ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Картография внезапной смерти»

 

 

 

 

Картография внезапной смерти

 

 

Проиллюстрировано: Ричард Андерсон

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 24 минуты

 

 

 

 

 

Путешествие во времени на самом деле не решает проблем. Это просто делает их более сложными…


Автор: Чарли Джейн Андерс

 

 





Итна пришла в дом Белдейма, когда была еще слишком мала, чтобы ходить. Они забрали ее из детского сада посреди ночи, не имея ничего, кроме простой котонской одежды, в которой она была одета, и отнесли крошечную девочку к черному блестящему автомобилю, моноподу. На заднем сиденье, одетый в аккуратную серую униформу и соответствующие ей черные перчатки и туфли, сидел чиновник, который задавал юной итне несколько вопросов. Следующее, что она помнила, это то, что она едет в белой клетке на проволоке через горы, к позолоченной крепости, где она будет служить Белдейму до конца своих дней, если ей повезет.





Итна забыла лицо священника, или что еще он говорил ей, но она всегда будет помнить то, что он говорил, когда она босиком выходила из клетки, когда солнце поднималось над Золотым домом. Он опустился перед ней на колени и мягко сказал: “Ты всего лишь один из тысячи слуг Белдейма. Но каждый из вас-это палец на руке или ноге. Твои движения - это ее движения. Не делай ее посрамленной.





Итна жила в крошечной желтой комнате общежития с девятью другими маленькими детьми, все они делили бело-красную униформу и ели из одной аптеки. Итна научилась читать и писать основные тексты Гавена, а также работала в похожей на пещеру кухне и котельной золотой крепости, которая называлась Параталл. По ночам другие дети дразнили Итну и щипали ее в тех местах, где синяки не были видны на ее золотисто-коричневой коже, под униформой слуги.Две девочки, бледная, белокурая Марин и смуглая Юлия, назначили себя правителями детского крыла, и если Итна не нравилась Марин и Юлию, она оказывалась запертой в маленькой деревянной коробке из-под белья, задыхаясь, иногда на всю ночь.





Каждый раз, когда люди отворачивались, Итна рыдала в своем свободном рукаве. До тех пор, пока однажды она сама не принесла в Бельдам немного горячего ячменного вина, сделав пятиочковый поворот, как ее учили, и оказавшись на одном колене с подносом, поднятым перед кованым железным стулом.





Итне было восемь или девять лет, и она старалась не смотреть на белое круглое лицо Белдейма, стоя на коленях. Но в стремлении Итны не смотреть на свою госпожу она обнаружила, что вместо этого смотрит на бумаги, которые изучал Белдейм. Итна начала их читать, пока Белдейм не заметил этого.





“Ты можешь это прочесть?- сказал Белдейм.





Итна испуганно кивнула.





“И скажите мне, что вы об этом думаете?- спросил Белдейм.





Поначалу итна заикалась, но в конце концов поделилась несколькими мыслями о документе, в котором говорилось о мятежных инопланетных колонистах и проблемах с поддержанием порядка на окраинах империи здесь, на Земле. Белдейм задал еще несколько вопросов, и Итна постаралась ответить как можно лучше. После этого Белдейм отослал ее прочь—но затем Итна обнаружила, что ее часто выбирают, чтобы приносить еду и питье в Белдейм. А иногда Белдейм приглашал ее посидеть немного у ее ног и поговорить с ней.





Прошли годы. Однажды пришло известие, что Белдейм будет возведен в ранг императорской тысячи, так что она будет в таком же прямом родстве с императором, как и тысяча вассалов Белдейма с ней. На Могиле Неизвестного императора состоится грандиозная церемония, во время которой Белдейм вручат стальной наперсток, символизирующий тот факт, что она становится одним из собственных пальцев императора. Итна даже представить себе не могла, что она может быть одной тысячной той женщины, которая была одной тысячной императора.Она смотрела на восход солнца между горными вершинами под сводчатыми венецианскими окнами Белдейма и смеялась над половой щеткой в своей руке.





“Многое изменится для всех нас, - сказал Маррин, который вырос в потрясающую молодую женщину, которая все еще командовала другими слугами. - Странная еда, новые места. Тем больше причин поддерживать наше поведение идеальным. Белдейм рассчитывает на нас.





Итна ничего не ответила. Она все еще была ниже ростом, чем Маррин, едва заметная, если не считать ленточек длинных черных волос, спускавшихся до пояса, и того, как она бежала по каменным коридорам крепости, ее босые ноги бесшумны, как тающий снег, когда вокруг никого не было.





День подходил все ближе, и они всю неделю ехали на паровозах и Моноподах к гробнице неизвестного императора. Наконец они увидели его вдалеке, нависающего над равниной: огромное строение, похожее на старую букву М, с двумя огромными колоннами, поддерживающими черный навес. Неизвестный император пролежал там более ста лет, укрывшись за безликой статуей, которая подняла руку к людям, служившим ему, не зная его имени.





Все они выстроились в ряд, тысяча человек, у подножия гробницы, в то время как Белдейм поднялся на самый верх. Некоторые из слуг играли на маленьких колокольчиках, и сладкий дым поднимался из медных труб вокруг них. Чиновники вели Итну и остальных в церемониальных песнопениях. Итна могла видеть крошечную фигурку Белдейма, появившуюся на вершине сооружения, когда сам император вручил ей наперсток. Голос, один из главных чиновников, говорил о сотнях лет традиции, которую они чтили сегодня.





Итна подумала, что не может быть более безумной гордости, чем сейчас, когда она наблюдала за возвышением своей подруги и хозяйки. Ее единственным желанием было увидеть Белдейма Такрру вблизи в этот момент, чтобы увидеть выражение его лица.





Секундой позже желание Итны исполнилось. Белдейм лежала на земле прямо перед ней, на спине, ее маленькое тело было сломано падением с вершины сооружения. Ее нежное морщинистое лицо все еще можно было узнать под парчовым халатом и шелковой шляпой с двенадцатью остроконечными полями, но она совсем ничего не выражала, и кровь текла по всей земле, пока не коснулась босых ног Итны. Она не могла удержаться от паники, что, возможно, причиной этого было ее эгоистичное желание.





Рядом с Итной Маррин увидел труп Белдейма и начал громко и театрально причитать. Остальные слуги услышали голос Марин и последовали за ней, издавая звуки, похожие на семейство кошек. Итна, тем временем, едва могла выдавить из себя хоть одну слезинку, и это было больно, как будто из нее вылетела щепка.





Отчаянно стараясь не видеть Белдейма в таком виде, Итна подняла глаза—как раз в тот момент, когда из ближайшей колонны гробницы вышла незнакомая женщина. У женщины были длинные вьющиеся рыжие волосы, спрятанные под шляпой-коробкой в форме одного из лакированных дисков, где Белдейм хранил ее запасные монокли. У нее был острый нос и подбородок, а также быстрые серые глаза. На ней было длинное черное пальто с вышитыми рукавами и плечами, с блестящими медными пуговицами, обмотанными шнурками. Она выглядела как командующий генералом из старомодной иностранной армии.





Рыжеволосая женщина шагнула вперед, огляделась и огляделась вокруг. Затем она произнесла какое-то ругательство на языке, которого Итна никогда не слышала, и ускользнула за край могилы, прежде чем кто-то еще заметил ее.





Шли часы. Итна чувствовала себя так, словно ее грудная клетка была зазубрена и искривлена, как концы любимого кованого железного стула Белдейма. Она стояла на коленях на земле, в засохшей крови Белдейма, и плакала, хотя тело Белдейма давно исчезло. Рядом Юлий и Марин устроили грандиозное шоу, распевая вместе с официантами песню "бездонная скорбь по спирали". Но Марин все время шептал Юлию, что, может быть, им стоит сбежать—слуги, чья любовница умерла, не могли рассчитывать на то, что им дадут новое место в другом месте, и альтернативой этому было старение.





- Мы не можем убежать, - прошептал Юлий в ответ. - Только не тогда, когда все смотрят. И куда бы мы пошли? Во всей империи, от моря до полюса и до моря, негде спрятаться.





Итна не могла перестать думать о рыжеволосой женщине, которая не была одета в униформу, которую она узнала, и которая едва не плюнула на землю, увидев собравшихся слуг и чиновников. Наконец она подползла к колонне, из которой, как она видела, вышла женщина, и начала ощупывать ее в поисках петли или соединения, какого-нибудь намека на проход. В гробнице было много потайных ходов внутрь и наружу—именно так тело императора было помещено туда так, что никто не видел его лица—но если здесь и была дверь, то Итна не могла ее найти.Она попыталась кончиками пальцев потрясти гранитный край колонны, как будто сама могла бы обрушить могучую гробницу.





“Что это вы себе позволяете?





Итна обернулась и увидела, что один из обфускаторов наблюдает за ней. Трекс. Он прибыл вместе с остальными, чтобы наблюдать за происходящим и держать слуг в узде. Это был высокий, крепко сложенный человек с желтоватым лицом, черными волосами и черными глазами. И он держал полностью заряженный вэйланс-пистолет, направленный на нее. Она чувствовала запах горелой обуви с расстояния в несколько футов, и если бы он выстрелил, то через несколько секунд она превратилась бы в груду пыли. У него был черный нагрудник и квадратный шлем, который указывал, что он был одним из личных обфускаторов императора, уполномоченных создавать порядок почти любым способом, который он считал необходимым.





Итна прижалась спиной к колонне, заикаясь и пытаясь придумать, что сказать. “Там была женщина, незнакомка. Не один из нашей компании. Она вышла из этой колонны сразу после того, как был убит Белдейм.- Она описала женщину и ее одежду так хорошо, как только могла, и обфускатор трекс, казалось, внимательно слушал. Наконец, он кивнул и жестом пригласил ее присоединиться к остальным.





- Никому больше не говори, что ты видел, - добавил трекс. Затем он зашагал прочь, его спина и ноги были такими же твердыми, как у одного из роботов-снабженцев, несущих топливо и еду вверх по склону горы к золотой крепости.





Все слуги замерли, когда солнце стало опускаться за горизонт, так как они были одеты в легкие церемониальные одежды котона, предназначенные для комфорта в полуденном солнце. Пятно засохшей крови стало хрустящим, но запах только что забитого скота все еще висел в воздухе. Никто еще не решил, что делать с этими лишними слугами. Юлий и Марин все еще спорили о том, чтобы сбежать.





Кто-то дал слугам горячее ячменное вино, чтобы согреть их, и это снова напомнило итне о Белдаме Тхакрре, и она обнаружила, что плачет еще сильнее, когда пила из общего кувшина. Спустя какое-то время ей захотелось облегчиться, и она не могла вынести мысли о том, чтобы снова оказаться там, где Белдейм истекал кровью до смерти. Она умоляла Обфускаторе, пока он не разрешил ей обойти гробницу к главному входу, где было устроено несколько простых уборных. Итна горячо поблагодарила его.





Уборные были выстроены в ряд, как сторожевые будки, перпендикулярно передней колонне гробницы. За ними виднелась опушка густого леса из дубов, берез и сосен, протянувшаяся до самых далеких Белых гор. Холодный ветер, казалось, дул из леса, когда Итна проскользнула в один из туалетов, поднимая свою сорочку. Когда она снова вышла, рыжеволосая женщина уже была там.





Женщина жестом велела итне замолчать. “Я наблюдала за тобой, - прошептала она с акцентом, который Итна не могла определить. - Ты умнее всех остальных. И ты действительно скорбишь о бедном покойном Белдейме. Все твои друзья просто притворяются. Я хочу тебе помочь.





“Ты убил ее, - сказала Итна. “Ты убил Белдейма. Я видел, как ты выходил из гробницы сразу после того, как она упала.





- Нет, клянусь, я не имею никакого отношения к ее смерти, - печально сказала женщина. - За исключением того, что он создал дверь, через которую я могу войти. Вот как я путешествую. Меня зовут Джемайма Брукуотер, и я из будущего.





Итна с минуту изучала странную рыжеволосую женщину. Ее черные сапоги блестели, но были потерты, на одном колене пухлых брюк виднелось пятно от травы, а на боку тонкого бархатного пальто виднелась дыра, которую наскоро зашили и залатали. Кем бы ни была эта женщина—сумасшедшей, брейкбондисткой или кем—то еще, - она не была убийцей. Но, может быть, Итна все-таки должна сказать Трексу.





“Приятно было познакомиться, Джемайма, - сказала Итна. “Я должен пойти и присоединиться к остальным. Быть безопасным.- Она повернулась, чтобы снова обогнуть гробницу и подойти к остальным слугам, которые, как она слышала, распевали спираль скорби сухими, измученными голосами.





- Позволь мне помочь тебе, - снова сказала Джемайма.





Итна обернулась. “А почему ты хочешь мне помочь?





“Я же говорил тебе, что путешествую, используя отверстия, созданные, когда кто-то важный неожиданно умирает. И я чувствую себя плохо из-за этого. Поэтому я дал себе клятву: каждый раз, когда я путешествую, я стараюсь помочь одному человеку, одному достойному человеку.





“А как бы вы мне помогли?- Что-то в манере этой женщины говорить напомнило итне о Белдейме, за исключением того, что Джемайма была более оживленной и не обладала достоинством Белдейма.





- Даже не знаю. - Это ты мне скажи. Это не очень помогает, если я сам решу, какая помощь вам нужна, не так ли?





Итна некоторое время молчала, поэтому Джемайма добавила: Твоя госпожа, Такра, мертва. А что ты теперь собираешься делать?





За всю свою жизнь никто никогда не спрашивал Итну, чего она хочет. Но еще более поразительно было услышать, как Джемайма говорит, что Такрра мертв, по имени, потому что это снова поразило ее: чувство безнадежности. Как будто она проглотила что-то огромное, что никогда не смогла бы переварить, даже если бы жила вечно. Она услышала монотонное пение с равнины по другую сторону могилы, и внезапно голоса зазвучали по-настоящему несчастными, а не вымученными и высохшими.





“Ты ничем не можешь мне помочь,-сказала Итна и повернулась, чтобы уйти в тень от огромных перекрещивающихся ветвей гробницы.





Женщина погналась за ней, что-то быстро говоря. “Это просто неправда, - сказала она. “Я действительно не хочу говорить тебе, что ты должна делать, но я могу помочь тебе со всем, что ты выберешь. Например, я могу вытащить тебя отсюда. Этот лес полон наземных мин, но я знаю секретный подземный ход, который археологи обнаружили через сотни лет. И я могу подделать любые документы, которые вам могут понадобиться. Ваша империя объявила вне закона настоящие компьютеры. Они ведут навязчивые записи на бумаге, но с несколькими серьезными недостатками. Ты можешь быть кем угодно.





Итна обернулась в последний раз, по ее лицу текли слезы. “Я не могу быть никем, - сказала она. “Я могу быть только тем, что я есть: одним маленьким кусочком Белдейма. А кому ты принадлежишь? Неужели ты совсем один? Вы похожи на кого-то, кто просто приходит и уходит, как призрак. И ты хочешь, чтобы я тоже стал призраком. - Я не могу, Оставь меня в покое.





“Слушать.- Джемайма схватила Итну за руку. Они почти снова оказались на виду у скопления слуг, обфускаторов и чиновников. - Это не пойдет тебе на пользу. Я читал исторические книги, я знаю, что случилось со слугой, чей хозяин или хозяйка внезапно умерли, не сделав никаких предварительных распоряжений. Если тебе повезет, тебя перевоспитают и отправят в новый дом, где ты будешь самым низким статусом, и они будут обращаться с тобой как с грязью. Если тебе не повезет .





Итна попыталась объяснить с полными слез глазами и внезапно охрипшим от слез и пения голосом, что ей все равно, что с ней будет. “Я не могу просто опозорить Белдейм, сбежав. Это было бы хуже, чем терпеть любое оскорбление. Если вы так много знаете, то должны это понимать.





Наконец Джемайма отпустила руку Итны и повернулась, чтобы вернуться к остальным, пока ее не хватились.





“По крайней мере, я пыталась, - сказала Джемайма. “Я действительно восхищаюсь вашей убежденностью.





“Вот она, - раздался голос позади них. “Я же сказал тебе. Я же говорил тебе, что она была в заговоре. Все это время они сговаривались. И интригует.- Маррин стоял на краю могилы, указывая на Итну и Джемайму. Рядом с ней появился обфускатор трекс, поднимая медный стержень своего вэйланс-пистолета. Маррин был на фут ниже Трекса и носил простую одежду, как у Итны, рядом с громоздкой формой Трекса из хрома и кожи. Но возбуждение и торжество Марин заставляли ее казаться вдвое больше, чем этот сильный, суетливый мужчина.





Джемайма схватила Итну и толкнула ее себе за спину, чтобы Джемайма приняла на себя первый удар Трекса и у Итны было бы еще несколько лишних секунд жизни.





- Наказание за заговор с целью убийства Белдейма-смерть, - сказал трекс, пережевывая каждый слог, как кусочек жира. “Я имею все полномочия немедленно привести приговор в исполнение.





“Я не хочу никакой награды, - сказал Маррин. Все ее проигнорировали.





- Подожди, - сказала Джемайма. “Тебя здесь просто дурачат. Я знаю, что ты умный человек, я читал о тебе. Трекс, верно? Я знаю все о твоей блистательной карьере. И у меня есть совершенно разумное объяснение всему, чему ты стал свидетелем.- Джемайма сунула руку в крошечную кобуру, спрятанную в плетеном Канте на боку ее бархатного пальто, и потянулась к предмету размером с большой палец. Пушка.





- Пожалуйста, - сказала Итна Трексу. - Мы не сговаривались. Я только что познакомился с этой женщиной.





Но трекс нацелил свой вэйлансный пистолет, искры исходили из соединительных трубок, и сказал “ " Вы оба признаны виновными, и ваш приговор таков—”





Итна закрыла глаза, ожидая шипящего звука и едкого запаха Джемаймы, которую отрывают от молекулы. Вместо этого она услышала, как Маррин закричал и забился в воздухе. Когда Итна открыла глаза, безголовое тело Трекса уже падало на землю, а голова Трекса скатилась к ногам Маррина, выражение крайнего недовольства навсегда запечатлелось на лице Трекса.





Человек, одетый в черную униформу, такую же простую, как и у Трекса, богато украшенную, убегал, убирая в ножны окровавленный меч Кривого рисунка, который Итна никогда раньше не видела. Непрозрачный шлем в форме слезы скрывал лицо мужчины.





Джемайма произнесла Еще одно иностранное ругательство и побежала за ним. Итна бросила один взгляд на обезглавленный обфускатор и плачущего Марина, чьи крики, вероятно, заставили бы всех бежать, и последовала за Джемаймой.





Человек с мечом добрался до самого дальнего столба м-образной гробницы и пробежал сквозь стену, не сбиваясь с шага. Только что он был здесь, а в следующее мгновение его уже не было. Джемайма и Итна добежали до стены мгновением позже, и Джемайма побежала прямо к тому месту, где исчез человек. А потом она тоже исчезла. Импульс итны понес ее вперед, прежде чем она смогла даже подумать о безумии того, что она делала. Она ударилась о массивную гранитную стену в том же месте, что и две другие, и почувствовала, как миллионы крошечных рук тянут ее.А потом ее чувства были украдены, один за другим. Но не раньше, чем она увидела миллионы ярких нитей разных цветов, пересекающихся вокруг нее в середине бесконечной тьмы.





Итна долго не могла ни видеть, ни слышать, ни прикасаться к чему-либо, пока те же самые крошечные руки не схватили ее и не подтолкнули вперед, к свету.





На мгновение Итна была ослеплена, в ее руках и ногах появились булавки и иголки, но затем она медленно восстановила зрение. Она лежала на полу длинной комнаты с высоким сводчатым потолком, открытой с одной стороны и закрытой с другой. Значит, гигантская терраса или балкон. Стены слева от нее были невероятно богато украшены, с чем—то похожим на литое серебро, инкрустированное бесчисленными бесценными драгоценностями-и все же, кто-то приложил большие усилия, чтобы сделать эту роскошь настолько уродливой, насколько это возможно. Серебро было грязно-серого цвета, рубины и бриллианты-тусклыми, какими только можно их сделать.Слева от Итны, за перилами, она могла видеть бесконечную фалангу людей в униформах слуг, не сильно отличающихся от того, что она носила каждый день, марширующих вперед под мрачное, повторяющееся гудение рогов.





Рядом с Итной стояла на коленях Джемайма, закрыв лицо одной рукой и повторяя снова и снова: “нет, нет, нет, пожалуйста, нет”.





“А что это такое?- Сказала итна. “Что случилось?- Она положила руку на плечо Джемаймы, увенчанное эполетом.





“Это самое плохое место, - сказала Джемайма, открывая лицо и указывая мимо балкона на тысячи людей, идущих аккуратными рядами. - Мне очень жаль. Это моя вина. Мне не следовало приводить тебя сюда. Я хотел помочь тебе, но только что все испортил.





“В каком месте? - А где же мы?- Итна все еще испытывала трудности с прямым мышлением после дезориентации, вызванной прохождением сквозь бессмысленный клубок нитей.





- Примерно через семьдесят лет после вашего времени. Славная Реставрация. Худший период в истории Империи Гавенов.- Джемайма слегка выпрямилась на корточках. - Попытка восстановить традиционные ценности в империи, которая пришла в упадок. Они, вероятно, казнили еще одного главного чиновника, и это то, что сделало дверь, из которой мы только что вышли. А эти люди там внизу? Они маршируют к лагерям смерти.





“ Мы в будущем, - сказала Итна, и теперь она дергала себя за волосы, чтобы попытаться выпрямить голову.





Все это звучало безумно. Но они уже не были у гробницы неизвестного императора, и чем больше она смотрела на сцену снаружи, тем больше замечала маленькие несоответствия.





Например, слуги, марширующие вперед через площадь, были одеты в более простую форму, чем она когда-либо видела раньше, с другими знаками отличия. Знамена, висевшие на внешней стене двора, напротив балкона, указывали на другую имперскую эру: Великую ликующую эру, а не щедрую эру, к которой привыкла Итна. Итак, на троне сидел другой император. Но знамена выглядели старыми.А обфускаторы, гонявшие этих слуг по двору, были одеты в шлемы со странными шипами на них, и их нагрудники были также более массивной конструкцией, направленной на защиту от другого класса оружия. Их вэйланс-ружья были намного меньше, и их тоже можно было носить одной рукой. Были и другие детали, но это были те, которые выскочили на Итну.





“Как мы сюда попали?- Сказала итна.





“Я же говорила тебе, - сказала Джемайма. “Вот так я и путешествую. Но я никогда никого не убивал, чтобы открыть портал. Трекс должен был прожить еще несколько десятилетий и стать главным Обфускатором императора Маартиона. И мне очень жаль, но Белдейм Такрра всегда умирал в этот день. Ее смерть есть в моем учебнике истории, и я почти уверен, что это был несчастный случай.





Джемайма осматривала террасу в поисках указаний на точную дату, стараясь не попадаться на глаза людям внизу или на других балконах чуть дальше. “Если мы узнаем, какой сегодня день, то сможем узнать, когда наступит следующая значительная смерть, - сказала Джемайма. “Нам нужно убраться отсюда подальше.





“И любая смерть важного человека сделает дверь?- Сказала итна.





- Наверное, это была неожиданная смерть, - сказала Джемайма. - Что-то такое, что создает множество причинных искажений. Итна, должно быть, выглядела смущенной, потому что она добавила: “много корректировок. Как рябь.





“Так ты действительно призрак, - сказала Итна. “Ты никому не принадлежишь, ты путешествуешь сквозь смерть, приходишь и уходишь незамеченным. Мне тебя очень жаль.





Джемайме нечего было сказать, потому что во второй раз за последние полчаса она потеряла свое невозмутимое хорошее настроение. Она на мгновение уставилась на Итну.





Затем она повернулась и указала на него тонким пальцем в перчатке. “Туда. Он направляется к тому помосту. Мы должны остановить его, иначе он погубит абсолютно все.





Человек в непрозрачном шлеме в форме слезы снова вытащил меч, на котором все еще виднелись следы крови Трекса. Он бежал по другой террасе, прямо за углом гигантского здания от того, где стояли Джемайма и Итна. И когда Итна опасно высунулась наружу, через каменные перила, она увидела место назначения этого человека: помост, обращенный ко двору, где сидел лысый, потный человек, наблюдая за тысячами людей, которых гнали на бойню. Одеяние этого человека, помост и трон были похожи на стены этой комнаты: богато украшенные, но уродливые и лишенные красок.Все в нем было рассчитано на то, чтобы демонстрировать богатство, не делясь красотой.





По меньшей мере двадцать обфускаторов и чиновников стояли между человеком с мечом и человеком на троне, который должен был быть вице-императором. Все они направили свои вэйлансные пистолеты на убийцу, который поднял длинную металлическую скобу, привязанную к его левому предплечью, которую он держал перед собой как щит. Валансовые пушки издали тот же обжигающий звук, который Итна слышала раньше, но безрезультатно. Предплечье мужчины светилось синим светом, который распространялся перед ним и, казалось, защищал его.Он добрался до первого из обфускаторов и вонзил свой меч ей в живот изящным движением, которое нисколько не замедлило его бег.





“Как он это делает?- Сказала итна. “С валансьенскими пушками?





Потом она повернулась и поняла, что Джемаймы рядом с ней больше нет. Она уже была в дальнем конце террасы, открывая найденную потайную дверь,которая вела на соседнюю террасу. Джемайма бросилась к убийце и вице-императору. Итна сделала свою лучшую имитацию странного иностранного ругательства Джемаймы— "fth'NAK" - и побежала за ней.





На соседней террасе группа чиновников держала в руках церемониальные лопатки, символизирующие погребение прошлого и строительство будущего, и они ахнули, когда в помещение вбежали две незнакомые женщины: высокая рыжеволосая в причудливом пальто и маленькая темноволосая девушка в старомодной одежде слуги.





- Вице-император, - выдохнула Джемайма, не замедляя бега. - Я единственный, кто может спасти его.





На мгновение итне показалось, что чиновники поверят Джемайме и пропустят ее. Но они откинулись назад на укоренившееся недоверие чиновника к кому-либо или чему-либо, что не сразу подходило, и потянулись, чтобы попытаться сдержать и Итну, и Джемайму. Они двигались слишком медленно—Джемайма почти достигла дальней стены, а Итна была скользкой, как мокрая гусыня,—но они позвали на помощь обфускаторы. К тому времени, когда Итна добралась до дальней стены, где Джемайма пыталась открыть следующую дверь, люди уже стреляли в нее из валансовых ружей со двора внизу.Балкон рядом с ними разлетелся на куски серебряной и усыпанной драгоценностями каменной кладки.





- Не волнуйся, - сказала Джемайма. “Они массово произвели эти пушки дешево в эту эпоху. С такого расстояния они не могли попасть в монопод.





Она открыла дверь на соседнюю террасу, и они оказались лицом к лицу с тремя Обфускаторами, целящимися из валентных пушек. На расстоянии прямой наводки.





- Угу, - сказала Джемайма. “Слушать. Вон тот презренный человек собирается убить вашего вице-императора.” К этому времени они были уже достаточно близко, чтобы иметь прекрасный обзор, поскольку последние несколько обфускаторов вице-императора сражались врукопашную против убийцы с мечом, окруженного свежими трупами своих братьев. “Я могу остановить его. Клянусь тебе, я могу это сделать.





Эти обфускаторы колебались-достаточно долго, чтобы Джемайма успела вытащить пистолет размером с большой палец, спрятанный в косе ее пальто, и расстрелять их всех. Перед каждым из них была яркая розовая вспышка, как раз перед тем, как они все упали лицом вниз на землю.





- Потрясен, - сказала она. “С ними все будет в порядке.





Затем она подняла одну руку, так что кусочек Кружевной манжеты выпал из ее бархатного рукава, и нацелилась на верхнюю часть церемониальных ворот между внутренним двором и возвышением вице-императора. Из ее кружевной манжеты вылетел крошечный крючок со стальным шнуром, прикрепленным к нему, и он закрепился на вершине арки ворот, прямо над символом Джа-Туна, или неразрывной цепи тысяч людей от императора до раба-рабыни. “Держись крепче, - сказала Джемайма, прежде чем схватила Итну за талию и нажала кнопку, отправляя их плыть в дымном ярком воздухе над мужчинами, стреляющими в них из валансовых пистолетов.Солнце осветило лицо Итны в середине качели, точно так же, как когда-то освещало его из окна Белдейма.





К тому времени, когда они добрались до помоста, едва споткнувшись, убийца уже убил последнего обфускатора и приближался к вице-императору, съежившемуся на своем массивном серо-золотом троне.





- Послушай меня, - крикнула Джемайма мужчине. - Ты же не хочешь этого делать. Ты действительно этого не знаешь. Путешествие во времени через убийство-это тупик. Буквально. Вы разорвете карту на части, и ни одна из главных смертей в истории не произойдет по расписанию. Вы будете так же потеряны, как и я.





Мужчина повернулся, чтобы поприветствовать Джемайму. - Профессор Брукуотер, - произнес он тихим голосом, лишь слегка приглушенным молочно-белым шлемом. “Ты один из моих вечных героев. Но вы не знаете всего потенциала того, что вы обнаружили. Я искренне надеюсь, что ты когда-нибудь вернешься домой.





Джемайма выстрелила в него и промахнулась. Он развернулся, низко опустившись на землю, а затем развернулся и снес голову вице-императору начисто. Почти сразу же Итна увидела неясный дверной проем, появившийся на искусно вырезанной стороне серого помоста: словно вертушка с несчетным количеством спиц, открывающаяся наружу и показывающая тайный путь сквозь смерть и время. Каким-то образом Итна не могла видеть эти двери, пока не прошла через одну из них.





Убийца врезался в вертушку и исчез. Оставшиеся внизу обфускаторы и слуги кричали во дворе, и сто валансовых орудий разом выстрелили. Помост разваливался на мелкие кусочки. Итна на мгновение застыла, как парализованная, пока Джемайма не схватила ее и не швырнула в дверной проем, созданный убийцей.





Следующее, что осознала Итна, это то, что она приземлилась лицом вниз на твердую цементную поверхность, снаружи, под почти безоблачным небом. Перед ней была большая решетчатая ограда, мимо которой проходили люди в незнакомой униформе, держа в руках громоздкие металлические пистолеты. Она услышала голос, произносящий в громкоговоритель неразборчивые слова. Она обернулась и увидела ряд гигантских ракетных кораблей, маячивших вдалеке, с пылающим кругом, нарисованным на каждом металлическом снаряде, и сеткой ярких лесов, цепляющихся за их бока.





Она не могла видеть убийцу с мечом, но Джемайма присела рядом с ней, выглядя раздраженной и, возможно, немного заплаканной.





- Просто становится все лучше и лучше, - сказала Джемайма. - А вот это ... —”





“На этот раз я знаю, где мы, - сказала Итна. - Белдейм показывал мне фотографии. Это было последнее большое нападение на марсианскую колонию. Великая и славная кампания императора Дикона, направленная на то, чтобы принести принцип Джа-Туна неуправляемым людям на Марсе. Это случилось за десятилетия до моего рождения.





“Это происходит прямо сейчас, - сказала Джемайма, глядя во все стороны в поисках человека, которого они преследовали. - Интересно, кто только что умер здесь.





“Что ты имел в виду, говоря о карте?- Сказала итна. “Вы сказали, что он разорвал карту в клочья.





“У меня есть учебник истории, - сказала Джемайма, не прекращая поисков. “Я знаю основные причины смерти, вплоть до точного места и времени. Каждый раз, когда я путешествую, я отмечаю, куда ведет каждая смерть. Я медленно расшифровываю карту, но этот cad сделает это невозможным. Я уже совершил двадцать восемь поездок, включая сегодняшнюю.





“А скольким людям вы помогли?- Сказала итна. - Двадцать семь?





- Двадцать пять, - ответила Джемайма.





“И чем же это обернулось для них?





“Не знающий. Такие люди, как вы, не упоминаются в учебниках истории, даже если я нашел обновленную версию. Без обид. Но если я когда-нибудь вернусь домой, я могу попытаться найти некоторые подробные записи и попытаться выяснить, что случилось со всеми вами.





Джемайма снова выругалась на своем родном языке: К ним приближалась старомодная колесная машина с фигурами в громоздких черных доспехах, держащими большие маслянистые пушки. Джип грохотал, поднимая за собой облако пыли, пока не вырос настолько, что оказался прямо перед ними. На боку джипа виднелась круглая огненная эмблема эпохи прогресса, эпохи императора Дикона. Люди в передней части грузовика носили такое же изображение на своих шлемах.





Джемайма попыталась объяснить их присутствие этим людям, но они оборвали ее.





- Дезертирство-это тяжкое преступление, как вы, без сомнения, знаете, - сказал человек на пассажирском сиденье грузовика. “Но тебе повезло. У "неустрашимого" короткий экипаж, а боеприпасы очень ценные. Так что я сделаю вид, что ты не просто пыталась убежать. Это одноразовое предложение, хорошее только если ты пойдешь со мной прямо сейчас. Ваш новый дом взлетает завтра утром в ноль пятьсот часов.





Вот так Джемайма и Итна очутились в голой серой клетке с крошечным окошком, из которого открывался частичный вид на ближайшую ракету-курносое приземистое чудовище с девятью двигателями, расположенными подобно лепесткам. Итна потерла ушибы, полученные от прикладов винтовок и грубых рук охранников.





“По крайней мере, они не считают нас шпионами, - сказала Итна. - Иначе они просто казнили бы нас.





“Они полагают, что никто никогда не сможет проникнуть так далеко в их зону безопасности незамеченным, - сказала Джемайма. - Поэтому они потянулись к следующему логическому объяснению: мы, должно быть, члены экипажа галеры, которые пытались пробиться к ней. Вместо того чтобы казнить нас, они просто отправят нас на одном из этих кораблей, вероятно, в кандалах, на случай, если мы действительно диверсанты.





- Белдейм сказал мне, что эта кампания была ужасной тратой времени. Вся штурмовая группа погибла, так и не достигнув Марса, потому что у колонистов было более совершенное оружие. Они использовали технологию, которую Империя отвергла как нечистую, - сказала Итна. - Это был один из уроков Белдейма, который она любила повторять: правое дело становится несправедливым, когда оно стоит слишком много человеческих жизней.





- Похоже, Белдейм была мудрой женщиной, - сказала Джемайма.





Итна была уверена, что сейчас она поднимет глаза и увидит саркастическую ухмылку на остром лице Джемаймы, но ее не было. Вместо этого Джемайма просто кивнула, затем подошла к окну и стала изучать ракету, в чреве которой им вскоре предстояло оказаться прикованными.





“Я не хочу умирать в бессмысленной войне, которая была проиграна еще до моего рождения, - сказала Итна.





- Неужели? Я думала, ты ничего не хочешь, так или иначе, - сказала Джемайма, все еще глядя в окно. “Разве ты не так сказал? И чем это отличается от того, что случилось бы с тобой, если бы мы никогда не встретились? Вас бы послали работать на какого-нибудь нового мастера, который мог бы довести вас до смерти через год или два. Или вы могли бы быть помечены для устаревания и умереть раньше. Это то же самое.





“Это совсем не одно и то же, - сказала Итна. Как раз тогда, когда она думала, что Джемайма начинает относиться к ней как к взрослой.





“А разве нет?





Итна сменила тему разговора. “Значит, если все, кто находится на борту ракеты, погибнут, мы сможем использовать это для побега?





- Нет, - ответила Джемайма. - Их смерть не будет иметь большого значения. Или ужасно неожиданно. Я могу использовать только одну внезапную смерть, которая меняет судьбы многих других людей.





“Это дурацкое правило.





Джемайма пожала плечами. - Это наука, которая не будет существовать еще сотни лет. Как я уже сказал: причинно-следственные связи. Думайте о причинности как о плетении, которое держит всех нас крепко, и иногда появляются пробелы, через которые вы можете проскользнуть.





“Так как же мы сбежим до того, как они посадят нас на эту ракету?





- Сначала самое главное.- Джемайма подошла и встала перед Итной, так что ее силуэт был виден сквозь маленькое окошко заходящего солнца, и вытянула правую руку ладонью вверх и под углом. “Я действительно хочу помочь. До сих пор все, что я делала, это делала тебе только хуже. Если вы позволите, я сделаю все, что смогу. Ты умный человек и заботишься о других людях. Ты заслуживаешь лучшего. И Империя Гейвенов могла бы использовать еще миллион таких, как ты.





“А как кончается Империя?- Сказала итна.





- Он умирает, - сказала Джемайма. - Все рано или поздно умирает. Вы родились в Золотом веке, который был относительно стабильной эпохой. После этого было двадцатилетнее падение в упадок и социальное разложение, за которым последовало славное восстановление, которое вы видели. Это продолжалось около пятидесяти семи лет и сопровождалось совершенной кульминацией, Наиболее точным воплощением идеала Джа-Туна на Земле. Что продолжалось примерно столько, сколько вы ожидали.После этого было около 150 лет медленного упадка, пока все это не развалилось, и ваш народ умолял инопланетных колонистов прийти и спасти их. Во всяком случае, таково резюме.





- Хорошо, - сказала Итна, беря джемайму за руку обеими руками. “Я хочу что-то изменить. Дайте мне новую личность, и поставьте меня там, где я могу изменить ситуацию.





- Очень хорошо, - сказала Джемайма. “Сделанный.





Джемайма порылась в том, что казалось миллионом потайных карманов, зашитых в подкладку ее гигантского пальто, пока не нашла устройство, возможно, вдвое больше твоего ногтя. С помощью этого устройства она открыла замок на их клетке, а затем использовала свой крошечный электрошокер против двух охранников в коридоре снаружи, которые уже наполовину спали в любом случае.





“И что теперь?- Сказала итна. - Неужели мы будем ждать, когда этот человек в шлеме прибудет и убьет кого-то еще?





“Он давно ушел, кем бы он ни был, - сказала Джемайма. “Но нам не нужно, чтобы он кого-то убил. Бесстрашие стартует завтра, а это значит, что я знаю, какой сегодня день. И кто-то очень известный умрет, совсем один, в ближайшие пару дней. Давай.- Она отперла входную дверь изолятора своей отмычкой. “Нам еще многое предстоит преодолеть. И во-первых, мы должны вырваться из максимально безопасной стартовой площадки.





Могила белдейма Такрры была далеко не такой роскошной, как Могила Неизвестного императора. Они построили ей большую каменную сферу с торчащим сквозь нее металлическим шипом, что соответствовало рангу, который она получила за мгновение до своей смерти. А впереди был бюст, достаточно похожий на ее лицо, только она выглядела спокойной и сонной, вместо того чтобы оживленно и с готовностью задать еще один вопрос. Сфера была немного выше Итны, и шип парил над ее головой. Гробница была окружена другими, более величественными памятниками, насколько могла видеть Итна.





Шар и бюст Такрры были покрыты толстым слоем грязи. Уже несколько десятилетий никто не посещал могилу Белдейма. А может, и никогда. Итна вытащила тряпку из своих новых, сильно помятых черных форменных брюк и начала вытирать могилу, чтобы она выглядела свежей и чистой, как Белдейм всегда держал ее дом. - Как я рада снова тебя видеть, - прошептала она.





Джемайма подошла к итне сзади, когда та все еще вытирала руки. “Здесь.- Она протянула итне стопку официальных карточек. “Все это правильно. Вы вице-чиновник по имени Дхар. Отныне это твое имя. Вы были частью секретной миссии вице-императора Htap, и все остальные, кто знал об этой миссии, теперь мертвы. К сожалению, такие вещи были обычным делом в последние дни совершенной кульминации. В любом случае, вы можете представить их в любом месте, и если им нужен новый вице-чиновник, они возьмут вас.





- Спасибо, - сказала Итна. “Но я не могу никуда пойти, пока не закончу ритуал траура по Белдейму. Я и так ждал слишком долго.





“Никакой спешки нет, - сказала Джемайма. “На самом деле, если бы я был на твоем месте, я бы затаился еще на несколько недель, прежде чем пытаться путешествовать. О, и если кто-нибудь спросит вас о последних ста годах истории, просто представьте, что у вас травма головы от этой секретной миссии.





“А как же ты?- Сказала итна. “Ты собираешься рисковать, путешествуя прямо сейчас?





- Не могу здесь задерживаться, - сказала Джемайма. “Это самый дальний шаг вперед во времени, которого я достиг за целую вечность. И есть смерть на следующей неделе, которая, я надеюсь, отправит меня еще дальше вперед.- Она посмотрела на ряды зиккуратов, сфер и статуй, протянувшихся за туманным горизонтом. -Я прыгал сквозь время двадцать девять раз. Двадцать девять раз, и каждый раз я оказываюсь втянутым в Империю Гейвенов. Есть что-то, что я делаю неправильно, и я не могу понять, что это такое.





“Может быть, если ты найдешь того человека в шлеме, - сказала Итна, - ты сможешь спросить его.





“Если я еще раз найду этого человека, - сказала Джемайма, - мне придется его убить. До Свидания, Итна. Иметь большую жизнь. Для меня.





Они обнялись. Итна смотрела, как Джемайма идет вдоль рядов мемориалов и реликвариев, правители и святые империи покоятся в славе. Длинное черное пальто Джемаймы зашуршало, когда она весело зашагала, как человек, который точно знал, что она задумала. Одна ее рука раскачивалась взад-вперед, как будто невидимая трость отмахивалась от призраков этого места. Итна смотрела во все глаза, пока не увидела только рыжие кудри Джемаймы и черную шляпу среди больших серых фигур. Затем она снова повернулась к Белдейму, чье каменное лицо все еще выглядело слишком самодовольным.Итна еще раз вытерла бюст, затем опустилась на колени и начала медленное, печальное пение несмываемой скорби.

 

 

 

 

Copyright © Charlie Jane Anders

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Сказочные Звери»

 

 

 

«Взрослые дети инопланетных существ»

 

 

 

«Человеческий инженер»

 

 

 

«Акробатическая двойственность»

 

 

 

«Очертания моего имени»