ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Холодная война»

 

 

 

 

Холодная война

 

 

Проиллюстрировано: Jan Dolezalek

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #КОСМИЧЕСКАЯ ОПЕРА

 

 

Часы   Время на чтение: 39 минут

 

 

 

 

 

Сброшенная на замерзшую планету при подозрительных обстоятельствах группа морских пехотинцев изо всех сил пытается выяснить истинную цель своей миссии.


Автор: Адам Кристофер

 

 





“Это все чушь собачья.





- Голос первого сержанта Фурусавы снова раздался в переговорном устройстве. “Мне не нравится твое отношение, морпех.





- Извините, - сказал Андерсон. - Это чушь собачья, сержант.”





Сержант рассмеялся: “Лучше.





Он снова был здесь: пульс, тиканье; что-то эхом отдавалось в коммуникаторах, кружилось в пустоте позади голосов. Это звучало как интерференция, ритмичный стук какого-то электрического замыкания, но это было невозможно.





Затем связь отключилась, и рядовой Грек остался наедине со звуком крови в ушах и штомп-штомп-штомпом семи пар сапог, бредущих по снегу.





Капрал Андерсон был прав, подумал Грек. Это была полная чушь. Ледяной, покрытый шестью футами снега, в сотне световых лет от любого дерьма .





То, что здесь делала команда спецопераций, было тайной—по крайней мере, тайной для тех, кто действительно нуждался в этом, включая сержанта Фурусаву и ее две трехместные огневые группы, тащившиеся из зоны высадки. У планеты было имя, настоящее, если верить сводке—Хростар, но для флота это был просто военный мир 3663. Глыба льда, достаточно большая для земного притяжения, но немного слишком далекая от зоны Златовласки своего солнца, чтобы комфортно поддерживать много жизни, о которой стоит написать дома.И так как контакт с командой спецопераций был потерян пять циклов назад, каталог войны флота был обновлен, изменив запись планеты в Warworld 3663?—Omega на “опасность не определена.- Команда спецопераций, очевидно, встретила эту опасность, и теперь наземная поисково-спасательная команда Фурусавы была здесь, чтобы найти их.





Конечно, Грек и другие—Андерсон и Алонсо в ее команде, Боуэн, Палладио и Хоури в Psi-команде—все знали, что на самом деле означает “неопределенная опасность”.





Здесь были пауки.





Безжалостные, неумолимые, совершенно чужие; пауки были машинным гештальтом, роящимся по всей галактике, поглощая—буквально—целые планеты, даже звезды. Восьминогие боевые машины были размером от нескольких метров в поперечнике до гигантских материнских пауков, размером с Луну, с ногами достаточно длинными, достаточно мощными, чтобы расколоть кору планеты.





Но если Warworld 3663? действительно был в основном безжизненным куском камня, то у пауков не было никаких причин обращать на него внимание. Машины, казалось, были нацелены только на обитаемые планеты, предпочтительно те, что находились под контролем флота. Пауки были не столько врагами, сколько чумой, заразой . И после десятилетий конфликта флот становился все более и более отчаянным, поскольку пауки продолжали прибывать, и прибывать, и—





Эй.





Грек вырвался из ее мыслей и улыбнулся. Пока команда САР шла по снегу, Грек развернулась на каблуках, держа темп, но идя назад по следам морпеха впереди. Пси-Марин Мариам Хоури была на задней точке, Грек в центре линии. Грек поднял большой палец вверх, и Хоури сделала то же самое, показывая, что все в порядке, а затем Грек повернулся обратно, не пропуская ни одного шага. Спрятавшись за непрозрачным забралом шлема, она улыбнулась своим мыслям и сосредоточилась, выталкивая это чувство наружу, надеясь, что Хоури, находящаяся в трех местах позади, сможет почувствовать его.У грека не было никаких пси-способностей, и пси-десантники не должны были общаться с регулярными войсками таким образом, официально. Но это было обычным делом. Иногда самый быстрый способ передать сообщение без ведома кого—либо еще—включая врага-это использовать свой ум. Во время долгого путешествия на борту звездолета Союза ударился и убежал , они вдвоем работали над этим, Мариам настаивала, что у всех, даже у Кэт, есть сила, скрытая где-то в их головном мозге. С небольшим усилием, вы могли бы заставить себя услышать.





- Возвращайся к работе, морпех.





Грек поднял голову. Голос сержанта был громким и ясным в ее шлеме—частном двустороннем канале-в отличие от сообщения, которое Хоури вложила в мозг Грека.





- Всегда на работе, сержант.





Грек волочил ее ноги по снегу. Остальные хранили молчание, такое же тихое, как замерзшая пустошь, по которой они маршировали, и тишину нарушал только мягкий звук приближающейся команды.





Как далеко им еще идти, оставалось загадкой номер два. Согласно инструктажу на U-звезде, которая теперь вращалась где-то далеко над ними, сама зона поиска была небольшой: участок земли площадью не более пяти квадратных километров, на северном краю которого был ряд низких холмов. Зона высадки по какой-то причине находилась в десяти километрах южнее, а это означало, что остаток пути им придется пройти пешком. Андерсон уже задавал этот вопрос, но прежде чем командир корабля открыл рот, чтобы ответить, сержант Фурусава вмешался, бросив тень сомнения на мужественность Андерсона.Обе пожарные команды рассмеялись и были отпущены, но грек знал, что она была не единственной, кто заметил, что вопрос так и не получил ответа.





И еще кое-что. САР обычно делался в маленьких одноместных горячих сиденьях, маленьких и проворных U-звездах, которые могли скользить через атмосферу планеты, позволяя сканировать близкую землю как инструментами корабля, так и собственными чувствами пилота. САР пешком был редким явлением. И черт возьми, если это была команда спецопераций, которая пропала без вести, почему бы не послать за ними еще одну чертову команду спецопераций? Посылать кучу обычных ворчунов и их пси-морских нянек было, конечно же, неправильным решением и—





“Мы уже здесь.





Шеренга морских пехотинцев остановилась. “Здесь " оказалось безликой полосой снега, неотличимой от местности, по которой они тащились последние два часа. Морские пехотинцы вышли из строя, каждый оглядывался вокруг, как будто ожидая увидеть гигантский крест, нарисованный на белой земле. Грек медленно повернулся, глядя на горизонт. Небо было лишь чуть темнее, чем Земля, но верхний дисплей ее визора увеличивал обзор, создавая опорную сетку и легко определяя разницу. Без HUD, подумал Грек, они были бы почти слепы.





Она повернулась на сто восемьдесят градусов и подняла руку, подняв большой палец к небу, давая понять, что все в порядке.





Затем она сделала шаг вперед, ее поднятая рука упала обратно на плазменную винтовку, прикрепленную спереди.





Марьям?





“А где Хоури?- спросила она.





Все остальные морские пехотинцы повернулись в ту сторону, откуда пришли. Сержант Фурусава прошел вперед,затем повернулся, оглядывая группу и считая их. Грек сделал то же самое.





Андерсон, Алонсо и она сама. Палладио, Боуэн и сержант Фурусава.





Шесть морских пехотинцев.





Фурусава отвернулся, и грек подошел к ней. Выглянув наружу, она не увидела ничего, кроме почти невыразительного белого пространства, землю которого прорезала только траншея глубиной в полметра, которую морские пехотинцы вырезали в снегу, пока шли.





Сержант сделал шаг вперед. - Пси-капрал Хоури,сколько вам лет?





Ответа не последовало. Хоури уже ушла.





Через час они двинулись дальше. Два оставшихся пси-десантника, Боуэн и Палладио, провели все это время, пытаясь связаться с пропавшим третьим членом их огневой группы, но безуспешно. Ни один из них не мог дотянуться до нее своим разумом, неспособный установить контакт или даже почувствовать ее присутствие.





И тут возникла еще одна проблема.





- Вот видишь!- сказал Андерсон. “Ерунда. Бык. Вот дерьмо .





Связь-обычный канал связи между морпехами, а также между морпехами и их космическим кораблем на орбите—не работала.





- Заткнись и продолжай пытаться, морпех, - только и сказала Фурусава по потрескивающему аварийному радиоканалу, расхаживая взад и вперед, осматривая окрестности, ее дисплей был настроен на максимальное увеличение и усиление. Грек и остальные наблюдали за тем, что сержант показывал на их собственных экранах, каждый изучал изображение, просто на случай, если кто-то что-то пропустит. Андерсон-специалист по коммуникациям-работал над неисправным каналом связи. Они обнаружили ошибку только тогда, когда Фурусава попытался связаться с убитым и убежать чтобы доложить о своем положении и понять, что никто—даже морские пехотинцы, стоящие рядом с ней—не мог услышать ее.





Они находились на планете уже три часа и были одним десантником с отказавшими основными системами. Эта операция с самого начала была весьма сомнительной, и теперь Грек знал, что они попали в еще более серьезную беду.





Она сглотнула, сосредоточившись на ситуации, вытесняя из головы страх за судьбу своего партнера.





- Мы должны вернуться, сержант, - сказала она. Она смотрела, как Фурусава продолжает свой медленный шаг, оглядывая дорогу, по которой они пришли. Затем сержант обернулась, и непрозрачный визор ее эллиптического шлема отразил взгляд Грека.





- Наша главная задача-найти пропавшую команду спецназа, морпех. У нас есть свои приказы.





Грек помолчал, а затем сказал: “сержант”, - ее тренировка сработала, хотя каждый инстинкт кричал ей, что что-то не так.





Палладио вскинул винтовку на плечо и вытянулся по стойке смирно перед сержантом. - Разрешите вернуться в зону высадки и найти Хоури.





“Это отрицательный ответ, морпех.





Палладио кивнул Алонсо, стоявшему рядом. Как морской стрелок, его тяжелое оружие было значительно больше, чем винтовки, которые носили остальные. “Мы с Алонсо можем поехать, - сказал Палладио. - Прочесать местность, забрать Хоури и вернуться в целевую зону.





- Отрицательно, морпех, - повторил Фурусава. “Я уже потерял одного пси-десантника, и я не хочу потерять еще одного.





- Но, Хоури “—”





- Этого достаточно.- Аварийное радио зажужжало, когда голос Фурусавы пробился через канал связи. Резервная система была низкого качества, и помехи все еще были там, даже хуже. Повторяющаяся картина, почти электронная по своей природе. Когда сержант заговорил, даже Андерсон поднял взгляд со своего места на земле, где он работал над компьютерным интерфейсом, встроенным в предплечье его боевой брони, пытаясь вернуть обычную связь в режим онлайн.





Сержант Фурусава оглядел оставшихся десантников и кивнул. "Мы продолжаем SAR. Если Хоури заблудилась в снегу, мы подберем ее на обратном пути. Грек, начинай геофизическое сканирование. Мы пойдем на северо-северо-восток.





Грек моргнул, когда в ее глазном яблоке появилась оранжевая иконка: открытый треугольник, жестко расположенный слева от ее зрения. Когда она повернула голову, икона скользнула вокруг, пока не оказалась наверху. Норт-Норт-Восток, общий указатель направления от HUD Фурусавы по пси-fi сети, которая связывала броню каждого из морских пехотинцев вместе.





“Вперед, - сказал Фурусава, указывая направление движения и не дожидаясь, пока остальные выстроятся в ряд. Когда они уходили, Грек снова обернулся, желая подать Хоури знак поднятым большим пальцем, но теперь это был Палладио.





Грек отпустил ее руку, снова повернулся лицом к машине и прислушался к скрипу снега под ногами.





Они двинулись дальше.





- Ты в порядке?





Пока она шла, грек водил жезлом геофизического сканера по снегу перед ней. Чтобы привести в действие устройство, которое она сдвинула вверх, чтобы взять точку, но с указателем направления в ее HUD, она знала, где она должна была вести группу. Она сжала палочку чуть сильнее и увеличила радиус своего взмаха. Показания сканера, переданные на дисплей с внутренней стороны ее визора, были немного странными, но у нее действительно не было шанса откалибровать все до нуля. Только не после того, как Хоури сделала это—





- Кэт?





Грек нахмурился,ее глаза скользнули по геофизическим данным. Это была важная работа, и сержант очень скоро должен был потребовать отчета. То, что Палладио мысленно посылал ей Сообщения—Сообщения, на которые она не могла ответить,—отвлекало его. Она ведь тоже не очень хорошо его знала. Не то что Марьям. Но, по крайней мере, Палладио не пользовался аварийным радио. В резервной системе не было частных каналов. То, что скажет один морской пехотинец, услышат все.





Я тоже был ее другом .





Грек крепко зажмурилась и наполнила ее разум только одной мыслью.





- ЗАТКНИСЬ!





Она знала, что не сможет “поговорить” с пси-десантником, но, возможно, ее раздражения будет достаточно, чтобы он это почувствовал. Во всяком случае, они пошли дальше, и голос Палладио больше не приходил ей в голову. Грек немного расслабился и вернул ее внимание к геофизическому сканированию, но через некоторое время ее мысли блуждали. Побрел к Марьям.





Они были уже близко ,снова на месте преступления. Тесная дружба между обычными морскими пехотинцами и их психическими коллегами была обычным делом. Часто то, что начиналось как дружба, становилось чем-то гораздо большим. Такие отношения были против правил, но иногда в глубоком, глубоком космосе, в середине войны, слепые глаза были обращены. Моральный дух и так был достаточно низок, и командующие флотом вряд ли стали бы активно препятствовать чему-либо, что улучшило бы его, независимо от того, какой устав они нарушили.





В ухе Грека щелкнуло радио. Стук помех был очень громким. Пока Грек наблюдал, она увидела, что шум совпадает с пульсом геофизических датчиков, бегущих по дну ее дисплея.





- Геофизика, Рядовой.





Грек откашлялась и снова сосредоточилась на своей задаче. Когда команда двинулась вперед, Грек снова взмахнул палочкой взад и вперед. Показания приборов не изменились. Да в них и не было особого смысла.





“Я не уверена, - сказала она, пытаясь проанализировать данные. Она остановилась, как вкопанная. Фурусава возник за ее плечом.





- Мне нужен отчет, рядовой.





Грек покачала головой. - Мне нужно перенастроиться, сержант. Сканер прослушивается.





“А что это за показания?





Грек стиснула зубы и сосредоточилась на том, чтобы поделиться данными HUD со своим руководителем группы. Индикатор пси-фая в ее шлеме коротко мигнул, когда ее боевой скафандр вошел в контакт с скафандром сержанта, и начал передавать данные на свой компьютер.





Сержант Фурусава в ожидании переложила винтовку на другую руку. - Когда ты будешь готов, рядовой.





- Потоковая передача данных, сержант.





Шлем Фурусавы наклонился набок. Грек ждал продолжения.





- Ответ отрицательный, - сказал сержант. - Попробуй восстановить связь.





На этот раз грек закрыла ей глаза. Каждый из боевых скафандров мог быть спарен вместе в низкоуровневом, короткодействующем психическом поле-пси-фи, технологически основанном побочном продукте исследований, проведенных пси-Корпусом морской пехоты флота. Пси-fi сеть каждого скафандра делала все, начиная от соединения компьютера, скрытого в задней панели брони, с HUD шлема, соединяя различные инструменты, такие как геофизический сканер с системами скафандра и HUD, до обмена потоками данных между скафандрами. Все, что нужно было сделать Греку, - это немного сосредоточиться на своих мыслях.Компьютер скафандра сделал все остальное, связав свой psi-fi маршрутизатор с предполагаемым партнером.





- Ничего, - ответил сержант. Грек открыла глаза и выдохнула, и весь ее HUD замерцал. Когда он снова стал стабильным, индикатор psi-fi замигал красным.





“У меня проблемы с компьютером, - сказала она. - Пси-фай только что отключился от меня.





“И я тоже.- По радио передал Андерсон, его голос был подавлен помехами.





Грек повернулся к ее сержанту, который кивнул, а затем повернулся лицом к другим морским пехотинцам.





- Все проверьте свою пси-fi сеть и перезагрузитесь, если это необходимо. Проверьте, когда вы закончите.





Грек опустил геофизический сканер на привязь, соединяющую его с ее поясом, и открыл длинную панель на правом предплечье ее брони. Внутри панели доступа была небольшая клавиатура и набор скользящих переключателей под рядом светодиодов. Грек выбрал правильный переключатель для маршрутизатора psi-fi, быстро щелкнул им вверх и вниз, затем подождал, когда индикатор в ее HUD потемнел, затем вернулся на оранжевый, а через секунду сменился на зеленый. Остальные, уже перезагрузившись, начали регистрироваться.





Андерсон. Алонсо. Боуэн. Палладио. Grec. Хоури. Фурусава.





Хоури.





Грек почувствовал, как ее сердце глухо стучит в груди. Она развернулась в снегу, как и остальные пятеро оставшихся членов команды. Они все еще были один внизу.





“Я слышал ее, - сказал Боуэн, поворачивая шлем и переводя взгляд с сержанта на пустое белое пространство вокруг них и обратно.





“И я тоже, - сказал Алонсо. Он снял с плеча тяжелую винтовку.





Андерсон поднял винтовку сбоку от шлема и наклонил голову, чтобы посмотреть вдоль ствола, целясь туда, откуда они пришли. - Какого хрена тут происходит?” он ни к кому конкретно не обращался.





Палладио подошел к греку. Она не могла видеть его лица за непрозрачным забралом и знала, что ее лицо тоже было скрыто, но она поняла, что он беспокоится не только за Хоури, но и за нее. Она едва заметно кивнула. Палладио, казалось, сделал паузу, затем повторил свой жест и повернулся к сержанту.





- Сержант, нам нужно возвращаться, - сказал он. - Мариам отделилась и пропала, Вот и все. Горизонт слепой. Все на этом ледяном шаре белое на белом. Не займет много времени, чтобы забрать ее. Она ведь уже окопалась, вернулась обратно.—”





Фурусава проигнорировал его и указал на Андерсона. - Возьми свое оружие на плечо, морпех. Мы двигаемся к цели.





Палладио повернулся к греку, затем снова к сержанту. Когда его голос вернулся к аварийному радио, он казался запыхавшимся. Трескучий фоновый звук, казалось, раздулся от его гнева.





“Мы должны вернуться за ней.—”





“Это отрицательный ответ.





“Но—”





Фурусава повернулся к пси-десантнику. “Если она заблудилась, то уже успела окопаться, как ты и говорил. Мы заберем ее на обратном пути. Марш вперед, морпех. Первоочередной задачей является достижение главной цели.





Андерсон зашипел по рации и протопал сквозь снег, остановившись перед Фурусавой, его шлем был всего в нескольких сантиметрах от ее шлема.





“Что за чертова спешка?





Фурусава действительно сделала шаг вперед, пока ее визор не ударился о визор Андерсона.





- Мы получили приказ, морпех. Марш дальше.





Пока Грек наблюдал, она заметила, как Андерсон поправляет винтовку, медленно проводя пальцем по спусковому крючку. Он держал его наискось поперек своего тела, прижавшись вплотную между ним и сержантом.





“И вообще, какого черта мы тут выполняем приказы?- спросил он. Его голос был громким в ушах Грека, плохое качество аварийного радиоканала странно искажало его.





В визоре Грека вспыхнул дисплей навигатора. Она подняла геофизический жезл и направила его туда, откуда они пришли.





- Вы почти на линии огня, капрал, - сказал сержант.





- Фыркнул Андерсон. - Все это чушь собачья , сержант, и ты сам это знаешь “—”





- Этого достаточно. Краем глаза Грек заметил, что Фурусава обернулся. Андерсон положил перчатку на плечо сержанта. Пси-Марин Боуэн, стоявший ближе всех к этой паре, подошел к Андерсону, и его голос прорвался через весь спор.





- Эй! Что на тебя нашло, Дарвин?





Геофизический индикатор на визоре Грека начал сходить с ума. Она подняла палочку еще выше.





- Сержант!





Фурусава подошел к ней. Сзади Боуэн прижимал руку к груди Андерсона. Андерсон стряхнул ее, но сейчас, когда вокруг Грека собрались морские пехотинцы, жар, казалось, покинул его.





Фурусава посмотрел на заснеженную равнину. “А что это такое?





“Там что-то движется, что-то большое.- Грек взглянул на палочку, а затем широко взмахнул ею. - Он находится под нами.





- И куда же?





“Везде.





Земля содрогнулась. Алонсо, стоявший позади группы, выругался и развернул свое тяжелое оружие вокруг, ища что-то, чтобы прицелиться.





Грек попытался прочитать данные геофизики, но они двигались слишком быстро. Затем, пока группа наблюдала, земля разверзлась в нескольких сотнях метров назад вдоль траншеи, которую они вырезали. Толстый снежный покров начал проваливаться внутрь, когда траншея разверзлась в более широкую дыру, которая ускорилась в сторону морских пехотинцев с тревожной скоростью.





- Какого хуя?- Андерсон озвучил то, о чем думал Грек.





Грек опустил палочку. Она почувствовала укол адреналина, как будто они попали в засаду. Она подняла винтовку, как и все остальные.





Кроме Фурусавы.





“Не вступайте в бой!





Грек прицелился в движущуюся землю. Она видела, как загорелся красным ствол тяжелого орудия Алонсо, когда он приготовился стрелять. - Сержант?- спросил он.





Морские пехотинцы стояли в полной боевой готовности. Грек выругался и немного опустил ее винтовку, отступая назад. Что бы ни было под снегом, оно будет на них через несколько секунд.





Когда Фурусава отдал следующий приказ, морские пехотинцы подчинились беспрекословно, включая Грека.





- Беги!





- Впереди, в десять часов.





“Позитивный.





- Да пошевеливайся же!”





За их спинами раздался шквал тяжелого ружейного огня. Грек не обернулся, а просто побежал в указанном направлении. Впереди плоская, безликая снежная равнина начала подниматься к низким холмам, сквозь лед проступали полосы темных скал. А в десять часов-большая черная фигура: вход в пещеру. Они сидели как утки на открытом месте. Скорее всего, они тоже сидели в укрытии, но пещера, по крайней мере, предлагала варианты. Грек рискнул и заглянул ей через плечо.





Алонсо сделал паузу и снова выстрелил в снег, перегретые плазменные разряды выбрасывали столько же льда и снега, сколько и существо, пробиравшееся за ними. На бегу морские пехотинцы были быстрее, но, остановившись, чтобы выстрелить дважды, Алонсо оказался очень близко к их преследователю, рушащаяся земля ударила его по сапогам, прежде чем он развернулся и убежал.





- Прекратить огонь!- По аварийному радио пришел приказ Фурусавы. Она была впереди и не переставала бежать.





Пещера была уже совсем близко. Снег под сапогами Грека становился все мельче и плотнее. Их силовая боевая броня облегчала задачу, но даже так, они скоро будут истощены, проталкиваясь в таком темпе. Грек только надеялся, что пещера убережет их от того, что бы это ни было, черт возьми, под снегом.





У входа в пещеру был выступ. Фурусава и Андерсон перепрыгнули через него, а затем исчезли в темноте, их крики удивления громко прозвучали по радио. Алонсо, по-видимому, обрадованный тем, что проигнорировал приказ первого сержанта, прокричал что-то о том, чтобы держать их всех под прицелом, но грек не уловил всего этого, ритмичное жужжание на канале было настолько громким, что оно вырезало половину его слов. Она была близко к пещере, до края ее можно было дотянуться. Пси-десантник Боуэн прыгнул вперед нее, а затем она последовала за ним. Позади Алонсо снова остановился и с грохотом выстрелил еще раз из тяжелого ружья.





Пол пещеры был на полметра ниже входа-ледяная полка, уходящая вниз под плавным углом. Как только она приземлилась на другой стороне пещеры, ноги Грека выскользнули из-под нее. Ее задняя панель треснула на полу пещеры, и она скользнула вниз по склону, в путаницу морских пехотинцев, нагроможденных в задней части пещеры.





- Господи, черт возьми.- Андерсон поднялся, ему помогал первый сержант. Боуэн и Палладио вскарабкались на колени и поползли обратно к входу в пещеру, быстро используя выступ, чтобы положить свои винтовки, когда они прицелились. Грек встала на колени и повернулась на льду, ожидая, когда Алонсо проскользнет внутрь.





Ничего.





- Алонсо, докладывай, - сказал сержант по рации. - Ее голос был заглушен помехами. - Доложите, пожалуйста. Комендор-сержант, проходите.





Тишина. Грохот рассеченной земли прекратился, и тяжелая винтовка Алонсо больше не стреляла. Боуэн поднялся на ноги, пока Палладио прикрывал вход, и подошел ближе, его движения были громкими, когда его твердые доспехи заскрежетали по стенам пещеры. Сзади Грек протянул руку и коснулся стены. В то время как пол казался сплошным куском льда, образующим более или менее плоскую, наклонную поверхность, стены были другими. Они были темными и блестящими, почти как графит, но когда она соскребла керамические металлические пластины своей перчатки с поверхности, это не оставило никаких следов.





- Фредди? Боуэн ступил на край пещеры, держа винтовку в одной руке, крепко упершись прикладом в свою броню, а другой рукой удерживая равновесие у стены пещеры. - Снова позвал он.





Грек взглянул на сержанта, который подошел к Боуэну. Грек последовал за ним.





Снаружи белая снежная равнина мира войны 3663? была неподвижной, безликой, за исключением широкой траншеи, снега и льда, сложенных в два больших холма по обе стороны, протянувшихся назад на двести метров. HUD грека спроецировал сетку на ландшафт, нанес на карту нарушенную землю и сказал ей, что географический объект остановился в пятидесяти метрах от того места, где она стояла.





Первый сержант Фурусава шагнул через край пещеры на открытое место.





- Комендор-сержант Алонсо, доложите, пожалуйста. Подтвердите свое местоположение.





Тишина.





- Алонсо, ты меня слышишь? Входите, пожалуйста.





Андерсон выругался, затем дисплей Грека коротко мигнул и погас, и мир погрузился в полную темноту.





Боуэн нес первую вахту, что означало просто встать и направить ружье на вход в пещеру. Остальные собрались у задней стены, два нагревателя из аварийного комплекта обеспечивали тепло и болезненный желтый свет. Странное вещество стен пещеры, казалось, было исключительно хорошим проводником тепла, поэтому Фурусава прислонил сломанные, наполненные химикатами стержни к задней стене, пытаясь удержать их от ледяного пола в случае, если они растают. Она сидела рядом с палками, рядом с ней лежал мертвый шлем ее боевого скафандра.





Как только пси-фай в каждом скафандре полностью отключился, им пришлось снять шлемы. Температура окружающей среды внутри пещеры была теплее, чем снаружи—благоухающий минус восемнадцать градусов по Цельсию—и тепловые палочки начали превосходно справляться с этим, но тем временем каждый десантник отсоединил подкладку своих шлемов, конструкция которых позволяла носить их в качестве аварийных головных уборов именно в таких условиях.Андерсон сидел рядом, прислонившись к задней стене, его шлем был зажат между коленями, когда он работал над электрическими системами внутри него с помощью пары тонких инструментов.Без пси-fi сети шлемы не могли соединиться с компьютерами боевых скафандров, что делало их бесполезными. Скафандры все еще работали, это не было проблемой, но пси-фай был отключен так долго, что компьютеры в каждом из них заснули. В течение последних двух часов они пытались перезагрузиться, переключая блоки питания костюма,все. Но ничего не вышло.Теперь Андерсон пробовал что-то еще, проверяя, сможет ли он загрузить свой шлем отдельно в режим разработчика, который позволит ему исследовать сбой.





Андерсону не нужна была тишина, чтобы работать, но грек молчал, используя время, чтобы обдумать их ситуацию, выяснить, что, черт возьми, происходит и что, черт возьми, первый сержант собирался сделать.





Остальные тоже молчали, без сомнения чувствуя то же самое, подумал Грек.





Затем ее мысли были прерваны.





Мне очень жаль насчет Хоури.





И снова Палладио-в голове Грека. Она подтянула колени к груди и смотрела, как отраженное сияние тепловых палочек пляшет на гладкой стене пещеры.





Я знаю, что вы были близки.





Она закрыла глаза, мысленно приказывая пси-десантнику заткнуться.





Но посмотри, она там, снаружи.





Грек затаила дыхание.





Мы найдем ее, поверь мне. И затем—





Грек оттолкнулась от пола пещеры, шагнула к Палладио и толкнула его в грудь. Он соскользнул назад на гладкий пол и с треском ударился о него.





- Эй!





- Заткнись к чертовой матери!- Слюна вылетела изо рта Грека. “И убирайся нахуй из моей головы.





“Какого хрена ты тут делаешь?- спросил Палладио с пола.





Фурусава встал. - Кэт, что случилось?





Грек вздохнул и помахал Палладио рукой. Его глаза были широко раскрыты, а рот удивленно изогнут.





“Ничего. Абсолютно ничего", - сказал грек. - Она огляделась вокруг. Остальные уставились на нее и Пси-десантника, лежащего на земле. Грек покачала головой, а затем присоединилась к Боуэну у входа в пещеру. Боуэн искоса взглянул на нее, кивнул и снова сосредоточился на темнеющем снаружи мире.





Хоури была мертва. И она это знала. Этот голос-тот, что доложил ей после того , как они в первый раз включили пси-фай, — был не ее, она знала это. Они все слышали это, но она знала . Тогда все было по-другому. Это было что-то другое. Пси-капрала Мариам Хоури там не было, она ждала спасения. Другие пси-десантники, Боуэн и Палладио, не смогли найти ее своим разумом, что означало одно.





Она была мертва. И Алонсо тоже. Съеденный чудовищем под снегом.





- Кэт?





Грек подскочил. Рядом с ней стоял первый сержант. Фурусава взглянул на Боуэна, затем отвернулся, жестом приглашая Грека следовать за ним.





“С тобой все в порядке?- спросил Фурусава.





- Я в полном порядке, сержант. Не проблема.- Но голос Грека был тихим и тихим, и даже когда она говорила, она знала, что с ней не все в порядке, совсем нет.





“Я сожалею о пси-капрале Хоури. Я знал, что вы были близки.





Грек почувствовал, как жар приливает к ее лицу. Она должна была держать себя в руках. Она была морским пехотинцем флота. Она сглотнула и спросила: - Ты думаешь, она мертва? И Алонсо тоже?





Фурусава пожевала губу, но ничего не сказала. Грек наклонился ближе.





- Что, черт возьми, происходит, сержант?- прошептала она. - А Андерсон был прав? Вы следуете за другим набором заказов?





Фурусава поднял бровь. - Я не совсем понимаю, рядовой, - сказала она все еще тихим голосом, но ее тон внезапно стал официальным.





- Потому что, - ответил Грек, - я начинаю ему верить. Это же чушь собачья, сержант.





"Рядовой Грек, Я—”





“Так Какого хрена мы тут делаем?





Грек встретился взглядом с Фурусавой. Сержант, казалось, затаила дыхание.





Затем Андерсон крикнул из глубины пещеры:





- Понял!





Фурусава повернулся и пошел прочь. Грек выругалась себе под нос и последовала за ней.





Андерсон зажал язык между передними зубами, поморщившись, когда он сделал тонкую регулировку внутри своего шлема. Он повернул один инструмент по часовой стрелке,и его лицо осветилось снизу знакомым светом флотского дисплея. Грек опустился на колени рядом с ним и заглянул в шлем, наблюдая, как визор показывает бегущие страницы кода, когда он проходит принудительную перезагрузку.





Фурусава кивнула и сложила руки на груди. - Хорошая работа, Андерсон. Почини остальных, а потом мы можем идти.





У грека отвисла челюсть. “Куда это ты, черт возьми? Нам нужно вернуться в зону высадки и ждать эвакуации.





“Мы не можем вернуться, - сказал Боуэн со своего места у входа в пещеру. - Он указал винтовкой на непроглядную тьму снаружи. “Только не с этой штукой, что бы это ни было. Только не ночью.





Грек отмахнулся от него. “Когда костюмы снова подключены, темнота не имеет значения. Мы сможем увидеть его раньше, чем он увидит нас. Мы же чертовы морские пехотинцы флота, помните.





Боуэн покачал головой. “Он уже забрал Хури и Алонсо, помнишь?”





Грек бросился к выходу из пещеры и дернул Боуэна за плечо. “Да, я помню, Ты, Сын мой.—”





Пещера наполнилась жужжащим звуком. Она была резкой, громкой, омытой статикой и отдавалась эхом от твердых стен, пола, потолка. Грек и остальные удивленно оглядываются и видят, что Андерсон щурится в свой шлем, все еще стоя на коленях. Он повернул инструмент, и шум стих так же внезапно, как и начался.





- Блядь, блядь, блядь.- Андерсон уронил свой шлем на пол пещеры.





Боуэн посмотрел на остальных “ " что это было, черт возьми?





- Какое-то вмешательство, - сказал Андерсон. “Может быть, намеренное глушение, я не знаю. Он затопил пси-фай. Мы все равно облажались.





Фурусава присел на корточки на полу пещеры и уставился на нагревательные палочки.





“Это тоже было по аварийному радио, - сказала она.





Грек кивнул. “А еще раньше-связь.





Боуэн и Палладио обменялись взглядами, затем Палладио постучал себя по виску. “Мы тоже это слышали.





- Черт, - сказал Фурусава.





Грек подошел к куче ее снаряжения в глубине пещеры и вытащил геофизический жезл. Она включила его, и ряд огней мигнул сразу, а затем погас. Мгновение спустя они начали пульсировать. Не было слышно ни звука, но когда грек поднял сканер, остальные морские пехотинцы собрались вокруг, уставившись на палочку. Огни вспыхивали в том же ритме, что и жужжание от попытки Андерсона починить машину. Специалист по связи покачал головой.





“Это же адский глушитель.





Грек слегка улыбнулся. “Но ведь это работает, не так ли? Это выбило нас из колеи, полностью. Оставил нас беспомощными в пещере.- Она подняла глаза на сержанта. “Ваши таинственные приказы покрывают это?





Некоторое время они молча смотрели друг на друга. Краем глаза Грек заметил, что Боуэн и Палладио обменялись встревоженными взглядами. Затем, наконец, Фурусава покачала головой. - Она повернулась к Андерсону.





- Выведите на световую скорость полевой передатчик. Мы свяжемся с кораблем, чтобы его эвакуировали. Это вообще не входит в нашу миссию.





- Черт, наконец-то, - сказал Андерсон, прежде чем повернуться к своему углу пещеры. Он перевернул свой рюкзак и начал вытаскивать сверхмощный передатчик.





Грек встала и скрестила руки на груди. - Она кивнула в сторону сержанта. “Ты собираешься сказать нам, болванам, что это за секретные приказы?





- Нет, - сказала Фурусава, затем подняла винтовку и направилась к выходу из пещеры, показывая Боуэну, что она возьмет на себя вахту.





“Просыпаться.





Одна сторона лица грека была теплой. Она пошевелилась, чувствуя, как ее кожа прилипает к чему-то твердому и гладкому, что помогает ей проснуться.





- Да проснись ты нахуй.”





Это, и Андерсон, шепчущий ей на ухо, его горячее дыхание. Она открыла один глаз и выпрямилась, прислонившись к изогнутой стене пещеры.





- Дарвин? Что это?





Грек огляделся по сторонам. Палладио и Фурусава спали на другой стороне пещеры. В какой-то момент кто-то сломал пару новых нагревательных палочек и прислонил их к задней стене, которая действительно стала очень теплой. Рядом с нагревательными палочками казалось, что ледяной пол пещеры немного растаял, и сквозь него проглядывала темнота скалы внизу.





Андерсон отступил назад и улыбнулся. Грек наблюдал за ним, затем потер ее лицо.





- Видите, они там, - сказал оператор связи. - Он указал на вход в пещеру. "Алонсо и Хоури. С ними все в порядке. Они просто ждут, когда мы выйдем и присоединимся к ним. Ты идешь или как?





Грек моргнул. Снаружи все еще была ночь. Она чувствовала себя разбитой. В пещере было душно, тепловые палочки проделали отличную работу, чтобы уберечь их от замерзания до смерти.





И тут она заметила проблему.





“А где же Боуэн?





Она поднялась на ноги и сделала шаг к неохраняемому входу в пещеру. Когда она двинулась, Андерсон встал между ней и входом.





Грек кивком указал на вход в пещеру. “А кто сейчас дежурит?- спросила она. - Это ты?





Андерсон закрыл глаза и медленно покачал головой. “Ты что, не понимаешь, Кэт?- сказал он. Его улыбка исчезла, сменившись жестким и сердитым выражением, которое греку не нравилось. Андерсон сделал шаг вперед, и грек инстинктивно отступил назад.





Затем Андерсон отвел взгляд, наклонил голову и снова улыбнулся. - Он снова кивнул. Греку стало плохо. Он к чему-то прислушивался. Но, конечно же, он ее не слушал.—





- Да, - сказал Андерсон в пространство, а затем снова повернулся к греку. “Это чушь собачья. Бык. Вот дерьмо .





“А что это такое?





- Андерсон махнул рукой, указывая на пещеру и спящих десантников. “Этот. Все это. Чушь собачья. Поисково-спасательные работы? Ищи чего, а? - Спасти кого? Спаси нахуй, вот кто. Но все нормально, все в порядке. Я имею с ними дело.





Грек покачала головой и пошла будить сержанта. Андерсон всегда был раздражительным, но сейчас он просто сломался под давлением. Греку было интересно, когда он в последний раз оценивал свой флот. Конечно же, он должен был получить новый, который снимет его с действительной службы.





Когда она наклонилась, Грек заметил, что пол еще больше расплавился. Более того, это выглядело так, как будто кто—то—вероятно, Андерсон-копался в мягком льду на другой стороне пещеры, открывая что-то черное и длинное, часть скалы настоящего пола пещеры. Было в нем что-то такое, что вызвало у грека любопытство. Она придвинулась ближе, чтобы лучше видеть, но Андерсон схватил ее за руку и развернул лицом к себе.





- Слезай, - крикнула она, отстраняясь. Хватка Андерсона была крепкой, и по мере того, как она сопротивлялась, она становилась все крепче.





- Мы уже уходим, сука, - сказал Андерсон. Он повернулся ко входу в пещеру и потянул грека за собой.





“Остановить.





Андерсон повернул голову. Фурусава сидел на корточках на полу пещеры с пистолетом в руке, целясь в десантника. Рядом с ним проснулся Палладио, его глаза были открыты и сосредоточены на сцене, хотя он и не двигался со своего места на полу.





“Ты что, блядь, не понимаешь ?- Андерсон отпустил Грека, и тот поспешил обратно к остальным. Андерсон, казалось, ничего не заметил. Вместо этого он снова указал на вход в пещеру. “Они хотят, чтобы мы вышли прямо сейчас. Ну же! Нам нужно идти, сейчас же, или мы провалим всю миссию.





Грек посмотрел на Палладио сверху вниз. Пси-десантник медленно поднялся. - Андерсон указал на него пальцем.





“Это их вина, понимаешь?- сказал он. “Они сами это делают. Но я справляюсь с этим.





Фурусава держал пистолет наготове. - Разбираешься с чем, морпех?





- Андерсон махнул рукой. “Их. Эти гребаные уроды.





Палладио поднял руки вверх. - Эй, я не знаю, что ты думаешь о том, что происходит, но ... —”





Все в порядке, Кэт.





Голос в голове Грека был новым, но знакомым. Облегчение, которое она почувствовала, тут же сменилось чем-то другим: страхом. Холодный, головокружительный страх.





- Мариам?





Выйти на улицу.





Грек посмотрел на остальных. Они перестали драться. Должно быть, они тоже это слышали. Палладий покачал головой.





“Это не может быть она, не так ли?





Грек несколько раз открывал и закрывал ей рот, не находя нужных слов. Она хотела, чтобы Хоури была жива, чтобы она была где-то там, на снежной равнине, затерянная, но окопавшаяся, зная, что все, что ей нужно делать, - это оставаться на месте, беречь энергию и сохранять тепло, а остальные заберут ее позже. Флот никого не оставил позади, ни сейчас, ни когда-либо еще.





Но.





Выйти на улицу.





Разный голос. Фурусава вздрогнул.





Комендор-Сержант Алонсо.





- Палладио, - позвал Фурусава. “Поговорить с ними. На другом конце ее неподвижного пистолета стоял Андерсон и улыбался, закрыв глаза.





Палладио присел на корточки рядом с сержантом.





“А я и не могу.”





“А почему бы и нет?- спросил Грек.





- Потому что, - сказал Палладио, поднимая глаза. - Хоури мертва—я ее не чувствую. И Алонсо не пси-десантник. Это не могут быть они.





Выйти на улицу. - Снова раздался голос Хоури, эхом отдавшийся в голове Грека. Фурусава повернулся к ней с бледным лицом.





“Ты что, не понимаешь ?- сказал Андерсон. Он прыгнул вперед, выхватив пистолет из руки отвлекшегося сержанта. Она попыталась схватить его, но тут же отступила, обнаружив, что ее прикрывает морпех. Андерсон махал им всем вместе, пока троица не оказалась прижатой к задней стенке пещеры.





- Андерсон, пошли, - сказал Фурусава.





Выйди на улицу, сказал голос в голове Грека, который звучал как Алонсо, но не был им.





“Мы должны закончить миссию, - сказал Андерсон, криво усмехаясь и потирая свободной рукой голову.





- Дарвин, что ты делаешь?- спросил Палладио, протягивая руку товарищу по команде.





"Выйди на улицу, Кэт", - сказал голос в голове Грека, который не был, не мог быть Хоури. Когда голос заговорил, на заднем плане послышалось жужжание. Странная интерференция, помеховый сигнал. А еще ниже—два, три, четыре голоса, которые грек не узнал, и все они говорили одно и то же.





Выйти на улицу.





Прицел Андерсона дрогнул, затем он поднял пистолет и провел ладонью по другой стороне головы, растирая кожу вокруг лица. Его глаза были закрыты от боли.





- Заставь их остановиться, - сказал он. - Заставь их, блядь, остановиться .





Фурусава подтолкнула Грека локтем. Грек искоса взглянул на сержанта, встретился с ним взглядом и кивнул. Она напряглась, готовая броситься вперед вместе с сержантом, чтобы разоружить и обезвредить Андерсона.





- Сейчас, - сказал Фурусава. Она рванулась вперед. Грек двинулся было вперед, но остановился. Фурусава остановился, пистолет в руке Андерсона почти касался ее лба.





- Пусть они остановятся, - сказал Андерсон. Его лицо было красным, слезы стекали по нему. - Пожалуйста, остановите их .





- Грек протянула ей руки. - Брось оружие, Дарвин. Давай.





Андерсон покачал головой, затем она поникла, его глаза закрылись, и он застонал от боли. Рука с пистолетом снова поднялась, когда он потер висок.





“Ты что, ничего не понимаешь? Кто-нибудь из вас?- он засмеялся и указал на угол пола, который выкопал ночью. “Мы спим с мертвецами, а ты даже не понимаешь этого.





Грек оглянулся на дыру. Там, подо льдом, что-то было. Не на полу пещеры, а на самом деле.…





- Брось это, морпех!- Приказал Фурусава.





Затем Андерсон резко вскинул голову. Он улыбнулся, кивнул и по очереди оглядел всех остальных морских пехотинцев.





Затем он сказал:” Да, я сдаюсь", приставил пистолет к виску и нажал на спусковой крючок.





Они нашли тело пси-десантника Боуэна прямо у входа в пещеру, с единственной плазменной раной на затылке. Должно быть, Андерсон отключил свой пистолет и выстрелил в пси-десантника, пока тот наблюдал за темнотой снаружи.





Теперь тело Боуэна лежало рядом с телом Андерсона на одной стороне пещеры. Первый сержант Фурусава, пси-капрал Палладио и рядовой Грек стояли вокруг отверстия в ледяном полу у противоположной стены.





Грек был прав. Андерсон нашел что-то подо льдом, где тепловые палочки начали плавить пол пещеры.





Тело. Флотский десантник, хотя его броня была скорее черной, чем стандартной сине-оливковой и не имела видимых знаков отличия. Труп был обнажен только от плеч до головы, остальная часть тела все еще оставалась подо льдом. Он был одним из спецназовцев, должен был им быть.





На нем не было шлема. Вместо этого его непокрытая голова была увенчана гнездом из чего-то похожего на расплавленный металл, спутанные пряди разной толщины переплелись на его голове, спускаясь вниз по большей части его лица. В разных местах металлические нити впивались в кожу морпеха, крошечные темно-красные пятна вытекали из каждой точки входа. Подо льдом было трудно что-либо разглядеть, но, похоже, там было больше серой паутины, обернутой вокруг остальной части его тела.





Первым нарушил молчание Грек. “Что, черт возьми, с ним случилось?





- Паук добрался до него, - сказал Фурусава.





Грек поднял бровь. - Она указала на тело. “Что, и хранили тело на льду?





“Ждать.





Грек и Фурусава повернулись к Палладио. Глаза пси-десантника были закрыты. Не открывая их, он начал показывать на пол.





“Это еще не все. Четыре.- Он открыл глаза, потом опустился на колени и принялся скрести пол. Здесь лед был все еще заморожен, но он был немного мягким. Палладио сумел сбросить несколько сантиметров инея с поверхности, достаточно, чтобы увидеть что-то еще темное дальше внизу.





Другое тело. Команда спецназа была здесь, в пещере. Под ногами.





Фурусава стояла, уперев руки в бока. “А мы можем их вытащить?





Палладио постучал себя по виску. - Подожди, подожди . . . они уже мертвы. Но. . . это странно, я чувствую их мозговую активность. Там ничего особенного нет, но есть . . . что-то. Я этого не понимаю.





Сержант указал назад на частично обнаженное тело. - Похоже, эта паутина проникает в череп. Может быть, он связан с центральной нервной системой?





Грек покачала головой. “За что же?





“Вот в чем вопрос, - сказал Фурусава. - Она встала. - Вы можете управлять передатчиком на световой скорости, рядовой?





- Да, Сержант.





“Хороший. Настроить его. Пора уже ехать домой.





Уже почти рассвело, бездонная тьма за входом в пещеру смягчилась до бледно-голубого цвета.





- Попробуй еще раз, - сказал Фурусава.





Грек со вздохом кивнула и переменила свое положение на земле рядом со световым передатчиком. Устройство представляло собой прямоугольную панель толщиной в пятнадцать сантиметров, с ручкой вдоль одной из сторон. Передняя часть была усеяна большими, громоздкими переключателями и ручками, предназначенными для легкой работы с бронированными перчатками, которые носили морские пехотинцы на поле боя. Передатчик чаще всего использовался в качестве маяка, вызывая воздушный удар или отмечая цель для орбитальной атаки. Или, в экстренных случаях, призывать к спасению.Передатчик был более мощным, чем блоки связи, встроенные в их боевые скафандры, которые все равно были мертвы.





Грек щелкнул выключателем, открывая канал скоростной связи, и повторил слова, которые она произнесла в первый раз.





"Blizzard SAR alpha-three-six-six-three To U-Star Hit and Run. Ответьте, пожалуйста.





Она взглянула на двух морских пехотинцев, стоящих над ней, и затаила дыхание. Она знала, что будет дальше. Она покрутила рычаги управления.





Ритмичное жужжание наполнило пещеру. Тот же самый звук, что и по комму, как по аварийному радио. Тот же самый сигнал был зафиксирован геофизическим сканером Грека. Тот же звук слышали и Пси-десантники. Тот же самый звук раздался в голове Грека, когда заговорили голоса мертвых.” И вот теперь он был на сверхсветовой связи, сильнее, чем когда-либо.





Они были отрезаны, хорошо и по-настоящему.





Греку пришла в голову мысль, о которой она думала, когда они впервые вошли в пещеру. Она посмотрела на потолок, затем отошла от передатчика и подошла к стене. Она провела пальцами в перчатках по его поверхности-как она уже заметила раньше, она была твердой, блестящей, темно-серебристо-серой. Может быть, в самой пещере было что-то такое, что мешало всему . . . хотя это было невозможно, так как существовала лишь горстка сплавов, способных блокировать сигнал сверхсветовой скорости .





- О Боже, - прошептал Грек, и ее рука упала со стены.





Фурусава напрягся. “А что это такое?





Грек снова потянулся к стене пещеры, но тут же отдернул ее руку, словно ожидая шока. - Она повернулась к своему сержанту.





“Это вовсе не пещера.





“Что ты имеешь в виду?- спросил Палладио у них за спиной.





Фурусава потянулась вперед, проведя рукой по стене. Затем она поскребла его металлическим концом своей перчатки и ахнула.





- Он сделан из Геркуланума.





“Как можно построить пещеру из Геркуланума?- спросил палладий, присоединяясь к ним у стены.





“Потому что это не пещера, - сказал грек. “Это яичная скорлупа. Мы стоим внутри яйца паука.





Грек держала геофизический жезл в одной руке,а другой крепко сжимала рукоятку винтовки, когда она стояла у входа в пещеру—у входа в яичную скорлупу. Без автоматической регулировки, обеспечиваемой ее шлемом, снежная равнина была сверкающим белым пространством пустоты в утреннем свете, достаточно ярким, чтобы причинить боль. И без индикаторов HUD им придется следовать за траншеей обратно в зону высадки или заблудиться в снегу.





Траншею, которая была вырыта не только их собственным маршем, но и тем, что находилось там, прячась где-то под поверхностью.





паук.





Греку стало интересно, что он здесь делает. Пауки массово вылуплялись в глубоком космосе, но не на планетах и не в одиночку. Обширные астероидные поля, полностью состоящие из полых сфероидов Геркуланума, были тщательно нанесены на карту флотом, предоставляя данные о населении и распространении пауков. Инкубаторы также были благом как для флота, так и для частных горнодобывающих компаний, предприятия которых часто сталкивались, когда они двигались, чтобы обработать яичную скорлупу в более управляемые слитки Геркуланума. Этот металл был чем—то, в чем нуждались обе стороны войны-пауки были сделаны из него, как и U-звезды флота.





Грек и раньше видел скорлупу паучьих яиц-два экземпляра, один нетронутый, другой поменьше, разделенный пополам, содержались в Академии флота на Земле для обучения. Грек вспомнил мастерскую, где ему читали лекцию о жизненном цикле паука, пока наставник вел их вокруг внутренней части разделенного образца, полусферы десяти метров в поперечнике.Жизненный цикл паука был столь же загадочен, как и само происхождение гештальта—как механические, роботизированные машинные существа были каким-то образом построены в миниатюре на планете-фабрике пауков, миллиарды младенцев, упакованных в яйца, которые затем были рассеяны в пространстве, когда планета была преднамеренно разбита. Яйца дрейфовали, пауки внутри росли, превращаясь в более крупные боевые машины, пока не были готовы вылупиться.





Целая дивизия флота была посвящена изучению этого процесса, надеясь найти какой-то изъян, какой-то секрет, который позволил бы флоту взять верх в войне, которая шла плохо.





Но яйцо паука на планете? Он был встроен в склон холмов, что делало его похожим на естественную пещеру. Он, должно быть, разбился, раскололся, извергнув неразвитого паука, который, возможно, следуя естественному инстинкту, нашел защиту, зарывшись в снег. Это, должно быть, было случайное прибытие, потому что Warworld 3663 был в нескольких световых годах от любого места, и необитаемый—не представляющий интереса для пауков, и, следовательно, не представляющий интереса для флота.





Вот только флот прислал команду спецназа. Команда спецопераций, которую паук поймал, завернул в паутину и спрятал под ледяным полом своего старого яйца.





Грек опустил геофизический сканер и повернулся к остальным в пещере.





“Они ведь пришли сюда за пауком, не так ли, сержант?- спросила она.





Фурусава ничего не ответил. Палладио кивнул. “И мы тоже, верно? S-A-R не была заданием. Флот хочет заполучить паука.





“И, - сказал грек, - они просто будут продолжать посылать команды, пока не получат его.





- Или пока у них не закончатся морские пехотинцы.





Грек кивнул. - Как будто у них закончились спецоперации. Они слишком ценны. Лучше было бы послать туда обычных морских пехотинцев со спецоперациями во главе.- Она сошла с края входа и подошла к Фурусаве. - Может быть, мне становится теплее, сержант?- Она сделала паузу. “Во время инструктажа вы говорили через Коммандера Вайнберга. А первый сержант-это вообще твое настоящее звание?





Геофизический сканер заблеял. Грек выругался, проверил показания приборов и побежал обратно к выходу из пещеры. Палладио последовал за ним.





“А что это такое?- спросил он.





Грек указал сканером на открытое место. Свет все еще пульсировал из-за помех, исходящих из пещеры, но подлинные данные были слишком сильны, чтобы полностью поглотить их.





“Он снова движется, - сказал грек. - Вот дерьмо.” Ей придется отложить вопросы на потом.





“Мы возвращаемся в зону высадки, сигнал к эвакуации. Фурусава вскинула винтовку на плечо и подняла передатчик световой скорости. “Мы откроем канал, когда освободимся от помех.





Палладио отступил назад в пещеру. “Если мы пойдем туда, нас съедят.





“Или мы останемся здесь и будем добавлены в кладовую, - сказал Фурусава. Она остановилась у входа и передала световой передатчик Греку, который взял его в одну руку. “Воспользуйся геофизикой, - сказал сержант. “Мы можем понаблюдать за ним с помощью сканера, держась в стороне, пока не получим сигнал. Палладио может скрэмблировать сенсоры паука с помощью своего пси.





“Чтобы заглушить паука, нужно больше, чем один из нас, - сказал Палладио. - Мы будем мертвы еще до того, как доберемся до зоны высадки.





Фурусава сняла винтовку с предохранителя, и конец ствола вспыхнул красным. Она подошла к пси-десантнику. “Просто делай свою работу, пси-десантник, а я буду делать свою.





Грек указал на тела Боуэна и Андерсона в глубине пещеры. “А что насчет них? А трупы подо льдом? Флот никого не оставляет позади, сержант.





Фурусава улыбнулся. Греку стало плохо.





“Ты теперь в спецоперации, морпех. Различные правила.- Улыбка исчезла с его лица. “Мы идем параллельно траншее, но держимся от нее подальше. Пойдем.





Они выбежали на снежную равнину. За пределами геркуланиевой внутренности похожей на пещеру яичной скорлупы, согретой всю ночь теплыми палочками, изменение температуры было подобно пощечине. Грек услышал, как Палладио выругался у нее за спиной, когда ее собственное дыхание застряло в горле, а холодный воздух угрожал задушить ее.





Она ковыляла вперед, первый сержант—или как там ее звали на самом деле-шел впереди, прокладывая дорогу в снегу, который становился все глубже и глубже по мере удаления от склона, пока всего через несколько метров не оказался у них на коленях. Увеличенная прочность боевых скафандров-мощные суставы и мотиваторы по дизайну, не затронутые автономным компьютером доспеха-уменьшили усилие, необходимое для бега по снегу, но не намного. Если бы у них все еще были шлемы, подумал Грек, и пси-fi связь между их сознанием и скафандрами, то броня бы ответила на эту задачу.А так они продвигались медленно и с трудом.





Затем в руке Грека зажужжал геофизический сканер. Какое-то движение под ними.





“У нас тут компания, - крикнул Грек, перекрывая хруст колес, когда они шли по снегу.





Сзади: "входим!” а потом три приглушенных удара, когда Палладио открыл огонь из своей плазменной винтовки. Грек обернулся и увидел, как пси-десантник выстрелил от бедра, когда большой участок земли позади них начал подниматься вверх, снежное покрытие треснуло и разошлось большими плитами, когда паук поднялся из своего укрытия. Палладио вскинул винтовку, рассыпая выстрелы по колышущемуся снежному холму. Импульсные боеприпасы вспыхнули, когда они ударили во что-то, сдирая еще больше льда и снега, открывая машину, поднимающуюся из земли.





Грек нащупал ее собственную винтовку, чтобы выстрелить, но с геофизическим сканером и передатчиком в руках она была медленной. Прежде чем она успела выхватить оружие, Сержант схватил ее за плечо и потянул назад.





- Да ладно тебе!





Позади Палладио прекратил огонь и побежал прочь от паука, который, казалось, остановился, возможно, пытаясь сориентироваться.





Он был серебристо-серый, такого же матового цвета, как и Геркуланум в его яйце. Тело машины было сферическим, около десяти метров в поперечнике, и состояло из отдельных изогнутых пластин, которые скользили и перемещались по мере движения объекта. Между пластинами вспыхнул красный свет-свет, как знал Грек, солнечной плазмы, кипевшей в ядре существа, источника энергии, удерживаемого под контролем решеткой магнитных полей.Восемь глаз-четыре больших, четыре маленьких—образовывали оптическую решетку на передней части тела, окруженную другими короткими датчиками и антеннами разного размера и длины, сделанными из чего-то Черного и стекловидного.





Палладио остановился и повернулся, снова открыв огонь по вражеской машине. Его пульсирующий огонь пробежал по сенсорной решетке машины, но не произвел никакого эффекта.





- Взбей его!- Крикнул Фурусава.





- Подтверждаю!





Палладио перестал стрелять и опустил оружие. Он стоял неподвижно, а затем через мгновение воздух наполнился жужжащим, щелкающим звуком. На этот раз он был не только в голове Грека. Это был настоящий звук, эхом разносящийся по снежной равнине.





Палладио рухнул на колени. “Я. . . - я не могу этого сделать. Мы не единственные, кто нуждается в эвакуации-он посылает свой собственный сигнал бедствия. Сигнал заглушает все остальное.





Они были мертвы, Грек знал это. Словно в ответ на ее мысли, машина поднялась выше в воздух, восемь огромных, изогнутых, похожих на ножи ног вырвались из снега, сгибаясь и выпрямляясь, когда они подняли Паука в серое небо. Пять метров. Десять метров. Двадцать. Палладио опрокинулся назад.





Грек бросил передатчик и прыгнул вперед, потянувшись к лежащему на снегу пси-десантнику. Она подобралась ближе, почти достаточно близко, чтобы схватить одну руку и потянуть, но Фурусава снова был на ее плечах. Сержант дернулся назад, и пара упала в снег.





- Убирайся отсюда!- крикнул Грек сквозь набитый снегом рот. Она оттолкнулась локтем назад, и тут же под ней раздался крик, а затем она снова встала на колени. - Палладио!





Паук стоял над пси-десантником, который неподвижно лежал на снегу. Сферическое тело машины повернулось назад на несколько градусов, пока пирамидальная структура на ее брюхе не оказалась направленной на Пси-десантника.





- Нет!- Но грек был беспомощен. Сзади она услышала, как Фурусава выкапывает себя из снега.





Рот паука открылся.





Жар был невероятным, даже на расстоянии, взрываясь широким конусом из отверстия в машине, когда ее вспенивающийся плазменный сердечник был открыт. Снег и лед испарились в огромных облаках пара вокруг Палладио. Он вскрикнул и перекатился на другой бок, чтобы вырваться из этого ада, закрыв лицо руками.





Паук опустил свое тело вниз, вся конструкция наклонилась вперед на четырех больших, похожих на косы ногах, а две меньшие передние опоры-больше похожие на шарнирные руки, чем на ноги—потянулись вперед.





Грек копошился в снегу, пока она не взяла свою плазменную винтовку обратно в руки. Она подняла прицел к глазам и глубоко вздохнула, заставляя себя успокоиться, чтобы сделать выстрел. Их оружие было бесполезно против геркуланиевой оболочки существа-машины, но здесь была возможность поразить что-то гораздо более уязвимое.





Похожая на топку пасть Паука была наклонена вниз, к земле, к Палладио. Цель грека была небольшой, но относительно неподвижной. Она открыла огонь, посылая в него белые импульсы трассирующих пуль. Первая пара ударилась о поверхность пластины на передней части Паука, но следующая пролетела верно, исчезнув в недрах машины.





На концах лап паука клешни открывались, закрывались, открывались и закрывались.





Выстрел грека не произвел никакого эффекта. Паука было невозможно остановить, даже в таком незрелом состоянии. Она услышала, как Фурусава приказал ей бежать, но рев паука был оглушительным, и грек решил, что она плохо расслышала его. Она снова поднесла винтовку к глазам и прижалась щекой к оружию. Возможно, ей удастся вырвать ноги или руки—возможно, суставы были хрупкими, более восприимчивыми к плазменным разрядам,—прежде чем эта тварь доберется до Палладио.





Она прицелилась, пытаясь проследить за движением рук существа, но была слишком медленной. Щипцы схватили Палладио за ноги, и он закричал, когда его потянули назад. Грек выругался, выстрелил, но слишком высоко—если бы она попыталась достать до суставов рук, то попала бы в пси-десантника. Ее выстрелы разорвали переднюю часть машины, проведя вертикальную линию между датчиками на передней панели, но когда вспышки удара исчезли, она увидела, что выстрелы даже не поцарапали ее.





Паук ничего не замечал, по-видимому, довольный своей добычей, когда он начал погружаться обратно в снег, таща за собой Палладио. Ноги машины подогнулись, а затем и само тело исчезло под землей. Палладио скользнул назад, все еще держа клешни вокруг своих ног, а затем исчез. Вскоре не осталось ничего, кроме горы изорванного снега и льда, окруженной небольшим озером дымящейся талой воды. Палладио и Паук исчезли.





Грек выронил ее винтовку, закричал в небо, а затем оглянулся через плечо. Фурусава возобновил свое путешествие обратно в зону высадки.





Грек схватилась за передатчик световой скорости, затем поднялась на ноги, используя прямоугольную коробку как рычаг.





Затем она потащилась за сержантом,держа винтовку на предохранителе.





Фурусава остановился и смотрел на серое небо, словно ожидая, что непроницаемый слой облаков расступится и с небес снизойдет спасение. Грек видел, как ее тело тяжело вздымается, а дыхание собирается перед ней в облачко. С тех пор как паук захватил Палладио, их путешествие было непрерывным, геофизический сканер молчал.





Фурусава обернулся, и грек поднял ее плазменную винтовку. Она целилась прямо между глаз сержанта.





“Ты должен рассказать мне о своих приказах, - сказал грек. Фурусава же, со своей стороны, никак не отреагировала, а лишь самодовольно посмотрела на морпеха. Грек стиснула зубы и не опустила винтовку. Возможно, этого и следовало ожидать. Спецоперации отличались от остальных регулярных рекрутов, и эти две дивизии редко хорошо смешивались.





“С-А-Р, просто и понятно, - сказал Фурусава. Это было похоже на то, что она сказала Это как вызов, вызов для грека принять или отвергнуть.





Палец грека лег на спусковой крючок винтовки. Как и Фурусава, ей было жарко после пробежки, но температура воздуха была опасно низкой, и она знала, что здесь, на открытом месте, без защиты шлемов, они скоро замерзнут насмерть. Если их не эвакуируют.





Если только паук не доберется до них первым.





- Нахуй с-А-Р” - Грек понюхал замерзший воздух. - Неужели флот так отчаянно хочет тайно поймать паука, что пошлет наземную команду с ложным инструктажем?





Фурусава рассмеялся. "Брифинг был точным. Тебе просто не дали полную картину.





Грек двинул винтовку вперед. - А ты попробуй.





Сержант скривила губы и указала на передатчик, который Грек бросил в снег.





- Установи передатчик так, чтобы мы могли подать сигнал о нападении и бежать.”





- Скажи мне, что происходит, или мы будем ждать здесь, пока паук не доберется до нас.





“Частный—”





Грек отвел ее винтовку в сторону и выстрелил один раз в снег, затем вернул ее цель ко лбу Фурусавы.





Земля содрогнулась.





“Я не думаю, что вам следовало это делать, - сказал сержант.





Грек огляделся вокруг, когда воздух наполнился жужжащим, чирикающим звуком сигнала бедствия паука. Земля снова задрожала, и снег позади них взорвался ливнем белого снега и голубого льда. Паук поднялся с земли, его ножничные ноги развернулись, когда он встал.





Рядом с греком Фурусава опустилась на колени и подняла винтовку, прицеливаясь. Грек сбил ствол вниз.





- Подожди!- сказала она и показала пальцем.





Паук опустил одну из своих клешней, чтобы показать Палладио, стоящего вертикально в другой лапе машины, два клешня были сложены вместе, как защитная оболочка вокруг морского пехотинца. Из-под тела машины, горячий выхлоп из ее рта выбивал облака пара из земли, так как она периодически открывалась и закрывалась, открывалась и закрывалась, как будто существо дышало.





Паук стоял, слегка покачиваясь на своих лапках.





- Палладио?- Крикнул грек. “Он жив!





Он был весь в крови, избитый, и одна рука крепко обхватывала его за талию. Его глаза были закрыты, как будто он сосредоточился.





“Мне удалось взломать его пси, когда он потянул меня вниз и заставил его вынырнуть, но ваш выстрел привлек его. Палладио поморщился от явной боли. “Быстрый. Я не могу держать его долго.





“Он ее заклинил. Фурусава опустила свое оружие. - Хорошая работа, морпех.- Она повернулась к греку. - Подай сигнал к нападению и беги. Нам понадобится грузовой бункер—я дам вам код запроса.





“Ты, должно быть, чертовски шутишь.





Фурусава проигнорировал ее и снова повернулся к машине. “Вы хотели знать, каковы мои приказы. У вас вполне может быть шанс это выяснить.





Паук вздрогнул, и в тоне его аварийного маяка что-то изменилось. Сидя на крыше машины, Палладио пошевелился и задохнулся от боли.





“Это аккумулятор, Кэт, - сказал он, не открывая глаз. - Он использует потерянную команду как психическую батарею для усиления своего аварийного маяка.





- Ну и что же?





“Вот почему он забрал Хоури. Он выяснил, кто она такая, а затем пришел за остальными из нас. Палладий вскрикнул от боли. “Он и меня пытается использовать . . . Я могу держать его зажатым, но его рисунок на других сзади в пещере. Он вырвется на свободу до того, как прибудет помощь.





Паук снова вздрогнул, и одна его нога поползла вперед.





Грек знал, что Палладио был прав. Потребовались целые огневые группы пси-десантников, чтобы подавить паучьи сети. Один пси-десантник-один раненый пси-десантник-долго не протянет. Даже против незрелого паука-того, который использовал дополнительную пси-энергию, полученную от своих жертв, хранящихся подо льдом.





Как по команде, Палладио ахнул, и машина сделала еще один шаг вперед.





Грек спрыгнул на снег. Может быть, у них был шанс, и очень слабый. Она только надеялась, что удар и бегство были готовы и ждали.





- Нет времени, - сказал Палладио, качая головой. Его рука упала с пояса, открыв потрескавшуюся боевую броню, окрашенную алой кровью, которая стекала вниз по оптике паука. “Никакое время.





Передатчик был готов. Грек поднял глаза и увидел, что сержант подняла винтовку.





Сержант выстрелил, но не в паука, а в Палладио. Его тело дернулось, когда плазменный заряд попал в него, и он резко упал вперед. Грек помчался к Фурусаве,схватив сержанта в ловушку. Они опрокинулись набок; как только Фурусава ударился о землю, Грек встала на колени, перевернув сержанта на спину, и потянула затянутый в перчатку кулак назад для удара.





Воздух внезапно стал тихим и неподвижным. Грек поднял голову. Маяк паука выключился, и сама машина потускнела, красный свет, сияющий между движущимися пластинами тела, угас. Рот на нижней стороне закрылся, и Паук упал, его ноги подкосились. Грек удивленно вскрикнул и нырнул в сторону, хватаясь за Фурусаву, но сержант была тяжеловата в своих боевых доспехах, и когда тело паука ударилось о землю, Грека подбросило в воздух. Она приземлилась обратно в снег, заполнив рот, нос, глаза. Она закашлялась, задохнулась и попыталась встать прямо.Она снова поскользнулась, но сумела перевернуться и оглянуться назад.





Паук уже отошел от Фурусавы, но сержант не двигался с места. Грек пополз обратно к ней, потом увидел, что снег под ногами сержанта быстро краснеет. В грудь сержанту был воткнут длинный изогнутый кусок металла, часть одной из клешней паука. Глаза Фурусавы были открыты, и она смотрела в небо, ожидая спасения, которое так и не пришло.





Она обнаружила тело Палладио, лежащее в нескольких ярдах от падающего паука. Она потащила его вместе с сержантом прочь от разбитого "паука", который дымился на мокром снегу.





Сержант принял правильное решение. Грек знал это, хотя она и не была уверена, что смогла бы сделать это сама. Несмотря на то, что его тащили под снегом и ранили, Палладио протянул руку со своим разумом, чтобы заглушить ИИ паука. Единственный способ не дать Пауку сжечь его разум, а затем убить Грека и сержанта-это убить его самого. Внезапно обрыв психической связи-связи, усиленной разумом мертвых морских пехотинцев, которых паук использовал в качестве батареи-послал бы ударную волну обратно к Пауку, достаточную, чтобы поджарить его процессор.Фурусава понял это и принял решение, которое спасло бы ее, если бы не вмешался Грек.





Если бы грек не вмешался.





Она обыскала тело Фурусавы и не нашла ничего необычного. Ни одного запечатанного приказа, ни одного секретного удостоверения личности, которое выдавало бы ее истинное звание и личность. Насколько можно было судить по официальным данным, она была всего лишь первым сержантом морской пехоты флота. Убит в бою, Warworld 3663. По крайней мере, можно было бы исключить классификацию Омег.





Грек опустился на колени в снег и включил передатчик. Теперь, когда маяк паука перестал быть помехой, сигнальная лампочка передатчика засветилась ярко-синим светом, и устройство начало тихо пищать.





Рядовой морской пехоты Катарина Грек стояла на коленях в снегу. Она подумала об Алонсо, Боуэне и Палладио. Она подумала об Андерсоне и о тайнах, которые умерли вместе с Фурусавой.





Она думала о флоте, о том, как все это хреново, и о том, что, возможно, она больше не хочет быть его частью.





Она подумала о Мариам Хури, подняла глаза к небу и стала ждать спасения.

 

 

 

 

Copyright © Seven Wonders Limited

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Призрак в Лабиринте»

 

 

 

«Устный аргумент»

 

 

 

«Компания из двоих»

 

 

 

«Хранители»

 

 

 

«Том, Том!»