ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Луч надежды»

 

 

 

 

Луч надежды

 

 

Проиллюстрировано: Flavio Bolla

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #СТИМПАНК

 

 

Часы   Время на чтение: 13 минут

 

 

 

 

 

Даже обычно, cloudmining может быть опасным - эти серебряные накладки тяжелые и потенциально смертельные - но это ничто по сравнению с тем, чтобы быть cloudminer в бегах.


Автор: Тим Пратт

 

 





Облачная добыча - это грубый бизнес и в лучшие времена, в основном потому, что все на земле хотят убить вас, но у меня были более конкретные проблемы. В тот день, когда мое прошлое настигло меня, я работал на капитана облачного катера тайного Хэма-такое помпезное имя, что все знали, что это должно быть псевдоним—в качестве заправщика, четвертая худшая работа в любой команде облачного катера. Мы летели на средней высоте, чуть ниже самого низкого уровня облаков, над приятным маленьким фермерским поселком под названием кратер Рим. Несмотря на название, настоящего кратера нигде не было видно, за что, по крайней мере, стоило благодарить судьбу.





Облачный корабль-по имени тучный Кит- у меня было четыре больших туго затянутых газовых мешка, набитых жизнерадостным облачным веществом, и я отвечал за то, чтобы № 3 был сверху. Впрочем, сейчас это не имело особого значения, так как мы бросили свой груз серебра на одном из менее почтенных торговых постов вдоль обрывистого залива, и облачный катер плыл пустым, высоко и легко. Облако серебра точно такое же, как серебро, вытащенное из земли, но так намного легче добывать;копаться в пушистом плавучем облаке гораздо легче, чем взламывать открытые горы, но существовал небольшой вопрос о том, что добыча облаков запрещена в соответствии с шестнадцатью различными договорами, так что это была не совсем честная работа. Чтобы доставить серебро на рынок, требовались посредники с необязательной моралью и отчаянная команда для его добычи, из которых я был технически более отчаянным, чем большинство.





- Хороший там берег,-сказал мой напарник по заправке, розовощекий мужчина по имени Сэлмон, прислонившись к своей сбруе и поскрипывая под ногами газовым баллоном. “Должно быть, десять-пятнадцать тонн прямо здесь, в этих кучевых гумилисах.





Я кивнул, но все же высунулся наружу и стал смотреть на фермы внизу-аккуратные квадраты более или менее темной земли. Облачный покров здесь был пятнистым, позволяя много хорошего солнечного света, но также обещая обильный дождь в сезон, что делает его главной областью для сельского хозяйства, одной из многих маленьких житниц региона. Была осень, время сбора урожая, так что люди внизу не будут голодать по крайней мере этой зимой, и, возможно, у них будет время двигаться дальше, прежде чем край кратера превратится в чашу пыли, ее облака исчезнут навсегда и вся надежда на будущий дождь исчезнет.





Конечно, капитан Хэм выбрал этот сезон не для того, чтобы нанести удар из доброты—добыча облаков во время весенних дождей и летних гроз и зимнего снега гораздо сложнее, поэтому инертные осенние облака были легче всего. А охотники за облаками, как и большинство пиратов и браконьеров, склонны к лени.





Я не был ленив, но мое прошлое сделало меня непригодным для большинства видов работы, и цепляться за деревянный сосуд, привязанный к пучку надувных газовых мешков в нескольких тысячах футов в воздухе, было одним из наименее опасных из моих доступных вариантов.





- Эта сумка провисла, Йокум!-Крикнул капитан Хэм в свою коническую переговорную трубку. Я вырвалась из своих ошеломляющих раздумий и взяла свой сосок, пока Салмон отцеплял свой. Мы открыли сопла и услышали вой всасывающих двигателей, запущенных внизу палубы. Затем мы прыгнули, наши ремни безопасности привязывали нас к безопасности, когда мы качнулись вниз, приземлившись с подошвами наших ног, прижатых к податливой стороне газового мешка.Мы согнули колени и выпрыгнули наружу и вверх широкими дугами, вытянув наши присоски в ближайшую гряду облаков и прихлебывая большие пушистые белые сгустки облачного вещества, только свободные кусочки по краям. Газовый баллон № 3 наполнился, тучный Кит поднялся на несколько ярдов, и капитан Хэм крикнул: "Хватит", хотя ему и не нужно было этого делать, так как мы с Салмоном хорошо справлялись со своей работой. Мы оба подпрыгнули, остановились, убрали свои присоски и вскарабкались обратно на борт теперь уже герметичного баллона, используя петельные холщовые поручни и опоры для ног, чтобы вернуться на широкий верх.





Внизу Шахтерская команда-у которой есть третья худшая работа на облачном катере, поскольку качание кирки над пустотой с облачным веществом в ваших глазах—это хитрый бизнес-протянули свои деревянные доски в ближайшие облака и отправили обычных членов экипажа с их ручными вентиляторами. У членов экипажа есть вторая худшая работа на лодке, поскольку никто не беспокоится о том, чтобы дать им страховочные ремни, и они иногда падают с досок, с долгими секундами зная, что они умрут, прежде чем ударятся о землю.





Вентиляторы сделали свою работу, сдувая только достаточное количество облачного вещества со сторон, чтобы показать блестящую гладкую поверхность серебряной облицовки облака, красивую чистую руду там для взятия. Они вбили пару Крюков и привязали шлюпку к руде, а затем поспешили обратно на палубу; сегодня обошлось без жертв. Несколько рук взялись за швартовные канаты, чтобы убедиться, что они прочные, и руда не сдвинулась ни на дюйм.Это означало, что это был большой шов—меньшие из них будут давать и дрейфовать немного, когда вы тянете, хотя, как правило, облака никогда не двигаются сильно, кроме некоторых завихрений по краям, будучи так загруженными серебром.





Горняки вышли на доски, натянули между досками сети, чтобы ловить падающую руду, и принялись работать кирками, сбивая куски серебра для занятых членов экипажа, чтобы собрать и унести их вниз. Это было скучное время простоя для заправщиков, поэтому Салмон и я растянулись, чтобы вздремнуть на газовом баллоне, лежа на спине на самом мягком матрасе, который только можно себе представить: трехслойный холст, набитый облачным веществом. Я посмотрела на верхний слой облаков, которые были тонкими полосами беловато-серого цвета с редкими проблесками серебра, когда ветер раздвигал облачный покров достаточно, чтобы показать подкладку внутри.Никто не знал, сколько серебра было в небе, но оно не было бесконечным. Каждое облако имеет серебряную подкладку, и когда вы убираете серебро, у вас больше нет облака—без балласта драгоценного металла, удерживающего облачный слой вниз, он просто взлетает в атмосферу и исчезает. И после этого, это просто безжалостное солнце и нет тени или дождя для несчастных, которые живут ниже.





Еще в незарегулированные времена, когда Милостивая торговая компания добывала в полную силу, целые маленькие страны превращались в пустыни из-за полосной добычи облаков над головой. В эти дни было только несколько объявленных вне закона облачных шахтеров, поскольку существующие облачные лодки было чертовски трудно приобрести, а новые почти невозможно заправить топливом—было только несколько мест, где горы касались неба, позволяя облакам собираться с твердой земли. Небольшого числа шахтеров-изгоев было недостаточно, чтобы причинить большой вред в целом, но в частности . . . Что ж.Впереди были сухие дни для добрых людей кратерного края.





Я впервые понял, что что-то не так, когда начались крики, хотя я просто подумал, что кто-то только что упал. Затем последовал внезапный крен, когда швартовные тросы были перерезаны. Я ухватился за поручень и не отпускал его, но Салмон, крепко спавший, скатился с подушки безопасности, и я услышал, как он выругался и отскочил в сторону. Я прошел вдоль изгиба газового баллона, чтобы оглядеться вокруг.





С запада к нам приближался еще один облачный катер, его газовые мешки были черными, палуба отполирована и блестела, совершенно не похожая на залатанную и рваную морду тучного кита . Капитан Хэм кричал о пиратах, что было не совсем точно. Облачных лодок, курсирующих по небу, недостаточно для поддержки полноценных пиратов, но иногда два разбойничьих корабля натыкаются на один и тот же шов серебра, и в этом случае более вооруженная группа обычно получает всю добычу. И проигравшая лодка получает свои газовые мешки, выскакивающие для быстрого воздушного люка, если им повезет.Более жестокие враги будут просто тыкать медленными утечками, поэтому облачный катер постепенно дрейфует на землю, предоставляя достаточно времени для людей на земле, чтобы создать надлежащий прием, такой, с дегтем и факелами и висящими веревками.





Но этот черный корабль не был добывающим судном. Это был военный корабль, единственный в своем роде во всем мире.





И он пришел за мной.





Капитан Хэм призвал всю команду к боевым порядкам, и мы с Салмоном спустились на палубу и расстегнули ремни (разумеется, я оставил свой маленький рюкзак привязанным за спиной, как всегда). Мы подобрали ржавые пики, которые теоретически использовались для отпугивания грабителей. Члены экипажа перестроили вентиляторы, чтобы обеспечить нам некоторую тягу, но было ясно, что приближающийся облачный катер-по имени мстительная Ворона Я знал—у него была более сложная и эффективная двигательная установка, так как она быстро приближалась к нам. Более смелый капитан (скажем, я) мог бы попытаться подняться сквозь ближайший слой облачного вещества, уклоняясь от серебряных швов благодаря интуиции и удаче и поднимаясь выше облаков, где более дорогой воздушный корабль мог бы опасаться следовать за ними, чтобы они не врезались в висящую руду. Но капитан Хэм был трудоголиком, и такое стратегическое мышление было выше его сил, поэтому мстительная Ворона неизбежно приближалась. Наши лучники послали несколько слабых стрел в ворону но их газовые баллоны были сделаны из более прочного материала, чем наши, и снаряды отскакивали без вреда для здоровья.





- О, черт возьми, - сказал капитан Хэм. У него была самая плохая работа на облачном катере, потому что он был тем, кто был бы выброшен за борт первым, если бы мы были на борту.





На носу корабля стоял черноволосый темнокожий гигант, держа перед собой золотую трубку для криков. Он был так похож на меня, что вполне мог бы сойти за моего брата, но это был всего лишь дальний родственник. - Ваше Величество!- крикнул он резким, но отчетливым от ветра голосом. “Вы должны вернуться вместе с нами!





- Ваше Величество?- Пробормотал Хэм, приближаясь ко мне и неловко вытаскивая свой меч. “Так и есть . . . Это. . . - Это ты про него? Ты стоишь королевского выкупа!- Он сделал паузу. “Буквально.





Пока он выглядел довольным своим остроумием, я с силой опустил свою пику, вероятно сломав ему запястье, но по крайней мере заставив его выронить меч. Я прыгнул к ближайшему газовому баллону и с привычной легкостью вскарабкался по поручням. Оказавшись наверху, я знал, что у меня есть только мгновения, прежде чем мои товарищи по команде придут за мной. Я натянул на глаза очки, прикинул расстояние до ближайшего облака, несколько раз подпрыгнул и прыгнул в пустоту.





Я провалился сквозь облачный туман и подумал, что ошибся, но я дико протянул руку и обеими руками поймал губу из твердого серебра. Руда даже не пошевелилась, когда мой вес ударил в нее, что означало, что это был большой шов, поэтому я подтянулся до единственного подобия твердой земли в небе, стоя в губчатом облаке почти по пояс. Пробежаться по облачному облаку было все равно что пробежаться по перьям: теоретически уступчиво, но практически довольно трудно, хотя это было не более существенно, чем морская пена, когда вы ее подхватывали руками.





В молодости я не раз участвовал в погонях по крышам, но это была моя первая погоня за облаками.





И это был Чейз. Мой кузен привел мстительную ворону с ее превосходной маневренностью близко к моей облачной гряде, и Фейдор лично выпрыгнул за мной. Идиот. Если он оступится, то упадет навстречу своей смерти; ворона не успеет спуститься достаточно быстро, чтобы поймать его. Я бы чувствовала себя виноватой, если бы он умер, но тогда я не просила его преследовать меня.





Внезапно подул ветер, раздвинув облачный покров и открыв дыру всего в дюжине футов впереди. Серебро все еще было твердым подо мной, но еще несколько шагов-и я бы упала, а до ближайшего облака было слишком далеко, чтобы дотянуться. Может быть, если бы у меня был с собой абордажный крюк, но я не планировал такой случай. Я обернулся, стоя на краю, и там был Фейдор, приближающийся ко мне с безобидно раскинутыми руками, придавая мне ужасное страдальческое выражение, которое было его попыткой ободряюще улыбнуться. - Пожалуйста, Ваше Величество. Возвращайся с нами. Ваша страна нуждается в вас.





- Фыркнул я. - Я оставил все так, как мне нравится. Я не вижу необходимости возвращаться. Но это хорошо, что ты здесь. Ты можешь дать всем знать, что я все еще жив."Более разумная страна могла бы назначить или избрать или провозгласить нового короля в мое отсутствие, но моя Родина имеет некоторые причудливые и древние обычаи, в частности веру в божественно назначенных правителей. В конце концов, я земная служительница богов, и пока я отсутствую, ничто в моей стране не может измениться—никакие новые законы не могут быть приняты без моей печати, никакие новые налоги не взимаются, никакие назначения не заполняются, никакие казни не совершаются без моей подписи.И, самое главное, никакие новые войны не могут быть объявлены. Все должно оставаться таким, каким я его оставил, статичным и неизменным.





“Величие. Йорек приказал мне убить тебя.





- Засмеялся я. Мой младший брат. Наследник престола. Все, что ему было нужно, - это подтверждение моей смерти, и он мог вести дела так, как считал нужным.





“А ты бы попробовал?- Я же сказал.





- Он вздохнул. Одного взгляда на такого человека, такого титана поля боя, было достаточно, чтобы смягчить мое сердце, но не передумать. “Конечно, нет, Ваше Величество. Я просто подумал, что вы должны знать о его предательстве.





“Тогда в моих будущих путешествиях я буду следить за убийцами, а также за более безобидными преследователями.





- Ваше величество, вы витаете в облаках. Тебе больше некуда идти.





- А ты знаешь , что я сделал с вороной, кузен? Мои многочисленные изобретения?





- Да, Ваше Величество,все это очень остроумно.





“Я еще кое-что придумал, - сказал я и спрыгнул с облака.





* * *





Я назвал свое устройство падением с обрыва, хотя испытывал его всего один раз, да и то с вершины башни, пока мой камердинер наблюдал за происходящим, едва сдерживая привычный вид незаинтересованной скуки. Обрыв представлял собой набор веревок и шелковой ткани, которые теперь лежали сложенными в моем рюкзаке. Я никогда не пытался развернуть его с такой высоты, и действительно, более ранняя модель включала более сложное расположение жестких распорок и проводов.Я думал, что есть хороший шанс, что напряжение от развертывания моего падения во время погружения в небо вывихнет мои плечи, но это был лучший вариант, чем приземление на город кратер Рим.





И все же ощущение падения, шум ветра в ушах, без определенной перспективы смерти в конце, было почти невообразимо бодрящим, что-то, что я мог бы сделать снова для удовольствия, предполагая, что это сработает в этот первый раз.





Я потянул за веревку, которая оторвала несколько пряжек от моего рюкзака, и освободил огромное пространство шелковой ткани от его границ. Я закрыл глаза, не желая смотреть на голую землю, несущуюся мне навстречу, и вознес молитву богам, которые якобы наделили меня своей властью и привилегиями.





Рывок ремней по моему плечу и талии был внезапным и сильным, и мне было больно, но ни одна кость не была сломана и ни один сустав не вывихнулся. Когда я открыла глаза, я плыла вниз по небу, как пушинка одуванчика на ветру. Земля была уже всего в нескольких сотнях футов внизу, и я посмотрела вверх, но все, что я могла видеть, был грязновато-белый конус шелковой ткани надо мной, ловящий воздух и облегчающий мое падение.У меня были какие-то рудиментарные рычаги управления направлением движения, веревки, которые я мог потянуть, чтобы сдвинуть угол падения, и я нацелился на то, что я принял за заброшенный фермерский дом, рядом с сожженными остатками амбара—возможно, там будет вода и еда. У меня было много золота (не серебра, никогда серебра), зашитого в мою одежду, что помогло бы, когда я достигну более населенных районов, но в то же время: я не мог есть или пить золото.





Я приземлился в Мертвом поле с более сильным ударом, чем ожидал, и поморщился, когда моя лодыжка повернулась. Это означало, что я должен был добавить задачу найти лошадь к моему списку более или менее неотложных нужд, так как я не мог далеко ходить с поврежденной лодыжкой. Я похромала вокруг, подобрала шелк и запихнула его обратно в рюкзак, хотя потребовалось бы много часов, чтобы проверить его на наличие слез и тщательно свернуть, прежде чем я смогла бы использовать его снова. Я поднял глаза, и облачные лодки стали далекими точками на фоне неба.Я надеялся, что был слишком маленькой мишенью для них, чтобы проследить мой спуск, но даже если они решат спуститься—путешествие в один конец, так как они не могли приобрести здесь больше облачного вещества-посадка облачного катера на Землю была медленным процессом, который обычно заканчивался в зоне посадки, заполненной разъяренной толпой, поэтому у меня было время.





Одна из полуразрушенных дверей фермерского дома была распахнута настежь, так что я проскользнул внутрь—где внезапно зажегся фонарь, ослепив мои глаза.





- Ваше Величество,-произнес слегка скучающий голос.





- Малко?- Ошеломленно переспросил я.





“У меня есть лошадь, свежая одежда, немного еды, банки с водой и золото, сэр, - сказал мой старый камердинер. “Возможно, вам следует поторопиться. Если только я не смогу отговорить тебя от этой глупости.





“Как ты можешь ждать меня здесь?





“Я и раньше видел, как вы ломаетесь, сэр, - сказал он, маленький аккуратный человечек, который всегда служил мне верой и правдой, хотя я никогда не был до конца уверен, нравлюсь ли я ему. “Я не представлял себе другого способа избежать опасений в небе, и, учитывая преобладающие ветры, казалось вероятным, что вас понесет сюда, и вы окажетесь в любом укрытии, которое будет наиболее удобным. Так как это единственное строение в окрестностях . . .- Он пожал плечами, как будто его действия были очевидны и неизбежны, но он всегда был таким. “Это было бы ... будет лучше для всех нас, если ты вернешься. Ваш отъезд был причиной этого . . . много предположений. Одни говорят, что вы сошли с ума, другие-что вы влюбились, третьи-что вы находитесь в духовном поиске.





“Почти ничего из этого. Я совершила военные преступления, - сказала я, опускаясь на колени, чтобы проверить купленную им провизию, и стараясь не смотреть на него. “И ты это знаешь.





“Я полагаю, что этот довод может быть выдвинут, сэр, но вам не нужно бояться судебного преследования—единственный суд, который осмелился бы арестовать и судить действующего главу государства, находился в столице Каролингии. . . этого места больше нет.





- Это я знаю.- Я закрыл глаза. “Я видел его конец.” Я подстроил его конец. Каролинья была главным соперником моей страны. Мы сражались на наших границах в течение многих поколений, и когда я стал королем, после многих лет командования армией, многих лет наблюдения за молодыми людьми, умирающими в предгорьях, я решил, что должна быть более чистая война, окончательный конец конфликту. Облачные лодки были изобретены в моей стране, первые из них были построены моими предками в горах Луны, среди тех вершин, которые касаются облаков, где есть ламаистские монастыри и храмы, построенные из чистого серебра.Все эти годы у нас осталось только два корабля—большинство из них сгорело, когда несколько поколений назад были заключены договоры, запрещающие добычу облаков,—и я наблюдал за восстановлением одного из них, корабля, ставшего мстительной вороной .





Видите ли, я пришел к простому выводу. Облака-это сложное взаимодействие между двумя веществами, невероятно плавучее облачное вещество и их тяжелые серебряные накладки. Вес серебра удерживает облачный слой вниз, всего на несколько тысяч футов в небе, и целые состояния (и засухи) были сделаны, удалив серебро и позволив испаряющемуся облачному слою уплыть.





Но облачный слой также удерживал огромный вес серебра. А что, если облачный слой был удален, отсосан сукхоз, оставив серебро совершенно без поддержки? Я рассудил, что такой поступок даже не нарушит никаких договоров—эти правила запрещали извлекать серебро из облаков, а не наоборот.





Мне казалось, что если убрать облачный покров, то серебро просто упадет с неба.





“Я думал, это будет демонстрация силы, - сказал я, сидя в темноте разбитого дома. “Я думал, что серебро пробьет дыру в крыше их Сената, возможно, убьет одного или двух их философов. Я покажу им, что мы можем ударить в самое сердце их столицы, сбросить камни с неба и испортить им погоду, и Каролинцы согласятся на расширение моих границ. А я и не ожидал . . . - Я не рассчитал .





Малко молчал.





“А ты знаешь, что происходит, когда несколько тонн чистого серебра падают на землю с высоты семи тысяч футов? Я делаю. Я это уже видел. Столица была уничтожена, Малко. Вы слышали описания, но не можете себе представить. Ничего не осталось, кроме дымящейся дыры. Шум был оглушительный. Столб пыли поднялся так высоко, что я почти мог протянуть руку и коснуться его с палубы "мстительного Ворона".





“Это мощное оружие, - сказал Малко. “И это послужило своей цели—Каролинья сдалась безоговорочно.





“Это было отвратительно. Мерзость, которую мои генералы жаждали видеть использованной снова и снова. Особенно Йорек, который хочет править всем миром.- Я покачал головой. - Больше никогда. Но только не наш народ. Я этого не допущу. И хотя мой брат мог бы отравить меня во дворце, он не может так легко удалить меня, когда я свободен в этом мире.





“И как долго ты будешь бегать?- Спросил Малко.





- Я пожал плечами. - До тех пор, пока я не изобрела устройство, которое может сбивать облачные лодки с неба и земли. Пока я не построю прототипы и не передам их в руки каждого правительства, о котором я когда-либо слышал. Мой рюкзак заполнен эскизами, некоторые довольно многообещающие. Я обязательно вернусь, Малко. Когда я нейтрализую угрозу, которой мы стали.





“Полагаю, я понимаю, - сказал Малко. - Дела королей-это не мое дело.- Он сделал паузу. “Но я должен спросить—почему вы спрятались на корабле для добычи облаков? Вы презираете таких разбойников, вы всегда называли их падальщиками неба и вешали их, когда они были задержаны в наших границах.





“Они ужасные люди, - согласился я. “Но каждый кусочек серебра, который я снимаю с неба - это кусочек серебра, который не может быть брошен в качестве оружия на людей внизу. Засуха-это ужасная вещь . . . но бывают и худшие концовки, Малко.- Я похлопала его по плечу. - До свидания, старый друг.





“Куда же ты пойдешь?





“Если я не скажу тебе, никто не заставит тебя говорить. Но я обещаю время от времени посылать письма, хотя бы для того, чтобы Йорек знал, что я жив и все еще король. А теперь-где эта лошадь? Я думаю, что готов провести некоторое время, путешествуя немного ближе к Земле.

 

 

 

 

Copyright © Tim Pratt

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Мужчина, который желает утонуть»

 

 

 

«Король Марбери»

 

 

 

«Слишком люблю»

 

 

 

«Как сделать Триффида»

 

 

 

«Могу ли я уйти?»