ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Кости желаний»

 

 

 

 

Кости желаний

 

 

Проиллюстрировано: Smolder Bone

 

 

#ХОРРОР И УЖАСЫ

 

 

Часы   Время на чтение: 26 минут

 

 

 

 

 

В Костях желаний ужасное сложное существо с долгоживущим прошлым пугает некоторых местных жителей...


Автор: Cherie Priest

 

 





В лагере Андерсонвилль есть большой, вонючий ужас. У Конфедератов не хватает своей собственной еды, поэтому они чертовски уверены, что не кормят своих военнопленных; а пленники, которые не чахнут, умирают от болезней быстрее, чем их можно заменить. Здесь мир пахнет кровавым дерьмом и угольным дымом. Здесь пахнет телом, мочой и потом.





В Южной Джорджии негде жить по собственному выбору, и негде умереть от голода.





Останки—тела тех, кто в конце концов упал и уже не смог подняться-лежат голыми грудами, кожа поверх скелетов тонкая, как вешалка для шляп. Они лежат в штабелях, ожидая, когда их опустят в землю. Они собираются в задних зданиях, потому что никто не достаточно силен, чтобы копать больше, ни синий, ни серый.





Это не объясняет, почему ночью, а иногда и между вахтами, сваи уменьшаются.





Некоторые из нас поначалу думали, что люди настолько голодны, что даже старая кожа от мяса на костях осталась позади . . . это может быть лучше, чем ничего. Мы говорили между собой загадками, которые объясняли немыслимые вещи. Мы задумались о наших друзьях и товарищах по оружию, которые были там убиты, свалены в кучу, как дрова. Мы говорили о старом Билле-или старом Фрэнке-как бы он хотел , чтобы мы не были так голодны, Если бы он все еще был здесь. Мы согласились, кивнули головами и подумали о том, как бы нам проделать наш тайный путь обратно к длинному низкому сараю.





Но насколько я знаю, никто никогда не набирался смелости сделать это. Никто не взял ножей и не пополз назад, подальше от охранников, которые сами были полумертвыми от голода . И вообще, как бы мы его приготовили? Как можно курить или вырезать человека, старого друга?





Тем не менее, пронумерованные мертвецы начали обратный отсчет. Одно за другим тела исчезали, и когда пятнадцать или двадцать человек были определенно захвачены или потеряны, именно тогда мы начали слышать шум ночью. Это было трудно рассчитать, трудно определить точно. Трудно объяснить или указать.





Но он загремел, как кости самой смерти, под одеждой или внутри свободно висящей кожи. Он закачался и загремел обратно за сараи , где хранились мертвецы.





Он шел пешком. Оно ползло.





Он собрался.





- "Порно-Палас Пита", это Скотт, чем я могу вам помочь?





- Господи, - Дин покачал головой. - На днях пит собирается уволить тебя с работы.





Скотт повертел трубку рядом с головой и ухмыльнулся. - Пицца-Палас, мэм. Конечно, я так и сказал. Лучший в прериях, разве ты не знаешь? И что я могу сделать для вас сегодня?





- Господи, - снова пробормотал Дин и пошел прочь. Он развязал фартук, завернул его в комок и положил на прилавок. Сигареты он держал в кармане пиджака, висевшего у задней двери.





Он взял сигареты и оставил куртку. Мертвая зима в Южной Джорджии обычно не требует ничего тяжелее свитера, но иногда, когда у вас есть куртки, вы просто хотите их носить—поэтому вы ждете, пока не станет достаточно холодно, и вы все равно вытаскиваете их.





Поэтому куртка осталась висеть на крючке, и Дин вышел наружу.





Наступала темнота, но еще не очень сильная, и непроглядная тьма в лесной глуши могла продержаться еще по меньшей мере час. И все же, когда он ударил по колесу зажигалки, искры на мгновение ослепили его. Может быть, там уже было темнее, чем он думал. Или, может быть, ему следует прекратить работать в две смены, независимо от того, насколько симпатичной была Лиза, или как сильно она махала ресницами, когда просила его прикрыть ее.





Он обхватил губами сигарету и осторожно посасывал ее, пока пламя не погасло. Кирпичи старой пиццерии почти согревали его спину, когда он прислонился там, у задней двери, лицом к мусорному контейнеру и опушке леса.





Под большим металлическим мусорным контейнером зашуршал какой—то треск—то ли маленькие шаги, то ли шарканье.





- Проваливай, - скомандовал Дин, но мягкий хруст продолжался. Он нагнулся и поднял первое, что почувствовал—пустую банку из-под томатного соуса. Он бросил ее, как мячик для костяшек пальцев, и что-то скрипнуло, и убежало.





- Глупые еноты. Чепуха. Что угодно.





- Как-нибудь на днях, - Скотт проскользнул в дверной проем и встал рядом с ним боком. “В один прекрасный день это будет медведь, и тебе оторвут лицо. - Дай мне одну?





Дин передал пачку водителю-посыльному. “Помочь себе. Медведи. Прекрати издеваться надо мной. Ты когда-нибудь видел здесь медведя?





“Нет. Но я тоже никогда не видел подводных лодок, и я верю, что они существуют в мире, где-то.





“А ты веришь, да?





“Да. Видел картинки. В любом случае, я просто говорю, и черт, это темно. Нам нужно поставить здесь лампу или что-то в этом роде. Я ни черта не вижу.- Он закурил сигарету для себя и передал пачку обратно Дину, который положил ее на ящик.





“Тебе есть куда пойти?





Скотт кивнул: - Две большие колбасы и грибы. Едем в сторону ничейной земли, в сторону Андерсонвиля. Черт возьми, ненавижу это, ездить туда.





- Но почему же?





Он вытянул шею и вздохнул, делая еще одну затяжку. “Я всегда думаю, что именно там у меня спустит колесо, или вот где коробка передач наконец-то выпадет из Civic. Это только вопрос времени, чувак, и я знаю, что мне повезло. Там все и произойдет.





- Ну и что с того, что это так? У тебя же есть телефон. Я бы приехал и забрал тебя, или пит.





“Мне это не нравится, вот и все. Бойфренд моей сестры, Ты же знаешь Бена, он раньше так жил, и он говорил об этом, как будто это было странно. Ты знаешь. Из-за этого лагеря.





Дин откинул голову назад. - Ну да. Лагерь. Я думаю, конечно. Это может быть странно. Я думаю, что было бы хуже жить на севере, рядом с полями сражений. Вы слышите пушки, артиллерию и все такое. Лагерь был справедливым . . . Я не знаю. Тюрьма для военнопленных. И теперь это парк. - Ты видел это? Там все красиво и подстрижено.





- Блин, там люди умирали.





- Люди умирают повсюду.- Дин раздавил сигарету о стену, хотя она была выкурена только наполовину.





Генри увидел его первым. Во всяком случае, он сказал, что видел его. Он сказал, что это было там, позади сараев, где они хранили высушенные мертвые тела, пока их не можно было сбросить в яму. По его словам, это было существо размером с человека, с черными дырявыми глазами и без души внутри. Если верить ему и его истощенному мозгу, эта тварь двигалась рывками, как будто не привыкла к конечностям. Как будто он не привык иметь ноги, или ступни, или ничего подобного.





Как будто он был размером с человека, но не человек.





“Он шатается, - сказал Генри. "Он шаркает вперед и берет их—он вытаскивает их из низких окон, вытаскивает их по частям и это, Иисус Господь, аминь.





“А что ты вообще видишь?- спросили мы, все собрались вокруг близко.





“У него была рука или что-то в этом роде. Может быть, ногу. Мы становимся такими тощими, что вы не можете сказать, глядя в темноте. Вы не можете увидеть, является ли это рукой или ногой на ее конце, просто это длинный и есть сустав посередине. Но у той твари, которую я видел, была какая-то конечность, и она ее не кусала, не ела или что-то в этом роде. Он очистил его, как банан. Он использовал эти белые, длинные пальцы, чтобы выбрать кожу и просто снять ее вниз, пока там не осталось ничего, кроме Кости.





Остальные ахнули, а один или двое из нас поперхнулись.- Но почему же?- Спросил я его.





“Не имею ни малейшего представления. Я понятия не имею, как это произошло. Вот что он сделал. А потом, когда он закончил выдергивать кожу, он обнял оставшиеся кости. Он прижал их к своей груди, и они как будто застряли там. Как будто он притянул их к себе, и они остались там, и стали частью его.





“А зачем ему это делать, а еще лучше, что бы он сделал ? Это не имеет никакого смысла.





“Я не знаю, - сказал он, и его затрясло. “Но вот что я тебе скажу— в последнее время я все чаще думаю, что смерть-это еще не самое страшное, что может случиться. Ты же знаешь, как это бывает здесь. Вы знаете, как иногда вы видите еще одну каплю, и вы почти чувствуете, в течение нескольких минут, немного зависти к нему.





- Но не сейчас, - сказал я.





“Нет, не сейчас.





- Лиза снова звонила, - сказал Скотт, кладя трубку и выглядя так, как будто он хотел выругаться. - В третий раз за две недели. Напомни мне еще раз, почему она все еще в платежной ведомости? Она не такая уж горячая штучка.





Дин натянул фартук и одним глазом уставился на кассу, где обычно работала Лиза. “Я думаю, она была больна. С ней что-то не так. Ее тошнит, я слышал, как она была в ванной пару дней назад. Это значит, что нам опять не хватает денег, да?





“На этот раз ты ее не прикроешь?





- Не могу. - Дин отрегулировал шкалу температуры сбоку от большой печи для пиццы и почувствовал прилив тепла, когда старый мотор ожил.





“Не можешь? Или нет?





“Какой угодно. Мне нужно кое-что сделать сегодня вечером. В последние два раза я накрыл ее двойником. А ты возьми вот это.





“Нет. И ты не можешь меня заставить.





“Ну, тогда я думаю, что сегодня они будут короткими. Это не всегда может быть моей проблемой, - пожаловался он, хотя и знал, почему все так себя ведут. Как-то они с Лизой ходили на пару свиданий, и все относились к ним так, будто это был секретный Служебный роман или что-то в этом роде.





Но у Пита не было офиса, свидания не были секретными, и там не было ничего особенного в том, что касается романтики. Дину нравилась Лиза, и он называл ее подругой, но это не было похоже на взаимность, если только она не могла заставить ее работать. Ему было интересно, действительно ли она больна и скрывает это, как будто это было что-то хуже гриппа.





Как только Скотт повесил трубку, телефон зазвонил снова.





- Господи, - пожаловался он. - Мы открываемся только через десять минут. А ты отвечай.





“Нет. - Ты все понял. Если это Лиза, то я не хочу с ней разговаривать. Она попытается заставить меня прикрыть ее, но я этого не сделаю.





“Штраф.- Он поднял трубку и сказал, почти касаясь губами трубки: - пиццерия Пита, не хотите ли попробовать две средние пиццы с двумя начинками за десять баксов?





Дин отошел назад, к холодильнику. Он дернул за рычаг silvertone, открывающий большой проход; он вошел внутрь и взял первые две пластиковые коробки, которые нашел—зеленый перец и лук, соответственно. Оба порезаны. Кто бы там ни закрылся, он хорошо поработал, подумал он. Потом он вспомнил, что не возвращался домой до часа ночи и что это была его собственная работа.





“Я здесь слишком часто бываю, - сказал он оливкам. Оливки не ответили, но они явно выражали свое согласие, весело плавая в собственном соку.





Он сложил оливки поверх зеленого перца и лука так, чтобы три контейнера поместились у него под подбородком. Бедром он снова открыл дверь, вынес наполнители на прилавок и начал их раскладывать.





- Твою мать, - выругался Скотт, все еще записывая что-то в блокнот для заказов, лежащий рядом с телефоном. “Другой.





- Еще один кто?





- Еще одна доставка, прямо в Андерсонвилл.





“Это не так уж далеко.





- Ну да, конечно. Ты же знаешь, почему мне это не нравится.





Дин склонил голову набок, с легким щелчком поставив оливки на их обычное место. - Потому что ты суеверный ублюдок?





“Совершенно верно, сэр. Это тот же самый дом, я думаю. Я сказал парню, что он не сможет получить свой заказ по крайней мере еще час, но ему было все равно. Так. Ну ладно, наверное. Я выгоню его, как только мы наконец откроемся, и, по крайней мере, это все еще дневной свет. А где же Пит?





- Он вернется только в полдень. Но тогда он будет здесь.





“Окей. Круто. Значит, до тех пор мы здесь одни?





“Да.- Дин снова переключился с разговора на холодильник. На этот раз он появился с рассыпчатыми колбасными шариками и толстой нарезанной пачкой пепперони. Он не беспокоился об отсутствии помощи; они уже открывали магазин в одиночку, и это было не так уж плохо.





- Мне показалось, что я слышал кого-то на заднем дворе, несколько минут назад. Я подумал, что это может быть Лиза, но не знаю почему.





- Но ведь только что звонила Лиза.





- Да, я знаю. Не знаю, почему я решил, что это она. Но оказалось, что это вообще никто.- Он замолчал, хотя мне показалось, что он хочет сказать еще что-то.





Дин положил кружки с пепперони в нужное место и вытер немного жира о свой фартук. “На заднем дворе? Рядом с мусорным баком?





“Да.





- Может быть, это был медведь.





“Ну ты и засранец. Это был не медведь.





“Но это была и не Лиза.





“Пахло, как она сама.





Дин нахмурился. - Ну и что же?





“По-моему, это был ее запах.- Скотт взял в руки ручку и блокнот для заказов и прислонился спиной к стойке. “Она иногда пользуется этими розовыми духами, даже в волосы себе их вставляет.





“Как часто ты подходишь достаточно близко, чтобы сказать это?





Скотт шлепнул блокнотом для заказов по стойке и оставил его там. —Ты знаешь, что я имею в виду-она носит его сильно, потому что не хочет, чтобы ее мама знала, что она курит. Вы можете почувствовать его запах сзади, на кухне, когда она проходит туда, чтобы сделать перерыв.





“Я знаю, что ты имеешь в виду. Окей.





“Ну вот и все. Вот что я почувствовал. Но ее там не было.





- Там никого не было.





“Именно это я и сказал. Там никого не было. Но я чувствовала, что кто-то наблюдает за мной.





Дин приподнял бровь, которой было все равно, так или иначе, и вернулся к холодильнику за новой порцией начинки. - Должно быть, это был тот проклятый мифический медведь.





Эта штука на заднем дворе, за сараями, становится все больше. Чарльз уже видел его, и сержант тоже—они оба говорят, что он больше человека, и либо Генри лгал, либо эта штука становится больше.





Может быть, мы говорим об этом больше, чем следовало бы. Но нам больше не о чем говорить, кроме как о том, что мы хотим домой и как бы нам хотелось поесть. Поэтому мы рассказываем друг другу об этом так, как будто это история про костер, как будто мы маленькие мальчики , пытающиеся напугать друг друга. Но мы больше не хотим этого, правда. Мы и так уже достаточно напуганы, а теперь просто пытаемся понять, какой же новый, свежий ужас был нам навязан.





Как будто этого было недостаточно.





Мы все так голодны, и мы знаем, что нет никакой молитвы о еде, так как наши тюремщики не имеют ни одного, даже для себя. Если стражники не могут прокормить себя сами, то нам, заключенным, конец.





На наших койках, пахнущих летом в склепе, мы собираемся, разговариваем и ждем. По ночам мы тесно прижимаемся друг к другу, хотя все мы воняем смертью и телами, которые не купались месяцами. Это лучше, чем прятаться в одиночестве и слушать, как мимо проходит стукнувший коленом хейнт.





Мы думаем, что он растет, поглощая нас—он съедает голодных и ходит по чужим костям, плохо подогнанным друг к другу. И так много нас погибло, и так много других обязательно последуют за нами.





Еще через месяц эта штука станет богом.





- Привет, - сказала Лиза. Ее длинные каштановые волосы были стянуты сзади за ушами, как у эльфа, а глаза были скорее красными, чем голубыми.





Дин подумал, что, возможно, она похудела с каждым днем, как будто ее ключицы выступали острее из ее майки, и, возможно, ее сиськи были ближе к грудной клетке. “Эй. С возвращением.





- Конечно, - ответила она, но в этом не было особого смысла.





В самый разгар ужина она поставила кассу в конце прилавка, и Скотт заглянул через плечо Дина. “Она выглядит просто ужасно.





- Да, это так. Сказать вам. Она была больна.





“По-моему, это совсем не похоже на болезнь.





Дин вытянул руки, чтобы вытолкнуть Скотта из его личного пространства.





“Как ты думаешь, на что это похоже? - Что ты такое говоришь? Ты думаешь, это наркотики или что-то еще?





“Это ты сказал, а не я. Хотя, похоже, что так оно и есть. Посмотреть на нее. И знаешь что—она ходила в туалет три раза за последние пять часов.





“Ты что, считаешь? Это пиздец, чувак.





“Я подсчитывал, потому что вел учет, пока ты делал пиццу. Не то чтобы я проводил инвентаризацию ее мочевого пузыря или что-то в этом роде.- Он постучал ногой по стойке и закусил нижнюю губу. “Я думаю, что это может быть кристаллический мет или что-то в этом роде. Мет делает тебя тощим.





- Метамфетамин и тебя заставляет нервничать, - возразил Дин. “Она все время тащится. Я думаю, что она просто была больна. Интересно, может быть, вы думаете, что это что-то вроде рака? Господи, а вдруг у нее СПИД или что-то в этом роде?





“Ты когда-нибудь ее трахал?





“Нет. Так долго мы вместе не ходили.





Скотт поднял плечо и сжал губы в презрительной гримасе. “Тогда какая разница?





“Ну да, вроде того. С ней все в порядке. Не будь таким мудаком из-за нее. Эй-телефон звонит. Это для тебя.





“Я не хочу на него отвечать.





“Ну, так ты и сделаешь это.- Дин полностью повернулся спиной, поглощая себя разбросанными зелеными предметами на корке и пасте.





После нескольких секунд молчания Скотт понял намек и поднял трубку. - Дворец вечеринок Пита, о чем ты просишь?





Дин вернулся к приготовлению пиццы и сгреб ее в медленно движущуюся ленту конвейера в духовке. Лиза стояла у кассы и, казалось, не замечала почти ничего, что не было прямо перед ней.





Но он все равно наблюдал. Он подождал, пока она сделает перерыв, а затем последовал за ней—обратно на улицу, туда, где мусорные баки грабят существа, которые приходят с края леса.





К тому времени, когда он подошел к дверям, она уже боролась с зажигалкой, и он предложил ей свою.





- Спасибо, - сказала она и прислонилась к кирпичам.





Дин присоединился к ней. “Я давно хотел спросить тебя, - начал он, но она оборвала его.





- Спасибо, что прикрыл меня вчера вечером. Я это очень ценил. Я просто плохо себя чувствовала, вот и все.





“Это же круто. Ничего страшного. Но я хотел спросить тебя, может быть, что-то не так. Я имею в виду, действительно не так. Я знаю, что мы не настолько близки или что-то еще, но если тебе что-то нужно, все, что тебе нужно сделать, это сказать так.





Лиза сделала короткую затяжку сигаретой, которая вряд ли принесла бы ей много никотина. “О чем ты пытаешься меня спросить? Ты что-то там себе наговорил?





Он внимательно посмотрел на нее, пытаясь придумать, как спросить, что он имеет в виду. Она была дрожащей-не так сильно, как будто она дрожала, но в низком гуле, который означал, что все ее тело двигалось, очень немного.





Когда ее пальцы сжались вокруг сигареты, ее облупившийся перламутровый лак для ногтей выглядел больным и желтым на фоне бумаги. Она пристально посмотрела на мусорный контейнер, а потом мимо него. Она пристально смотрела в наступающую темноту, как будто это могло сказать ей что-то важное, но она действительно не ожидала этого.





“Ты что, заболел? Я не могу просить ничего лучшего, чем это. Ты выглядела, я имею в виду, ты не очень хорошо выглядела в последние несколько раз, когда была здесь. Как будто ты слабый, или как будто у тебя жар. Мне было интересно, может быть, там действительно что-то не так, и ты не хотел нам об этом говорить.





“Например, что?





“Ну, например, я не знаю. Рак или что-то в этом роде.” Он не упомянул теорию Скотта о метамфетамине, потому что это казалось еще более грубым, чем сказать девушке, что она выглядит ужасно. Он перекатился на плечо, чтобы посмотреть ей в лицо. - Послушай, ты ... ты выглядишь так, будто чахнешь. Ты теряешь вес, достаточно большой, чтобы Скотт даже заметил, а он не заметил этого, когда ты подстригла свои волосы и покрасила их в черный цвет в прошлом году. Это довольно драматично.





Это было странно и совсем не приятно-легкая улыбка, приподнявшая уголок ее рта рядом с сигаретой. - Благослови тебя Господь, - выдохнула она. А потом чуть громче: - ты думаешь, я съеживаюсь? Тебе не нужно было говорить это так, будто ты спрашиваешь, не умираю ли я. Большинству женщин это нравится, если вы указываете, что они теряют вес.





- Да, но ... . . - он не мог придумать тактичного способа выразить очевидный остаток.





- В последнее время все было хорошо. Я надеваю одежду, которую не носила с младших классов.





“И это хорошо?





“Вполне возможно. Я думаю, что это хорошо. Я все еще могу стоять ... — она остановилась и передумала. - Это еще не конец света-сбросить несколько фунтов. Это очень хорошо. Я не возражаю против этого, и я хотел бы снять еще несколько, так что перестань волноваться. Вот и все, что это такое. Я сижу на диете.





“А что это за диета? Вроде голодной диеты, что ли? У тебя сейчас какое-то расстройство пищевого поведения, да?





“В этом нет ничего беспорядочного. Это самая упорядоченная вещь, которую я когда-либо делал.- Она раздавила зажженный конец сигареты о стену, оставив черную полосу на кирпиче и искореженный окурок на земле, когда вернулась внутрь.





Здесь, в лагере, есть китаец, маленький человечек, которому на вид можно дать тысячу лет. Кто—то сказал мне, что он приехал с запада, из -за границы, кто-то сказал, что он приехал из Калифорнии на восток, но я не могу понять , почему.





Он говорит, что он не китаец, и кажется, обижается, если вы называете его так, хотя я не думаю, что он понимает одно слово по-английски из трех.





Я не знаю его имени или что он здесь делает, кроме того, что он выполняет поручения между офицерами. Он моет горшки и одежду для конфедератов, когда есть вода, чтобы вымыть их, и я думаю, что это не странно, так как вокруг нет ни одной женщины .





Маленький старичок в основном спокоен. Он в основном слушает и держит голову низко, не желая привлекать к себе внимания. Генри говорит, что он выглядит странно и мудро, и я не знаю, правильно это или нет, но у китайца определенно есть эти черные, острые глаза, которые всегда, кажется, что-то знают.





Он подошел к нам прошлой ночью, когда мы разговаривали о существе, которое ест кости на заднем дворе. Как я уже сказал, я не знаю, как много из нашего разговора он понимает, но он получил идею. Он видел наш страх и следил за тем, как мы указываем и шепчемся на сараи позади дома.





Один из охранников тоже услышал нас, и он сказал нам заткнуться и быть тихими, мы просто пытались начать неприятности. Он жаловался, что мы не нуждаемся в лишних хлопотах, и был прав, но это ничего не меняло.





Когда он ушел, китаец подошел к нам маленькими шажками, сгорбившись и кланяясь, когда он на цыпочках шел вперед. Он кивнул, Да. Он кивнул , как будто все понял. Он указал длинным морщинистым пальцем на сараи, где хранятся мертвецы и где они ждут, когда их похоронят.





- Гашадокуро, - сказал он. Это было забавное, длинное слово, наполненное острыми краями.





Мы уставились на него, пустые лица ничего не понимали. Он оглянулся на нас, расстроенный тем, что не может заставить нас понять. - Гашадокуро, - повторил он, указывая еще сильнее.





А потом я кивнула, пытаясь повторить отрывок из чужого языка и, вероятно , исковеркав его до неузнаваемости. штука была там, и да—у нее было имя, и это было иностранное имя со всей страны, и из-за океана, потому что белые люди, такие как мы, не знали бы, как его назвать.





Гашадокуро.





Мы даже не можем этого сказать.





После того как Лиза ушла, Дин продолжал курить и сказал пустому заднему двору: “ты больше не ешь с нами. Мы все вместе ели после смены.





В ответ ему послышался скрип, скрип металла и тихий стук в дверь.





Он подпрыгнул и успокоился. Опять этот мусорный бак. Что-то внутри него. Нет, что-то за этим стоит. Дин держал свою тлеющую сигарету как оружие или указку.





- Проваливай, - сказал он, но не слишком громко. - Убирайтесь, проклятые крысы. Еноты.“Не стоило добавлять "медведей" в список, потому что он все еще думал, что Скотт был полон дерьма.





Но было уже достаточно темно, и лес представлял собой черную линию прямых, как у солдата, деревьев, скрывавших все, что находилось за ними. Он сделал шаг вперед, всего один или два. К мусорному контейнеру и дребезжащему шарканью, доносящемуся из—за него или рядом с ним-где-то рядом.





- Проваливай, - сказал он чуть громче, когда ему в голову пришла другая возможность. На равнинах было не так уж много бездомных; по правде говоря, там вообще было не так уж много людей. Но всегда есть шанс, что мимо пройдет человек-мусорщик. Вы никогда не знали, в этот день и век.





Шум становился все громче по мере того, как он приближался—отслеживая его ушами до места позади мусорного контейнера, ближе к деревьям. Да и почесывались не все. Это было что—то приглушенное и грохочущее вместе-что-то вроде бильярдных шаров, стучащих по войлоку, или внутри кожаной сумки. Он не мог точно определить его, как бы внимательно ни слушал.





Голова Скотта появилась в дверном проеме, отбрасывая гигантскую круглую тень на спину Дина. “С кем это ты тут разговариваешь? Опять ты сам?





“Конечно.- Он повернулся и прищурился на дверной проем, где мир внезапно показался намного ярче в этом прямоугольнике.





“Мне нужно еще раз съездить в мое любимое место во всей Джорджии. Ты возвращаешься в дом или как? Я не могу уйти, пока кто-то не заберет духовки, и, детка, Это должен быть ты .





Дин снова посмотрел в лес, мимо мусорного контейнера, где шум прекратился, как только появился Скотт. - Назад, к старому лагерю для военнопленных?





“Конечно. Почему этот парень не может всегда звонить днем, а? Почему он должен ждать, пока придут эти подонки?





“Почему ты так говоришь?- Спросил Дин с ноткой раздражения в голосе. “Здесь нет никаких подонков. Есть только старый лагерь, и там больше ничего нет.





“Тогда почему бы тебе не сесть за руль, если ты так чертовски невозмутима. Я ненавижу ходить туда, это ... —”





“Да тут и двух миль нет, ты, трусливый говнюк. Вы практически могли бы ходить им пиццу в то время, когда вы стояли здесь, жалуясь на это.





- Практически, но никогда. - Я серьезно. Ты сделаешь это, если это так важно. Я возьму духовки и пахнущие луком руки на несколько минут. Вы идете храбрые призраки из старого лагеря.





“Тогда я так и сделаю. Хорошо. - Дай мне адрес.- Он снова забрался внутрь и выхватил листок бумаги из рук Скотта.





Зверь-рана голоден; он так же голоден, как и мы. По мере того, как он растет, его аппетит тоже растет. Когда она растет, а мы уменьшаемся, она становится голодной. Он опережает нас.





Для нас голод приходит и уходит—и приходит снова.





Именно тогда мы снова узнаем, мы знаем, что это не будет дизентерия , холера или пневмония, которые заберут нас. Мы знаем, что это будет голод. Когда мы впервые остаемся без пищи, дни тянутся и тянутся, и мы можем думать только о животе. Но через несколько дней, примерно через неделю, голод проходит. Тело приспосабливается. Желудок сжимается, и мысли о еде становятся резко сладкими, но уже не ужасными.





Это когда голод приходит снова, что мы знаем.





Это займет некоторое время—может быть, месяц, может быть, меньше. Но когда проходят недели и нам уже нечего есть, когда голод возвращается, он возвращается с посланием: “теперь, - говорит он, - ты умираешь. Теперь ваше тело потребляет себя изнутри , снаружи. Это то, что убьет тебя.





Гаш-монстр знает. Он нависает совсем близко, лязгающий Ангел Смерти, который следует за самыми слабыми после наступления темноты. Он гудит и стучит, барабаня костяными пальцами по стенам и ожидая у дверей. Он нетерпелив. И мы все боимся, даже те из нас, чьи желудки скрутились в тугие узелки, которые пока не кричат,—Мы все боимся, что нетерпение гаш-монстра возьмет верх.





Мы все боимся, что придет время, когда мертвых будет недостаточно, и они начнут преследовать живые, голодные, увядающие души, чьи сердца все еще бьются с жалкой настойчивостью.





Мы все боимся, что придет время, когда он разорвет наши все еще живые конечности , содерет кожу и съест наши кости, а мы будем истекать кровью и плакать на земле.





Мы молчим, когда возвращается голод.





Мы не хотим, чтобы он нас услышал.





Когда Дин вернулся, он взял свой фартук и вернулся к очереди за пиццей. - Эй, смотри, - сказал он Скотту. - Ничего не подкралось и не съело меня.





- Укуси меня, большой мальчик. Кстати, о еде, мы закрываемся через десять ... нет, восемь минут, и там есть два больших остатка с нашими именами на них. Пит сказал, что они наши, если мы захотим.





“Хорошо знать. А что на них написано?





- Мерзкое дерьмо. Ананасы и лук с одной стороны, а также колбаса, курица и анчоусы с другой—вот ваши три основные группы мяса, прямо там. Во всяком случае, три из четырех. Кроме того, ему нужен был бы гамбургер, чтобы сделать хорошую квадратную еду из мяса.





“Иисус.- Дин скорчил гримасу.





Скотт повторил его гримасу и поставил пиццу на внешний край духовки, чтобы она не остыла. “Да. Если бы я не был так голоден, я бы оставил их на заднем дворе для медведей, но я был здесь еще до обеда, и я собираюсь съесть одного из этих ублюдков, или свою собственную руку—в зависимости от того, что держит меня первым и дольше всего. Лиза-Эй, стринг бин там-мы оставим немного для тебя, детка. Можно было бы немного смазать эти кости жиром. Это тебя откормит. Положите волосы на грудь.





Лиза нажала кнопку на кассе, чтобы открыть ящик. - Ты ведь ни черта не знаешь о женщинах, Скотт?





- Скорее всего, нет. В любом случае, ты хочешь немного?





Она сунула руку под ящик и вытащила оттуда двадцатки, сложив их в небольшую стопку. “Нет.





Дин несколько секунд смотрел, как она считает, а потом сказал: “Ты не сделала перерыв на ужин.





- Ну и что?





“Значит, ты здесь так же давно, как и все мы. И ты не голодаешь?





“Нет. Занимайся своим делом. Нет, я не голодаю.





Она вернулась к своим подсчетам и сделала вид, что больше не обращает внимания ни на одного из других доводчиков. Когда она завернула содержимое ящика, то обмотала их резинкой и сунула в сумку на молнии, которую затем положила в сейф.





“А ты не слишком торопишься с этим делом?- Спросил Дин, но она лишь пожала плечами в ответ.





“Здесь никого нет. Да какая разница? Выключите вывеску. Давайте закроем лавочку.





“Куда это ты собрался?





- В ванной, чтобы переодеться. Я не пойду домой в таком запахе. Это отвратительно.





Дин взял тряпку и начал вытирать линию пиццы. - Пахнешь едой? Это не самая грубая вещь в мире, даже с большой натяжкой.





- Мне это не нравится, - сказала она. Она подняла стойку блокатора, который удерживал клиентов от блуждания обратно на кухню, и это выглядело почти как слишком много усилий для этих хрупких рук птицы. Она вздрогнула, когда он опустил его обратно за ее спиной, когда он упал обратно в свою щель с лязгом.





- Лиза?- Спросил Дин, думая, что он последует за ней или задаст еще какие-нибудь вопросы, но она увидела, что он приближается, и отмахнулась от него.





- Не надо, - приказала она. “Справедливый. . . не.”





- Подожди здесь несколько минут, я отвезу тебя домой, когда мы закончим есть. Я подвезу тебя—я имею в виду, что ты действительно не выглядишь так, чтобы идти обратно в пригород.





“Я в достаточно хорошей форме, чтобы идти куда захочу. Но все равно спасибо.- Она добавила последнюю часть, когда завернула за угол, взяв с собой рюкзак. Дверь ванной комнаты сама собой захлопнулась за ней.





Дин резко вскинул руки вверх. - Я сдаюсь, - заявил он.





- Самое время, - сказал Скотт. Слова уже были приглушены ртом, полным пиццы. - Подойди и возьми его. И даже больше для нас.





“Окей. Да, хорошо.





Задняя дверь была открыта, подпертая таким образом ради потока воздуха. Дин снова прошел через кухню, вернулся к холодильнику, потом к той открытой двери, которая выходила на пустырь—и лес за ним.





Скотт был прав. Им нужна была лампа.





Перед стоянкой вырисовывался черный мусорный контейнер. Здесь пахло ржавчиной, гнилью и разложением несъеденных вещей, которые уже давно должны были быть подобраны. Мусорная служба иногда была пятнистой, и мусорный бак начинал заполняться. Может быть, коллекционеры придут еще до наступления утра.





Это был такой же хороший предлог, как и любой другой, чтобы не выносить мусор.





Раздался громкий стук рядом с его головой.





Дин дернулся-оглядываясь вокруг и стараясь не выглядеть слишком безумным, на случай, если Скотт был просто мудаком. Но Скотт был внутри, он мог слышать его. Он включил радио так, чтобы не было слышно посторонних звуков, и настроил его на более громкую станцию, чем Пит когда-либо показывал клиентам. Внутри Скотт подпевал тощему щенку с набитым ртом.





Этот грохот был не от Скотта.





Это было трудно определить, как и раньше-трудно сказать точно, где был звук, или точно то, что он звучал. Это звучало так близко ко многим вещам, но не совсем похоже ни на одну из них. Щелчок был громким, но приглушенным. Рядом с его головой, между зданием и мусорным баком, и высоко. "Выше, - подумал он, - выше края подоконника раздавались громкие стуки, когда они раздавались снова.





“Здесь кто-нибудь есть?- Спросил Дин, но не настолько громко, чтобы даже притвориться, что ему нужен ответ.





Грохот продолжался, высокий и приглушенный, ритмичный-в нем было равновесие, раскачивание, покачивание, как маятник на больших часах, движущихся взад и вперед. Или как бедра, слабо сочлененные и ходящие длинными шагами.





“Я. . . ” Мне следовало бы сказать больше, но шум—сплошные округлые края и тяжелые кости—только приближался.





Он отступил назад в дверной проем, все еще ничего не видя, кроме, может быть, краешком глаза чего-то бледного в неровной вспышке. Что бы это ни было, он больше не хотел этого; он перевернулся, чтобы вернуться внутрь, и быстро—сильно захлопнул дверь. Он отодвинул засов и отошел в сторону, глядя на ручку дверного рычага, ожидая, что она задергается или соскользнет.





- Чувак?- Звонил Скотт. “Что-то случилось? Ты тут пыхтишь, как больная собака; я слышу тебя даже на кухне.





“Я вовсе не задыхаюсь!- Дин почти кричал, и когда он возразил, то услышал, как его собственное дыхание неровно вырывается из груди и вырывается изо рта. “Я не ... там что-то было снаружи. Не смотри на меня так, я серьезно. Там что-то есть, и это не чертов медведь .





- Ладно, успокойся. А что же тогда? Еще один енот или крыса?





- ДА ПОШЕЛ ТЫ, МУЖИК. Я не знаю, что именно. Я не знаю что, но я не собираюсь возвращаться, чтобы посмотреть.





- Дай я посмотрю, - сказал он, но это была не просьба, а скорее объявление, что он собирается выглянуть наружу.





- Не надо, - приказал Дин, вставая между коллегой и запертой на засов металлической дверью. - Не надо, что бы это ни было, мы не хотим, чтобы это было здесь. Он был, он был большой— и я не знаю, какой именно. Просто оставь его закрытым. Это пройдет, позже.





“Ты действительно боишься?





- Да, мне страшно. Что там-там бешенство и дерьмо, чувак. И большие твари с большими зубами в лесу. Хорошо, медведь, если вы хотите назвать его так—если вы хотите удивляться или беспокоиться об этом.





Скотт фыркнул: “Киска.





- Да ты даже не такой трус, как ты, ублюдок. По крайней мере , я боюсь реальных вещей, а не призраков, как мертвецы из Гражданской войны. Это не призрак там, что бы это ни было. Это что-то, что пришло из леса, вот что. И я бы предпочел, чтобы меня не съели по дороге домой с работы, так что оставь дверь закрытой, или ты ее впустишь.





- Отлично, - Скотт протянул руки в знак капитуляции. - Прекрасно, Господи. Если это так важно для тебя. - Успокойся уже. Не сходи с ума.





—Я не сумасшедший, я думаю, что уже слышал его там раньше, - сказал он, и он понял, как только слова прозвучали, что он был серьезен-он слышал его раньше, но не так громко и не так близко.





Он работал сам по себе, работая сам по себе близко. Самонаводимся.





Дин вздрогнул и снял фартук. Он швырнул ее на колышки, где обычно хранились пальто, и она прилипла, а затем упала на пол. “Забыть его. Я больше не голоден. - Я иду домой.





“С тем монстром снаружи? О, ты такой храбрый .





“Я выйду через парадную дверь, - прорычал Дин. - Где есть хорошая открытая парковка и большой старый уличный фонарь.





“Прежде чем ты уйдешь, ты не подвезешь Лизу? Я думаю, ей это нужно.





- Ну и что же? Она сказала, что нет. Она сказала, что не хочет этого.





Скотт склонил голову в сторону входа в ресторан, в неопределенном, общем направлении туалетов. “Она все еще в ванной. Не оставляй ее со мной, это не моя проблема.





“И не моя тоже.





- Тебя это волнует больше, чем меня. Иди постучи в дверь или еще что-нибудь.





Дин стоял неподвижно и хмурился, взвешивая варианты и свое собственное беспокойство. “Штраф. Я пойду и заберу ее.





По крайней мере, это дало ему еще несколько секунд, чтобы успокоить сердцебиение, и еще одну проблему, о которой нужно было подумать. Он схватил свое легкое пальто и надел его на плечи, затем вытащил ключи из кармана джинсов и направился к двери дамской комнаты.





Он прижался к ней головой, прислушиваясь к любым признакам жизни внутри. Он легонько-вежливо постучал костяшками пальцев по дереву. - Привет, Лиза. Ты все еще здесь?





Она не ответила, и он постучал снова.





“Ты там, что ли? Эй, я уже иду домой. Я устал и не так голоден, как мне казалось. Вскрывать. Я подвезу тебя домой. Эй. - Ты что, там внутри?- Он знал, что она должна быть там, но не было никакого намека на жизнь. Ни водопровода, ни смыва в туалете. Он снова постучал, но ответа не последовало. “Тебе нужна помощь? Тебе лучше что-нибудь сказать, а то я сейчас войду. Ты слышишь меня?





Ничего.





Пока не случилась авария.





За закрытой дверью послышался треск разбитого стекла, который так сильно встряхнул Дина, что он отскочил в сторону. - Лиза?- крикнул он и потянулся к ручке двери. Он щелкнул влево и вправо, но не открылся. - Лиза?





Скотт с шумом промчался через столовую. “Вы это слышали? И что же это было?





— Там ... - Дин указал на запертую дверь. - Он раздался из ванной комнаты. Эта штука снаружи, я думаю, что она вошла—вот и все, что я могу придумать, - он замолчал, пнув ногой дверь. Стекло больше не разбивалось, но его толкали—скребли, и да, это был тот самый предательский стук, дребезжание, хлопанье вместе твердых вещей со стертыми краями. Он слышал его даже через дверь.





“Что это там за звук?





- Тот же звук, что и снаружи.





“Ну и что же это такое?- Голос Скотта становился все громче и пронзительнее, когда шум в ванной продолжался, а трескучие трещотки все больше заполняли пространство внутри ресторана. “Что это за безумный звук?





“Я же сказал тебе, что не знаю!- Дин отступил на несколько футов и с силой ударился бедром о дверь. Что-то треснуло, но ничего не сломалось. Он сделал это снова и жестом пригласил Скотта присоединиться к нему. - Лиза, что там происходит? - Лиза ?





Ничего и никто не ответил, так что ребята толкнулись вместе, а затем, когда оба их тела встретились с деревом одновременно, дверь прогнулась, и они прогнулись за ней—кувыркаясь вперед и скользя по прохладным плиткам.





- Лиза?- они сказали вместе.





- Лиза?—Снова спросил Дин, но ванная была пуста, и не было слышно ни единого звука-ни звука вышедшего из строя комода, ни свиста теплого январского ветра сквозь битое стекло маленького квадратного окна.





“А не могла она ... не могла она туда пробраться? Через это?- Спросил Скотт, теперь такой же запыхавшийся, как и Дин, и такой же растерянный. Он имел в виду разбитое и распахнутое настежь окно. Она не была предназначена для побега или чего-то еще, хотя бы наполовину столь же гламурного. Он был установлен для вентиляции, или для света. Она была слишком мала для женщины нормального роста, чтобы пролезть в нее или пролезть наверх.





Но Дин все еще слышал в своей голове, даже больше, чем ночью, приглушенные удары шишковатого существа, которое пряталось в темноте за мусорным баком.





Он вскарабкался на стойку, прошел мимо раковины и приподнялся, чтобы выглянуть в окно. Неуклюжая фигура из всех углов и теней шла, отступая, удаляясь из ресторана.





Это прекратилось.





Он остановился, как будто зацепился за что-то. Он повернул огромную голову на тонкой, как прутик, шее и поднял лицо, чтобы посмотреть в окно, из которого за ним наблюдал Дин.





Не одна голова, а много вместе. Не одна вещь, а части сотни—тысячи других. Череп, сделанный из черепов, ребра, сделанные из ребер, он был лишен плоти и дыхания. Его костяные конечности дрожали вместе, издавая низкочастотное жужжание кости о кость, свободно свисая с незаконченных суставов.





У Дина перехватило дыхание.





Тварь отвернулась. Он медленно двигался к деревьям, углубляясь в лес. Он блуждал в спасительной темноте парка, направляясь к старому лагерю в Андерсонвилле.

 

 

 

 

Copyright © Cherie Priest

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Наш кандидат»

 

 

 

«Битва за Круг»

 

 

 

«Железные рубашки»

 

 

 

«Время рассматривается как серия термитных ожогов в произвольном порядке»

 

 

 

«Девять десятых закона»