ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Хотя дым скроет Солнце»

 

 

 

 

Хотя дым скроет Солнце

 

 

Проиллюстрировано: Pema Mendez

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 35 минут

 

 

 

 

 

Правительство обычно не нанимает вампиров, но они готовы сделать исключение для Хильды - в конце концов, у них уже есть Кэл - пиромант на зарплате. Что может пойти не так?


Автор: Ли Мандело

 

 





- Итак, - сказал мужчина, развалившись на складном стуле в центре комнаты. “А что может заставить такую леди, как ты, пойти в армию?





“Я не леди, - сказала я.





Тени, отбрасываемые лунным светом и тусклыми флуоресцентными лампами, заполняли пустой склад, скользя по растрескавшемуся бетонному полу. Я ехал в течение трех часов сразу после окончания моей последней работы, чтобы добраться до ближайшего нейтрального места встречи. Это был наполовину оккупированный сталелитейный город, который не был поглощен другой территорией и не имел никаких правительственных связей. Еще полчаса в ту или иную сторону-и мы уже пересекли границу той или иной территории, и им не понравилось, что на их территории появился охотник, если только они сами меня не наняли.





Гулкое пространство вокруг нас заставляло нашу встречу казаться изолированной, хотя я не сомневался, что там были камеры в удобных местах и солдаты поддержки, готовые ворваться внутрь. Нейтральная земля или нет, но они прибыли первыми, и было бы нехорошо, если бы монстр съел их когорту, если бы все стало неуправляемым в нашей первой встрече лицом к лицу.





- Хорошо, а что заставило бы такого вампира, как ты, захотеть вступить в армию—лучше?- Он слегка скривился в раздраженной улыбке. “Я стараюсь быть вежливым и не вызывать всех по виду.





- Во-первых, у меня сложилось впечатление, что технически это не армия. Во-вторых, вы, должно быть, прослушали мои телефонные интервью, - сказал я. “Ты же знаешь, почему я хочу побороться за военный контракт.





“Почему бы тебе не напомнить мне?- предположил он. Выражение его лица казалось высокомерным, но он спокойно смотрел на мой подбородок.





Я подошел поближе. Он откинулся на спинку стула так, что когда я остановилась перед ним, наши ботинки почти соприкасались, он все еще держался на некотором расстоянии. Вблизи я увидела, что его коротко остриженные каштановые волосы слегка вьются. Тонкая линия его плотно сжатых губ исчезла с лица, но я была уверена, что когда он расслабится, то станет красивым. Он оказался моложе, чем я ожидала, и на его щеках и вокруг глаз не было ни единой морщинки. Если бы не разделяющий нас статус и то, что я хотела эту работу, он бы неплохо перекусил.





Мысль о еде заставила меня обратить внимание на свой вялый пульс, хромающий в медленном, неровном ритме. Мне нужно было как можно скорее поесть. Если бы я был сыт, то, возможно, не заметил бы густого запаха его плоти под намеком на сигаретный дым и лосьон после бритья.





“Ты связался со мной первым, а теперь играешь в игры?- Спросил я его.





“Я не устраивал эту встречу, это сделали большие парни. Я мало что о тебе знаю.- Он поднял свою руку между нами, чтобы предложить ее мне, стоя неподвижно. Сутулость исчезла. “Меня зовут Кэл. А ты, должно быть, Хильда.





- Я сжала его руку. Когда он ослабил хватку, словно собираясь отпустить меня, я прижал кончики пальцев к его запястью, чувствуя, как учащается пульс. Наконец он поднял на меня глаза, и в них был жар гнева. Я улыбнулась достаточно широко, чтобы сверкнуть клыками. Он был солдатом и, вероятно, также умелым охотником, но я относился к нему как к еде. Оскорбление телеграфировало туда, где он стоял со мной, пока что—грубый маленький выскочка.





“Не только ты хочешь лично проверить своего потенциального товарища по команде,-сказал я.





“Ты не веришь, что я смогу выполнить нашу часть сделки?





Я крепко сжала его руку своей ладонью. - Он дернулся в мою сторону. Напряжение пробежало по его груди, сжимая мышцы, скрытые под одеждой, но одной силы было недостаточно, чтобы освободить его.





- Первоначальное предложение подразумевало, что ты-другой. У меня никогда не было партнера-человека. Они не могут угнаться за нами, - сказал я.





“Ах вот как?- сказал он, и темное возбуждение промелькнуло на его лице. “Ну, никто из них тоже не может угнаться за мной.





У меня не было возможности спросить, что он имел в виду. Пламя вспыхнуло к жизни вокруг наших переплетенных рук. Я вскрикнула от удивления и инстинктивного, неконтролируемого ужаса, дернувшись так сильно, что отступила на несколько шагов назад. На моей коже не было никаких следов, но я чувствовала жар. Он держал огненное кольцо на своем запястье, ладонь открыта и смотрит надменно. Пока он стоял, танцующий жар рос, распространяясь, пока не превратился в нимб голубого и оранжевого цветов вокруг его тела, хотя он никогда не касался его.





“Думаешь, ты сможешь пройти через это, вампир?- спросил он. Ад замерцал и закрутился, образовав дугу из его тела в кольцах пламени, которые исчезли в воздухе. “Я могу расплавить пули. Один орган действительно не является проблемой в сравнении.





Я сделал размеренный вдох, чтобы успокоиться. Дыхание не было необходимостью, если я не хотела говорить, но это было успокаивающе. “Ты можешь пользоваться им на расстоянии?





Позади меня с треском разбилась люминесцентная лампа. Я оглянулся через плечо. Еще одно облако почти белого пламени на мгновение окутало один из светильников, свисавших с голого металлического потолка, но оно исчезло так же быстро, как и ожило. Он выключил свою энергию, и шоу резко прекратилось, оставив его стоять бледным и непекущимся со слабым блеском пота на лбу. Стул за его спиной, напротив, был опален.





- Ну и зрелище, - сказал я.





“Значит, ты все еще думаешь, что я не могу за тобой угнаться?- спросил он.





”Твоя точка зрения доказана,-сказала я, делая полу-саркастический поклон в его сторону. Его губы дрогнули, как будто он подавлял улыбку, и он слегка расслабился. Ничтожные реакции, но он не совсем скрывал их. Он был доволен, что произвел на меня впечатление. “Если мы собираемся продолжать, я хотел бы услышать из ваших слов, что этот контракт может предложить мне. Вербовщик был конкретен, что они хотят другого. Почему? Это ... неортодоксально.





По правде говоря, любопытство меня пожирало. Правительство и другие подобные организации нанимали охотников на сверхъестественное только на договорной основе, когда возникали беспорядки или опасные элементы, требующие нашего опыта. Долгосрочная занятость была неслыханным делом. В идеале мы жили на нейтральной территории; мы не платили десятину никаким другим лидерам и не взаимодействовали с территориями, кроме как на профессиональной основе, даже если они иногда пытались втянуть нас в спор под своей властью.Все, что мне нужно было сделать, чтобы стать охотником,—это сбежать с моей старой территории и объявить себя готовым к бизнесу-это было так же просто и в то же время так же трудно, как разорвать все мои политические и личные связи.





- Это была чья-то чужая идея. Выше, чем у меня есть разрешение на это. Я получил известие через своего командира, что у них есть для меня работа.- Эти слова застревали у него во рту, как мраморные шарики. - Он сделал паузу, тень гримасы мелькнула на его лице. Я ничего не ответил. "В основном, как я вижу, мы создаем команду, которая может пойти на другие территории, которые нуждаются в... реструктуризации.





”А тебе не кажется, что это их личное дело?- Спросил я его.





”Нет, я имею в виду тех, кто выходит из-под контроля настолько, что начинает привлекать внимание смертных, и руководители территорий являются частью проблемы, а не ее решением. Охотники могут справиться только с убийствами, поэтому кто-то другой должен заняться политикой, которая придет после. А почему не мы? Вы, должно быть, довольно хорошо приспособились, если получили это интервью, и я хотел бы думать, что это так.





“Вы имеете в виду, что столкнулись со слишком многими потрясениями, которые невозможно исправить казнью, - сказал я. Возможно, это должно было означать, что они должны были держать свои носы подальше от сверхъестественных дел, но они никогда не научатся этому. “И ты не можешь просить прославленного убийцу остаться здесь и править после этого. Даже если бы они согласились, большинство из них не знали бы, как это сделать.





Это никогда не было проблемой до того, как люди начали контролировать нас лучше, чем мы сами, но у них была личная заинтересованность в создании случайного переворота. Иной никогда не нанял бы охотника, чтобы тот уничтожил предводителя соперничающей территории,—они сделали бы это сами, чтобы заявить свои права на землю. Все сводилось к тому, что в то время как обе стороны больше всего заботились о секретности, смертные, казалось, были немного более озабочены преступностью.В конце концов, жертвы сверхъестественного насилия так часто имели тенденцию быть людьми, и несколько человеческих смертей здесь или там не были огромной проблемой для другого сообщества—но они были для официальных властей.





- Бинго, но я же человек на их радаре. Если бы я был один и убил в бою одного из глав территорий, остальные все равно не стали бы клясться в верности. Он просто развалится на части. Или, как вы знаете, кто-то убьет меня во сне и займет это место для себя”, - сказал он. - Он широко развел руками в разочарованном жесте. “Но если у меня есть ты, это не подлежит сомнению. Мы можем потерять несколько групп, которые решат, что лучше создать свою собственную маленькую территорию, чем заявлять о лояльности, но это продержится достаточно долго, чтобы стабилизировать ситуацию.





- Ты прав, - сказал я. Он пошевелился, похлопал себя по карману и вытащил пачку сигарет. Я подождал, пока он поднес одну ко рту и, взглянув на меня, театрально зажег ее крошечным пламенем на кончике пальца. “А почему вас это интересует? Ты же не часть территории. На вас это никак не влияет.





“То же самое я могу сказать и о тебе. Но— - он сделал паузу, выпустив полную струю дыма. По контрасту с этим непринужденным разговором его прежняя грубость казалась неуместной. Наверное, все дело было в нервах. Это было большим облегчением. - Действительно, я жду революции, когда мы все выйдем из этого гребаного чулана и территории исчезнут. А до тех пор, это лучшее, что у меня есть. Некоторые из этих лидеров обращаются со своими гражданами, как с рабами, и есть черт-все, что они могут сделать, но уйти, если другая территория будет даже иметь их. Бесправный. Мне это не нравится. Мы тоже люди.





Тот факт, что он не считал себя человеком, и что он видел себя в состоянии войны с другими, которые злоупотребляли своей властью больше, чем чем-либо другим, поднял мое мнение о нем.





- Согласен, - сказал я. - Настоящая свобода была бы хороша, если бы откровение шло хорошо среди смертных. Хотя у меня есть сомнения на этот счет.





Я почувствовала тоску и позволила эмоциям отразиться в своем голосе. Я родился американцем и умер им. Снова стать гражданином и законно служить своей стране было прекрасной мечтой, если бы они не решили сжечь нас всех, когда мы раскроемся.





“Но дело не только в том, что люди сходят с ума. Другие тоже не примут переворот легко, - сказал он, немного защищаясь.





- Безусловно, это огромная выгода от того, что вы находитесь вне закона, - сказал я.





“А сколько тебе лет?- неожиданно спросил он, засовывая руки в карманы.





- Сто тринадцать, - сказал я. - Плюс-минус год.





- Господи, - пробормотал он. “Я думала, что единственными охотниками на вампиров, получающими контракты от правительства, были дети. Старики обычно ненавидят нас слишком сильно. Ты действительно можешь играть в королеву, куда бы мы ни пошли выбивать двери.





“Я самый старый из всех, кто когда-либо обращался к вашему народу за работой, - сказал я, понизив голос. “И самый могущественный. Я буду вам полезен.





“Да, я вроде как думал об этом, - сказал он. “Но ты умеешь работать в команде?





- Посмотрим, - сказал я.





- Черт возьми, но я не могу тебе отказать, - сказал он. Он хлопнул меня по спине, ухмыльнувшись в ответ на мой взгляд, и прошел мимо меня к старым дверям отсека. - Тестовый прогон, первая совместная работа, я и ты. - Завтра вечером. Мой куратор настроил его. - Ты здесь?





- Конечно, - сказал я. Он , казалось, не заметил, что перешел от использования фразы "командир" к "обработчик", но я заметила.





В дверях он остановился и крикнул мне: "Эй, а что это за особый вампирский трюк?





Я улыбнулась ему, и он ушел, когда стало ясно, что я не собираюсь отвечать.





Мой телефон зажужжал у бедра, когда я накрутила волосы прекрасной девушки на свои пальцы. Я услышал, как ее дыхание стало глубже, когда я поцеловал ее в шею. Крошечные поцелуи, пернатые поцелуи, чтобы попробовать пот и блеск на моем языке. Мы сидели на маленькой бархатной кушетке в нише клуба, скрытой тенями от вспышек разноцветных огней и извивающихся тел на полу. Музыка гремела достаточно громко, чтобы повредить мои уши, но я так хорошо смешивалась в этих местах—просто еще одна женщина с черными волосами, длинными ногтями и опасным взглядом. Я одевался, чтобы произвести впечатление на ужин-вечера;баланс угрожающего и красивого, который никогда не переставал соблазнять того или иного человека. Виниловый жилет и пожатие плечами, которые я носил, также удерживали ее любопытные пальцы от слишком большой части моей холодной кожи, когда она ласкала меня и проводила кончиками пальцев по маленьким изгибам моей груди.





Моя рука нашла свой путь под ее юбкой, когда я лизнул кончик ее пульса. Сначала я легонько укусил ее, так что острие клыков осталось почти незамеченным. Она действительно вскрикнула, когда я пронзил ее плоть, но я позаботился о том, чтобы доставить ей столько же удовольствия, сколько и боли. Я пила, жар опалял мой рот вниз по горлу и по всему телу накатывающейся волной. Мое сердцебиение ускорилось, единственный раз, когда это могло произойти. Жизнь наполнила меня, как жидкость в чашке. Когда я был удовлетворен, я отодвинулся от нанесенной раны и провел влажными губами по ее черной рубашке.





Она встретилась со мной взглядом, ошеломленная и улыбающаяся, и я с благодарностью поцеловал ее в щеку. Малейший толчок силы убедил бы ее в том, что я сказал: “Ты прекрасная, добрая женщина. У тебя была хорошая ночь с незнакомцем, и ничего странного не произошло. Ничего странного, моя дорогая. Спасибо.





Я оставил ее там, чтобы прийти в себя от одурманенности, которую наложил на нее, и вышел наружу, моя кожа была почти теплой на ощупь, а нервы трепетали. Но так было не всегда. Иногда я уходила голодная и разочарованная, но я не собиралась обманывать человека, заставляя его хотеть меня. Это попахивало вещами, которые я не одобрял, и не хотел бы сделать со мной в ответ. Я был рад, что накормил сегодня вечером, если я собирался быть с пирокинетиком на работе бог знает как долго. Не зная его чувства по поводу сдачи крови, лучше было подготовиться заранее.





Я открыла телефон, вдохнула прохладный воздух и ответила на пропущенный звонок.





Кэл ответил после первого же гудка. “Ты готова к сегодняшнему вечеру?





“Я только что закончил свои приготовления. - А куда мы едем?” Я скользнул обратно в машину и выехал с парковки. Слишком маленькая стоянка была переполнена. Уже другая машина ждала, чтобы занять мое место.





“Я расскажу тебе лично, - сказал он. “Где мы собираемся и кто ведет машину?





“Встретимся в моем отеле, если вы не возражаете. Ты можешь сесть за руль” - сказала я и показала ему дорогу к месту, где остановилась. Это было в более крупном городе, чем тот, в котором мы встретились, больше похожем на город. Технически это было на краю территории, но они не заметят меня в течение дня или двух. Кроме того, в стальном городе не было свободных номеров для гостей.





“Получить его. Увидимся чуть позже.- Он повесил трубку.





Дорога была быстрой, и когда я добрался до отеля, стоянка была наполовину пуста. Это было маленькое здание, четырехэтажное, с прерывистым светом по всему периметру, вероятно, все путешественники проходили через него. Я не мог себе представить, что приеду сюда на каникулы, в стороне от приличной клубной сцены. Я прошел через вестибюль, привлекая любопытный взгляд Ночного портье благодаря своей одежде, и поднялся на лифте в свой номер.





Я вылезла из винила, как только вошла внутрь, вытирая малейшую капельку пота с моей кожи одним из белых полотенец. Он был розоватым; персонал, вероятно, принял бы краску для волос или макияж. Я натянула брюки и застегнутую на все пуговицы мужскую рубашку, которая достаточно свободно висела на моем теле, чтобы скрыть кобуру и пистолет на пояснице. В дверь постучали.





- Кэл?- Крикнул я, закатывая рукава.





- Да, - сказал он.





Я щелкнула замком на двери и открыла ее, отступив в сторону, чтобы впустить его. Рабочая одежда сменилась темными джинсами и свободной футболкой. Я оглядел его, но не увидел никакого оружия, если только у него не было ножа в сапоге. Он воспользовался моментом тишины, чтобы осмотреть мою комнату, его глаза блуждали по закрытому чемодану и аккуратно застеленной кровати.





“Ну и что же это за работа?- Спросил я его.





Он отодвинул стул от стола и сел, скрестив ноги и свесив одну руку через край. Это была поза расслабления, но его мышцы были напряжены, а в уголках рта виднелись слабые линии напряжения.





- Со вчерашнего дня ситуация немного ухудшилась. Это будет простая работа, где мы решили спор о лидерстве", - сказал он.





Я прислонился к стене и скрестил руки на груди. “А что изменилось?





“После смерти старого босса было три претендента на эту территорию, - сказал он. - Теперь их двое. Третий ухитрился пригвоздить себя к двери первого. Буквально.





- Неужели мы должны расследовать это убийство и казнить виновного?





“Я так не думаю, - сказал Кэл.





- Думаешь?





“У нас есть полная свобода действий, - сказал он, пожимая плечами. “У меня просто такое чувство, что происходит что-то такое, о чем я не знаю, и оно собирается укусить нас за задницу, когда мы туда доберемся.





- Значит, убийство не имеет отношения к делу. Выясните, кто из них это сделал, подтолкните другого к лидерству, позвольте им справиться с этим между собой.- Я оттолкнулась от стены, взяв в одну руку свой чемодан, а в другую-спортивную сумку, в которой хранилось оружие. “А разве цель этого контракта не в том, чтобы посмотреть, получится ли из нас хорошая команда?





- Да, наверное.





Молчание, установившееся между нами, было резким, напряженным, вызванным неуверенностью и рвением в равной мере. Если бы я хорошо справилась и пробный прогон был успешным—независимо от того, было ли это решено Кэлом, его непосредственным начальником или “вышестоящими”, которые провели первое собеседование, я не знала,-это было бы положительным знаком для вампиров в целом. Должно быть, им было трудно найти любого из нас, кто согласился бы даже поговорить с ними, но я был готов, и я бы показал ценность, которую мы представляли.Мы были сильны, быстры, и почти все из нас в течение наших первых пятидесяти лет были одарены усиленными способностями, пробужденными от наших смертных жизней. Я мог бы быть тем, кто поможет нам сделать шаг к легальности. Я должен был что-то сделать ; я не мог больше ждать, когда это произойдет само по себе.





Момент прошел, когда Кэл встал и прошел мимо меня, оставляя за собой слабый запах сигаретного дыма. Я последовал за ним к двери, и он распахнул ее передо мной. Проходя мимо, я заметил, что моя голова едва доставала ему до подбородка, так что он был чуть выше шести футов ростом. Я, должно быть, казалась изящной по сравнению с ним, но он знал, кем я была, а кем нет. я надеялась, что это удержит его от недооценки того, что я могла сделать во время работы. Тот факт, что он не предложил нести мои сумки, был очком в его пользу.





“А что ты делаешь днем, чтобы быть в безопасности?- спросил он, когда мы шли по коридору.





“В отелях я вывешиваю табличку "Не беспокоить" и подсовываю стул под дверь, а также запираю ее на задвижку изнутри.- Я заколебался. Мое лицо вспыхнуло, согретое чужой кровью. “Я предпочитаю спать в ограниченном пространстве, но я обнаружил, что брезентовый мешок достаточно хорошо защищает от света. Молнии имеют замки на внутренней стороне.





Кэл пристально посмотрел на меня и снова усмехнулся. “Ты спишь в мешке для трупов?





“Ты бы предпочел, чтобы я взял с собой гроб?- Возразил я.





Румянец все еще искусственно горел под моей кожей. На мгновение я пожалел, что вообще поел. Он, казалось, заметил это, как только я подумала об этом, и его улыбка померкла по краям, его глаза потеряли часть своей прежней юмористической теплоты.





“Я думаю, вы уже, э-э, пообедали.





Я вздохнула и протиснулась мимо него к выходу из вестибюля. “А где твоя машина?





“Вон тот, - сказал он, указывая на темно-зеленый седан.





“А где же эта работа?- Спросил я его.





- Примерно в трех часах езды отсюда, - ответил он. - На краю Миссисипи.





Я подсчитал в уме. - Мы должны опередить рассвет, но если этого не произойдет, мне придется лечь спать в багажнике.





Он открыл ее для меня, и я погрузила свой чемодан и сумку внутрь. Их нужно было бы переместить на заднее сиденье, если бы мне пришлось использовать пространство, но оно было достаточно большим, чтобы вместить меня.





“Это должно быть чертовски неудобно, - сказал он после паузы.





“То, за что мне платят деньги, как правило, работает в те же часы, что и я, - ответил я. “Это не так уж и трудно.





Моя грудь сжалась, когда я говорила, опровергая легкость этих слов. Свет лампы, лунный свет, свет костра-ничто из этого не могло заменить того, что было бы, если бы Солнце снова взошло или село, или заснуло сновидениями. Я жила так хорошо, как только могла, так счастливо, как только могла, но некоторые потери были слишком велики, чтобы их забыть. Если Кэл уже не понимал этого, объяснять было и больно, и бессмысленно.





“У вас есть какое-нибудь досье, которое я мог бы прочитать?- Спросил я его.





“Да, конечно, - сказал он. - Папки лежат на заднем сиденье.





Я уселась на переднее пассажирское сиденье, схватила папку и стянула с нее резинку. Пачка фотографий выпала мне на колени, когда я открыла обложку, жуткие изображения человеческого тела, щедро забрызганного кровью. Он был приколот, как бабочка, к двери. Я повернул фотографию к свету снаружи и внимательно осмотрел ее. Под телом не было крови, только на нем, так что он, по-видимому, был убит первым, а затем пристегнут.





- Пневматический молоток?- Пробормотал я. “Или это было сделано вручную?





Кэл бросил на меня быстрый взгляд и резким движением вывел машину на дорогу. - Судя по глубине гвоздей, которыми его оторвали, это было сделано вручную. Некоторые из них не вошли под хорошим углом, некоторые просто не прошли до конца. Пневматический молоток был бы униформой. Но даже те, что пробили стену, получили только один удар.





- Сверхъестественная сила, - сказал я. “Как будто тут были какие-то сомнения.





Первые несколько страниц были посвящены ситуации с руководством. Судя по записям, старый король умер вполне естественной смертью. Смерть в бою была проще; победителем становился новый лидер территории. В этих обстоятельствах, с тремя потенциальными новыми лидерами, и ни один из них явно не способен взять власть, все могло бы стать уродливым.





Одним из кандидатов был альфа-оборотень по имени Бен Халдеман, записанный, чтобы иметь ровный темперамент. Он был альфой местной стаи. Второй была женщина, Карли Лежурна,—здесь записки были нацарапаны синими чернилами—шаман, или, возможно, оборотень, или просто очень сильный экстрасенс. Никто, казалось, не был полностью уверен, но ее сторонники были почти поклонниками. Послание, так сказать, было оставлено на ее двери.





Что оставило жертву и третьего претендента, Адама Андерсона, Вервольфом. Это было удивительно; они были редки. Небольшая группа верб-лет в этом районе была несказанно разгневана его исчезновением и последующим обнаружением в качестве декорации.





“А ты как думаешь?- Спросил Кэл, быстро взглянув на меня.





Я уловила в них вспышку света, похожую на искры, прежде чем он снова отвернулся, чтобы посмотреть на дорогу. “Я думаю, что вы, возможно, правы.





- Насчет чего?





“В этой информации чего-то не хватает, - сказал я, постукивая пальцами по папкам. “А кто ее тебе собрал?





— Я ... - Он замолчал, стиснув челюсти. ”Я не могу быть уверен.





“Можно ли с уверенностью предположить, что собиратель тоже ваш, скажем так, босс?- Спросила я, чувствуя, как меня охватывает дискомфорт.





- Ладно, - сказал он. “Да, конечно. Что. Это действительно важно для моего благополучия, чтобы мы не облажались, хорошо? Я больше ничего не могу сказать.





Я медленно перевела дыхание. “Ты действительно доброволец в этой команде?





- Он рассмеялся. Край под ним был не очень красивый. Это был вполне достаточный ответ, если он действительно не мог рассказать мне больше об этом человеке. Информация, если это был такой же тест для Кэла, как и для меня, была ошибочной. Я снова бросила папку на заднее сиденье и уставилась вперед на темную дорогу. Город уже исчез, оставив после себя холмистые поля и редкие деревья. Мы проехали под зеленым дорожным знаком, указывающим на съезд в трех четвертях мили отсюда.





Я думал, что официальная политика состояла в том, чтобы оставить людей со способностями в покое, если они не станут слишком большой помехой. Я также думал, что охотники, люди они или нет, всегда свободно выбирали быть охотниками, будь то работа, спонсируемая правительством или от других. Напряжение Кэла и страх, исходивший от его сигарет, указывали на что-то вне официальной политики, и это заставляло меня чувствовать себя ужасно неловко.





“Мне нужно остановиться, хорошо?- вдруг спросил он.





Не дожидаясь ответа, он свернул на съездную рампу, которая была поднята с правой стороны. Конец пандуса, казалось, никуда не вел, просто одинокая дорога без ресторанов или районов, но дальше по ней была заправка. Он свернул на стоянку у вокзала и припарковался.





Краем глаза я заметила, как он тычет пальцем в сторону здания. Он указал на меня, потом на него, и когда он вылез из машины, я последовал за ним. Клерк бросил на нас беглый взгляд и вернулся к чтению своего журнала, пока Кэл пробирался между рядами закусок и безделушек. Как только мы скрылись из виду, он схватил меня за руку и потянул, что было не слишком эффективно. Я уставилась на него, и он издал раздраженный звук, вместо этого подойдя ближе ко мне.





Я отступила назад и наткнулась на полку, держа руки перед грудью. - Он поджал губы. - Прекрати двигаться, черт возьми, - прошептал он.





- Но почему же?- Прошептал я в ответ.





Он снова прижался ко мне, склонив свое высокое тело над моим так, что его рот оказался у моего уха. Я застыла, прижавшись щекой к его подбородку, мой рот был рядом с нежной частью его горла. Я провела языком по кончикам своих клыков, и маленький острый гребень зацепился за мою собственную кожу. Я не был голоден, но мои мышцы все равно дрожали от этого искушения.





- Машина прослушивается, - пробормотал он едва слышно. “Я почти уверен, что мой сотовый тоже прослушивается, так что я должен вести себя чертовски тихо. Мне нужно, чтобы эта команда собралась вместе, потому что если это произойдет, я получу свой собственный командный пункт. Я получаю свободу.





Я пошевелилась, прижалась лицом к его лицу и прошептала в ответ: "свобода от чего?





“Мой куратор, - ответил он. - Его боссы заставят его отпустить меня, если я докажу, что я полезен и под контролем. Таковы условия сделки. Я попал в точку возраста.





Полка задребезжала, и Кэл вздрогнул, подняв голову.





“Вы двое должны купить что-нибудь или уйти, - сказал клерк позади нас.





Я просунула руку между его грудью и своей, чтобы прикрыть лицо, скрывая неудержимую ухмылку. Как это нелепо . Кэл откашлялся, отодвинулся от меня и засунул руки в карманы. Я повернулась на каблуках и вышла, прислушиваясь к стуку ботинок Кэла по кафелю позади меня.





У меня было еще много вопросов, но если он был прав, мне нужно было найти лучшее время, чтобы задать их. Возрастная точка-как контракт по контракту? И, что еще более интересно, какой опыт научил его подозревать, что за ним постоянно следят, и что заставило его бояться этого? Тайна зудела в глубине моего сознания.





Когда я забралась в машину, он бросил на меня взгляд, и я кивнула. Никаких разговоров, только не здесь. В тишине, которая установилась после этого, я поняла, что вкус, оставшийся на моих губах, был ароматом его кожи от короткого момента контакта. Я откинула голову на спинку сиденья и подумала, что вытирать рот будет слишком очевидно.





Кэл почти не разговаривал до конца поездки, пока мы не достигли границы штата, и мне пришлось пробудиться от спокойного оцепенения. Дон тянулась к краю моего сознания, как тяжкий груз.





- Остановите машину, - сказал я.





Он подпрыгнул, задыхаясь.





- Извини, - сказал он, переводя дыхание. “Я думал, ты уже спишь.





- Я не сплю, - сказал я, протирая глаза. “Мне нужно залезть в багажник. Мы не успеем сделать это к утру.





“Как ты можешь знать?- спросил он, выводя нас на аварийную полосу.





“Я это чувствую.





Он поставил машину на стоянку и открыл багажник. Я вылезла, ошеломленная, мои конечности уже отяжелели. Я ждал слишком долго. Мне нужно было быть более внимательной. Мне потребовалось некоторое время, чтобы переставить багаж и вытащить свой “спальный мешок".- Я забрался в темное дупло сундука и закрыл за собой крышку, заползая под брезент. Я выровняла его внутри так, чтобы он был мягким, хотя через мгновение я его не почувствую. Я застегнул замок на молнии, повернулся на бок и попытался расслабиться. Ужас сделал это трудным делом.Мое тело становилось все тяжелее и тяжелее, пока мои глаза сами собой не закрылись,а рот не обмяк. Это был не сон; я умирал снова, и снова, и снова.





Я ускользнул в пустоту, когда солнце, должно быть, поднялось над горизонтом.





Дезориентация-мягкое слово для возвращения к жизни с судорожным вздохом и заикающимся сердцебиением в тихом, темном, маленьком пространстве. Воздух, которым я жадно глотала, растягивал затекшие мышцы, и я откашливалась, жалея, что не знаю, как прекратить это делать каждый раз. время. Я двинулся, чтобы найти ключ к замку, но мой локоть ударился о что-то твердое, когда я переместился. Я сделал паузу, затем протянул другую руку и наткнулся на ту же самую твердую поверхность в пределах нескольких дюймов. Это было неправильно. Я потерял сознание в багажнике машины, лежа в безопасности в своем спальном мешке, с пирокинетиком, охраняющим мое тело. По крайней мере, я предполагала, что именно это он и будет делать. Эта уловка была слишком изощренной, если он просто хотел обмануть меня, чтобы я потеряла бдительность.





Я похлопал по холодным металлическим стенкам и обнаружил, что они были прикреплены к какой-то крышке с текстурированными выпуклостями, похожими на внутреннюю часть ящика с инструментами. Я толкнул секцию над собой, и она звякнула, но не открылась.





Это было хорошо, что гипервентиляция не заставит меня потерять сознание, потому что я задыхалась безудержно, когда боролась и пиналась изо всех сил. Металл помялся под каждым ударом моей ноги, но у меня не было достаточно рычагов, чтобы заставить его открыться. Кто-то посадил меня в ящик и крепко запер его. Должно быть, они знали, кто я такой. - Кэл? Я никогда так не ошибался в искренности людей—их запах и крошечные телесные реакции было невозможно скрыть от меня. Это означало, что Кэл был каким-то образом недееспособен, а я была пленницей.





Если только они не положили коробку в тихое, тайное место и не собирались возвращаться. Вампиров можно было заморить голодом до смерти, в качестве наказания или пытки. Я становился все слабее и слабее день за днем, пока однажды утром не умер и не перестал возвращаться. Это может занять месяцы . Я завизжала, как гарпия, и забилась изо всех сил.





Четыре резких удара по крышке ящика остановили меня.





“Кто там?- Крикнул я, ничуть не испугавшись.





- Кто-то, кто не хочет, чтобы ему в ближайшее время удалили горло из позвоночника, - сказал мужской голос. - Или сгореть до хрустящей корочки. Итак, мы должны решить, что делать с вами двумя удивительно некомпетентными охотниками.





“А ты кто такой?- Спросил я его.





- Кто-то, кто должен был понять, почему ты здесь на самом деле, - сказал он. - Наши источники сообщили, что вы собираетесь попытаться свергнуть моего короля.





Коробка сдвинулась, как будто он прислонился к ней, и я уловила слабый запах. Это было животное, но не волк. Наше досье действительно оказалось неверным. Они были готовы ко мне, но то, что он сказал о сожжении, означало, что они были готовы и к Кэлу, и это не сулило ничего хорошего. Как любят говорить кино, мы были обмануты.





- Это не входило в наши намерения, - сказал я. “После смерти старого короля нам велели уладить спор о лидерстве между двумя местными воинами. Заинтересованными сторонами были оборотень и шаман. И ты тоже не боишься.





“Вот именно, - сказал он, снова постучав по футляру. Я вздрогнула от глухого звука вокруг меня. “Но если ты говоришь правду, то мы все равно будем в дерьме вместе с тобой за то, что ты это сделал, верно?





“Меня больше интересует моя свобода, чем обида, - сказал я.





- Видишь ли, - сказал он, как будто я ничего не говорил, - король не умер. Тот, кто сказал тебе это, был гребаный лжец.- Я ничего не ответил. Он медленно вдохнул и выдохнул. - И не только это, но у нас не было спора о лидерстве здесь дольше, чем я живу. Ни один оборотень или шаман даже не подумает о том, чтобы попытаться захватить эту территорию, поверь мне.





“Если король еще жив, могу я поговорить с ним?- Спросил я его.





Мне становилось все труднее сохранять спокойствие в голосе. Коробка не была теплой, но она была маленькой, и я постоянно терся о нее руками и ногами, когда двигался. Казалось, он сжимается вокруг меня, когда я дышу, но если я хочу выбраться из этой проклятой коробки, ему нужно услышать дружелюбного знакомого, готового отпустить недоразумение, а не паникующего вампира.





“Ты скоро с ним познакомишься, - сказал он. “Возможно, я не смогу справиться с тобой, но он справится. Я тебе это обещаю.





Я снова услышал шаги, удаляющиеся вдаль.





“А где мой напарник?- Крикнул я в ответ.





- В другом месте, - ответил он.





Холодок пробежал у меня по спине. Надеюсь, он не был мертв. Если бы Информатор сказал мне, что пирокинетик собирается убить меня, я бы не рискнул оставить его в живых. Снайперский выстрел, никакого стресса, никакой суеты.





Маленький комок страха в моем животе вырос и затвердел свинцовой тяжестью. Тишина была абсолютной, когда я перестала дышать. Мне снова стало что-то слушать: приток воздуха внутрь, приток воздуха наружу. Тихо, но все же. Я должен был держать себя в руках и обдумать все это. Если куратор Кэла намеренно исказил задание, намекая на трюк, если не на откровенную ловушку, то вполне вероятно, что именно он нас и подставил.





Этот мотив кричал на меня, он был так очевиден. Военный, который так или иначе держал жизнь Кэла в своих руках в течение многих лет, который внушал ему страх и ненависть, который не хотел позволить ему ускользнуть, даже когда его начальство сказало ему, что он должен это сделать.





Оказалось, что он принял решение, столь обычное для ревнивых мальчишек: если я не могу иметь его, то и никто не может—а боеспособный пирокинетик был действительно очень особенной игрушкой.





Еще один восход и закат оставили меня биться кулаками в слепой ярости против искореженного внутри коробки, когда я проснулся. Паника переросла в жгучее ощущение в моих внутренностях, настолько сильное, что оно могло бы разорвать меня изнутри, если бы я не выпустила его наружу. Мой прежний хозяин сделал это с одной из своих девочек. Только один раз, потому что даже он открыл в себе зерно сострадания, слишком сильное, чтобы позволить ему продолжать мучения. Он просто довел ее до последней смерти, вместо того чтобы дать ей полностью умереть с голоду. Потребовалось три недели, чтобы убедить его.Это была одна из причин, по которой я выбрался из своей территории и стал охотником.





Я не хотел умирать таким образом. Я тоже не хотел выходить из ложи буйнопомешанным, если меня вообще выпустят. Я разжал пальцы и снова лежал неподвижно, или настолько неподвижно, насколько это было возможно, пока мое тело дрожало и теряло контроль. Я и не подозревала, как сильно это меня напугает. Я проводил каждый день в маленьком, темном помещении. Но он был моим, и я не был в ловушке—в ловушке, в ловушке, в ловушке. Я прикусила свою губу, боль была достаточно острой и шокирующей, чтобы вырвать меня из этого ужаса. Влага более густой и холодной крови стекала по моему подбородку на воротник рубашки.Я смахнула тонкий след большим пальцем и пососала его с кончика пальца. Я не мог позволить себе тратить его впустую.





Но никто не пришел.





На третью ночь я со стоном пришла в себя и попыталась перекатиться на бок, ударившись при этом плечом. Я свернулась так крепко, как только позволяла коробка, и прижала пальцы к собственному пульсу. Ритм был нерегулярным и вялым. Мой рот наполнился слюной, зубы и клыки так и чесались от желания. Еще день или два, прежде чем голод станет невыносимым. Мне нужен был план, но если мои похитители уйдут и никогда не вернутся, кого я смогу убедить выпустить меня? Сила в моих конечностях уже исчезала.





Послышались шаги, слабые, но многообещающие. Я сидел очень тихо.





Металлический стук открываемого замка раздался за мгновение до того, как свет ослепил мои глаза. Мне потребовалась щурящаяся, неловкая секунда, чтобы понять, что крышка коробки была открыта. Напряжение пело во мне, когда я готовился к прыжку, но я остановился и отпустил его снова, когда мое зрение приспособилось—атака на одного человека не вытащила бы меня из моей тюрьмы. Власть над своим королем-вот что было главным билетом. Комната, судя по голым бетонным стенам, представлявшая собой небольшой подвал, была пуста, если не считать моего похитителя, металлического ящика и меня.





- Добрый вечер, - сказал мужчина, склонившись над ящиком.





Свидетельством моего голода и усталости было то, что я сначала узнал его по запаху. Как только появится кровавый привкус родни ударившись ноздрями,я почувствовала его, мерцающее ощущение его силы, соприкасающейся с моей собственной. Мне захотелось улыбнуться. Вместо этого я оскалилась на него и выпрямилась во весь рост, убирая его руку с дороги. Вот что сделал бы испуганный, ослабевший охотник, а не женщина с хитростью в рукаве. Утечка информации, куратор Кэла или нет, не сделала достаточно много исследований обо мне. Я вспомнила, как Кэл спрашивал меня, что это был за “особый трюк” в тот вечер, когда он брал у меня интервью—потому что он не знал.





- Ты, должно быть, голоден, - сказал вампир. Он заправил прядь темных волос за ухо с обаятельной улыбкой, играя своей бледной привлекательностью для моего внимания. Но это не сработает. “Я прошу прощения за лечение, но я обнаружил, что высказывание о последствиях при первой встрече удерживает гостя от действий.





Настоящий король наедине со мной в комнате, и притом вампир. Не позволяя моей свирепой радости проявиться, я подвергал сомнению свои актерские способности.





- Гость, - усмехнулся я.





“Ты могла бы быть гостьей, - ответил он, парируя мой резкий тон своей непринужденной непринужденностью.





“Вы не могли бы оказать мне гостеприимство?- Спросил я его.





“О, нет, - сказал он. “Ты не заставишь меня согласиться на это. Ты вторгся на мою территорию.





“Я уже сообщил вашему помощнику, что нас послали сюда с дипломатическим заданием, и наша информация оказалась неверной, - сказал я.





- Это не то, что нам говорили, - сказал он.





“Тогда мы зашли в тупик.” Я свесила ноги с края ящика и протиснулась мимо него, чтобы встать. Моя спина хрустнула, когда я потянулась. “Может быть, вы предложите мне поесть?





“Я предлагаю вам вашего партнера, - сказал он. Узел в моей груди ослабел. Кэл был жив. “Потому что если я предложу тебе одну из моих, ты заявишь, что я предложил тебе гостеприимство, не так ли?





Он встретил мою ухмылку своей собственной. Пусть он думает, что я хочу заманить его в ловушку в рамках наших законов. Я ощущала в своей голове края его силы, пробуя ее и находя ее тяжелой, богатой и густой от возраста. Я был слишком слаб, чтобы бросить ему вызов прямо сейчас; мне нужно было заправиться.





- Следуйте за мной, - сказал он, отталкиваясь от металлического ящика и направляясь к лестнице в углу.





Я взглянул на свою тюрьму и увидел, что это был своего рода гроб с рядом толстых висячих замков и цепей, чтобы держать его закрытым. Должно быть, он был сделан специально. Голый маленький подвал и одинокая коробка представляли собой идеальную темницу. Неудача и возвращение к этой медленной смерти-не выход. Я поспешила догнать вампира, разглядывая его сзади. Он повернулся ко мне спиной не в знак глупости, а в знак силы. Он верил, что если я настолько глуп, чтобы напасть на него, то он победит, и его высокомерие подтверждало это. Психологическая война самого незначительного рода.Его ботинки, кожаные и хорошо отполированные, стучали по деревянным ступенькам. Брюки на нем были сшиты на заказ, как и серая шелковая рубашка с блестящими пуговицами из драгоценных камней.





“И как же ты удержал его от того, чтобы сжечь свой дом вокруг тебя?- Спросила я, когда мы вышли в просторное помещение, устланное коврами и скудно украшенное. Маленькие окна на уровне земли показывали мне темноту и траву, но больше ничего.





- Наркотики, конечно, - ответил он. - Наш информатор прописал ему определенную комбинацию транквилизаторов, которая позволит ему оставаться в сознании, но не сможет контролировать свои способности.





- Понятно, - сказал я.





“По этому тону вы должны знать, кто это был, - сказал он с легким смешком. “Я мог бы поверить тебе, насчет твоей дезинформации. Но если я позволю тебе уйти, ты вернешься подготовленным и уничтожишь нас? Этим я не могу рисковать.





“Нам также сообщили, что произошло убийство. Труп, прибитый гвоздями к двери?- Спросил я, зная, чего ожидать в ответ.





- Вот уж действительно, - пробормотал он. “Это произошло на нашей соседней территории в прошлом году, но было решено охотником в короткие сроки. У нас вообще не было убийств.





“Тогда у вас нет причин бояться нас, - сказал я.





Он повернулся на каблуках, схватил меня за волосы и рывком поставил на колени. Я шел вместе со свободными конечностями, чтобы не потерять этот комок. Я посмотрела ему прямо в холодные голубые глаза и ничего не сказала. Подыгрывай мне, пока я не накормлю, а потом, а потом ... …





- Вы, должно быть, ужасно голодны, - пробормотал он. Его большой палец оттянул мою губу назад, и я позволила ему коснуться нежной, зудящей поверхности моих клыков. Я даже поморщилась за него. - Ты будешь кормиться, и мы обсудим варианты. У меня нет ни малейшего желания уничтожать двух превосходных солдат, если я смогу взамен завоевать вас обоих.





Я оторвал голову от чужих пальцев, чтобы сказать: "Я согласен на обсуждение.





“Ваш напарник в этой комнате, - сказал он, указывая на одну из дверей в дальнем конце комнаты. Их было три в ряд: спальни, предположил я. - Немного уединения, но, пожалуйста, не задерживайтесь слишком долго.





Я встал на одно колено первым, положив на него руку ладонью вверх в традиционной манере. “Ваше имя, если мне понадобится?





“Я же говорил тебе, что никаких призывов к гостеприимству, - сказал он. “Но это же Лисандр.





Я коротко кивнул и встал. Он элегантно рухнул на одну из коричневых кушеток, расставленных в центре комнаты, не сводя с меня глаз. Дверь спальни открылась от толчка моей руки, и я закрыла ее за собой, отрезая ему поле зрения. В тусклой комнате, освещенной маленькой лампой, стояли только кровать и стул. Я глубоко вздохнула, чувствуя горький, ядовитый запах пота, исходящий от безвольного тела на кровати. Кэл моргнул, глядя на меня, и неуклюже перекатился на бок.





- Хильда?- он говорил невнятно.





- Тише, - прошептала я, опускаясь на колени рядом с кроватью.





Слюна, скопившаяся у меня во рту, отдавала металлом. Я откинула волосы с его лица и посмотрела на его зрачки, которые были огромными и черными. Лисандр снова ошибся, полагая, что если он победит меня, то также получит контроль над Кэлом. В конце концов, другие всегда отвергали тех, кого считали людьми.





“Я сейчас тебя укушу.- Я произнес Это очень осторожно. - Пожалуйста, не двигайтесь, иначе вы можете пораниться.





Он издал звук, который мог бы означать несогласие, но у меня не было на это времени. Я прижалась к его щеке, склонив его голову набок. Его кожа была липкой на ощупь, но все же теплее, чем моя. - Он застонал. Я погладила его по подбородку, чтобы успокоить, и забралась на матрас, чтобы получить удобный угол. Я был слишком мал ростом, а он слишком несговорчив для всего остального. Одна нога зацепилась за его, чтобы он не двигался, я прижалась верхней частью тела к его руке и держала другую, которая неуклюже тянулась ко мне, на расстоянии. Он был слаб, как котенок.Сожаление и горечь его тошнотворного пота ощущались во рту как пепел, когда я нащупала под кожей нить его пульса. Я впилась в него зубами так осторожно, как только могла, и он едва отреагировал—транквилизаторы, по крайней мере, притупили боль. Кровь, которая заполнила мой рот, была едкой с добавками, но все еще богатой и горячей. Я вздрогнул, внезапно почувствовав сильный голод, но выпил только столько, сколько мне было нужно. Поток жизни через мои замерзшие конечности, казалось, будил каждую мою клеточку во вспышке света и удовольствия. Я отодвинулась с той же осторожностью, с какой обычно кормилась, прижимая пальцы к сочащимся ранам.





- Прошу прощения, - прошептала я ему на ухо.





Какая-то часть меня, очень маленькая часть, хотела бы, чтобы мне не нужно было отрываться от тепла его компании. Я соскользнула с кровати и похлопала его по руке. Неадекватно, но все, что я мог предложить за кражу чего-то столь же жизненно важного, как жизнь из его вен.





Я собрал свою собственную силу вокруг себя в потоке статики и гнева. Лисандр был вдвое старше меня, но моему старому учителю было уже почти полмиллиона лет, когда я повернул его силой своей воли. Были веские причины не приводить сюда экстрасенса, который при жизни имел дар общения с умершими.





- Лисандр, - позвала я, входя в комнату. - Лисандр, я тебя зову.





Он вскочил на ноги в мгновение ока, обнажив клыки, его энергия заколыхалась волной силы против моей. Я нырнул за ним. Он подхватил меня на руки и повалил на пол всем своим весом, придавив меня телом вполовину больше моего роста. Ублюдок понял свою ошибку слишком поздно-он коснулся моей кожи, и весь контроль усиливается с контактом. Моя аура пожирала его, ощущение, которое наполняло мое тело, как будто я кормилась. Я пожирала его,окрашивала в свой цвет, а он беспомощно извивался и бился на мне.





“Ты не спросил, как меня зовут, - прошипела я ему в лицо. “Хильда. Пожиратель хозяев и победитель смерти.





Он все еще шел надо мной, когда свет в его глазах погас. Вся эта невозможная, нечеловеческая сила, готовая подчиниться моей воле и приказам,—этого было достаточно, чтобы заставить девушку задрожать. Титулы, возможно, были глупыми, а вампиры-претенциозным сборищем, но я снова и снова жила в соответствии с ними.





- Лисандр, - сказал я. - Дай мне встать.





Он попятился на коленях, пока я не освободилась. Я запустила пальцы в его шелковистые волосы. Сила была стремительной, слишком опасной даже для самого чистого сердца. Чтобы превратить короля в раба или возвысить раба до царствования? Слишком много, совершенно слишком много.





“Я приказываю тебе убедить своих последователей, что ты освободил нас, - сказал я. - Мы с Кэлом уедем целыми и невредимыми, если ты не против. Вы можете играть короля, если вы выбираете, или отдать свой титул наследнику.





Мне пришлось немного подумать, чтобы убедиться, что я не пропустил ничего важного. Коварный шепот в глубине моего сознания требовал, чтобы я закончил его приказом лечь на солнце или запереться в этом ужасном ящике.





“Ты будешь вести себя с добротой и великодушием по отношению к тем, кого встретишь, и замуруешь эту подвальную комнату вместе с гробом. Вы меня понимаете?





Лизандер кивнул и встал. На первом же шаге он пошатнулся, но потом снова зашагал ровно. - Я потер свое лицо. План мог обернуться против него, если бы кто-нибудь заметил, что его аура полностью изменилась и догадался, что произошло. Я вернулась в комнату Кэла и легко, как перышко, подхватила его на руки. Его руки и ноги болтались, но я все же сумел поднять его по ступенькам. Я вошла в просторную гостиную с высоким потолком, обставленную мебелью из темного дерева. Слева от меня был вестибюль, ведущий к застекленной входной двери.





Лисандр разговаривал с растерянным оборотнем. Судя по его отчетливому запаху, это был тот же самый человек, который заговорил со мной, когда я впервые очнулась в ложе, вероятно, лейтенант территории—я все еще не могла определить его мускусный, насыщенный запах. Возможно, койот. Он уставился на меня, ощетинившись, но Лисандр с улыбкой указал нам на дверь. Я благодарно кивнула, не обращая внимания на обжигающий спину взгляд, и вышла наружу. Нервы пели под моей кожей. Никто не окликнул нас, я все еще была на взводе. На самом деле мы еще не сбежали.Я сбежала по ступенькам деревянного крыльца и направилась через двор. Ночной воздух был теплым и приятным. Наша машина, невредимая, стояла на подъездной дорожке. Я оглянулась на великолепный особняк, весь сияющий светом и окруженный лесом, и на мгновение задумалась, как долго продержатся эти приказы. Иногда они исчезали.





Я неуклюже открыла машину, стараясь не удариться коленями Кэла О дверь. Он ворчал на меня, когда я положила его на заднее сиденье и закрепила средний ремень безопасности вокруг его талии, пристегивая его так, чтобы он не упал, если я слишком сильно затормозила. Ключи все еще торчали в замке зажигания. Как же он вообще попался? Я завел мотор и помчался по пустынной дороге. Я понятия не имел, где мы находимся, но мне нужно было найти шоссе между Штатами, если я хотел своевременно убраться с этой территории. Пульсирующая головная боль началась в задней части моего черепа.





Кэл медленно приходил в себя, заворачиваясь в простыни, которые я натянула ему на плечи. Я наблюдал с другой кровати в темном гостиничном номере. Это было настолько анонимно и далеко от территории, которую мы покинули, насколько я мог справиться с ограниченным количеством времени, чтобы ехать. За час до восхода солнца, когда я начал готовить свой спальный мешок, он сел и встряхнулся. Его пальцы добрались до повязки на горле. - Я отвел взгляд.





“А где же мы?- хрипло спросил он.





- Тебе удалось захватить нас обоих, - сказал я. “Хотя я бы не стал винить тебя.





- Блин, что?





”Что с тобой случилось?- Спросил я его.





”Я подъехал к отелю, а потом ... я не знаю, что случилось. Я вышел из машины и, наверное, потерял сознание.- Он выглядел встревоженным, как, вероятно, и я на его месте. - Транквилизатор, потому что я не помню, чтобы кто-нибудь ударил меня по голове. Так где же я, черт возьми?





- Король был еще очень жив, и не было никаких споров.- Я поднял руку, чтобы предупредить его вопросы. “Ему сказали, что мы идем охотиться на него, а также снабдили информацией о тебе. Например, как накачать тебя наркотиками, чтобы ты не смог использовать свои способности, не убив тебя.





Его лицо было мертвенно-бледным, челюсти сжаты. “Он это сделал. Он действительно, наконец, сделал это. Он пытался убить меня нахуй.





“И вы не можете этого доказать, - сказал я.





“Я—что?- Тон его голоса колебался между недоверием и паникой.





“Как вы можете окончательно доказать, что это был именно тот человек, о котором вы думаете? Или что он пытался убить тебя? Вы скажете его начальству, что он вас подставил, а он скажет им, что он проверял вас, и вы потерпели неудачу.- Я сделал паузу, но мрачное выражение его лица заставило меня продолжить говорить. - Кэл—мы действительно преуспели в нашем задании. Территория стабильна. Свяжитесь с тем, с кем вам нужно связаться, чтобы прервать ваше соединение с ним. Ты сам себя освободил.





“Но он не ушел, и я не могу от него избавиться, - прошептал он. “Я должна ходить вокруг, зная, что он там, наблюдает за мной и ждет, чтобы попытаться схватить. Или просто убить меня.





“Он всего лишь один человек, - сказал я.





“Если я не смогу убить его, он все равно победит, - сказал он. - Он не прощает и не забывает, Хильда.





- Я улыбнулась. “А кто сказал, что ты не можешь его убить?





- Я не могу, - прошептал он. - Я просто не могу, так что он все еще держит меня. Он все еще может ... —“





Кэл оборвал себя с мучительным звуком и ударил кулаком по матрасу, все еще слабый. Его плечи задрожали, и он сдержал всхлип, похожий на икоту. Я соскользнула с кровати и села на край его кровати, положив руки на колени. Я понимала, что быть пойманной в ловушку мастером, который обладал такой силой, что почти невозможно было найти способ сбежать от него, но я также думала, что однажды Кэл найдет в себе силы победить. Он должен был дорасти до этого, как и любой молодой человек.





Я осторожно протянул руку. Он не отстранился, когда я прикоснулась к его спине, поэтому я провела гладкими кругами по его спине, пока он плакал. Я, однако, подпрыгнула, когда он обхватил меня за талию и прижался ближе. Я дотронулась рукой до его волос и обняла его. Его кожа горела под моими пальцами, лихорадочная, живая. Должно быть, я получил эту работу в качестве его партнера, или он все еще был пьян, потому что человек, которого я встретил четыре дня назад, не был похож на человека, который позволяет кому—то видеть его плач, или, возможно, я недооценил его, и мне нужно было еще многому научиться.





- Мне нужно принять душ, - прохрипел он после долгого мгновения тихой дрожи.





- Ты действительно пахнешь, - сказал я.





Он фыркнул и откинулся назад, избегая моего взгляда. “Как ты нас оттуда вытащил?





“Ты гадал, каковы мои способности, - сказал я. - Он снова кивнул. “Я был одаренным экстрасенсом, когда был жив. У меня была близость ко всем мертвым вещам. Когда я умер, это усилилось.





“Так ты что, управляешь разумом других вампиров?- спросил он.





“Одним словом, - сказал я. “Утвердительный ответ.





- Срань господня, - сказал он. Мгновение прошло в молчании. Он снова коснулся повязки, надавил на нее и поморщился. - Так вот, я этого не помню. Это был ... ты? Или…”





Он напустил на себя храбрый вид, будучи неуверенным в том, кто прикоснулся к нему, кто питался от его тела, но он был так явно взволнован. Его попытка беспечно улыбнуться была больше похожа на гримасу.





“Это был я. Они заперли меня в ящике на три дня” - сказала я так легко, как только могла, что было не очень приятно. “Если бы я не поел, то был бы слишком слаб, чтобы схватить хозяина, и мы бы умерли там. - Прости меня.





- Черт, - повторил он снова, рассмеявшись в порыве облегчения, и рухнул на кровать, как будто его веревочки были перерезаны. - Мне все равно, что такое немного крови между друзьями, когда ты вот так спасаешь мою задницу?





- Спасибо, - сказал я. “Мне нужно подготовиться к утру.





Он позволил тишине продолжаться, пока я двигалась по комнате, готовясь к рассвету, а затем сказал:





- Ну и что?- Пробормотал я.





- Хочешь быть моим партнером?





- Конечно, - сказал я. Я снова подошел к кровати. “Но я надеюсь, что в следующий раз ты попытаешься спасти меня.





“Ты не похожа на женщину, которую нужно долго спасать, - тихо сказал он. Его глаза все еще были почти полностью зрачковыми. Внезапное напряжение и послевкусие его крови во рту заставили меня заикнуться и перестать дышать. Когда он заговорил снова, это был шепот—“честно говоря, я не думаю, что смогу встать снова, так что если вы хотите сделать это, вам лучше наклониться.





Я сдержала смех и согнулась в талии, балансируя над его распростертым телом, положив одну руку ему на голову. Он ждал до последнего момента, чтобы закрыть глаза. Я прижалась к его губам крошечным поцелуем, в знак благодарности, даже если это никогда не приводило ни к чему другому, и на долю секунды прижалась лбом к его лбу. Дон тяжело выползла наружу. Я сжала его плечо и вернулась в свою кровать, в безопасную темноту спального мешка. Я бросила на него последний взгляд, закрывая молнию, и наши глаза на мгновение встретились. В его руке был намек на пламя.

 

 

 

 

Copyright © Brit Mandelo

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Громкий cтол»

 

 

 

«Автобиография предателя и полудикаря»

 

 

 

«Дело в том, что я вырос в Джокертауне»

 

 

 

«Виртуальные ласточки острова Хог»

 

 

 

«Факультативные мероприятия»