Гадеса приведет к полному вымиранию всего человеческого вида, превышает 50%.





Считается, что попытки разработать систему вооружений в той же категории, что и AEWS-AD, являются настолько дестабилизирующими по своей сути, что такая деятельность может рассматриваться как оправдание упреждающего удара со стороны других правительств человечества. Этот проект, далекий от того, чтобы обезопасить королевство от угрозы советской ядерной агрессии, может фактически спровоцировать ее.





(Добавление: ГП (X отдел) ООАК рекомендует, чтобы все члены комитета, подготовившего проект документа R/NBC/6401, были бы заинтересованы в скорейшем выходе на пенсию; после этого им было бы отказано в доступе к острым инструментам. Мы серьезно относимся к этому. Со времен проекта РАРДЕ "Голубой павлин" 1954-1958 годов этому надзорному органу не предлагалось оценить такое необъяснимое, если не сказать безумное, предложение.)





Пока я смотрю на двухдюймовый экран своего смартфона, инспектор Дадли помогает мне с моими запросами, открывая файл Microsoft Word, содержащий документ требований, который он помнит, составленный для замены оставшихся лошадей полиции Суссекса на единороговую икру—извините, единицы EMOCUM. Что же тут может быть не так?





Ну, я узнаю, как открывается файл. Потому что Джек Дадли может помнить, что написал его, но если он не опытный боевой маг, а также полицейский инспектор, он точно не написал макрос Visual BASIC, который срабатывает в тот момент, когда текст появляется на экране.





Все это становится очень грязным, очень быстро.





Поскольку я смотрю на свой Treo вместо компьютера, я чувствую, как он вибрирует в моей руке, когда экран мигает красным: THAUM OVERFLOW. Я слышу громкое жужжащее гудение с рабочего стола, как комар размером с Boeing 737, затем безошибочный визг и щелчок жесткого диска, измельчающего свои тарелки: забавно, я не знал, что вы можете сделать это в программном обеспечении больше- Я только успеваю зарегистрироваться, как моя подопечная мучительно разогревается. Через секунду инспектор Дадли стонет. Это знакомый, крайне неприятный стон, и от него у меня по спине бегут мурашки, потому что я слышу его поздно ночью, когда работаю сверхурочно, на регулярной основе. Это нечеловеческий звук высосанной из души шелухи, которая жаждет мозгов, точно так же, как остаточные человеческие ресурсы в Ночном дозоре.





Я уже не в первый раз вижу, как это происходит. Вы не поверите, насколько велика опасность того, что зверь из Редмонда непреднамеренно встраивается в свое офисное программное обеспечение, позволяя ему выполнять макросы, которые имеют неограниченный доступ к аппаратному обеспечению. Я помню особую постпрандиальную презентацию PowerPoint, где я был одним из только двух выживших (и другой не был полностью человеком). Тем не менее, это первый раз, когда я видел, как документ Word съедает душу человека.





Я выпрямляюсь и делаю два шага назад. Дверная ручка трется о мою левую ягодицу: черт возьми, почему дверь не открывается наружу? Я поднимаю свой телефон и торопливо поглаживаю D-pad, отслеживая приложение, которое мне нужно . . . и эта чертова штука рушится на меня. О радость . PalmOS: всегда есть право, когда вам это меньше всего нужно.





Инспектор поднимается со своего места, неуклюже отталкиваясь от стола. Движения у него отрывистые, если не столбнячные. Он стонет тихо, непрерывно, и когда он поворачивает голову ко мне, я замечаю слабый зеленоватый блеск в его глазах. Я хватаюсь за дверную ручку и замираю, в моем мысленном взоре громоздятся крушащие все вокруг мысли.





Пригородный поезд CrossRail, покидающий платформу One, напуган до смерти, потому что он пойман в ловушку в офисе с настоящим зомби-мозгоедом без дерьма, и закон заражения кожи к коже означает, что если эта вещь коснется меня, я буквально сойду с ума. Это немного смягчается спринтером к Кру на второй платформе, который напоминает мне, что я ношу защиту, поэтому я действительно могу выжить, если зомби просто не сгибается на моем горле или не тащит меня перед монитором ПК, который, по-видимому, все еще показывает ту же сетку вызова, которая съела разум инспектора Дадли.Отправляется Экспресс до аэропорта Гатвик парясь по трассе между платформами четыре и пять в режиме нон-стоп со скоростью девяносто миль в час звучит ее номер-рог, чтобы напомнить мне, что если я вырезать и запустить я буду уезжать на вышеупомянутых зомби несдержан в "клевое" место, а именно Ruralshire полицейский участок, где их политика на нежить восстаний на заказ на пиво и пиццу во время просмотра Зомби по имени Шон в станционном доме зал отдыха раз в месяц. А поезд, мчащийся из Трамптона с грузом кокаина (спасибо, наполовину человек, наполовину бисквит), просто напоминает мне, что я до сих пор не знаю, откуда берутся потомки единорога .





- Рааарррр.- Инспектор Дадли прочищает горло и делает пробный выпад в мою сторону. Я уклоняюсь в сторону от его стола, кладу телефон в карман, чтобы освободить руку, и одновременно выдергиваю шнур питания из задней части его компьютера. (Правило 1: сохраните доказательства, даже если жесткий диск самоуничтожился и файл, который вы хотите, загружен смертельно заразным вирусом разума.) "Раааргх?- Звонит инспектор.





Я беру тяжелый старый трубчатый монитор и поднимаю его обеими руками. - Лови, - говорю я и бросаю его в зомби.





Я вздрагиваю от хруста, когда двадцать килограммов свинцово-стеклянной ЭЛТ ударяются о уже сломанный нос. Дадли пошатывается и опрокидывается назад: зомби, одержимые тем, что они минимально чувствительны и довольно телесно оспаривают едока, как правило, не очень быстро встают на ноги. Затем дверь открывается.





- Инспектор?- щебечет констебль Сэвидж. А потом он замечает меня. Я вижу, как над его головой судорожно вспыхивает десятиваттная лампочка, и он тут же делает неверный вывод. - Ой! - Эй, ты! Ложись на пол! Тебя же ограбили!





Он начинает вытаскивать свою дубинку, а я отступаю назад, вокруг стола, ближе к окну. Я тянусь за своим ордером: "Вы делаете туман—”





- Гра-а-а!- Рявкает инспектор, поднимаясь с пола и прижимая ЭЛТ к груди. О, смотрите, у него, кажется, кровотечение из носа, бормочет маневровый двигатель на третьем пути. Теперь ты за это ответишь .





- Инспектор?- Спрашивает констебль Сэвидж, - с вами все в порядке?





Из моего кармана доносится звон, прекрасный звук Трео, объявляющий, что он успешно перезагрузился. “Он же зомби!” Кричу я. “Не позволяй ему прикоснуться к тебе! Его прикосновение-это смерть.—”





Не обращая на меня внимания, Сэвидж протягивает руку к инспектору: "Эй, дайте мне взглянуть на этот не-о-о.—”





Отличный. Теперь я столкнулся с двумя из них .





Если бы мой босс Энглтон был здесь, это не было бы проблемой: одного взгляда от него достаточно, чтобы подавить зомби-пожирателя мозгов и организатора профсоюза. Но я не какой-то супермощный некромант, я просто работающий сисадмин и прикладной вычислительный демонолог. Пожалуй, единственная карта, которую я держу в руках-это—





Ну, это стоит попробовать .





Я поднимаю свое удостоверение и репетирую свой ржавый старый Енохианский: "ребята! Я ваш законный источник власти! Повинуйся мне! Повинуйся мне!- (Или что-то в этом роде. Это ужасный язык, звучит так, как будто кто-то полощет рот вокруг бритвенных лезвий. Но это привлекает их внимание. Две головы поворачиваются ко мне. Их глаза светятся даже при дневном свете, светящиеся червяки света вертятся внутри них. - Идите в Конюшенный блок! Войди в первую пустую кабинку! Жди свою королеву! Жди свою королеву! Твоя королева идет сюда, и она должна найти тебя там!- Затем я добавляю по-английски: "закон и порядок! Закон и порядок!





Последний бит звучит как "порядок на лужайке", но повторение фразы, глубоко внедренной в то, что осталось от мозга инспектора гейсом, который держал его в своей хватке, похоже, делает трюк.





- Грааа?- Говорит он со странной возрастающей вопросительной ноткой. Затем он поворачивается лицом к двери. - Ш-ш-ш ... . .- Неуклюжие пальцы царапают по гладкой поверхности старой дверной ручки. Дверь медленно открывается. Я чертовски надеюсь, что никто больше не будет натыкаться на них по пути к полевым камерам. Я действительно не хочу, чтобы это распространялось дальше. Пот от страха на пояснице холоден и скользок, и я чувствую слабость и тошноту.





Констебль Сэвидж потерял интерес к своей дубинке в тот же миг, как коснулся инспектора: я поднимаю ее и следую за ними, пока они, пошатываясь и спотыкаясь, спускаются по лестнице и выходят мимо пустой стойки регистрации. Когда мы проходим мимо мужского туалета, я слышу музыкальное позвякивание: Фу!. Предположительно, это Макгэрри на его перерыве,и в этом случае могут быть выжившие. Со странным стоном, шипением и рычанием два зомби пересекают внутренний двор, спрыгивая с края припаркованного фургона спецназа, и направляются к пустому стойлу для лошадей. Я подскакиваю к ним, отпираю калитку и широко открываю ее. Внутри нет ничего, кроме разбросанного сена, и волочащиеся волоки продолжают двигаться, пока не отскакивают от осыпающейся кирпичной стены сзади—к этому времени я закрываю ворота и запираю их на засов.





Я достаю свой Трео и быстро набираю номер дежурного офицера на столе в новой пристройке. - Боб Говард слушает, - говорю я. - я в центральном полицейском участке в Восточном Гринстеде и объявляю код Эмбер, повторяю, код Эмбер. У нас есть вспышка, вспышка, вспышка. Кодовые слова-конный красный Филей. У меня есть два Romeo Hotel Romeo, вспышка содержится, и горячая коробка на втором этаже. Мне нужны сантехники, немедленно.





Затем я снова поднимаюсь по лестнице в кабинет бывшего инспектора, чтобы закрепить компьютер с смертельно поврежденной файловой системой, и жду прибытия Седьмой кавалерии, все время потея пулями.





Потому что я мог взять две пешки, но королева все еще скрывается в темноте на краю шахматной доски .





МИНИСТЕРСТВО ОБОРОНЫ





СЕКРЕТ





Спецификация закупки: N/SBS / 007





Дата выпуска: 31 сентября 2002 года





Требование для:





Предложение по системе поддержки подводных операций Службы специальных лодок в Аравийском заливе во время операции Telic.





Эскадрилья SBS, в соответствии с приказом директора спецназа, поставлена в задачу обеспечения безопасности на побережье Умм-Кваср и острова Хаджам, а также подавления оперативного потенциала шестого республиканского Гвардейского быстроходного катера и бригады мученичества для вылазки через Шатт-эль-Басру и водный путь хор-аз-Зубайр для угрозы коалиционным военно-морским силам в кувейтских водах.





Это требование касается предложений по нетрадиционному макробиологическому оружию, которое действует аналогично Ceffyl D?r, Capaill Uisce и Kelpie of mythology. Эти организмы являются амфибиями, но преимущественно водными, плотоядными, агрессивными, разумными и, как считается, увлекают моряков под воду и топят их. Считается, что при соответствующем оперантном кондиционировании и контроле со стороны десантников S-й эскадрильи такие организмы могут обеспечить полезный потенциал противостояния для расширения возможностей подводных сил специального назначения, действующих в опасной высокоинтенсивной прибрежной боевой обстановке .





Состояние потребности





Нуль и пустота.





Отменено 13 октября 2002 года





по распоряжению Кабинета министров в соответствии с рекомендацией комитета по оперативному надзору и аудиту ГП (X отдел)





Причины отмены заказа:





1. Детенышей питающихся водными Фэйри-лошадьми не существует .





2. Даже если бы они существовали, стоит отметить, что в арабском фольклоре и мифологии не подчеркивается страх смерти от утопления; следовательно, психологический потенциал этого предложения приблизительно равен нулю.





3. Эксплуатационные потребности могут быть удовлетворены с помощью уже существующих обычных средств.





(Добавление: в дальнейшем ГП (X отдел) ООАК рекомендует ввести полный запрет на все спецификации закупок, которые касаются сверхъестественных лошадиных субъектов (SEEs). Справочную информацию см. конный красный Филей. Это продолжает всплывать как плохая копейка по крайней мере раз в пару десятилетий, и это должно прекратиться.)





Проходит сорок минут. Я коротаю время, делая панические телефонные звонки на наш стол INFOSEC—как, черт возьми, этот макро-вирус попал в файл на компьютере инспектора? Мне нравится запах расследования по утрам, когда я жду в кабинете инспектора Дадли, обливаясь потом. Наконец я слышу душераздирающую песню двухцветных сирен, доносящихся с Хай-стрит. Это не воинственный воинственный клич полицейских синих и двойки, а обычный подъем и падение пожарной машины—что означает, что мои молитвы были услышаны,и водопроводчики идут, в форме грузовика OCULUS.





Снаружи он выглядит как ярко—красная машина главного аварийного командования пожарной службы, но ее экипаж не состоит из пью, пью, Барни МакГрю, Катберта, Диббла и гриба-это пассажиры команды высадки 21 территориального SAS, и они скорее начнут огонь, чем потушат его. Я смотрю, как он въезжает носом вперед на парковку полицейского участка и останавливается. Двери открываются, и оттуда выскакивают с полдюжины жилистых парней, одетых с головы до ног в Черное. Они вооружены до зубов. Один из них смотрит на меня, и я машу ему рукой.Пока я ждал, я рассказал дежурному офицеру в штабе все, что знал. Теперь сержант Хоув и его люди расходятся веером и проходят через почти пустой полицейский участок. Двое из них бросаются к стойлу, где я спрятал волочащихся волочильщиков, неся полевой набор для изгнания бесов в спортивной сумке. Другие. . . Я слышу, как хлопают двери и много кричат, когда они проходят через станцию, как прилив экс-Лакса.





Я подхожу к столу, сажусь за него лицом к двери, стараясь держать руки на виду, и показываю свое удостоверение. Я сижу так примерно тридцать секунд, прежде чем он открывается, и я обнаруживаю, что смотрю на рабочий конец MP5K. “Ой, извините, сэр. Сейчас вернусь."MP5K и его владелец исчезают, когда я пытаюсь вернуть свой сердечный ритм в норму.





Наконец, еще через минуту, дверь снова открывается—на этот раз более спокойно. - Привет, Боб!- Это Алан Барнс, бодрый и тощий, с чуть гипертиреоидными глазами. Он влетает в комнату, вертя головой. - Славная парочка волочилов, которых вы там заперли. Что мне нужно знать?





Алан-капитан в том углу армии, с которым мы работаем, когда возникает такая ситуация: а именно одна конкретная эскадрилья территориальных SAS, своеобразное подразделение специальных сил, состоящее из ветеранов-резервистов, которые видели больше и более странные вещи, чем большинство их коллег считают существующими. Его команда веселых шутников охраняет помещение, пока мы говорим. “В этом компьютере есть файл, - говорю я, похлопывая по коробке на столе. “Вы слышали о деле в Дармштадте с зараженной презентацией PowerPoint?- Он кивает.“Ну, на жестком диске этой штуки есть документ Word с зараженным загрузочным макросом. На которой он попытался нацарапать, когда инспектор—прямо сейчас в конюшне—попытался открыть его для меня.- Он снова кивает с задумчивым видом. “Для этого нужна судебная экспертиза. Мы ищем документ о требованиях, который, кажется, появился из ниоткуда и который убедил инспектора Дадли, что это была его собственная идея заменить лошадей в его конном подразделении на, э-э, подразделения EMOCUM. Иначе известный как предметы конного красного филе.





У Алана есть блокнот. “А как это пишется?- Вежливо бормочет он.





Я ввожу его в курс дела как можно быстрее. - ДЕФРА заметила его, на ферме Эджбастон появилось новое Кукушкино гнездо, но владелец фермы, похоже, не заразился—” пока“, —поэтому я предлагаю, как только мы закрепимся на станции, встретиться с Грегом Скулери и отправиться на ферму, чтобы провести полное подавление. Что остается после этого, так это ... —мои плечи опускаются, - выяснить, где, черт возьми, находится гнездо выводковой королевы, и забрать ее из. Я сглатываю, а затем продолжаю: "что должно быть труднее, чем во времена Лавкрафта, хотя бы потому, что эта тварь хорошо скрыла свои следы и, похоже, дергает за веревочки местных Ренфилдов, как инспектор. Если он поймет, что мы идем, то сможет организовать оборону. В худшем случае Восточный Гринстед будет охвачен пламенем. И это до того, как мы перейдем к тернистому вопросу о том, откуда взялся этот документ о требованиях, преследуемых демонами.





Алан садится на шаткое вращающееся кресло без подлокотников. “Я не знаком с ... э-э ... конным красным филе, - признается он. “Мне нужно будет получить разрешение, а потом ... —”





У нас нет на это времени. С другой стороны, Эрс вообще практически не классифицируется. Я вытаскиваю свои информационные документы: "по моему осознанию, и ввиду серьезности ситуации, с вспышкой едока второго класса в поезде, я беру на себя полную ответственность за раскрытие конного красного филе. Или, по крайней мере, то, что я знаю об этом, - поспешно добавляю я. (Потому что если это так внутренняя работа, (а.) я не знаю достаточно, чтобы взорвать его крышку, и (Б.) это просто очень публично обосрался кровать, и кто бы ни управлял им, вероятно, для прыжка в высоту, что бы я ни делал. Другими словами, наши с Аланом попытки навести порядок вряд ли сделают этот беспорядок еще хуже.





Алан поднимает бровь. “А ты уверен?





- Я пожимаю плечами. "Это классифицируется мягко неловко никакими таблоидами. Я уверен, что на расстреле мне предложат сигарету и повязку на глаза.





Алан кивает и берет бумаги. - Верно, - протягивает он. То, что я делаю, технически несанкционировано, но моя присяга позволяет мне уйти от этого даже без предупреждающего покалывания. Я почти уверен, что Айрис подпишет его, когда я подам свой отчет. А если нет, то я не вижу, чтобы аудиторы орали на меня за инструктаж моей группы полевой поддержки. Затем его глаза фокусируются на первой странице, и на списке уменьшающихся уровней классификации, и на указателе прилагаемых документов, и его брови поднимаются так высоко, что почти сливаются с линией волос. - Единороги? Боб, во что ты нас втянул на этот раз?





- Хотел бы я знать, Алан. Но они не блестящие .





Дзынь-дзынь . - Да, и кто же это?





- Грег? Это Боб здесь. Где ты?





“Я вернулся в офис, разбираю кое-какие бумаги. Может, что-то случилось?





“Можно и так сказать. Слушай, мы можем встретиться в старом полицейском участке? Как можно скорее, это срочно. Есть несколько джентльменов, с которыми я хотел бы вас познакомить. Нам нужен ваш вклад в оперативное планирование.





- Я—да, пожалуй, я мог бы это сделать, молодой человек. Может быть, пять часов уже слишком поздно?





Я смотрю на Алана. Он кивает, тщательно контролируя себя. - В пять часов, но не позже, - говорю я. Мы обмениваемся любезностями: "до встречи. Пока.- Я смотрю на свой телефон: уже десять минут пятого. - По-моему, мы еще не готовы к публичному выступлению, - объясняю я Алану. - Нет смысла пугать прохожих.





“Хм."Алан поддается постукиванию пальцами ног и вращению пальцами рук, нетерпеливым ТИКам, которые, кажется, исчезают всякий раз, когда начинается настоящая операция. “Давайте еще раз пройдемся по карте, хорошо?





У нас есть артиллерийская съемка 1:12.500, разложенная на столе в антикварной комнате для брифингов. Несколько констеблей пришли на смену, и мы постарались объяснить им ситуацию в односложных словах: старший инспектор из мегаполиса, такого как Хов или Брайтон, направляется туда, чтобы взять под свой контроль полицейскую сторону операции, но я так понимаю, что она застряла в пробке, поэтому сейчас мы полагаемся на сержанта колона, чтобы все выглядело как обычно.Водитель Алана наконец-то вытащил грузовик OCULUS из мощеного двора, и он припарковался снаружи. Непредвиденная история для репортера из Bexhill Babble заключается в том, что мы проводим совместное крупное мероприятие по сдерживанию инцидента, имитирующее вспышку сибирской язвы на местной ферме. Что достаточно близко к истине, чтобы то, что мы действительно делаем, выглядело правдоподобно рутинным, если не сказать скучным, так что, когда мы заставим сотрудников закона оцепить ферму Эджбастон, никто и глазом не моргнет.





Карта достаточно точна, чтобы позволить веселым головорезам Алана положить заградительный огонь, если это то, что нужно. Я указываю на различные элементы фермы. - Амбар: там дислоцируются два или более отряда ЭМОКУМОВ. Плотоядный, быстрый, с надеждой ковыляющий. Дровяной сарай: имеет влажную гниль в балках крыши. В настоящее время полный древесины, они планируют положить в него коров, когда они доберутся до его опорожнения. Южное поле: две лошади, четыре коровы (одна из них с деревянной ногой). В принципе, безвредно.Единицы измерения EMOCUM являются отличительными-глаза слишком близко друг к другу и светятся синим цветом, а их мех белый—”





“Разве ты не хочешь сказать, что это кремело? Или хотя бы перлино?- Алан удивленно поднимает бровь.





“Все.- Я пожимаю плечами. - Они выглядят как лошади, ходят как лошади, дышат как леопард. О, там также будут седла с клетками для рулонов, спрятанными в сарае—”





- Катать клетки?- Его брови сегодня действительно тренируются.





- С помощью арматуры из проволочной сетки, да, чтобы остановить хороших лошадей, поедающих своих всадников. Серьезно, если кто-то из ваших людей увидит предмет в форме лошади, который не может быть немедленно подтвержден безопасным, они должны стрелять, чтобы убить. Здесь мы имеем дело с Ганнибалом Лектером из мира верховой езды.





— Быстро двигаемся ... - Алан указывает на сам фермерский дом. “Что вы можете рассказать мне об этом сооружении?





“А, это . Фермерский дом, многократно построенный,разрушенный, восстановленный, расширенный и вновь разрушенный с двенадцатого века. AD, а не BC, хотя вам может быть трудно сказать. Главный вход ведет на веранду с вешалками для ботинок, шкаф слева, огромная фермерская кухня справа, проход, ведущий в дом с задней стороны, и нет, прежде чем вы спросите, я не получил хороший взгляд внутрь. Почему вы—”





- Люди, - вмешивается в разговор Алан. “С кем я здесь имею дело?





“Кроме самой Джорджины Эджбастон, которая, по-видимому, также хорошо связана с системой X exchange, я понятия не имею. Фермерский работник по имени Адам, дочь по имени Октавия, которая учится в школе-интернате, как я понимаю. Нам действительно нужно будет выбрать мозг Грега. И ... нет, от полицейских записей не будет никакого толку.- Я пожимаю плечами. (Эджбастоны - это люди, на которых работает полиция, а не против них. И вы не храните файлы на вашего босса, если вы знаете, что хорошо для вас.- Если мы сможем вытянуть что-нибудь полезное из инспектора Дадли “—”





Алан отрицательно качает головой. - Сэнди подтверждает, что экзорцизм сработал, но обе жертвы в плохом состоянии. Скорая помощь должна была прибыть в больницу Святой Хильды в любое время.- Он бросает взгляд на свои наручные часы. - Ладно, значит, это столетний фермерский дом. Это означает, что любой план этажа в файле с офисом планирования округа будет годами или десятилетиями устаревать, если они даже потрудились подать его в первую очередь.





“Почему ты сосредоточился на ферме?- Спрашиваю я, изображая небрежный интерес.





- Он одаривает меня улыбкой. “Потому что если и есть что-то, о чем все легенды о единорогах ясно говорят, то это маленькая девочка! Этот, э-э, выводок-главный носитель королевы. Вы знаете, в какой школе-интернате учится дочь миссис Эджбастон?





Я вдруг понимаю, к чему он клонит в своем расследовании. - Давай выясним и убедимся, что она действительно там."Мой телефон действительно получает тренировку. Я звоню дежурному офицеру обратно в головной офис и передаю ему деньги. (Пусть кто-то другой пробьет себе путь через социальные службы и школьные телефонные коммутаторы сегодня днем."И будем надеяться,что нет никакой выводковой королевы, чтобы вытереть. Гм. Так куда же мы идем с этим?





“Здесь.- Алан показывает на различные ворота, ведущие в поля вокруг фермы Эджбастон. - Во-первых, я собираюсь расставить полицейских на всех второстепенных дорогах, ведущих мимо полей. Cover Story Alpha применяется и будет оправдывать операцию. У южных полевых ворот также будут двое моих людей, Вооруженных на случай попытки вылазки на лошадях. Я принимаю вашу точку зрения о дискриминации друга / врага. Во-вторых: подразделения OCULUS one и two, сопровождаемые вашим ручным ветеринарным инспектором, будут перемещаться по двору фермы.Кирпич два будет охранять внешнюю часть сарая, кирпич три займет другие надворные постройки, в то время как остальные из нас будут служить ордером на обыск самого дома и проводить осмотр комнаты в комнате."SAS не занимается пожарными командами и отделениями и взводами, он делится на кирпичи (более формально патрули) и войска и эскадрильи.





- Погоди, ты что, второй глаз вытаскиваешь?





У Алана дергается щека. "После прочтения этого файла, я был бы более счастлив просто вызвать воздушный удар.





Дверь кабинета открывается, и появляется знакомое лицо:” страшная " спайс, с которой я работал раньше и которая имеет склонность к взрывам. - Сэр? Прибыли XM-1060s. Сержант хау поручил Нортону и Симмсу зарядить и запалить их, он хотел, чтобы вы знали, что они будут в целости и сохранности, но готовы, когда они вам понадобятся.” Он замечает меня. - Привет, Боб!- А потом он снова ускользает.





“А что это такое?- Спрашиваю я его.





Алан снова дергается: "термобарические гранатометы. На всякий случай.





Теперь у меня дергается щека. Это чувство сочувствия, вызванное моим непроизвольным сжатием кольца. “Это действительно необходимо?





- Надеюсь, что нет, Боб. - Надеюсь, что нет .





Вот почему в начале седьмого вечера я вдруг обнаруживаю, что сижу на переднем пассажирском сиденье "Лендровера" Мистера Скаллери, который трясется и подпрыгивает на пастбище, опасно примыкающем к Мокункл-Хилл. Я держу винтовку Грега для него, потому что он дико жестикулирует обеими руками, пытаясь управлять своей бородой. Руль, непривычный к такому обращению, визжит и пытается вырваться каждый раз, когда мы натыкаемся на отверстие столба. “Никогда не слышал ничего подобного!- Он дико возражает: “молодой Барнс слишком бурно реагирует .





“На случай, если ты не заметила, он ведет это шоу.





“В мое время он был мокрым за ушами Корнетом, молодой человек. —”





Я закатываю глаза, когда борода описывает доисторические грехи Алана, начиная с тех времен, когда динозавры бродили по земле, а Грег был на службе. - Послушай, - перебиваю я его в промежутках между зубными ударами,-давай просто займемся делом, ладно?” Я сканирую поле в поисках инопланетных форм жизни, таких как коровы, трехногие или другие, и отставные полицейские лошади, которых нам сказали ожидать здесь.





Солнце садится за громадой холма. В небе все еще есть свет, но тени стали нечеткими и туманными, и золотое свечение стирает весь контраст, поскольку оно медленно тускнеет к полной темноте. Огни будут мигать к жизни на улицах города. Это действительно глупое время суток для нас, чтобы делать это, но Алан хочет начать это как можно скорее, и будет появляться в дверях фермы через пять минут. Позади нас припарковался сэндвич с вареньем на другой стороне дороги, световая панель мерцает, когда констебли закрывают вход на поле.Наша работа заключается в том, чтобы собрать местный легальный скот и безопасно нейтрализовать его, чтобы веселые люди Алана не принимали их за эквоидов. Отсюда пистолет с транквилизатором и ветеринар.





(Я также наполовину подозреваю, что Алан послал нас с Грегом на эту дикую лошадиную охоту, чтобы мы не мешали ему во время несколько более опасного процесса штурма фермы, не убивая людей, находящихся в ней.





Я просто проверяю боковое зеркало крыла, когда мой Трео звонит. Я смотрю на него: это дежурный офицер из штаба. У меня в животе все переворачивается. - Говард слушает, - говорю я.





“У нас есть запрошенная Вами информация об Октавии Эджбастон, сэр. Извините, что это заняло так много времени; нам пришлось связаться с социальными службами в Восточном Гринстеде в нерабочее время, чтобы получить контактные данные для ее школы, а затем вытащить директрису из ее обеда. Да, мы подтвердили, что Октавия Эджбастон на этой неделе учится в школе Святого Ниниана и в настоящее время находится в подготовительной комнате в номере 207—” я вздыхаю с облегчением— - но ее младшая сестра—”





- Ну и что же?- Невольно вскрикиваю я. - Грег! Ты не говорил мне, что у Джорджины есть еще одна дочь!





"- Прогульщица, она не явилась на регистрацию сегодня днем, и они очень обеспокоены—”





- Какая еще другая дочь?- Борода звучит озадаченно, почти мечтательно. - Другого выхода нет.—”





- Люсинда Эджбастон, класс 2е в школе Святого Ниниана, возраст-двенадцать лет. Она еще не выписалась из школы, и сейчас они снова запускают видеонаблюдение над воротами, просто чтобы проверить, но она пропустила все свои дневные занятия—”





“Далеко ли до церкви Святого Ниниана от фермы Эджбастон?- Спрашиваю я его.





- Десять или одиннадцать миль, - говорит Ду. - Продолжаю: они сообщили в полицию Хоува, и они следят за ней. Один-сорок сантиметров, длинные каштановые волосы, около пятидесяти килограммов, вероятно, в школьной форме Святого Ниниана. Она далеко не уйдет—”





Мое сердце колотится, а по коже на затылке бегут мурашки. У меня очень плохое предчувствие по этому поводу. - Пожалуйста, подожди, - говорю я своему телефону. "Грег: хватит. - Остановись .” Я стучу в середину приборной доски. Грег так резко ударяет по якорям, что я чуть не вылетаю через разбитое лобовое стекло. А так ствол винтовки бьет меня по лбу. Я вдвойне рад, что убедился, что он был выгружен и в безопасности, когда он дал мне его подержать. (Нет, правда; там есть светящийся очиститель труб, идущий через ствол и из открытой казенной части, потому что выстрелы в голову, нанесенные самостоятельно, таковы это не одна из моих любимых вещей. На самом деле, я не уверен, как его зарядить в первую очередь—он может стрелять транквилизаторными дротиками, а также пулями, но это мысль, которая имеет значение.





Лэнди визжит и скользит к грязной остановке посреди Южного поля. “В чем дело, молодой человек?- Грег спрашивает меня.





- Грег, а у Джорджины есть муж?- Спрашиваю я его. Это странный вопрос, и когда он скользит по задней части моего черепа, как мячик для пинг-понга, я чувствую, как мой подопечный согревает мою ключицу.





Борода выглядит озадаченной. “Я не совсем ... —он делает паузу. - нет, нет, это неправильно.- Еще одна пауза. “Это, должно быть, Джерри, Джеральд, я забыл его имя. Я не видела его целую вечность, наверное, они развелись. А еще есть Октавия, другая и молодая Ада.





- Ада? - Сколько лет Аде, Грег? Сосредоточься!





- Ада еще совсем малышка, Боб. Я думаю, что ей четыре” - борода резко сжимается в напряжении, - что?”





Взрыв такой внезапный, что я чуть не выпрыгиваю из кресла. - Ну и что же?- Эхом отозвался я.





“Как же я мог их забыть! Джорджина замужем за Гарри, и у них есть три дочери, Октавия и Люсинда и Ада! Назван в честь ее прабабушки, - добавляет он непринужденно. - Но, но ... —”





Я тут по телефону все делаю. "Update: я вижу здесь признаки Гейса. Локализованная амнезия, четвертый уровень или выше. Местные жители не имеют никакой или ограниченной памяти о взрослом Гарри Эджбастоне и несовершеннолетней Аде Эджбастон. Могут быть и другие отсевы. Я снова смотрю в зеркало заднего вида: "Люсинда вне кадра, но— трахни меня, Грег, гони!”





Предметы в зеркале ближе, чем кажутся, и бледный призрак коня смерти скачет позади нас галопом с сапфировыми горящими глазами, гипнотически пульсирующими в сумерках. На его спине сидит седло с перекатными брусьями и стальными сетчатыми решетками, всадник-маленькая, но неясная фигура, стоящая в стременах внутри. Задние фары "Лэнди" мигают красным светом, отражаясь от острия опущенного копья, которое приближается к нам, когда лошадь издает душераздирающий вопль отчаяния и ярости.





Я бросаю телефон в передний карман, когда Грег нажимает на газ, и Лэнди ревет в ответ, изрыгая столб дыма, который отдаст должное дредноуту Первой мировой войны. Мы катимся вверх по склону, и острие копья прорезает брезентовый покров над грузовой кроватью, а затем вырывается в ночь с фырканьем и фырканьем равновеликого тяжелого дыхания.





На мгновение приборная панель "Лендровера" вспыхивает сине-зеленым светом, жутко напоминая Огонь Святого Эльма. У меня мурашки бегут по коже, и Палате становится очень жарко. Грег хрюкает от боли,и руль начинает вращаться. На мгновение Лэнди раскачивается на двух колесах, почти опрокидываясь, но затем он хватает колесо обеими руками и с грохотом опускает нас обратно на четвереньки.





Я возюсь с винтовкой, дергая предохранительный шнур через ствол и больно лая пальцами на казенной части. - Патроны, Грег, - выдыхаю я.





- В центральной каюте, молодой человек, между сиденьями. Не беспокойтесь насчет дротиков.” Я рывком открываю крышку отсека между нашими сиденьями и роюсь в нем, пока не нащупываю маслянисто-гладкую металлическую тяжесть распакованного стриптизерского зажима—что же это за чертов идиот, который валяет винтовочные патроны вокруг своей машины?—и я каким-то образом ухитряюсь перекинуть ружье через правое плечо и поставить открытый затвор в такое положение, чтобы можно было начать подавать патроны. Я надеюсь, что они настоящие, но, к сожалению, их всего пять.И я могу только мельком увидеть серо-белое пятно в сумерках на другом конце поля, которое поворачивается, чтобы сделать еще один бросок на нас—на этот раз полный заряд.





Вы можете подумать, что конная кавалерийская лошадь, атакующая с копьем, немного устарела и меньше, чем матч для винтовки с затвором и Land Rover. Однако вы были бы очень неправы. Эта штука на дальнем конце весит больше тонны, и она вот-вот набросится на нас со скоростью более пятидесяти километров в час. Поле достаточно мало, чтобы оно находилось менее чем в минуте ходьбы, и когда оно достигнет всего этого импульса, он будет сосредоточен за закаленной стальной точкой.Это примерно столько же энергии, сколько несет снаряд из танкового орудия Второй мировой войны: более чем достаточно силы, чтобы разбить блок двигателя незащищенного Лэнди, и как только мы обездвижены, он может танцевать вокруг, пока у нас не закончатся пули, а затем кусать и топтать нас до смерти на досуге.





Я закрываю казенник и поворачиваю затвор, чтобы зарядить патрон. - Припаркуйся и опусти окна. Пистолет заряжен.





- Полегче, молодой человек.- Мы снова резко останавливаемся. Грег дергает ручной тормоз, затем скользит болтом, и весь узел лобового стекла падает вперед через капот. - Дай мне это.





Я отдаю ему винтовку. Он берет его обеими руками и наклоняется вперед, дулом указывая на запасное колесо. Призрак перед нами поворачивается к нам лицом. Глаза вспыхивают, гипнотически чередуясь. Я чувствую, как на нас накатывает волна недобрых намерений. Скакательные суставы сжимаются и разматываются, как пружинная сталь, когда эквалайзер запускает себя к нам. Наконечник копья сверкает в свете фар, казалось бы, направленный прямо мне в лицо. “Как думаешь, ты сможешь попасть в всадника?- С тревогой спрашиваю я.





- Кусок дерьма— - Грег замирает. - О нет, - выдыхает он.





Мне требуется еще секунда или две, чтобы осознать то, что он увидел—его зрение лучше моего,—и я делаю двойную попытку, потому что всадник, сгорбившись под этим странным стальным навесом, держал копье под локтем, как старый рыцарь . . . всадник слишком мал . На самом деле, он казался карликом рядом с ее лошадью. Грег парализован, потому что он только что понял, что он рисует прицел на Люсинде Эджбастон, двенадцати с половиной лет, которая должна быть в школьном общежитии, делая ее подготовку, а не скакать по грязному полю на вершине плотоядного ужаса, который использует ее в качестве живого щита—





Проходит удар сердца.





- Дай мне это.- Я хватаюсь за ствол пистолета. Грег отпускает его без сопротивления, и это само по себе ужасно неправильно . Я взваливаю на плечи эту штуку, непривычную к ее весу и весу. Я сделал базовый курс ознакомления с длинными руками в деревне, но для фактического времени диапазона мы использовали SA80s. это только по чистой случайности, что я однажды попросил Гарри лошадь, чтобы показать мне, как загрузить один из этих антиквариата. Эквоид расширяется передо мной, как надвигающаяся железнодорожная катастрофа. У меня нет времени проверять достопримечательности.





Я медленно выдыхаю и нажимаю на спусковой крючок, надеясь, что попаду во что-нибудь. Раздается грохот и грохот, и полностью загруженный товарняк врезается мне в правое плечо. Сквозь звон в ушах я слышу дрожащий нечеловеческий крик, слишком протяжный для человеческих легких. Затем еще один грузовой поезд врезается в борт "Лендровера", и раздается крик разорванного и искореженного металла, когда бьющийся эквоид падает на нас, и Лэнди падает боком на склон холма.





То, что происходит дальше, - это запутанный беспорядок. Я чуть не потерял винтовку. Я обнаруживаю, что лежу на пассажирской двери, все еще пристегнутая, а Грег лежит поперек меня. Там кровь, кровь повсюду, и животное кричит снаружи кабины Land Rover. - Грег, отойди, - говорю я и толкаю его локтем. Еще кровь: он бодает меня головой в плечо, и у меня появляется ужасное чувство, что человеческая шея не должна, не может так сгибаться. Он, по крайней мере, без сознания, и, возможно, на территории травмы позвоночника. Вот дерьмо. Снова хриплые крики. Лязгающий двойной удар, который посылает удар через шасси транспортного средства. Я нахожу кнопку ремня безопасности и пытаюсь протиснуться вперед, через щель между открытым лобовым стеклом и крышей, снова ударяя себя по лицу стволом винтовки.





Выбираться из поваленного вездехода в темноте, когда обезумевший от боли монстр взбрыкивает и бегает вокруг тебя, время от времени набрасываясь копытами на поваленный "Лендровер", причиняющий ему боль, легче сказать, чем сделать—особенно когда ты покрыт чужой кровью, нуждаешься в смене белья и пытаешься удержать под контролем незнакомое оружие. На самом деле это настолько легче сказать, чем сделать, что у меня ничего не получается. Или, скорее, я вытаскиваю свою голову и плечи вместе с винтовкой, чей затвор я отчаянно работаю, когда Мой Маленький Пони наконец замечает, что я все еще жив.Он издает сокрушительный гортанный вопль чистой ярости, обнажает полный рот шипов, которые дали бы мегалодону паузу, и приближается для coup de grace.





Я ведь упоминал о винтовке, не так ли? И я упомянул, что блоки EMOCUM-это не самый острый нож в наборе инструментов? Ну, то, что происходит дальше, примерно то, что вы ожидаете: это беспорядочно и очень громко, и я почти отстреливаю свое правое ухо, когда Лютик наклоняется ко мне и широко открывается в попытке укусить мой череп пополам. Тогда мне приходится резко нырять назад, чтобы не быть раздавленным тонной падающего бургерного мяса.





(Мораль истории: если вы плотоядный монстр, не позволяйте болтливой обезьяне вставлять палку в рот, пока вы пытаетесь перекусить ее мозгами. Серьезно, ничего хорошего из этого не выйдет.





Более запутанные впечатления:





Я выхожу из Лэнди, стою в поле, лихорадочно озираюсь по сторонам. (Два патрона остались в магазине и один в носике.





ЭМОКУМ рухнул прямо перед опрокинутым "Лендровером". Мозг и другая материя видны сквозь заднюю часть его раздробленного черепа. Я уворачиваюсь от клыков, как от кинжалов, и вдыхаю запах фекалий, такой густой и сильный, что мне приходится остановиться, чтобы успокоить свой желудок. Я заглядываю в рулонную клетку. Сквозь звон в ушах я слышу стоны, и у меня кружится голова. Я смотрю внимательнее. - Движение . - Люсинда?- Я звоню. - Люси?





Она смотрит на меня, неестественно загнув одну руку назад, все еще сжимая древко сломанного копья: я вижу кость. Выражение ее лица не более человеческое, чем у ее коня: “ Хсссс .





- Сейчас вернусь, - торопливо говорю я, отступая назад. Я нашариваю свой телефон, затем быстро набираю последний номер-дежурный офицер. - Это Говард.- Я быстро объясняю ситуацию. "Нужна медицинская поддержка с набором экзорцизма, Южный полевой-несовершеннолетний со сломанной рукой и возможным демоническим одержанием. Вычеркните это: вероятно. О, и потребуется вся жизнь, чтобы вытащить ее из седла.” Я оглядываюсь вокруг. - Одна вероятная смерть взрослого человека, перелом шейки матки, много крови.” Как я и боялся, когда Люси ударила Лэнди своим свиным ошейником, удар был такой же силы, как легкий артиллерийский снаряд.- Один мертвый стерильный взрослый Эхо Ромео Сьерра, один пропавший без вести. Я иду пешком и вооружен.





Я оглядываюсь вокруг в сумерках. Я вижу неясный горб в поле примерно в тридцати метрах вверх по склону. Жужжание мух окружает его, но это не коровья лепешка; это все проклятое животное, выпотрошенное и наполовину съеденное. Я подавляю истерический смешок. Эта операция официально развалилась.





Видите ли, вся идея заключалась в том, чтобы незаметно обезопасить сарай, а затем обыскать помещение, исходя из предположения, что подразделения EMOCUM будут дома. Но теперь это выглядит так, как будто есть тонкое и неприятное очарование амнезии, охватывающее части фермы, подталкивающее всех забыть о существовании определенных людей, которые тихо и тихо были украдены, вероятно, потому что они видели буджум.





И теперь, когда я думаю об этом, там не было ничего похожего на достаточное количество офицеров, болтающихся вокруг полицейского участка, не так ли? Не для конного подразделения, которому нужно восемнадцать всадников и куча гражданских помощников, не говоря уже о ежедневных пеших и автомобильных патрулях. Людей на ферме тоже было мало, и, если подумать, ветеринарная практика Грега выглядела полупустой .





По моей коже бегут мурашки. Где-то там, в сгущающихся сумерках, подразделение EMOCUM преследует человеческую добычу. И где—то еще-если бы я только мог сообразить, где именно!- Королева задумалась.





Я нахожусь на полпути к Южному полю, пробираясь к самой ферме, когда небо надо мной вспыхивает оранжевым, отражая ослепительный блеск с уровня земли. Через секунду раздается глухой удар, как будто загорелась газовая плита, и горячий порыв ветра бьет мне в лицо. Я опускаюсь на колени в контролируемом падении, приземляюсь на коровью погладку, скольжу, ругаюсь и подставляю лицо. Взрыв перекатывается в восходящий огненный шар, который освещает траву перед моим носом, прежде чем рассеяться.





Я понимаю, что происходит: люди Алана установили жесткий контакт. Раздается грохот выстрелов из стрелкового оружия, затем еще одна газовая вспышка, за которой следует сжижающий внутренности взрыв. Они, должно быть, те самые страшные хм-1060, о которых я говорил. Я остаюсь лежать, но поднимаю телефон и говорю: "Боб здесь. Я все еще нахожусь на Южном поле, и воздушный шар поднялся примерно на триста метров к северу от моего нынешнего местоположения. Вы можете дать знать OCULUS Control, что я здесь?” Я не хочу быть сине-голубой жертвой. Я дрожу, когда говорю, и чувствую себя дрожащим и холодным.Я двигаю челюстями и сплевываю, пытаясь избавиться от металлического привкуса крови во рту. Я почти уверен, что это кровь Грега. Я чувствую себя ужасно из-за того, что втянула его в это, и из-за того, что оставила его в Лэнди.





- Я тебя сейчас же заштопаю, - говорит Ду, и тут раздается щелчок.





- Боб? Ситреп!- Это Алан, голос у него резкий, как пуговица.





“Я лежу низко на Южном поле примерно в трехстах метрах от двора. Грег упал, Лэнди упал, мы нашли одну цель, там раненая маленькая девочка в обломках.- Я облизываю губы, а затем сплевываю: - подозреваемый ЭМОКУМ второй находится на свободе с всадником, либо взрослым мужчиной, либо молодой женщиной. На всей ферме есть скрытое очарование; вы не можете обнаружить Королеву, пока не наступите на нее.- Мне пришла в голову ужасная мысль. “Дровяной сарай.





Я все это сразу собрал воедино. Теперь уже без хихиканья: Джорджина собиралась очистить дровяной сарай, но на потолочных балках осталась сырая гниль . И он еще не был очищен. И четырехлетний ребенок забыт. И еще есть ... - что-то странное в дровяном сарае, - я слышу, как говорю вслух в трубку. - Подожди меня, прежде чем войдешь!- Поспешно добавляю я. - Ада. Назван в честь ее пра-пра . Почему это должно так резонировать— " Алан. Кирпич третий. Вы послали их обыскать хозяйственные постройки. Вы слышали о них в последнее время?





- Да, Боб, - говорит он почти скучающим голосом. “Они сообщают, что все чисто.





“Вот это чары!” Я понимаю, что кричу. “ Они что, в дровяном сарае?”





“Я так и сделаю . . . дерьмо.





- Я уже иду, - слышу я свой голос. - Пусть твои люди знают, что я иду с южного поля пешком.” Мне требуется вся моя сила воли, чтобы заставить себя встать на колени, затем поднять одну ногу, а затем другую, пока я не встану. Я смертельно боюсь того, что найду во дворе фермы. Одна нога идет впереди другой. Комок, комок, хлюп!, группа. Стрельба из стрелкового оружия прекратилась, но впереди что-то горит, и пламя играет ад с моим ночным зрением. Запах древесного дыма плывет по вечернему бризу, заставляя мой нос чесаться, но частично маскируя жуткую вонь поля.





Я спотыкаюсь о скелетообразные очертания ворот. Мне требуется некоторое время, чтобы покрыть расстояние, потому что я продолжаю останавливаться, чтобы оглядеться в темноте, подняв винтовку. Если бы группа 2 "ЭМОКУМ" была со мной в поле, я думаю, что уже знал бы об этом, но вы никогда не можете быть уверены. И вообще, как дикие единороги выслеживают свою добычу? Бегают ли они стаями, как волки, или они охотники из засады?





У калитки я натыкаюсь на выпотрошенный труп еще одной коровы; кажется, без всякой грации иду мимо протеза ноги. Это меня расстраивает. (Вы можете сказать, что я англичанин по тому, как бессмысленная жестокость к животным пугает меня. Сама калитка распахнута настежь, цепь и висячий замок аккуратно закреплены вокруг ее столба. У единиц EMOCUM нет рук, так что это разрывает его—мы определенно имеем дело с заколдованными человеческими сервиторами здесь. А это предполагает наличие управляющего интеллекта, который в свою очередь подразумевает—





Верхний этаж западного крыла фермерского дома горит. Зуд на крыше тлеет, и яркий свет активного горения выбивается из-за ряда окон. Я вижу силуэты людей, притаившихся в тени вокруг сарая. Пожарная машина громыхает у входа во двор, за углом дома. - Я встаю. У меня звонит телефон. - Ну и что?





- Ложись, идиот.- Алан очень напряжен. Я опускаюсь на корточки, держа ствол винтовки вертикально. “Это все сарай.





“Да.” В дровяном сарае есть что-то ядовитое . - Кирпич третий?





- Не отвечает, предположительно, Даун.- У него ровный голос. “Я стою за сараем. Иди сюда, но не высовывайся.





Я бегу к сараю, где нахожу Алана, сержанта Хоу и пару солдат. Они все в бронежилетах и краске для лица, вооруженные до зубов большими страшными пушками. И они выглядят очень , очень раздраженными.





- Там, наверное, маленькая девочка, Алан. Четыре года от роду, и совсем одна в гнезде королевы нерестящихся единорогов.” У меня кружится голова, и я чувствую себя беспечным, иначе я не осмелился бы так говорить при данных обстоятельствах.





“Утвердительный ответ. А также Лэнс Дэвис и солдаты Чен, Ирвинг и Дакворт, - добавляет он. “У вас есть что-нибудь полезное, чтобы внести свой вклад?





- Монстр Лавкрафта подразумевал, что плодящаяся королева становится частью группового разума или интеллекта Роя, или каким-то образом становится сознательной, незадолго до того, как ее детеныш съест ее. Сейчас мы видим признаки ритуальной магии-одержимость, скрытие гламура. Давайте отнесем это к звездному веку— " зеленому кошмарному случаю, когда звезды приходят правильно, и все эзотерические вещи становятся опасно доступными“—и предположим, что вещь, которую Е. П. Лавкрафт назвал шуб-Ниггуратом, использует вещь в этом дровяном сарае в качестве вектора.- Я сглатываю. “И это на нашей ферме. Мне вот интересно, что он теперь будет делать?Мы его окружили, но в отличие от стерильных самок, он не глупый. И он знает, что скоро умрет. Весь его смысл заключается в том, чтобы максимально увеличить число своих отпрысков, которые спариваются и выживают .





- Я замолкаю.





Маленькая девочка, совсем малышка, которая находится под властью твари в дровяном сарае. Ее старшая сестра должна была быть в пансионе для девочек Святого Ниниана, но вместо этого ушла в самоволку и появилась на семейной ферме, катаясь на ЭМОКУМЕ, в середине семестра, как раз когда мы начали расследование. - Я содрогаюсь. - Кто— то должен пойти туда ... - я останавливаюсь. - Вот дерьмо!





- Боб! Объяснять.





- Люсинда сейчас на Южном поле, на ЭМОКУМЕ-один. Октавия была ... в подготовительной час назад, но ЭМОКУМ два отсутствует. Вы знаете о школах и перекрестной инфекции? Как быть, если ребенок идет в школу с инфекцией, все его одноклассники, а затем все остальные ловят его? Если вы хотите значительно усилить заражение единорогов, то лучший способ сделать это-сбросить тонну оплодотворенной икры единорога на порог школы-интерната для девочек. Особенно с сериалами и фильмами, а также журнальными спин-оффами, которые делают раунды прямо сейчас.” Я снова плюнул. - Но учителя и персонал не позволили бы девочке принести живого питомца в школу-интернат.Ей придется тайком протащить их через некоторое время после начала семестра, спрятать в седельные сумки или послать за волшебным конем и забрать их лично.





Сержант Хоув смотрит на меня так, словно у меня выросла вторая голова, но Алан только кивает. -Вы должны еще раз проверить это, - говорит он. “Было бы довольно неловко, если бы нам пришлось бомбить школу-интернат. Он постукивает по горловому микрофону: "Альфа ко всем, вспышка, приближается враждебный на коне. Стреляйте в лошадь при контакте, предположим, что всадник одержим. Над.





Я снова говорю по телефону, чтобы сделать это. - Это Говард. Пожалуйста, вы можете еще раз проверить, что Октавия Эджбастон все еще делает свою подготовку в общежитии? Это чрезвычайная ситуация. Если она пропала, мы должны узнать об этом немедленно. Также: любые сообщения о белых лошадях с горящими голубыми глазами верхом по пересеченной местности—”





- Будет сделано! Я могу вам еще чем-нибудь помочь?





- Я вздыхаю. “Пока это все.- Я вешаю трубку и смотрю на Алана. “А почему вы еще не сожгли гнездо?





“Ну вот и все.- Алан смотрит на Хоу. - Сержант, не могли бы вы объяснить эту маленькую проблему мистеру Говарду?





Хоу сосет свои зубы и выглядит огорченным. - Дело вот в чем, старина Боб: это дровяной сарай. Дерево: сделано из целлюлозы, верно? Горит, если его поджечь?- Я киваю, как чокнутая голова. “Ну, они также хранили там и другие вещи. Неразумные вещи. Это ферма, и для удобрения они используют—”





- О нет” - говорю я, а он продолжает:—





“Аммиачная селитра. Примерно тонна его. Гарри Эджбастон перевез его в дровяной сарай месяц назад, последнее, что кто-нибудь помнит, как он это делал.- Хоу оскаливает зубы. “Если все это заварится, то будет очень неприятно.





Алан невесело усмехается. - Твоя теория о том, что тварь в дровяном сарае становится все умнее и могущественнее, только что получила новый импульс, Боб. И что ты предлагаешь с этим делать?





Я уже собрался отойти и немного покривить душой, когда снова зазвонил телефон. Это же дубль. Я слушаю, что он говорит, потом благодарю его и смотрю на Алана. - Пятнадцать минут назад бродячая лошадь без всадника перескочила через ворота церкви Святого Ниниана. Когда он уехал, у него был всадник без седла. Так что я думаю, давайте посмотрим, десять миль . . . у вас есть, может быть, пять-десять минут, чтобы подготовиться к Октавии и EMOCUM Unit два. Они будут пытаться добраться до сарая.- Я обнажаю зубы. “Мне нужен набор для извлечения образцов и кое-что еще. Тогда я пойду и поговорю с монстром, пока вы, ребята, нейтрализуете Октавию и ее машину.Если я прекращу передачу, отойдите на безопасное расстояние и используйте дровяной сарай для стрельбы по мишеням. Есть вопросы?





Через пять минут я уже готова. По знаку Алана двое его солдат открывают передо мной дверь сарая для хранения дров. Я делаю шаг вперед, в Стигийскую тьму внутри.





На первый взгляд это довольно глупый поступок; если вы читали этот отчет и досье конного красного филея, вы вполне можете спросить: “Какого хуя, Боб? Почему бы вместо этого не послать туда робота для обезвреживания бомб?” И я с радостью соглашусь, что если бы у нас под рукой был долбаный робот для обезвреживания бомб, мы бы именно так и поступили. Увы, в этом месяце они все отдыхают в Афганистане—либо так, либо они находятся на складе в казарме в Херефорде, что нам совершенно не помогает.И мы явно имеем дело с многозаметным оккультным вторжением из подземного измерения здесь, и эти существа едят электронику на завтрак. Гораздо лучше послать туда защищенного человека: быстрее, более гибко, и у меня есть пара удобных сюрпризов в рукавах, чтобы загрузить их.





Во—первых, я ношу позаимствованный шлем с очень дорогим монокуляром, прикрепленным к нему-камера ночного видения AN/PVS-14. Все зернистое, зеленое и немного размытое, и я могу видеть только одним глазом, но: в царстве слепых, и все такое. Во-вторых, я подключена к микрофону радиоприемника и несу под мышкой непробиваемую оливково-серую коробку. Мы почти уверены, что в здании нет выживших, что делает мою миссию еще более важной.





Во—вторых-Эй, не волнуйся, я почти закончил читать свой список белья-я, может быть, и не герой, но и не четырнадцатилетний Е. П. Лавкрафт. Разбираться со сверхъестественными ужасами-это часть моей повседневной работы. Это даже не так плохо, как бумажная работа, по большей части. Правда,” моменты смертельного ужаса " действительно отстой, но с другой стороны, есть спешка, которую я получаю от знания, что я спасаю мир.





Ну и напоследок?





Я более чем немного зол .





Поэтому я иду в заминированный дровяной сарай, полный взрывчатки. Два парня с пистолетами ждут за дверью, когда она захлопнется за мной. Все, что мне нужно сделать, это крикнуть, и они быстро откроются и закроют, а затем прикроют мое отступление. Я ставлю ужасающе дорогой ударопрочный светодиодный фонарь mil-spec на пол. Прямо сейчас, это яркая вспышка света в моем поле ночного видения, довольно яркая даже для моего неаугментированного глаза. Показывает мне точно, куда прыгать, если, если, если это необходимо.





Я делаю еще один шаг вперед, останавливаюсь и кричу: "Эй, Дубина! Я здесь, чтобы поговорить!





Тишина съедает мои слова, но я чувствую чье-то ожидание.





Воздух в дровяном сарае отдает сыростью и запахом плесени. Я делаю глубокий вдох,затем чихаю, когда мои носовые пазухи закрываются. Ну и отлично, думаю я: у меня легкая аллергия на старших богов . (Только это не бог. Это просто взрослый единорог в сидячей, нерестовой фазе жизненного цикла. Действительно, очень непослушный единорог.





- Мы тебя окружили, - добавляю я более разговорчивым тоном. - Сломал твое очарование,собрал всех твоих Ренфилдов. Убрали большую часть ваших стерильных работниц.





(Потому что я понял вот что: то, с чем я имею дело,- это не просто сексуально диморфный гиперпаразит Р-стратегии; это эусоциальный Ульевой организм, который может кооптировать другие виды, как некоторые типы муравьев одомашнивают тлей. И у меня есть еще одна теория об интеллекте, который Лавкрафт называл Шуб-Ниггурат—хотя я не уверен, что он не вытаскивал его из своей задницы, насколько это касается именования-и откуда оно исходит.





Я делаю еще один шаг вперед и чуть не спотыкаюсь о что-то твердое размером с футбольный мяч. Я ловлю себя на этом и смотрю вниз. Это же человеческий череп. К нему прилипают куски плоти и искореженные остатки радиогарнитуры. Вот дерьмо . Ну, теперь я точно знаю, где оказались солдаты Алана. Я смотрю вверх.





Балки над моей головой поддерживают слой грубых досок. Он выглядит неровным и грубым в моем ночном прицеле. Странные волочащиеся пучки гнилой соломы свисают с него, как будто растение растет на полу выше, проталкивая свои корни между трещинами. Что-то движется. Я пристально смотрю, а затем опускаю глаза, когда слышу тихий хлопок . Коническая раковина улитки длиной с мой мизинец упала на шершавый пол рядом с ИК Я быстро отвожу взгляд от обезглавленных останков солдата. Затем я заставляю себя оглянуться назад. Похожие на бородавки, улитки шуршат по изрытой бороздами броне и одежде, мигрируя в кровавую темноту внутри.





- Шуб-шуб-шуб, - громыхает громадное и мрачное существо, лежащее на досках пола у меня над головой. Я наполовину выпрыгиваю из своей кожи, а затем резко отступаю назад. Раздается пронзительный визг ярости и боли, когда моя нога приземляется на что-то, что скользит по полу: крошечную, грацильную лошадиную вещь длиной с мою протянутую руку.





- Говори со мной по-человечески, Шаб, - говорю я, указывая лицом в темноту наверху. “Я здесь, чтобы вести переговоры.- Я здесь, чтобы услышать твою последнюю исповедь ” - Я надеюсь. На самом деле, я опередил свою точку безопасности на пару шагов—я должен был стоять на или в пределах трех метров от двери. Но мне нужно выяснить, жив ли еще кто—нибудь из солдат—или маленькая девочка Ада. И мне срочно нужно выяснить, насколько разумной стала эта конкретная нерестовая королева единорогов, чтобы строить корявые планы по высадке сотен плодовитых дочерей на население школы-интерната для девочек, а не позволять природе взять свой курс и посеять половину горстки выживших наугад вокруг Восточного Гринстеда.





- Шуб-шуб-шуб, - говорит существо. А потом раздался душераздирающе высокий голос с едва заметной шепелявостью малыша: "Папа, а почему здесь темно?





Мой желудок сжимается. Голос доносится с чердака.





- Папочка? Включи свет, Папочка, пожалуйста?”





Огоньки?





Я делаю шаг назад, ближе к своей зоне безопасности, затем медленно поворачиваю голову. С монокуляром ночного видения это как иметь прожектор, способный выделить детали только в очень маленькой области. Там, рядом с дверью, я вижу сетевой выключатель и цепочку проводов, прикрепленных к стене.





- Папочка? Я боюсь.





Я проскальзываю через отвратительную слизь на полу и нажимаю на выключатель,привинчивая глаз за стеклом ночного видения, когда я делаю это. Чернота исчезает, сменяясь сумеречным кошмаром из Босха, освещенным десятиваттной лампочкой, привинченной к нижней стороне луча.





Да, в сарае есть бревна. Они аккуратно сложены у дальней стены, за шаткой стремянкой, ведущей к отверстию в потолке. Есть также частично скелетированные тела двух—нет, трех-солдат—





- Папа! Хи-хи!”





С лестницы доносится крик маленькой девочки, и я понимаю, что уже слишком поздно, чтобы помочь ей. Тем не менее, я почти делаю шаг вперед. Мне удается вовремя остановиться. Я точно знаю, почему эти трое солдат погибли: они погибли, пытаясь стать героями, пытаясь спасти маленькую девочку. Я ненадолго закрываю глаза и глубоко вдыхаю наполненный плесенью тошнотворно-сладкий воздух. Сделайте шаг назад, чтобы встать перед выходом из склепа.





(На полу лежат два черепа-на одном из тел все еще есть шлем. Они по обе стороны от лестницы. Часть меня задается вопросом,как существо на чердаке обезглавило их. Большая часть меня хочет закрыть глаза, заткнуть уши пальцами и закричать, что я тебя не слышу .





- Поговори со мной, Шаб, - зову я. “Ты ведь хочешь поговорить, не так ли? Это единственный способ для тебя или любого из твоего выводка выбраться отсюда живым.





Балки крыши скрипят, как будто что-то огромное регулирует их распределение веса. - Шуб. Шуб. Гларп . Папочка, он хочет, чтобы я с тобой поговорила. - Папа? Вы не могли бы подняться сюда?





Я сглатываю желчь и напрягаю мышцы ног, чтобы убежать. - Нет, - говорю я.





- Шуб! Шуб! Шуб!- Эта штука с Адой на чердаке, эта штука, работающая своими голосовыми связками, гремит на меня угрожающим рокотом. Очевидно, он не в восторге от своей последней самоходной закуски, отказывающейся следовать за приманкой наверху. Я использую грохот в качестве сигнала, чтобы отцепить банки с образцами и посмотреть вокруг. Ее отродье ползет по поленнице, рядом с мертвыми и наполовину съеденными солдатами. Крошечные лошадки и конические улитки, роящиеся и жующие. Я снова сглатываю. Взгляните сбоку: возле двери горсть раковин улитки раздавлена сапогами. Выжившие медленно передвигались по полу вокруг них.Я сажусь на корточки и щипцами беру живые образцы, по одному на стеклянную трубку. Улитка, лошадь, улитка, лошадь. Они возвращаются в устойчивую к давлению стеклопластиковую коробку, и я запираю ее и перекидываю через плечо.





Вот для чего я здесь на самом деле, знаешь ли. Было довольно ясно, что это была ситуация нулевого выжившего, как только Алан подтвердил, что кирпич три отсутствовал. Но все, что я могу узнать от королевы .





“ Мы уже встречались раньше, - говорит Королева сквозь детскую гортань Ады.





- А у нас есть?- Спрашиваю я его.





“ Ты же помнишь меня. Я была твоей Хэтти. Я сказал, что мы еще встретимся. Разве это не так?”





По моей коже бегут мурашки. Я начинаю придумывать ответ, потом останавливаюсь. Я собирался сказать что-то человеческое, но: не раскрывайте оперативный интеллект, чтобы радоваться веселому сериалу group mind horror . - Ты каждый раз просыпаешься: реинкарнация, не так ли? Вы обнаруживаете себя толстым и сонным и нереститесь в теплом, богатом едой месте. И вы помните, кем вы были—кто вы есть. - Это правда?





“ Я знал, что ты поймешь! Подойди ближе и можешь присоединиться ко мне.”





Бинго. “И ты каждый раз стараешься сделать все лучше, не так ли? Что же это была за идея, на этот раз?





“ Вы присоединитесь ко мне, если я вам скажу? Я сделаю тебя бессмертным, и мы будем процветать, кормиться и радостно танцевать сквозь века—”





- Да” - ЛГУ я.





“ Я так давно не спаривалась с другим разумом . . . Да, вы должны присоединиться ко мне! Мои глупые отпрыски едят плоть своей матери, а потом своих братьев и сестер, прежде чем они спариваются и становятся гладкими и сильными, ищут гнездо и успокаиваются, и я просыпаюсь позади их глаз. Одна или две особи в каждом выводке процветают таким образом. Но я нашел способ для большего количества людей дожить до зрелости. Присоединяйтесь ко мне, помогайте мне, и мы будем плодиться, развиваться и становиться мириадами.”





“Я так не думаю.” Я больше не могу сдерживаться.





“ А почему бы и нет?—”





“Ваш последний работник уже едет домой, чтобы навестить вас, неся вашего последнего Ренфилда. Но мы не позволим ему попасть сюда, шабби. Мы не позволим вам раздавать свое потомство через девочек в школе Святого Ниниана, школа закрыта, и они знают, что искать. Кислотные ванны, Шубби. Все, что выглядит так, как будто Мой Маленький Пони собирается совершить путешествие в один конец через кислотную ванну и печь на виду . И улитки тоже.





Рычащий звериный крик прорезает воздух позади меня, из-за закрытых дверей. Его прерывает резкий треск автоматных очередей.





Существо надо мной ревет от экзистенциальной боли и вздымает свою громаду вверх, а затем обрушивает ее на потолок. Пыль от краски и осколки падают, лампочка дрожит, тени мерцают по всей комнате. - Дети мои! Моя прекрасная будущая плоть! Мои дети! Предатель! Я бы любил и лелеял твои воспоминания вечно!- Улитки и крошечные лошадки кишат на костлявых останках мертвых солдат. Другой голос прорезает какофонию: "Дадд-и! - Помогите мне!





Я делаю шаг назад к двери. Я постукиваю по микрофону в горле и тихо говорю: "есть образцы. Нет ... —я бросаю взгляд на лестницу, - выживших. Над.





- Вас понял, - спокойно отвечает Алан. - Цель нейтрализована во дворе позади вас. Выходите же. А теперь мы отступаем. Над.





Я бросаюсь назад к дверям дровяного сарая. Потолок скрипит и визжит, а затем начинает прогибаться, уступая место и свисая с краев отверстия чердачного лестничного колодца. Что-то огромное проталкивается сверху, что-то похожее на скрежет слизняка размером с автобус, Радужный и гниющий и пузырящийся с отвратительной слизью. Он издает пронзительный рев: "Шубшуб.- Дверь позади меня открывается, и я падаю, смутно различая шевелящиеся щупальца, огромную безглазую лошадиную голову, что-то вроде сломанной куклы, насаженной на деревянную палку.—





Кто-то ловит меня, а потом я растягиваюсь на спине, когда они поднимают меня и бегут через двор фермы, уклоняясь от упавшего тела другой лошади из ада. Я вижу звезды и высокую тучу перистых облаков, кружащуюся над моей головой, когда мой спаситель пробирается через плотную землю. Стена с одной стороны, отражающая багровое сияние горящего здания. - Ложись!- кто-то кричит мне в ухо, когда он бросает меня на землю с подветренной стороны сухой каменной стены.





- Понял— - я бросаюсь в укрытие, когда над головой вспыхивают зажигательные фейерверки и огни дровяного сарая гаснут с глухим стуком, который я чувствую в своем мочевом пузыре.





А потом я лежу там, пока сержант Хоу не дает всем понять, что все чисто, и не посылает медика осмотреть меня на предмет сортировки, сжимая коробку с образцами, как мрачная смерть, и говоря себе, что все закончилось для Ады Дум Эджбастон задолго до того, как я вошел в дверь дровяного сарая.





Потому что реинкарнация работает только для ужасов чужого группового разума, не так ли?





Продолжай убеждать себя в этом, Боб. Возьмите свои пробирки с образцами обратно в R&D в Лондоне, оставьте горящие обломки фермы позади. Бери свое холодное утешение, где можешь, и продолжай твердить себе, что мерзкая тварь, которую старый ХПЛ видел за дровяным сараем, лгала или ошибалась, и что ты никогда больше ее не увидишь.





- А кто его знает? Возможно, вы даже правы .





ДОМАШНИЙ ОФИС





СЕКРЕТНЫЙ





Спецификация закупок: HO / MPMU / 46701





Дата выпуска: 3 мая 2006 года





Требование для:





Повышенная мобильность оперативный потенциал модернизация креплений для полицейских подразделений





Становится все более очевидным, что в XXI веке конная полиция воспринимается общественностью как анахронизм. Несмотря на их явные преимущества для контроля над толпой и наблюдения за демонстрациями и публичными спортивными мероприятиями, конные операции обходятся дорого, требуют обширной Конюшенной и вспомогательной инфраструктуры и конкурируют за ресурсы с другими специализированными подразделениями (например, воздушно-десантные, тактические огнестрельные, место расследования преступлений).





Этот документ содержит эксплуатационные требования для модернизированных генно-инженерных креплений, которые позволят расширить возможности и доступность наших конных офицеров .





Желаемых характеристик:





Монтировки должны демонстрировать три или более из следующих признаков:





* Выносливость свыше 6 часов на 30 милях / час по пересеченной местности (при езде со стандартным выпуском седла, всадника и комплекта)





* Выносливость свыше 30 минут на скорости 50 миль / час по металлическим дорожным покрытиям (при езде с седлом стандартного выпуска, всадником и комплектом)





* Возможность видеть в темноте





* Способность распознавать и подчиняться контролируемому словарю не менее 20 различных команд





• Невидимый





• Пуленепробиваемый





• Плотоядный





* Полет (при езде со стандартным выпуском седла, всадника и комплекта)





Состояние потребности





Отменен 5 сентября 2006 года





по распоряжению Кабинета министров в соответствии с рекомендацией комитета по оперативному надзору и аудиту ГП (X отдел)





Причина отмены заказа:





Суссекская конная полиция не имеет никаких мыслимых оперативных потребностей в разумном оружии массового уничтожения.





Этот документ требования не имеет никакого идентифицируемого происхождения в пределах домашнего офиса.





Он перекликается с историческими попытками побудить к принятию равноудаленных объектов в рамках Вооруженных сил с помощью требований, выдвинутых в МО. Все они были успешно преодолены.





Есть предположение, что кто-то пытается быстро натянуть на нас: есть ли у шуб-Ниггурата отряд в Уайтхолле? Этот вопрос требует дальнейшего расследования, и поэтому он был передан внешним активам для проведения расследования и окончательного закрытия.

 

 

 

 

Copyright © Charles Stross

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Дикие твари»

 

 

 

«Последний холст»

 

 

 

«Призраки Рождества»

 

 

 

«Ангельский сезон»

 

 

 

«Местность»