ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Ключ к заклинанию труса»

 

 

 

 

Ключ к заклинанию труса

 

 

Проиллюстрировано: Присцилла Ким

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 24 минуты

 

 

 

 

 

Уход за раненой рукой во время работы по поиску пропавшего ребенка достаточно плох для жокея меча Эдди лакросса. Но когда он обнаруживает контрабандную сеть, по слухам, защищенную могущественной магией, он ищет старых друзей и новых, чтобы протянуть руку помощи. Сказка, действие которой происходит в популярном средневековом мире нуара Алекса Бледсо.


Автор: Алекс Бледсоу

 

 





- Вот именно, - настаивала Джейн Арго. Как всегда, ее девичий голос контрастировал с высоким ростом, широкими плечами и агрессивно сильной, но не менее женственной фигурой. Она была полуторагодовалой женщиной, как бы ее ни резали. И если ты попытаешься ее зарезать, то лучше не промахнись, потому что она наверняка зарежет тебя в ответ. Именно поэтому я и взял ее с собой.





Здание, на которое она указала, было почти агрессивно неприметным. В темноте, зажатая между гостиницей и одним из сотен прибрежных борделей, это могла быть любая таверна в любом приморском городе. Мы стояли в дверях закрытой Кузницы на другой стороне улицы и ждали, чтобы взглянуть на клиентуру. Но до сих пор их не было.





“За все время, что мы здесь, никто не входил и не выходил, - сказал я.





“Но он же открыт, - заметила она. Свет лампы действительно падал из окон, и фонарь рядом с висящей вывеской удостоверился, что мы можем прочитать имя: мамино.





“Тогда я, пожалуй, пойду, - сказала она.





“Нет, я так и сделаю. А ты оставайся здесь и Смотри.





- Она указала на мою правую руку на перевязи. “И как же ты выберешься отсюда?





“Я просто хочу поговорить.





“У этого парня серьезная репутация. А вдруг он решит поболтать с мечами?





“Ты забываешь, какой я обаятельный.





“Нет, я точно знаю, насколько ты очаровательна. Вот что меня беспокоит.





Я взял с собой Джейн именно потому, что с моей вышедшей из строя рукой не мог по-настоящему сопротивляться. Но это все еще было мое дело, и я не получал важную информацию из вторых рук, даже от кого-то, кому я доверял так же, как ей. - Я обещаю, что буду кричать, если ты мне понадобишься.





“К тому времени, как ты закричишь, возможно, я тебе больше не понадоблюсь.





“Мне придется воспользоваться этим шансом.





Я пересек пустынную улицу, и Джейн снова растворилась в темноте.





Чебан был огромным городом-государством, расположенным на берегу залива, где две реки впадали в океан, и таким образом был огромным торговым центром для всех видов товаров. Как и в любом другом месте, где много золота переходило из рук в руки, криминальный элемент процветал здесь; даже у моего старого друга гангстера Гордона Маранца было несколько щупалец, переплетенных вокруг города. Но люди, которых я искал, были хуже, чем просто преступники. И человек, который мог бы помочь мне найти их, который предположительно болтался в этой таверне, не был простым информатором.





Дверь таверны украшал нарисованный портрет жизнерадостной круглой женщины, предлагающей миску супа. Учитывая то, что Джейн рассказала мне об этом месте, я подозревал, что любой, кто придет туда в поисках настоящей еды, заплатит за нее в туалете в течение следующих нескольких дней. Это была таверна в том же смысле, в каком темница была гардеробной.





Когда я вошел, над дверью раздался звонок. Я старался выглядеть непринужденно, но в то же время был настороже, кивая пожилой женщине за прилавком и оглядываясь вокруг, как я надеялся, с легким любопытством. Там было пусто, если не считать одного человека, сидевшего в одиночестве за столиком в дальнем углу. Тщательно расставленные масляные лампы держали его в темноте, так что вы не могли ни видеть его лица, ни сказать, наблюдает ли он за вами. Но уже одна эта предосторожность говорила о том, что он должен быть тем человеком, которого я искал.





Я неторопливо подошел, надеясь, что волосы на затылке сделают свою обычную работу и предупредят меня, если я окажусь в засаде. Я остановился на почтительном расстоянии от него. У меня был кинжал на перевязи, и я надеялся, что смогу успешно владеть им левой рукой, если возникнет такая необходимость. - Я ищу Луну, - сказал я.





“А почему ты смотришь именно сюда?- сказал человек в углу. Никаких эмоций, только пустые слова, которые ничего не выдают.





“А где же мне еще искать?





Он долго не отвечал. Он долго ничего не делал. Он овладел искусством ждать, пока другой человек не станет слишком нервным или озабоченным, чтобы промолчать. Итак, мы смотрели друг на друга, пока потрескивали масляные лампы и кто-то двигался в помещении, которое я принял за кухню.





Наконец он оттолкнул ногой стул, стоявший напротив него, и тот соскользнул со стола. - Я снова сел. - Как ты думаешь, что может сделать для тебя Луна?





“Я ищу пропавшего ребенка. Семилетний мальчик.





- Ну и что? С какой стати сын какого-то богатого парня должен волновать Луну?





“Он не сын богатого парня. Он же сын кузнеца.





“Это вы кузнец?





“Нет.





“Тогда почему тебя это волнует?





- Потому что это моя работа.





- Тебя нанял кузнец?





Я молча кивнул. Конечно, под "нанятым “я подразумевал” предложенного умолять на коленях, пока моя подруга успокаивала его рыдающую жену", но сейчас это было неважно.





Он очень осторожно сделал глоток из своей кружки, жест, который я был уверен, был сигналом. Если это было возможно, я стал еще более бдительным.





“А ты кто такой?- сказал он.





- Эдди Лакросс. Я-рядовой жокей меча из Некеды, и, - повторил я с едва заметным усилением, - я ищу Луну.





“Ты все еще не сказал мне, почему это должно волновать Муна.





- По двум причинам. Во-первых, я могу заплатить ему за его таланты.





- Он фыркнул. “Как ты думаешь, какие у него "таланты"?





“Он все складывает воедино. У меня есть несколько кусочков, но недостаточно, чтобы сделать всю картину.





“А по какой другой причине?





Я оперся здоровым локтем о стол. Он не отодвинулся и вообще никак не отреагировал. “Я знаю, как Мун относится к людям, которые обижают детей.





- Ну и что? И кто тебе это сказал?





- Больше чем один человек. Умбер Кале. Гарри Локетт. Джейн Арго.- Я усмехнулся. - Даже Гордон Маранц.





Он плавно и неторопливо двинулся вперед, чтобы зажечь лампу на своем столе. Когда мои глаза проследили за его руками, как, я уверена, он и хотел, я почувствовала чье-то присутствие позади меня. Я не слышала, как он приблизился, но теперь он определенно был здесь, делая воздух между нами тяжелее, достаточно близко, чтобы убить меня любым способом.





Свет наконец-то осветил его лицо. Это было худое и острое лицо человека, который превратил лишения в источник силы. Он не сводил с меня глаз.





Я сказал: "кто за мной стоит?





“Мой друг.





Я слегка повернулся и сказал: "Приятно познакомиться.





“Он не разговаривает, - сказал Мун.





“Если он может так двигаться, то, вероятно, ему это и не нужно. А у него есть имя?





“Он известен как Шам притихший.- Он сузил глаза. “Я слышал о тебе, лакросс. Ты вернул Маленького принца Арентийского королю и королеве. Вы нашли Черного Эдварда тью через двадцать лет. И ты был на плохой стороне Гордона Маранца дольше, чем кто-либо должен был быть. Ты, должно быть, крепкий орешек, даже с больной рукой.





“Я вовсе не крутой.





“И я тоже.”





Еще одна из этих долгих пауз прошла. Теперь мы не пытались переждать друг друга, просто каждый решал, каким должен быть наш следующий шаг. Моя жизнь зависела от его собственной.





У стола появилась женщина с двумя кружками в руках. Она поставила по одной перед каждым из нас. Я поднял на нее глаза; это заняло какое-то время, но я увидел, что, несмотря на ее чисто женскую манеру двигаться, она действительно была мужчиной, одетым как женщина. Но даже думая об этом, я знала, что это было неправильно: в мире, где богиня могла скрываться на виду, как смертная королева, кто я такая, чтобы говорить, что было реальным? Она была тем, за кого себя выдавала, и поэтому она была женщиной, ну и ладно.





“Это моя сестра камина, - сказал мужчина напротив меня. “Если она принесет Эль, то его можно спокойно пить.





- А не опасно ли оглянуться назад?





Мужчина кивнул:





Я повернулся достаточно, чтобы увидеть гигантского человека, его руки были сложены на огромной груди. У него была темная кожа и бритая голова. Он встретил мой пристальный взгляд, но не изменил своего спокойного, уклончивого выражения лица. Это были все профи и не собирались делать никаких промахов.





“Через дорогу есть женщина, - сказала камина мужчине.





“Она со мной, - сказал я.





Она скептически посмотрела на меня. “Она выше тебя ростом.





“И она крепче меня, поэтому я и взял ее с собой.





“А она тоже жокей меча?- Спросил Мун.





“Так оно и есть. Это одна из твоих рекомендаций: Джейн Арго. Так что, если со мной что-нибудь случится, она будет рядом, чтобы уравновесить чашу весов.





“А что с тобой будет?





“В данный момент я жду, что ты мне скажешь.





“Я оставлю вас, джентльмены, с вашими мужскими разговорами, - сказала камина и подмигнула мне, уходя; я подмигнул ей в ответ, и она рассмеялась.





- Итак, - сказал мужчина, потягивая суп. - Давай притворимся, что я-Луна. Ты расскажешь мне о своей проблеме, и я передам ее ему. Если он сможет помочь, и если он захочет помочь, он будет на связи.





- Мальчика зовут АУКО Киф. Его похитили среди ночи. Через город только что проехала колонна торговцев из Чебана, и мать АУКО рассказала мне, что одна из них, седовласая женщина, очень интересовалась мальчиком, разговаривала с ним и давала ему конфеты. Я догнал конвой, но ни женщины, ни мальчика нигде не было видно. Они действительно оставили кого-то позади на случай, если за ними следят, и мы поссорились.- Я указал на свою раненую руку.





“А что случилось потом?





А случилось то, что этот парень был таким злобным и сильным, что мне едва удалось уйти живым. Как бы то ни было, он нанес мне жгучий удар по руке, который перерезал мышцу и потребовал от лунных жриц в их госпитале за пределами Некеды наложить ряд швов. Они рекомендовали мне не напрягаться в течение месяца. “Он сделал несколько хороших замечаний, но в конечном счете проиграл спор.





“Слишком плохой. Он, вероятно, мог бы рассказать вам все, что вы хотите знать.





- Да, очень жаль. Но я все-таки понял это.





Медленно, помня о большом мужчине позади меня и сидящем на расстоянии вытянутой руки передо мной, я вытащил маленький желтый драгоценный камень, размером примерно с мою ладонь. Он сверкал в свете лампы.





“Ну, ты только посмотри, - сказал мужчина.





“Ты узнаешь его?





“А ты нет?





Я не видел причин блефовать. “Нет. Это была единственная вещь на нем, которую я не могла определить.





“Вы верите в заклинания, Мистер лакросс? - Магия?





Я подумала обо всем, что видела—драконе, колдунье—оборотне, паре призраков, чудовище, отчаянно нуждающееся в дружбе, даже о заблудшей богине-и сказала:





“Ты когда-нибудь слышал о заклинании Труса?





- Я покачал головой.





- Это заклинание, которое накладывается вокруг места, обычно здания. Любой, кто пытается войти в него, охвачен страхом. Говорят, что он очень, очень силен, настолько, что может защищаться от целых армий. Конечно, чтобы бросить его довольно сложно и требует список белья вещей, которые не так легко найти.- Он кивнул на драгоценность. “А это и есть ключ. Если вы носите это, это не может повредить вам.





- Так кто же пошел на такие большие неприятности, и что они пытаются защитить?





“Свой бизнес. Продажа детей для секса.





Он произнес это таким небрежным тоном, что мне потребовалось некоторое время, чтобы понять, что он на самом деле сказал. Конечно, это была одна из моих собственных рабочих теорий, но существовала также вероятность, что мальчик предназначался для рабского труда или даже для того, чтобы заполнить пустоту бездетной пары деньгами, чтобы устроить такие вещи. “Ты говоришь так уверенно.





- А Луна была бы.





- Итак, расскажите мне о той седовласой женщине.





“Она же предприниматель. Ее зовут Элизабет Гозель. Она получает запрос на конкретного ребенка, а затем выходит и находит его или ее, обычно из отдаленных мест.





- Как Некеда.- Город, который я теперь называю своим домом.





“Это в Мускодии, что ли?





“Так и есть. Вы слышали об этом?





Прежде чем ответить, он сделал еще один глоток. - Гозель собирает и хранит здесь свои запасы, а затем, когда у нее есть заказ, отправляет их для распределения.





"Инвентаризация ведется детьми.





- Иногда взрослые женщины. Но в основном дети.





“И они скрываются за заклинанием Труса.





“Именно так они и говорят.





Отвращение и гнев почти заглушили мой голос. - Очевидно, я пришел к нужному человеку.





- Мун-тот самый человек. Я всего лишь посыльный.





- Ну и где же мне посоветует искать Мун?





“А что для тебя важнее: найти мальчика или прекратить торговлю?





“Я работаю на родителей мальчика, так что их приоритет-мой. Но я бы не возражал, если есть способ сделать и то и другое.





- Если ты ее уберешь, на ее место придет кто-то другой.





“И все же мне кажется, что это стоит сделать.





Он отпил еще немного эля, и выражение его лица не изменилось. Интересно, что привело его сюда, была ли его жизнь пронизана трагедией, или это был один из определяющих моментов ужаса, как у меня? Он был умен, осторожен и абсолютно невозмутим; он также окружил себя людьми, которые разделяли эти качества. Я вошел в хорошо смазанную машину, которая знала, как взять что-то, оценить его, а затем решить, работать ли с ним, выплюнуть его или измельчить на куски.





Он положил ложку, вытер руки о тунику и сказал: “Я Мун.





- Ага, - сказал я. “Я вроде как догадался.





Этот дом не привлечет ничьего внимания. Это было одно из десятков подобных жилищ, все вместе стоявших в самой старой части Чебана. Они склонились друг к другу, выгибаясь над узкими каменными улицами, многие с заколоченными окнами и отсутствующими дверями. Только некоторые из них показывали хоть какой-то свет, и наша цель не была одной из них.





Единственное, что выдавало его, на самом деле, был человек, стоящий в дверном проеме. Он двигался очень часто, но никогда не выходил на открытое место. Если бы вы прошли мимо него, вы бы подумали, что он просто пьяный бродяга, ищущий убежище. Только если ты будешь наблюдать за домом часами, как мы, ты поймешь, что он был охранником.





“Это место заперто крепче, чем новая девственница в старом борделе, - сказала Джейн. “Есть только один вход, и он охраняется. Смотри, все окна забраны решетками. И на крыше есть шипы.





Ранее тем же вечером мы также исследовали переулок позади него, но обнаружили, что он заблокирован рухнувшими остатками гораздо большего дома, который отступал к нему. Если там и была тропинка через завалы, то мы ее не видели.





Я не сказал Джейн о заклинании Труса, поэтому я спросил: "Пойди посмотри, может ты найдешь какой-нибудь путь внутрь.





Она кивнула, соглашаясь с тем, что моя больная рука будет мне мешать. Она легко и бесшумно вскарабкалась на рухнувший камень, и годы, проведенные в море, трепеща канатами и парусами, сделали его второй натурой.





А потом она остановилась.





На мгновение мне показалось, что ее кто-то заметил внутри, но потом она практически сбежала вниз. Когда она вернулась ко мне, она была бледна и широко раскрыла глаза.





“Что с тобой случилось?- Спросил я его.





“Я видела крысу, - сказала она, задыхаясь.





“Ты что, боишься крыс?





“У тебя с этим какие-то проблемы?





“Вы много лет прожили на кораблях, а крысы должны быть ... —”





- Просто заткнись, ладно?





Она оттолкнула меня, и я вздрогнула, когда она намеренно ударила меня локтем в больную руку. Может, это сработало заклинание Труса? Лучший способ проверить это-дать ей ключ и отправить обратно, но по какой-то причине я решил не делать этого. Я расскажу ей об этом позже—я не хотел, чтобы она думала, что она испугалась сама—но сейчас, я хотел, чтобы мое секретное оружие оставалось секретом.





Теперь мы сидели на чердаке пансиона через дорогу. Домовладелица явно считала, что мы используем его для тайного романа, но это было нормально: и муж Джейн, и моя подруга знали, что наши отношения были строго платоническими, и они были единственными, кто имел значение.





- Ты действительно думаешь, что это тот самый дом?- Задумалась Джейн. “Я имею в виду, что у нас есть только слово Луны для этого. А что, если он нас подставляет?





- Мы либо доверяем ему, либо нет, - сказал я.





Мы по очереди смотрели в окно, пока другой спал пару часов. Была моя очередь вздремнуть, когда Джейн разбудила меня и тихо сказала: “шоу начинается.





Я последовал за ней к окну. На улице был припаркован экипаж, закрывая нам вид на дверь. Она была тщательно продумана и занавешена, так что мы не могли заглянуть внутрь. Водитель был одет в униформу и шляпу с высоким пером, а на подножке стоял охранник. После того как кто-то или что-то вышел из дома, они медленно и осторожно тронулись в путь.





“Думаешь, у них там груз есть?- Прошептала Джейн.





“Они могли бы. Было бы разумно переместить их в середине ночи.





- Один из нас должен последовать за ними. И ты не можешь очень хорошо ездить с этой рукой.





“Истинный.





- Ее глаза сузились. - Подожди минутку, ты слишком быстро согласился. Ты также не можешь вломиться туда без меня.





“А кто тебе об этом говорил?





“Летучую рыбу тоже никто не заставляет прыгать. Они просто делают это.





- Послушай, это всего лишь один охранник, и я могу о нем позаботиться.





“Нам известен только один охранник. Насколько я помню, один охранник заставил тебя появиться в моем офисе, сказав: "Пожалуйста, Джейн, пойдем со мной и спасем мою задницу.’”





“Ты зря теряешь время. Ты их потеряешь.





- Нет, я точно знаю, куда они направляются.





“Ах вот как? - Куда же?





- Это чертов портовый город, Эдди. Они перевозят груз, так что они идут в доки.





“Ты, бывший пират, знаешь эту местность гораздо лучше меня. Боже, я так рада, что ты здесь.





- Она сверкнула глазами. - Не думай, что ты перехитрил меня, лакросс, - проворчала она, схватив свой меч и плащ. Она резко повернулась и вышла из комнаты. Я снова стал наблюдать за домом на другой стороне улицы.





Если информация Муна была верна, то это была комната благородных ужасов, где сироты с улиц и дети, похищенные из отдаленных деревень, использовались таким образом, о котором я даже не хотел думать, как о подготовке к их окончательному назначению. Он не был уверен, сколько детей может быть внутри: от пары до дюжины или даже больше. Их приезды и отъезды тщательно игнорировались откупившимися полицейскими. Это была своего рода грязная открытая тайна, которую лелеяли все большие города; только этот был хуже, чем просто азартные игры или взрослая проституция.Если он был прав и я был прав, то где-то там был широко раскрытый маленький мальчик из Некеды, которого я знал с самого детства.





Но я не могла позволить себе разозлиться. Гнев сделал тебя небрежным, и у меня было достаточно недостатков с моей рукой меча из строя. Кроме того, эти люди не злились: они управляли бизнесом, и если я хотел снять их и вернуть АУКО в целости и сохранности, я должен был быть таким же хладнокровным и методичным, как и они.





В моей своенравной юности я был наемником, и я все еще знал, как убивать людей быстро и эффективно. Я старался этого не делать; моя совесть, онемевшая и атрофировавшаяся за все эти годы, выросла заново с тех пор, как я стал жокеем меча. Но иногда этот навык оказывался полезным, как это было, когда я стоял в переулке рядом с нашим пансионом и использовал маленький складной арбалет, чтобы убить охранника болтом в шею, эффективно заглушая любой последний крик предупреждения. Даже будучи левшой, я неплохо стрелял.





Он упал в дверном проеме и не двигался, как пьяный в стельку. Возможно, он и не знал природы места, которое охранял, но этот шанс был невелик; вероятно, он думал об этом как о просто еще одной работе и мог бы меньше беспокоиться о том, что происходит внутри, даже если бы он знал об этом. По крайней мере, так я сказал себе, чтобы оправдать его убийство.





Я подождал, не появятся ли другие охранники. Когда они этого не сделали, я перебежал через улицу, перешагнул через тело и спрятался в том же дверном проеме. Я, конечно, не испытывал ни малейшего страха, но поскольку ключ лежал у меня в кармане, то, возможно, это его и подавляло. Или, возможно, само заклинание было чушью собачьей.





Я прислушался у двери и ничего не услышал. Затем я постучал по нему здоровой рукой и крикнул: "Эй! - Открывай! Кто-то только что стрелял в меня!





Я подскочила, когда замок на двери начал поворачиваться. Я отступил в сторону, когда дверь открылась и оттуда вышел человек со шрамом на лице. Я вонзил свой кинжал ему в живот, наклоняя удар вверх так, что острие попало ему под ребра и нашло одно из легких. Он упал, не в силах кричать, на другого мужчину.





Ну, это были два человека, убитые примерно за четверть часа, с одной рукой, символически, если не буквально, связанной за моей спиной. Джейн никогда в это не поверит.





Итак, теперь дверь была открыта, и темнота внутри манила к себе. Но когда я уже собиралась войти, то почувствовала щекотку в затылке и обернулась. Не знаю, чего я ожидал, но огромный молчаливый человек, которого я видел на встрече с Муном, был совсем не таким. И снова он был прямо там, и даже если бы я мог привести в действие оружие, я сомневался, что смогу попасть во что-нибудь жизненно важное, прежде чем он сделает свой ход.





Шам притихший поднял одну руку. В нем лежал точно такой же Каменный ключ, как и у меня. Он подмигнул мне и улыбнулся, затем кивнул на мертвого охранника, чьи карманы были умело вывернуты. Он жестом пригласил меня войти внутрь.





Я вошел в темное фойе, проклиная себя за то, что снова так открыто доверяю людям, и клянясь отомстить Гарри Локетту, Умбер Кейл и особенно Джейн. Гордон Маранц был вне подозрений, поскольку никто не ждет от гангстера честности. ШЭМ закрыл дверь и стоял, глядя на меня сверху вниз.





Ободренная его спокойствием, когда он явно обрушился на меня, я тихо спросила: "Ты хороший парень или плохой?





ШЭМ дотронулся до его уха, затем до рта и покачал головой. Это объясняло прозвище "Тихий".





Я задумалась на мгновение, затем изобразила пожатие рук, сопровождаемое колющим движением, и закончила, бросив на него недоуменный взгляд. Он понимающе улыбнулся и протянул ей руку. Мы пожали друг другу руки, вернее, он пожал мою и все остальное вместе со мной. Он прикоснулся парой сухих пальцев к моему рту, затем к своим глазам. Он умел читать по губам. Это все упростило.





И снова он жестом показал, что я должен идти впереди.





Холл был роскошным, с коврами и гобеленами, видимыми в лунном свете, проникающем через высокие, узкие окна над дверью. Мы добрались до первой комнаты-гостиной с диванами, удобными креслами и кучей мягких игрушек и кукол. Они меня сразу обескуражили; в остальном обстановка была точно такая же, как в высококлассном борделе. Холодная ярость, которую я старался никогда не чувствовать, начала разворачиваться глубоко внутри меня. Что за чудовища были эти люди?





За гостиной был короткий коридор, который вел в комнаты с закрытыми дверями. Я стоял, прислушиваясь, и вдруг услышал позади себя детский плач. Я проследил его до определенной двери, запертой снаружи на засов. Я медленно повернул его, пока он не щелкнул, освобождаясь.





В соседней комнате было темно. Я услышала, как хныкающий человек шевельнулся на чем-то похожем на кровать, без сомнения думая, что прибыл еще один из “гостей” заведения. - Мы хорошие ребята, малыш, - тихо сказал я. Мы здесь, чтобы вытащить тебя.





Послышалось еще одно хныканье. Я не могла винить его или ее за то, что они мне не поверили.





Лунный свет лился из другого высокого окна, и я заметила лампу на соседнем столе. Левой рукой я неуклюже использовал пару искрящихся камней, чтобы зажечь пламя, и впервые взглянул на комнату.





Это была извращенная, преувеличенная идея детской комнаты, со всем слишком пушистым, слишком розовым и слишком кружевным. Кровать у стены была застелена балдахином с изображением маленькой девочки, играющей с овцами, вышитыми на нем.





На кровати сидела настоящая маленькая девочка. У нее были черные волосы, завитые в локоны, и одета она была во взрослую ночную рубашку. Хуже всего было то, что ее лицо было покрыто взрослым макияжем, который был размазан . . . ну, я старался не думать об этом. Страх и смирение заполнили ее широко раскрытые глаза. Ей было, наверное, лет семь, как и АУКО.





Ее левая лодыжка была прикована к столбику кровати. Я сказал: "Не волнуйся. Мы здесь, чтобы отвезти тебя в безопасное место. Это мой друг Шэм. Он не так страшен, как кажется.





Взламывание замка на наручнике не было проблемой, хотя мне пришлось использовать правую руку, и каждое движение посылало молнии боли через мою руку. Пока я работал, маленькая девочка не сводила с меня глаз. Когда она освободилась, я сказал: "мне нужно забрать тебя. Возможно, нам придется действовать быстро, и я не уверен, что ты сможешь поспеть за нами. Вы меня понимаете?





- Да, - кивнула она. Я осторожно взял ее здоровой рукой и передал Шэму. Он обнял ее так, словно привык к этому, и она прижалась к его большой груди.





- Уведите ее отсюда, - сказал я тихо, но четко выговаривая слова. - Что бы здесь еще ни требовалось сделать, я позабочусь об этом. Мне все еще нужно найти АУКО.





Он склонил голову набок, озадаченный моим решением.





- Я не могу расставлять приоритеты, Шэм, - сказал я. “Я не могу заставить ее ждать, пока буду искать АУКО. Это ее шанс. Забери ее отсюда, отведи в безопасное место, и если ты захочешь вернуться, я буду благодарен тебе за помощь.





Он кивнул, повернулся и исчез в темноте. Я никогда даже не слышал шагов.





Казалось немыслимым, что здесь остались только два человека, которых я убил, чтобы присматривать за этим местом, поэтому я предположил, что уже использовал свою квоту слепого везения на эту ночь. Другие комнаты, к счастью, были пусты, хотя все они имели одинаковый декор.





Я засунул Кинжал обратно за пояс, сбросил перевязь и вытянул правую руку, несмотря на боль. Я заставила свое сердце перестать колотиться так, чтобы я могла уловить даже самый слабый звук. Вот он: мягкие голоса, доносящиеся откуда-то спереди и снизу.





Дверь я нашел довольно легко, она была не заперта. Я проскользнул внутрь и тихо спустился по каменной лестнице.





Меня немного подташнивало при мысли о том, что я там обнаружу, но на самом деле ничего необычного в этом не было. В каждой стене было по пять камер, а в центре комнаты за столом сидели трое грубоватых мужчин и играли в карты.





Я напряженно думал, пытаясь решить, что же мне делать. Еще полшага, и они не могли не заметить меня. Камеры, которые я видел, были пусты, но эти парни должны были что-то охранять . Неужели я действительно хочу удвоить свою добычу за эту ночь? Смогу ли я вообще это сделать, будучи раненым? Это были профессионалы, и хотя я мог бы снять одного из них с помощью арбалета, я никогда не получу три болта в воздухе, прежде чем один из них пересечет комнату и доберется до меня.





А потом я решил, что к черту все это. Я вошел в комнату, зевнул и сказал: “Привет.





Трое мужчин повернулись и уставились на меня.





- Извини, - сказал я, все еще зевая. - Я обычно работаю сутками. А кто тут главный?





Один из мужчин сказал: "Да.





К тому времени я уже добрался до стола. “Итак, вы получили уведомление обо мне, верно?





- Нет, Я ... —”





Я с громким стуком ударил друг друга головами мужчин по обе стороны от меня . Я использовала колено, чтобы вогнать край столешницы обратно в главного человека, и как раз вовремя: он почти вытащил свой собственный кинжал из ножен. Я перевернул стол и швырнул его на него сверху, а затем прыгнул на него. Я услышала, как хрустнули кости, возможно ребра, и он издал резкий шипящий вздох.





Я сошел со стола и заглянул в другие камеры. Двое из них держали на руках одиноких детей, обоих мальчиков, и одним из них был АУКО. Он все еще носил одежду, которую описала ему мать. - АУКО?





- Он уставился на меня. - Мистер Лакросс?





“Да. С тобой все в порядке?





“Я в полном порядке. Но ты же ранен!





Я посмотрел на свою руку. Кровь пропитала мою тунику и рукава куртки. Вот и все, что касается швов. “Не беспокойся об этом. Хочешь выбраться отсюда?





Он поднялся на ноги и прижался к решетке. - Да, сэр!





Я вернулся к охранникам, скинул стол с раненого и снял ключи с его пояса. Кровь сочилась из уголков его рта, когда он задыхался. Он попытался что-то сказать, но только закашлялся и покраснел.





Я выпустила АУКО из камеры, а затем повернулась к другому мальчику. Он забился в угол и выглядел еще моложе АУКО.





- Не выпускай Кифера, - сказал АУКО. “Это он привел меня к ним. Я выскользнула из дома, чтобы поиграть с ним, и тогда его друзья схватили меня.





Это все объясняет. - Они и его схватили, - сказал я. Он заперт точно так же, как и ты сейчас.





“Мне все равно, - раздраженно сказал он. “Он может остаться там навсегда.





- Нет, он не может, - сказала я и открыла дверь. - Да ладно тебе, Кифер.





Мальчик только покачал головой.





“Тебе здесь нравится? Ты хочешь остаться взаперти?





“Они кормят меня,-сказал он, наполовину скуля, наполовину всхлипывая.





АУКО взял меня за руку и сказал: “Давай просто оставим его.





Откуда-то из глубины дома доносились громкие голоса и шаги. Похоже, моя полоса удачи закончилась. Я использовал свой командный голос на поле боя и сказал Киферу: “иди сюда, маленький говнюк. - Сейчас же!”





Это помогло ему выбраться, но он пробежал мимо меня к лестнице как раз в тот момент, когда оттуда спустились четыре человека. Впереди шла красивая седовласая женщина, одетая официально, но с холодным выражением лица человека, который может убить гораздо легче, чем я. Увидев ее, АУКО спрятался за моей спиной, не выпуская моей руки.





За спиной женщины стояли еще трое крупных, грубоватых мужчин. Двое из них несли детей, их запястья и лодыжки были связаны. Они не делали доставку с этим экипажем; они получали один. Моя холодная ярость снова взяла верх.





- АУКО, - тихо сказал я, - что бы я ни говорил, делай это. Вы меня понимаете?- Я почувствовала, как он кивнул.





Женщина улыбнулась, когда Кифер отчаянно обнял ее. - Ш-ш-ш, все в порядке, плохой человек не причинит тебе вреда, - сказала она, похлопав его по спине. Затем она добавила, обращаясь уже ко мне: - я собираюсь получить удовольствие, выуживая правду из такого изобретательного человека, как ты.





“Целая куча твоих людей пыталась, - сказал я. “Это не слишком хорошо сработало. А теперь отойди в сторону и отпусти нас, и мы будем квиты.





Она обладала аристократической атмосферой богатства и привилегий, уверенная в том, что может делать все, что пожелает, с большинством людей. “Нет. Такой человек, как ВЫ, который приходит сюда, чтобы спасти маленьких детей, вы не собираетесь просто уйти и оставить этих других.





- Она указала на двух связанных детей. Один был мальчик, другой-девочка. Они выглядели так, как будто могли быть родственниками. Совершенно неожиданно я почувствовал укол сочувствия к тому, что должны были чувствовать их родители, потерявшие не только одного, но и двух, а возможно, и всех своих детей. Она была права, но я не должен был ей этого показывать. “Мне платят за то, чтобы я нашел вот это. Это все.





“Значит, все дело в деньгах? И сколько же?





- Двадцать пять золотых в день плюс расходы.





“Вы знаете, кто я такой? Я плачу за одно платье больше, чем ты зарабатываешь за всю свою жалкую жизнь. И можете ли вы даже представить себе, сколько я получу за этих детей? Вы можете себе представить, сколько заплатят люди, чьи вкусы тянутся к такого рода вещам? Он будет покупать ваши услуги в течение многих лет.





- Нет, не будет. - если я буду продолжать говорить, то, возможно, найду выход из этой ситуации, хотя до сих пор этот план толком не сработал. Где же, черт возьми, Джейн? Если она последовала за ними, то почему не вернулась обратно? Или заклинание Труса действительно подействовало на нее? Если бы это было так .





А потом часть стены распахнулась, и из нее вышли еще пятеро мужчин. Ну, это становилось все лучше и лучше. Они держались на расстоянии, и на мгновение это озадачило меня, но потом я поняла, что это из-за АУКО. Он был ценным товаром, и они не хотели, чтобы он пострадал. По крайней мере, до тех пор, пока кто-нибудь не заплатит за него сполна.





“Пора прекратить эти игры, - сказала женщина. “Я тоже знаю, кто ты. Эдди лакросс, из Некеда. Жокей меча, бывший наемник, все вокруг плохие новости, но с одним фатальным недостатком: вы не будете куплены.





И снова она была права, но подтверждать это казалось неразумным. “Есть купленные, и есть купленные. Ты извергал лепестки роз. Сделай мне жесткое предложение.





- Она улыбнулась. Я уже видела, как волки так улыбаются. - Тянуть время бессмысленно. Отпусти мальчика.





При этих словах АУКО обнял меня еще крепче. Я все еще надеялся увидеть движение на лестнице позади них, указывающее на то, что Джейн пришла на помощь. Но тени оставались неподвижными и темными.





“Если ты ждешь спасения от своих друзей, то зря теряешь время, - сказала она. - Луна?





Луна крадучись спустилась по лестнице, вынырнув из тени, как Человек-крыса. Я не заметила его, когда он вошел вместе с ними, что говорило о его способности прятаться в тени.





Я сердито посмотрела на него. “Я вижу, что мои друзья не знали тебя так хорошо, как им казалось.





- Он пожал плечами. “Как ты и сказал, есть купленное и есть купленное. Я ненавижу то, что делают эти люди, но они очень хорошо платят за это. Они были очень финансово благодарны, когда я сказал им, что вы приедете.





- Держу пари, что так оно и было.





“Они хотели посмотреть, что ты будешь делать против заклинания Труса, поэтому мы просто позволили тебе делать свою работу. Мы знали, что ты не сможешь выбраться отсюда в целости и сохранности.





Теперь АУКО плакала. Я почти хотела присоединиться к нему.





Затем что-то быстрое и большое появилось позади седовласой женщины. Под "большим" я подразумеваю больше, чем я и больше, чем Джейн. Я увидел размытые руки, и люди вокруг Гозеля упали, как марионетки с перерезанными нитями, связанные дети приземлились на их тела. Я толкнула АУКО на землю, выхватила Кинжал и развернулась. Я полоснул трех мужчин позади себя поперек живота, достаточно глубоко, чтобы выпустить их внутренности наружу.





Двое других запаниковали и попытались выбраться через потайной ход, но в дверях появилась камина с кинжалами в каждой руке и ударила их обоих в шею, прежде чем они успели отреагировать.





Я резко повернулась к женщине, которая теперь стояла в одиночестве. Ну, кроме Луны и Шэма притихшего, который возвышался над всеми нами, как грозовая туча за горизонтом.





Луна оставалась неумолимой. “Все прошло хорошо.





“Значит, ты обманул меня, чтобы потом втройне обмануть их?- Сказал я, поднимая АУКО на ноги.





- Он снова пожал плечами.





“Не будет ли слишком сложно спросить почему?





- О, милый, - сказала камина, обнимая меня за плечи. “Мы уже много лет пытаемся проникнуть в это место, но заклинание Труса оказалось слишком сильным. Мы подходим к нему, и нам становится так страшно, что мы писаем в штаны. Вы были именно тем, что нам нужно: незнакомцем, который не примет нет за ответ и у которого есть ключ заклинания. Мы предупредили Мисс Бетти, чтобы она нам доверяла. Мун здесь даже согласился пойти с ней в знак доброй воли.





Я посмотрела на Элизабет Гозель, создательницу стольких страданий. “А что с ней происходит?





Мун повернулся к Шэму и кивнул. Гигант одним легким движением сломал ей шею. Она присоединилась к остальным в куче мертвых тел. Кифер присел на корточки рядом с ее телом, пытаясь стать меньше.





“Она могла бы рассказать тебе что-нибудь полезное, - заметил я.





“Она не могла сказать мне ничего такого, чего бы я уже не знал, - сказал Мун.





Камина перешагнула через мужчин, которых ударила ножом, опустилась на колени, перерезала путы на связанных детях и обняла их, когда они заплакали. Она также погладила Кифера по голове.





Я посмотрела на Шэма. - Спасибо, что выручил меня раньше.





Глаза Муна слегка расширились, и он повернулся к Шэму. “Ты помог ему выбраться до того, как мы сюда приехали?





ШЭМ кивнул, и в его глазах появилось вызывающее выражение, как будто Мун осмелился задать ему вопрос.





“Как тебе удалось пройти через заклинание?





- ШЭМ указал себе между ног, потом широко развел руками. Действительно, большие яйца.





- Ты мог бы все это испортить, - сказал Мун.





Выражение лица шэма не изменилось. Мун вздохнул и покачал головой. Мне он сказал: "Тебе и твоему маленькому другу лучше уйти.





Мне нужно было узнать еще кое-что. Я достал свой замковый камень и осторожно положил его на каменный пол. А потом раздавил его каблуком.





Ничего не изменилось. Я посмотрела вниз на Гозеля, чьи открытые глаза начали становиться молочно-белыми. Казалось, заклинание умерло вместе с ней. Если он вообще когда-нибудь существовал.





Я взял АУКО за руку и повел его вокруг лежащих людей. У подножия лестницы я обернулся и сказал: “Ты мог бы довериться мне и посвятить в свой план.





“Я даже не знаю тебя, - сказал Мун.





“Вы знали людей, которые послали меня к вам.





“Имена. Ты мог бы достать их где угодно.





“Он получил одну из них от меня, - сказала Джейн Арго, спускаясь по лестнице с кинжалом наготове. Она остановилась и огляделась вокруг, словно видела такое каждый день. “А что я пропустил?





- Ничего особенного, - ответил я. “А ты где был?





- Чтобы убедиться, что их корабли никого никуда не повезут. Они уже должны быть на дне гавани.





“А к восходу солнца это место превратится в груду дымящихся камней, - сказал Мун.





- Значит, хорошие парни победили, да? Джейн усмехнулась и убрала Кинжал. “Вы нашли и маленького ковыряльщика в носу.





“Мы позаботимся о том, чтобы остальные вернулись домой, - сказала камина.





Похоже, Мун не собирался пожимать нам руки, поэтому мы втроем направились вверх по лестнице. Примерно на полпути АУКО спросил: "Этот человек был одним из хороших парней?





Джейн рассмеялась:





- Смотря что, - сказал я. Потому что с такими людьми, как он и я, так было всегда. “Но сегодня вечером, да. Он был.

 

 

 

 

Copyright © Alex Bledsoe

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Конец конца всего»

 

 

 

«Литания Земли»

 

 

 

«Друзья до конца»

 

 

 

«Медленный яд ночи»

 

 

 

«Вакулла Спрингс»