ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Маленькие войны»

 

 

 

 

Маленькие войны

 

 

Проиллюстрировано: Goni Montes

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ЮМОР

 

 

Часы   Время на чтение: 31 минута

 

 

 

 

 

Мрачный роман о шестилетнем ребенке, который таинственно исчезает на три года, но однажды возвращается домой совсем не таким же, каким был раньше. По крайней мере, для ее матери.


Автор: Анджела Слэттер

 

 





Сейчас-Аэропорт Кардифф, Уэльс





“А что вы делаете в Америке?- таможенник спрашивает Риттера, глядя на паспорт ничем не примечательного человека.





“Я стюард. Я работаю на кейтеринговую компанию в Нью-Йорке.





“Значит, это похоже на хозяина дома?





“Нет.





Таможенник поднимает глаза от официального документа и пристально смотрит на него. В тоне Риттера нет ничего агрессивного или короткого, но его пассивность, что-то полностью и комфортно удаленное, почему-то всегда больше смущает людей.





- Я начальник отдела снабжения и приема. Вы можете сказать, что я держу шкафы полными, - так же пассивно объясняет Риттер.





Признание того, что это действительно немного больше, чем скудная точка отсчета, расширяет глаза пользовательского агента.





- А, понятно. А ты здесь в отпуске, что ли?





“Нет. Бизнес.





“Право. Ну, если вы планируете вернуться с любым из наших местных фруктов и овощей или как вы знаете, вам придется объявить его.





“Я здесь ни для того, ни для другого. Не волнуйся.





“Тогда все в порядке.- Паспорт Риттера возвращен. - Добро пожаловать в Уэльс, Мистер Тэйн.





“Спасибо тебе.





Риттер прячет паспорт и берет свой старый рюкзак.





Уже через два часа после прибытия в Уэльс Синди О'Брайен убеждена, что валлийский язык был задуман исключительно как розыгрыш, разыгрываемый над туристами.





“Они выдумывают все это дерьмо по ходу дела, - настаивает она. “Нет ничего даже смутно последовательного в одном долбаном слове, которое я слышал сказанным или написанным на вывеске до сих пор. И это включает в себя каждое слово, произнесенное на английском языке.





В арендованном грузовом фургоне Ford Transit cargo находятся пятеро из них: Риттер и три других члена отдела снабжения и приема Sin du Jour Catering & Events, а также внештатный алхимик, который присоединился к ним для этого конкретного задания.





Риттер сидит за рулем. Луна, миниатюрная и плохо ухоженная и постоянно одетая в грязную футболку, представляющую собой какой-то кусочек культурной арканы (сегодня это турецкая футбольная команда), катается на дробовике. Это было согласовано другими меньше, потому что он называл его и больше, чтобы убедить его перестать называть его каждый раз, когда они пересекали новый часовой пояс.





Синди сидит позади него, плотно прижав наушники, и пытается закончить аудиокнигу Тони Моррисон, читающей ее эссе, которые она не смогла закончить в самолете из-за постоянного потока сбоев вокруг нее.





Райланд Фелан, взъерошенный с головы до ног ирландец, сидевший рядом с ней и в самолете, и сейчас в фургоне, был причиной большинства этих беспорядков.





Последний ряд кресел позади них полностью заполняет Хара, четвертый член команды Риттера-гора и вечный стоик.





Райланд пьяно вытягивает шею, чтобы как можно свободнее сосредоточиться на Синди. “Это предполагает, что валлийцы владеют чем-то, что цивилизованный мир признает за чувство юмора. Я не могу представить себе более опасного предположения.





“Даже не начинай мне снова говорить с тобой, Иисус из Назавра, - предупреждает она его.





- Ну и что же?” Он, кажется, искренне смущен. “Что же я такого сделал?





Синди выдергивает наушники. “Ты что, издеваешься надо мной? Неужели ты так напился, что даже не помнишь, как тебя притянул чертов маршал авиации в середине полета?





Красные глаза райланда округляются. “Так вот кто этот разгневанный джентльмен? Ну, тогда это имеет гораздо больше смысла.





После того как менее чем через два часа после взлета его обслуживание было прервано, Райланд начал просить чашки воды и менять их на белое вино.





Единственная причина, по которой они не были задержаны по прибытии, заключалась в том, что, когда они столкнулись, маршал авиации не смог найти никаких скрытых поставок или алкоголя или соответствующего пустого сосуда.





“А нам обязательно было брать его с собой?- Синди спрашивает Риттера. “А он не мог просто дать тебе инструкции и какие-нибудь свои дурацкие камешки?





“Выращивание золота из голых скал для меня несколько затруднительно, Син, - сообщает Риттер.





Райланд искренне обижен. “Я ожидал бы от своего соотечественника чего-то большего, чем просто дешевый выговор . . . человек. . . вещь. Ты знаешь.





“Я вовсе не из таких.





“Возможно, у вас и нет моего деревенского акцента, но О'Брайен говорит об ирландском происхождении.





- Черный ирландец, - добавляет Мун со свойственным ему отсутствием вкуса, чувствительности или реальных знаний.





Синди толкает его ладонью в затылок с такой силой, что ему приходится потом стряхивать с себя удар.





“Это даже не то, что означает черный ирландец, маленький засранец.





“Она опять меня ударила, - жалуется Мун Риттеру.





“Ты снова это заслужил.





- Дети, - вполголоса ругает их Синди, снова надевая наушники. “Каждый из вас. Ебаные дети.





2011-Лас-Вегас, Штат Невада





Бальный зал пиратского отеля-дублона и казино, в нескольких милях от Стрипа.





Дом для бесчисленных холодных ростбифов и бобовых Шрайнеров, обедов по случаю съездов, выставок декоративно-прикладного искусства и свадебных приемов без единого смокинга.





Виниловый баннер, который был напечатан на FedEx Kinko's, провозглашает это событие “ горячим зонам 3-го ежегодного международного турнира по боевому ножевому бою " в прекращенном шрифте Windows. Около двухсот человек принимают участие в популярном так называемом “наемническом” ежегодном мероприятии keystone magazine. Вдоль стен выстроились торговые столы, уставленные торговцами ножами, выживальщиками, раздающими брошюры от полезных до параноидальных до бэтшита, и несколько компаний, торгующих пейнтбольными уик-эндами и связанными с ними “опытами".





Риттер выходит на сцену как раз вовремя для финала турнира, который длился в течение двух дней и привлекал конкурентов со всего мира (и в истинной моде “во всем мире” 90 процентов этих конкурентов-американцы, к которым присоединились несколько скандинавов в отпуске, угрюмый немецкий военный фетишист и филиппинский бывший солдат, вся деревня которого взяла коллекцию, чтобы отправить его на турнир).





Два последних соперника стоят на ринге без рубашек. Синди носит базовый черный спортивный бюстгальтер, в то время как ее мужскому противнику разрешено свободно выставлять напоказ свои нефункционирующие соски. У обоих на животе толстым красным маркером написаны цифры, и они вооружены ножами, сделанными из твердого нейлона, которые обычно используются в тренировках и демонстрациях.





Они не носят защитного снаряжения.





Это не ориентированная на безопасность толпа.





Их кольцо состоит из четырех удлиненных пластиковых складных столов, расположенных в бессистемном квадрате, что позволяет им просто достаточно места для маневра. Два арбитра в футболках Hot Zones наблюдают за матчем с разных сторон.





Соперник Синди-решительный на вид Хикарилла Апач, который отправился на турнир с небольшим батальоном сторонников из резервации, все они носили футболки, которые объявляют их “Team Perea.





Когда один из рефери дает им команду, два финалиста начинают рубить друг друга, ныряя вперед и отпрыгивая назад с бешеной скоростью. Есть некоторая техника, которую можно увидеть среди спастических финтов и ударов, но настоящий бой-это беспорядочное, разрозненное дело. Скорость и решительность часто побеждают случайные тренировки в боевых искусствах.





Синди-питбуль, ее рука с ножом одержимо тянется к горлу своего противника. Каждый раз, когда пластиковое лезвие соединяется с плотью, судьи разделяют их и присуждают ей очко.





Они бьются до пяти очков.





Синди безвредно перерезает горло Переи пять раз без положительного контакта с его клинком даже один раз.





Когда присуждается последнее очко, никто в толпе не кажется особенно счастливым, что она выиграла.





Неудивительно, учитывая, что она одна из примерно пяти женщин в бальном зале из двухсот мужчин.





Главный приз - пятнадцать тысяч долларов. В течение четырех часов после принятия своего титула и чека Синди проиграла половину денег в казино. Риттер все это время наблюдает за ней с безопасного расстояния. Она толкает ром и кока-колу с пугающей быстротой и редко разговаривает с кем-то из своего окружения.





Когда она помазывается слишком пьяной, чтобы принимать рациональные решения по игре в карты, Синди отступает к видеопокерному автомату далеко от ближайшего другого клиента.





Именно там Риттер подходит к ней, занимая место перед машиной, которая была удалена от ее собственной.





“Тебе что-то нужно?- она спрашивает его через несколько неловких минут.





Риттер кивает. “А я знаю. Я хочу нанять тебя.





- А как я выгляжу для тебя, чувак?





“Солдат.





Это заявление на мгновение застает Синди врасплох, а затем она смотрит вниз на открытые чернила на своих руках. На ее правом предплечье вытатуирован взрывной знак “краб”, в то время как военно-морской якорь, вал которого является зажженной палочкой динамита, противостоит ей слева.





“Хорошо, - говорит она уже более спокойно. - Ну и что?





“Так что я буду говорить еще шестьдесят секунд, и если вы хотите услышать больше, я буду ждать вас в Макдональдсе на задворках этой дерьмовой дыры с двумя чашками кофе. - Достаточно честно?





Синди пожимает плечами. “Все.





“Ты что, уже полгода не работаешь? - Ты плывешь по течению. Ты слишком много пьешь. Ты слишком много играешь. Вы не можете вспомнить имена тех, кого вы трахал с момента вашего освобождения, потому что вы никогда не спрашивали их имя в первую очередь.





Синди начинает сердито, но когда она ищет выражение его лица для какого-то дерьмового гендерного суждения, она его не находит.





Она понимает, что он говорит так, словно знает это по собственному опыту.





Она понимает, что это один солдат разговаривает с другим.





- Ты все еще солдат, - продолжает он. “Это все, чего ты хочешь. Вы не созданы для гражданской жизни, но это то, где вы находитесь. Тебе нужна миссия. Но с вашим послужным списком единственная миссия, которую кто-либо собирается дать вам, была бы проводка автомобиля наркобарона или подметание каравана какой-то спекулятивной корпоративной ебли за границей. А ты этого не хочешь. Потому что, несмотря на то, почему они тебя выгнали, у тебя есть совесть.





“Кто ты такой, черт возьми?- спрашивает она его, чуть не плача.





“Я могу предложить вам миссию, которой вы можете гордиться. Тот, что служит людям вместо того, чтобы отправить их в ад и исчезнуть. Это честная работа. Это хорошо оплачиваемая работа. И я никогда не попрошу тебя сделать что-то, что заставит тебя ненавидеть себя.





Риттер встает. “Это было чуть больше шестидесяти секунд, но мне показалось, что так было лучше. Как я уже сказал, я буду там, в Макдональдсе.





Риттер выходит из казино. Он пересекает вестибюль гостиницы, направляясь к небольшому ресторанному дворику, работающему круглосуточно. Он заказывает два больших кофе из киоска Mcdonald'S и занимает столик в общей зоне.





Он выжидает.





Синди присоединяется к нему еще до того, как остынет кофе.





Сейчас





Они едут на северо-запад, в Бондду, недалеко от Бармута, в Гвиннеде.





Никто из них, кроме Хары, понятия не имеет, как произносятся эти имена, и он не чувствует необходимости комментировать их.





Они проходят мимо более известной шахты Клогау, которая остается активной и по сей день. Еще несколько десятков лет назад в его недрах можно было найти до пятисот тысяч унций золота, но с конца девяностых его добывали совершенно сухим способом.





Они сворачивают с проторенной дороги к гораздо менее известной, меньшей шахте, которая была заброшена в течение многих лет, так как ее вены пересохли. Он снят и установлен на фоне дикой природы в стиле Толкиена.





Риттер останавливает фургон, и они все выходят, Райланд неохотно и нескоординированно. Они натягивают комбинезоны поверх одежды, надевают ремни воздушных фильтровальных масок на шею и прикрепляют к предплечьям устройства, контролирующие уровень токсичности воздуха.





Вход в заброшенную шахту не просто заколочен, он еще и взорван. За пыльными, сгнившими деревянными досками находится стена из плотно уложенных валунов различной формы и размера.





Хара помогает Синди выгрузить портативный бурильный станок, прикрепленный к восьмифутовому домкрату сзади транзита. Сверло-это алмаз толщиной в полдюйма. Когда они подкатывают его к входу, Риттер и Мун используют ломы, чтобы отодрать доски, зигзагообразно пересекающие разрушенную поверхность скалы.





“Если я могу быть вам чем-нибудь полезен на этом этапе разбирательства, вы немедленно проинформируете меня, да?- Райланд кричит оттуда, где он сидит, прислонившись к открытой задней стенке фургона.





“Он мне действительно не нравится, - небрежно сообщает Синди Риттеру.





- Он сам себе больше не нравится, уверяю тебя.





Синди заводит пресс на несколько футов выше домкрата и начинает сверлить дыру в одном из валунов, уложенных в подъезде. Она перемещает пресс еще семь раз и сверлит еще семь отверстий в различных точках и высотах в препятствии.





Как только это сделано, она снимает и открывает несколько герметичных контейнеров из одного из главных рюкзаков в фургоне. Она вытаскивает тонкие линии высокопрочного шнура, концы которого утяжелены тонкими цилиндрами. К линиям с интервалом в три фута прикреплено нечто похожее на сжатые куски папиросной бумаги, пропитанные ярко-розовой жидкостью.





Синди тщательно и скрупулезно начинает подавать каждую линию через отверстие, которое она просверлила в скале.





- Фургон уже не стоит у вас на пути взрыва?- Риттер спрашивает ее.





Она никогда не отрывает глаз от своей работы и не останавливает рук. - Да, у нас все хорошо. Он не должен был толкать обломки дальше двадцати футов в диаметре. Он должен в основном просто рухнуть.





“Я слышу, что должно быть много", - комментирует Мун со стороны.





Никто ничего не говорит, но Хара смотрит на него сверху вниз с редким проявлением эмоций, которые были очень раздражены.





Мун замолкает.





- Хорошо, мы готовы к жару, - объявляет Синди. - Всем встать за фургон.





Они все повинуются, присоединяясь к Райланду, у которого уже есть два окурка сигареты, вдавленные в землю у его ног.





Синди лезет в карман комбинезона и достает айфон.





- Мун, если ты спросишь меня, есть ли у меня приложение для этого, я проколю тебе грудную клетку своим средним и указательным пальцами, - предупреждает она его нейтральным тоном.





“Ты все еще злишься из-за этого черно-ирландского дела, не так ли?





- Да, это я, - говорит Синди и стучит по экрану айфона.





Сам по себе взрыв был негромким, но звук разбивающихся камней особенно раздражал их слух. Обломки размером не больше гальки валяются вниз по склону, и ни один из них не касается фургона.





То, что осталось-это куча щебня, которая поднимается примерно на половину высоты входа.





Темнота за его пределами теперь видна.





- Ловко, как всегда, Син, - говорит ей Риттер.





Впервые с момента приезда в Уэльс она улыбается.





Хара может расчистить большую часть завалов с помощью лопаты, прежде чем остальные из них даже извлекли их. Вместо этого Риттер раздает оставшуюся часть снаряжения и большие цифровые факелы каждому из них.





“Здесь пахнет как в заднице валлийца, - жалуется Райланд.





“Я с нетерпением жду этой главы в твоих мемуарах, - говорит Синди.





- Пошли, Райланд, - говорит ему Риттер. “Ты на связи.





Вынув изо рта зажженную сигарету и со вздохом отбросив ее в сторону, Райланд входит в шахту впереди них.





- А почему золото?- спрашивает он, когда они проходят через Главную шахту. “А почему они должны есть золото?





- Вопросы пищеварения у гоблинов меня не касаются, - говорит Риттер. “Это и есть моя работа.





“Тогда почему валлийское золото?





- Потому что это самая редкая в мире свадьба королевских гоблинов. Они хотят самого лучшего.





- Сверхкомпенсирующие гомбины, - бормочет Райланд.





Он лезет в карман комбинезона и достает большой драгоценный камень.





Даже в почти полной темноте она отсвечивает кроваво-красным светом.





Райланд начинает прижимать его к стенкам шахты, пока они идут вперед.





“Так ты действительно собираешься выращивать здесь новое золото?- Спрашивает его Мун.





“Теоретически.





“Даже если в этой яме ничего не осталось?





- Следов осталось достаточно.





“И это будет по-настоящему? - А золото?





“Так же реально, как и запах, который сейчас на нас нападает.





“Я ничего не понимаю. Если вы можете буквально, блядь, выращивать золото, то какого черта вы работаете в Sin du Jour?





- Алхимическая карма, - говорит Райланд, как будто это все, что требуется для объяснения.





“Что это за чертовщина?





“Если бы я попытался нажиться лично, золото превратилось бы в дерьмо. Буквально.





“Это звучит как выдумка.





“Если бы это было не совсем реально, неужели ты думаешь, что я сейчас жил бы в заброшенном рекреационном автомобиле позади фирмы общественного питания в Лонг-Айленд-Сити?





Мун тоже об этом думает.





“Да. Справедливо.





Кто-то хихикает в темноте.





Может быть, это даже Хара.





Драгоценный камень в руке Райланда начинает пульсировать.





“Какой черт—”





- Он делает паузу.





“В чем дело?- Спрашивает Риттер. “Ты нашел себе вену?





- Нет, это не то, что ты имеешь в виду.





“Тогда что же это значит?- С тревогой спрашивает Синди.





Райланд поворачивается к передней стене, щурясь в темноту.





В скале нет ни одной трещины, но каким–то образом из стены камеры появляется шар размером с мяч для гольфа из ржавого металла, пролетает через все пространство и разбивает его в левом виске.





Он падает.





Трудный.





Десятки и десятки сфер начинают стрелять через стену, жестоко забрасывая их. Риттер, Мун и Синди рвутся к боковым стенам, пытаясь расчистить путь удара.





В следующее мгновение Хара уже стоит над Райландом, спиной к извергающему шары камню, подхватывая пьяного алхимика так же легко, как отец своего малыша.





- Иди же!- Риттер приказывает ему. - Уберите его отсюда!





Хара колеблется в течение меньшего времени, чем можно практически измерить, а затем заряжает обратно во входную шахту.





— Какого черта ... - кричит Мун, прежде чем поймать шар в лицо и упасть на эмбриональный шар у ног Риттера.





Риттер смотрит вниз, освещая фонариком полдюжины атакующих объектов, которые катятся вниз, останавливаются и разворачиваются.





Это же не сферы.





Это крошечные двуногие существа.





Каждый из них высотой с указательный палец, бородатый и с плотью, которая выглядит такой же твердой, как камень, из которого они вышли. Все их тела и конечности украшены изогнутыми кусками брони, очевидно, предназначенными для того, чтобы стать почти твердыми сферами, когда они собраны вместе.





Пока он смотрит, бронированные существа начинают сваливать друг друга, еще больше сфер катятся, чтобы присоединиться к тому, что сначала выглядит как хаотичная масса металла, но вскоре начинает принимать определенную форму. Звук акробатов, падающих в шлюз, эхом разносится по всему помещению, когда маленькие бронированные фигуры сталкиваются друг с другом, их масса растет в высоту и определяет форму, пока она не начинает напоминать полноразмерную человеческую форму.





Риттер уже достаточно насмотрелся. Он поворачивается, чтобы схватить Синди, но внезапные полосы цвета, потрескивающие с отталкивающей энергией, отбрасывают его назад, разделяя их.





Похоже, что перед ним развернута стена из разноцветной защитной ленты.





Риттер отворачивается от него, чтобы оказаться лицом к лицу с гигантским автоматом, сделанным из сотен бронированных тел; они даже устроились так, чтобы придать ему неопределенное двойное лицо с впалыми глазами и изогнутыми губами.





- Ну ладно, это что-то новенькое для меня, - говорит Риттер, и это звучит как тревожно небрежное признание в данных обстоятельствах.





Конструкт с ним не шутит.





В следующий момент небрежное поведение Риттера стало ужасным, когда он ныряет и скатывается с пути размашистой металлической конечности, намеревающейся обезглавить его. Риттер вскакивает на ноги, теперь уже позади автомата, сворачивает правую руку и вонзает толстую локтевую кость предплечья в многоглазую спину твари.





Это удар, который бы болезненно перестроил позвоночник человеческого противника.





Этот противник, однако, не имеет позвоночника и задней стороны, сделанной из модульной рафинированной руды из недр Земли.





Таким образом, удар повреждает предплечье Риттера до кости, которая также расщепляется и посылает химические сигналы агонии в его мозг.





Риттер отступает назад, полдюжины ругательств сливаются в одно неразборчивое ругательство, которое заканчивается только тогда, когда ему приходится пригнуться, чтобы избежать следующего удара автомата, когда он поворачивается.





Конструкция надвигается на него, Риттер отступает и едва ли избежит еще нескольких ударов. Он делает ложные выпады и уворачивается от металлических конечностей, средства его разума, обычно отвечающие за такие вещи, коллективно пожимают плечами, когда он просит План действий.





- О, черт возьми!- он громко кричит.





Риттер ныряет под следующий удар и ненадолго ныряет на тело конструкции, протягивая обе руки и хватая одно из связанных между собой бронированных существ, скатанных там. С криком берсеркера и каждой унцией силы, которую он может собрать, он отрывает сферу от остального ее собрата и отскакивает назад.





Это действие вызывает самый короткий момент замешательства среди остальных вещей, составляющих тело существа.





Но что еще более важно, это приводит к самым коротким колебаниям.





Риттер прыгает обратно, все еще держа бронированный шар, и разбивает его поверхность О “лицо” конструкции, отделяя несколько других сфер от их хозяина и отправляя их в полет.





Он немедленно меняет положение бронированного шара в своей руке и наотмашь бьет по другой стороне “лица " конструкции, истощая его еще больше. Риттер продолжает колотить его куском самого себя, пока, наконец, он не падает и разбивает лучшее приближение коленного сустава, которое он может найти на одной из “ног " этой вещи.





Конструкция вынуждена встать на одно колено.





Скрежещущая болтовня, как тысяча скрипучих голосов, поднимается из каждой несуществующей поры.





Это какой-то непонятный звук.





Это уязвимый звук.





Он перестал набрасываться на меня.





Риттер отступает назад, чтобы нанести смертельный удар, но останавливается, когда все его тело резко сжимается, боль пронзает его руку. Он поворачивается, чтобы посмотреть на свою руку, и не может удержаться, чтобы не замереть еще больше, поражаясь зрелищу гораздо более крошечной руки, выступающей из бронированной сферы.





Эта крошечная рука держит еще более крошечный Кинжал.





Этот крошечный кинжал вонзился в плоть ладони Риттера.





Пока он озадаченно щурится, крошечная рука крутит крошечный Кинжал.





Риттер чертыхается и роняет шар совсем. Он слышит, как она скользит по сырой каменистой земле, и в своем гневе и боли осматривает землю в темноте, надеясь раздавить ее ногами.





С таким же успехом могла бы пройти вечность, прежде чем он вспомнил, что его главный оппонент-вовсе не то, что его ранило.





Это уже позади него.





И смущенная болтовня прекратилась.





Риттер уже знает, что у него не будет времени обернуться, но все равно пытается.





Гигантская конструкция поднимает четырехпалую руку и замахивается ею в сторону головы Риттера, разрываясь на части и посылая дюжину бородатых воинов в полет при контакте.





Их ликующие крики-последнее, что слышит Риттер, прежде чем тьма поглотит его.





2009-Алжир





Среднестатистический житель Запада находит мало причин для путешествия вглубь Сахары в Северной Африке, а тем более в центр пустыни, угрожающей жизни в милях от всего, что напоминает цивилизацию.





Риттер никогда не был средним в любом отношении.





Таким образом, в настоящее время он смотрит на горизонт, сделанный из огня в самое жаркое время года, когда на небе нет ни облачка, а воздух настолько сух, что всасывает каждую пору, как тысяча микроскопических вампиров.





Его гид-древний, увядший Игбо-человек, задрапированный в прискорбно большой Isiagu, который сидит на заднем сиденье своего джипа, одержимо играя Angry Birds на своем смартфоне.





“Как ты думаешь, сколько еще осталось?- Риттер спрашивает его.





“Уже недолго, - отвечает скрипучий голос старика, в то время как его владелец не отрывает глаз от крошечного экрана. “Они придут за водой.





- Какая вода?





- Вода у нас под ногами.





“О. Риттер смотрит вниз на кажущийся бесконечным песок. “И сколько же будет "недолго", еще раз?





“Скоро.





Это сопровождалось неслышным проклятием и каким-то цифровым упреком от игры этого человека.





Риттер кивает. “Право.





Он снова смотрит на горизонт.





Три часа спустя из призрачного пламени выныривают три фигуры верхом на лошадях. Они спускаются и галопом скачут к тому месту, где Риттер и его проводник припарковали свой автомобиль.





Когда они закрывают проход, Риттер видит голубые вуали, закрывающие их лица, застывшие даже в лучах заходящего солнца. Двое из них-берберы, а третий-самый крупный человек, которого Риттер когда-либо наблюдал. Он сидит верхом на лошади в два раза больше других лошадей, и она все еще выглядит обремененной весом этого человека.





- Говорю тебе, - говорит гид Риттера, сопровождаемый победным кудахтаньем, когда он достигает нового уровня в своей бесконечной игре. “Скоро.





- Ты тот самый человек, Дижи, - заверил его Риттер.





Всадники останавливаются в нескольких ярдах от своей позиции, и великан подгоняет своего коня вперед, подальше от двух других. Оказавшись в нескольких футах от Риттера, он спрыгивает с седла, мгновенно заслоняя солнце.





“Вся эта мистика пустынного всадника работает на тебя, приятель, - говорит ему Риттер. “Как там туареги с тобой обращаются?





Хара не отвечает, но Риттер и не ждет от него ответа.





Вместо этого он снимает свою вуаль. Его широкие черты лица не окрашены кистью Африки, ни одной ее частью. Он явно гибрид, но в его лице больше Монголии, чем чего-либо еще.





Хара ждет.





- Ты мне нужен, - говорит Риттер. “Я не знаю, как долго это продлится.





Хара кивает.





Не говоря ни слова, он ведет свою лошадь под уздцы обратно к своим берберским товарищам и передает их одному из них.





Впервые за все время Дижи отрывается от Angry Birds.





- А тот, что покрупнее, может быть, обязан тебе жизнью?





- Кое-что, - только и говорит Риттер.





Сейчас





Он приходит в себя с сотней крошечных болей в запястьях, сухостью во рту, пульсирующей болью в черепе и ощущением просачивающейся поры в каждом дюйме его кожи.





“Знаешь, - говорит Мун несчастным голосом рядом с ним, - эта работа-большие потные сиськи прямо до тех пор, пока она не станет абсолютно охуительной.





Риттер моргает, чтобы избавиться от сырости, и спокойно ждет, пока его глаза привыкнут к относительной темноте.





Они находятся в небольшом помещении без видимых входов и выходов. Они оба прижаты к неестественно гладкой каменной стене, и их руки связаны над головой тем, что кажется естественными образованиями, как будто их запястья были там в течение тысячелетий, и четыре толстые полосы камня сформировали вокруг них.





Или это ограничения, созданные крошечными магическими существами, которые могут манипулировать землей.





“А где Синди и остальные?- Риттер спрашивает его.





- Пиздец, если я знаю. Я проснулся с такой же головной болью, как и ты. И я даже не буду пытаться объяснить, что я видел там, в шахте.





Риттер кивает.





- Они ждут.





Это не так, как в кино, когда заключенные просыпаются, а их тюремщики маршируют прямо в том, чтобы все объяснить.





Они долго, блядь, ждут.





Это отстой.





В конце концов раздается негромкое урчание, и шквал металлических сфер плавно выходит из дальней стены, приземляется на землю и катится к остановке в идеальном унисоне. Каждая сфера разворачивается, и они начинают блокировать себя в форме киборга-автомата, который атаковал Риттера и команду в шахте шахты.





Это как-то еще более тревожно, стоять там неподвижно, тысячи крошечных глаз смотрят на них, в то время как пустые формы двух больших глаз, кажется, мигают на лице существа.





“Мы-гномы, - объявляет голос, составленный из каждого отдельного существа, говорящего в унисон.





“Да, я вроде как догадался, - говорит Риттер. “Я никогда не видел гнома, но я бы точно не причислил тебя к прудовым духам.





“Ты в союзе с туат-Дэ?- хоровой голос гномов спрашивает Риттер.





“Нет.





“Тогда что же делает воин-человек и его оруженосец в таком месте, покинутом вашим видом?





Луна в гневе. - Сквайр? Как будто я его средневековая секретарша или еще какое дерьмо? Уоу, держи ебаный телефон—”





- Заткнись, Луна.- И к этому существу: - я не воин. Я же собиратель.





“Ты носишь шрамы от многих битв. Вы держите смерть многих врагов в ваших глазах.





- Там, наверху, собирательство стало тяжелым делом.





“Значит, вы не наемники, нанятые туат-Дэ?





“Нет.





Конструкция гнома делает паузу. Сотни из них, составляющих его тело, кажется, шепчутся между собой, прежде чем ответить своим единым голосом.





“Хороший. Ты великий воин, несмотря на все твои заверения в обратном. Ты почти победил гномов в нашей Орде. Ни один человек никогда не подходил так близко. Ты этого достойна. Считай,что тебя призвали.





Риттер вздыхает.





Мун выжидающе смотрит на него.





“Они хотят, чтобы мы сражались за них, - объясняет Риттер.





- Только ты, - поправил его Гном. - От малышки никакого толку. Он будет подарком для скал.





“Что, черт возьми, это значит?- В ужасе спрашивает Луна.





“Он мой оруженосец, - быстро и решительно говорит Риттер. “Он служит мне в бою. У него есть опыт. Ворвались внутрь. Я не сражаюсь без него.





Тишина.





А потом: "очень хорошо. Считайте себя обоими призывниками.





“Я не знаю, в чем тут заключается ваш конфликт, но мы не хотим в нем участвовать. Мы просто пришли на кормежку. Мы же не знали, что это был ты . . . домен.





“Слишком поздно для подобных опасений. Мы встретились с нашими врагами и договорились о часе и месте нашей последней битвы. Туат-Дэ, без сомнения, уже призвали своего собственного гиганта, чтобы сражаться в этой предстоящей битве. С таким преимуществом они нас раздавят. Если только у нас нет гигантов, чтобы сражаться за наше дело.





- Синди, - шепчет Риттер себе под нос, желая разбить собственную голову о стену позади нее.





“Какого черта мы тебе понадобились?- Луна требует. “Ты вся такая волшебная и дерьмовая. Вы двигаетесь через твердый камень, который, похоже, является вашей полной сукой.





- У туат Де есть своя собственная магия. И как бы мы ни старались, маленькая магия никогда не побеждает гигантское мясо.





Это последнее было сказано так горько, предполагая вечность изучения этого урока снова и снова.





- Здесь нечего обсуждать, - решительно заявляют они. “Ты умрешь в битве, сражаясь с гномами, или ты умрешь в этой комнате как чужаки. Выбирать.





- Эй, я всецело за то, чтобы отстаивать правое дело, - немедленно говорит Мун. "Вы бы видели мои рейтинги Gears of War.





Риттер смотрит на него с нескрываемым презрением.





- Мудрый выбор, люди,-говорит конструкция гнома, и вслед за этими словами начинает разбираться на сотни мохнатых, каменнолицых бронированных существ.





- Сквайр?- Шепчет Мун Риттеру.





“А ты бы предпочел быть "подарком" камням?





“Право. Хорошо. Что, черт возьми, такое "та-Ват" вообще?





Риттер вздыхает. - Туат Дэ, - безупречно произносит Риттер. “Это значит "племя богов".’ Они более широко известны как—”





- Лепреконы, - Синди практически плюет в гневе. - Гребаные лепреконы. Я был связан с радужными лучами кучей чертовых талисманов Lucky Charms четырехлистный клевер гребаные лепреконы. Я даже не могу .





Она больше ругает себя, чем обращается к кучке крошечных существ, собравшихся в нескольких ярдах от ее ног. Синди тщетно дергает разноцветные лучи чистой энергии, связывающие ее запястья за спиной. Нет ощущения, что ее удерживает твердая материя, но она не может сдвинуть ее с места.





Лепреконы физически максимально удалены от гномов, исключая их относительный размер. Каждый из них гибок с угловатым, почти муравьиным лицом. Они обнажены, за исключением листьев, связанных как набедренные повязки и измельченных в венки-подобные шляпы, которые сильно напоминают котелки.





Что отвечает на вопрос, откуда взялся этот кусочек изображения.





По правде говоря, Синди меньше интересуется скоплением магических существ у ее ног и больше привлекает дальний угол пещерообразного пространства.





Они наполнены золотом.





Целые кучи его.





Курганы высотой с древние дубы.





Она даже не может начать подсчитывать стоимость состояния в прямом взгляде.





Более того, он выглядит почти забытым, отброшенным в сторону, как будто все это было засунуто туда, чтобы убрать его с пути. Золотые курганы покрыты грязью и пылью огромного возраста и полного пренебрежения.





Но тогда какой толк от золота в недрах Земли?





Таков краткий и очевидный вывод, к которому она приходит.





Фрактальная лента вырывается из крошечных рядов, растянувшихся перед ней, и ее губа раскрывается в дюйме от ее подбородка.





Одно из созданий, по мнению Синди, женское, практически скользит вверх по лучу, пока она не смотрит на свой нос. Она поднимает зловещего вида копье.





“Мы и есть туат-Дэ. Мы были богами, когда ваши люди были покрыты шерстью и совокуплялись в грязи.





На самом деле Лепрекон ничего не говорит, понимает Синди.





На самом деле она слышит свои слова у себя в голове, которые на самом деле могут переводить их значение для нее, насколько она знает.





“Ну, я, кажется, помню, как убивала Бога семь-восемь раз, прежде чем ты меня прикончил, - вслух отвечает Синди.





“И ты заплатишь за каждую смерть!





В ответ Синди выдавливает из себя комок слюны и швыряет в крошечного божка, попавшего ей в лицо, Луги, похожий на "Бьюик".





Он взрывает лепрекона, как пожарный шланг,сбивая ее наполовину вниз по Радужному лучу. Ей потребовалось несколько попыток, чтобы выпрямиться, с головы до ног покрывшись липкой, вязкой слюной.





С пронзительным боевым кличем Лепрекон снова бросается вверх по иллюзорной ленте и рассекает Синди над правым глазом, рассекая ее лоб достаточно глубоко, чтобы обнажить кость. Кровь быстро начинает наполнять ее глаз.





Синди стискивает зубы, закрывая глаза от внезапного теплого потока.





- Ах ты, большая обезьяна, - гневается Лепрекон. “Ты ничем не лучше этих каменных червей с их каменными и стальными жилищами. Когда-то мои родичи строили огромные города из чистого золота, которые охватывали океаны.—”





- Это невозможно, - перебивает его Синди, и в голосе ее слышится раздражение. “Даже такой маленький, как ты, в мире не хватает золота.—”





- Это же простиралось через океан!- это существо настаивает. “Твои соплеменники расплавили их. Мы были загнаны под навес у их ног, и теперь они гонят нас оттуда в эти жалкие грязевые жилы, и даже здесь мы должны сражаться с гномами за то, что нам доступно в тесном пространстве.





“Да, ты прав, - мягко отвечает Синди. “Что может знать черная женщина о том, что ее историю и культуру крали и насиловали в течение сотен лет?





Лепрекон либо не понимает, либо игнорирует это утверждение. - Мы используем то, что осталось, чтобы жить и сражаться. Теперь это касается и тебя. Мы идем встречать гномов в бою.





- Ну и что?





- Они взяли в плен своих собственных великанов. Мы видели этого большого в бою. Он яростный боец. Гномы любят призывать опасных существ, чтобы бороться за них. И как ты сказал, Ты убил еще пару десятков наших людей. А еще ты великий воин. Мы должны сражаться с великанами вместе. Ты будешь сражаться за нас.





- Черт возьми, я так и сделаю.





Гном прижимает кончик своего копья к пульсирующему центру плоти, покрывающей сонную артерию Синди. Для нее это должно было звучать как удары военного барабана.





“Ты будешь сражаться или умрешь. В рабстве. Если ты воин, то захочешь умереть на ногах с топором в руке. Так что ты будешь сражаться.





- Эти мальчики - мои товарищи и друзья. Я не буду с ними драться.





“Тогда они убьют тебя. На ноги. С твоим топором в руке. Но в конце концов твой вид всегда сражается. Ты убиваешь все, пока ничего не останется.





Гном поднимает свое копье.





Синди вздрагивает.





На этот раз, однако, крошечная Алая лента, как тонкая струйка крови под водой, слетает с кончика и касается раны Синди, закрывая ее.





- Прикосновение Бога, - криво усмехнулся Лепрекон. - Если бы только твой вид ценил это, а не проклинал.





Гнома зовут Аух, и он выглядит древним даже для существа, состоящего из седой бороды и каменной плоти.





“Какое-то время я был пленником твоего вида, - поясняет он, балансируя на плече Риттера.





Это не высокий гелиевый голос микроскопического персонажа в фантастическом фильме. Это больше похоже на старческий шепот.





“Я научился говорить на вашем современном языке. Принесла его обратно к Гному. Пригодится, когда какой-нибудь умник в пластиковом шлеме напяливается на эти шахты.





Старый гном перемалывает Гранитное мясо своей собственной ладони в мелкий порошок и посыпает им раны Риттера.





Гномы хотят, чтобы они оба были в оптимальных условиях для битвы.





“Зачем жить так близко к поверхности с такой силой, как у тебя?- Спрашивает Риттер. “Все, что я слышал о элементалях, заставляет их жить гораздо глубже.





Ауч вздыхает. - Когда - то мы заставляли вращаться весь мир, - говорит он, и единственный гномий голос едва слышен им обоим. - Это была наша задача. Мы формировали и перестраивали огромные скалы, чтобы не дать поверхности разорваться на части. Мы повернули огромное колесо его сердцевины, чтобы не дать ему улететь в небытие.





“А что случилось потом?- Спрашивает Риттер.





- Мир изменился. Потребность в элементалях уменьшилась. Ядро стало расплавленным. Жара породила существ, подобных тем, что породили твой вид. Нас оттесняли все дальше и дальше от костра.





Ауш обошел вокруг другого плеча Риттера, сосредоточившись на его ранах. - Да, сэр. Земля, которую ты создал, больше не место ни для гномов, ни для сильфов, ни для саламандр. Следующей будет Ундина. Когда вы испортили землю, вы будете погружаться в новые глубины моря. Ты же ничего другого не знаешь.





Риттеру нечего предложить ни эту оценку, ни ее истинность.





- Зачем сражаться с туат-Дэ? Почему бы не объединиться, чтобы выжать максимум из того, что осталось?





“Они все еще думают, что они боги. Мы все еще считаем себя хранителями Земли. Нигде эти двое не встретятся, я полагаю. Так что мы будем продолжать убивать друг друга из-за того, кто имеет право на эти жалкие вырытые котлованы, пока не сделаем рабами тех немногих, кто остался, или они сделают то же самое с нами. И настанет время, когда те, кто пережил грядущую битву, исчезнут в скале, и это будет конец нам обоим.





- Ух ты, - веско говорит Мун (для него, во всяком случае). “Это какое-то долбаное дерьмо, маленький чувак.





“Я сожалею обо всем, что случилось с вашим народом, - говорит Риттер. “Я действительно боюсь.





Ауч фыркает. “Да. Твой народ всегда такой. Жаль, что они никогда не чувствуют себя так, прежде чем что-то сделать.





“Это всегда так, когда вы все выходите?- Спрашивает Райланд.





Он сидит на Земле, одной рукой баюкая недокуренную сигарету, а другой прижимая к голове запекшийся, пропитанный кровью компресс.





Хара не отвечает.





Он занят тем, что разбивает тяжелую кирку о пещеру, которая мешает им искать других.





“Отныне я воздержусь, если ты не возражаешь, - добавляет Райланд.





Хара только хрюкает.





То ли это ответ, то ли знак напряжения от тщетного и уже в трехсотый раз бряцания топором по камню-непонятно.





Ни Риттер, ни Мун не могут догадаться, насколько глубоко они сейчас находятся под поверхностью, но они оба чувствуют себя так же далеко от верхнего мира, их мира, как и когда-либо в своей жизни.





Гномы и туат-де выбрали обширную, заполненную сталагмитами пещеру в качестве своего эпического поля битвы. Армии сосредоточены по разные стороны от него. Они слишком малы, чтобы их правильно сосчитать, но ни в одном из отрядов не может быть больше пятисот человек.





Риттер мимолетно задается вопросом, представляют ли эти числа весь их соответствующий вид.





Если бы жизнь его команды не была в непосредственной опасности, он мог бы быть наполнен печалью и сочувствием к обоим коллективам.





- А здесь есть какой-нибудь план, босс?- Нервно спрашивает Мун.





“Для тебя? Оставайтесь на заднем плане и постарайтесь не быть убитым.





“Проверять. А что ты собираешься делать?





- Доберись до Синди. Попробуй прорубить нам путь отсюда. Не спускай с нас Глаз.





Риттер пристально смотрит на Синди через подземную пещеру. Она выглядит почти так же, как тогда, когда он впервые увидел ее, обнаженная до пояса и готовая к бою, только на этот раз вместо пластикового ножа она вооружена бритвенно-острым томагавком, который он ей когда-то подарил.





Он не может прочитать выражение ее лица.





Он тоже сомневается, что она может читать его мысли.





2012-Тихуана, Мексика





“Higado del chupacabra!- жирный церемониймейстер объявляет, высоко держа скользкий, зловонный орган, прежде чем плюхнуть его на стол между Муном и своим противником.





Толпа, собравшаяся в крошечном баре, хрипло улюлюкает, когда игроки, принимающие ставки, проходят через их ряды, обменивая наспех нацарапанные от руки билеты.





Луна слишком занята, высасывая маринованного Скорпиона из бутылки мескаля, чтобы полностью принять его следующий вызов.





Его противник, однако, свирепый на вид курандера, которому должно быть уже за восемьдесят лет, сосредоточен исключительно и пристально на куске отбросов между ними. Она сжимает нож и вилку в своих сморщенных кулаках и сама ожесточается.





Где-то в глубине бара Риттер вклинивается между пьяными туристами и трезвыми местными жителями. Он замечает американца в цветастой курортной рубашке, флиртующего с одним из барменов, и направляется к нему.





- МиГи!- Риттер кричит сквозь эту какофонию.





Мужчина, одетый для Гавайских каникул, оборачивается при звуке своего имени и широко улыбается, заметив Риттера.





Они обнимаются на мгновение позже, а затем Риттер движется к центру притяжения вечера.





“Это он?- он спрашивает Мигс.





- Черт возьми, Ритт, этот парень просто невероятен! Я никогда не видел ничего подобного, даже когда мы гонялись за бродячими брухами через Анды с мокрой командой. Он здесь уже месяц, и я видел, как он ест и пьет дерьмо, которое вывернуло бы гарпию наизнанку. Как будто у него есть какой-то естественный иммунитет к проклятиям и заклинаниям. И метаболизм козла Билли на метамфетамине в довершение всего.





Риттер просто кивает, хотя внутренне он чувствует внезапный прилив адреналина, такой, который происходит в конце задания.





“Как раз тот мальчик, которого я искал, - небрежно комментирует Риттер.





В середине комнаты церемониймейстер достает мачете и аккуратно разрезает орган на столе пополам. Он сметает один кусок прямо перед Луной, а другой-перед курандерой.





Весь бар внезапно замолкает.





Все глаза устремлены на стол.





Мун, напевая мелодию, смутно напоминающую песню о зеленом дне, берет нож и вилку и разрезает мясо, как будто это травянистый, средне-редкий привратник.





Он уже откусывает пятый кусочек, когда курандера отрезает один крошечный, тщательно продуманный кусочек и решительно виляет его в рот.





Она тут же выплевывает его на пол, схватившись за горло.





Через несколько секунд ее плоть стала зеленой.





Половина толпы одобрительно кричит, в то время как другая половина глумится.





Деньги обмениваются, а билеты разрываются и бросаются на пол.





Мун продолжает с удовольствием есть.





Спустя несколько часов бар пустует, и толстый МС полностью ошпарен МиГами и его новым компаньоном-барменом.





Мун сидит в угловой кабинке и пересчитывает вырученные за вечер деньги в полудюжине различных форм.





Риттер проскальзывает в кабинку напротив него.





У него есть только один вид валюты.





Долларовый.





Их было десять тысяч.





Которую он бросает в кучу на столе.





“А это что такое?- Спрашивает Мун.





- Премия за подпись, - объясняет Риттер. “Я хочу нанять вас, чтобы вы приезжали в Нью-Йорк и регулярно пробовали для меня кучу странного магического дерьма.





Мун протягивает руку и берет сверток.





“Типа, обычная работа?- спрашивает он.





Риттер кивает. - Поверь мне, - говорит он. “Для тебя это единственная возможность в жизни.





Сейчас





Это не похоже ни на одну битву, которую пережили Риттер или Синди.





Они оба были солдатами, но никогда не были живыми военными машинами, и это то, чем они являются сейчас. Каждый из лидеров гномов и лепреконов направляет их на борьбу с самыми густыми толпами с обеих сторон, уничтожая линии фронта на земле пинками своих ног.





Синди поручено отбить гномий конструкт из свернутых бронированных воинов с ее томагавком, удерживая его на расстоянии, чтобы он не мог прорваться через разноцветные пути лепрекона, выстреливаемые в воздух.





Риттеру, тем временем, дали короткий меч, которым он отсекает те же самые лучи, как будто прорубаясь через чащу джунглей, растворяя их и заставляя лепреконов, несущихся через полосы света, падать на землю.





Пещера испещрена радугами, над и между ними, и вокруг которых сферические бронированные гномы летают во все стороны. Воздух наполнен крошечными копьями, и Риттер катает лепреконов, стараясь ни на кого не наступить.





Синди, тем временем, использует плоский клинок своего Томагавка, чтобы отбивать гномьи шары, идущие на нее со всех сторон.





Мун наблюдает за своими товарищами по команде из-за сталагмита. До сих пор он оставался незамеченным обеими сторонами.





Здесь все относительно прохладно, думает он, пока из ниоткуда не вылетает гном и не прижимается к его голове сбоку.





В следующее мгновение Мун рефлекторно пережевывает песок, причем хруст больше, чем мшистый привкус, заставляет его выплюнуть грязь изо рта.





Он смаргивает кровь и видит Риттера, осажденного лепреконами, десятки которых карабкаются вверх по его ногам.





Мун поворачивает голову как раз вовремя, чтобы увидеть, как Гном врезается в живот Синди и выбивает из нее ветер.





Впервые за долгое время Мун, который почти каждый день бывает невыносим в своем нигилизме, чувствует себя по—настоящему взбешенным.





В поле его зрения появляется воин туат-Де с копьем в руке и боевым кличем на губах.





Мун даже не думает об этом.





Он протягивает руку, сжимает лепрекона в кулаке и запихивает все существо себе в рот.





К счастью, крошечный Бог роняет свое копье.





Самое худшее-это не жевание.





Крики лепрекона эхом отдаются в комнате лунного черепа.





Это самое худшее.





Когда он глотает, это мучительно, и Мун чувствует, как его рот и горло разрываются крошечными костями, и это все, что он может сделать, чтобы не блевать сразу.





Как только он думает, что больше не может сдерживаться, это желание исчезает.





То, что заменяет его, гораздо хуже.





Магия фейри наполняет его, как вирус, и его тело отвергает неестественную энергию. Это, конечно, скорее разорвало бы большинство людей на части, чем было бы изгнано, но Луна родилась другой по причинам, которые никто не может угадать или понять.





Он извергает магические отходы из каждой своей поры.





И каждый поток - это снаряд.





Он несется по полу пещеры волнами голубого огня, опрокидывая каждого гнома и лепрекона на своем пути. Это даже сводит Риттера и Синди с ума.





И это просто продолжается.





Луна поднимается на колени, крича, поскольку магия продолжает выходить из его пор.





Следующее, что он по-настоящему осознает, - это то, что Риттер повалил его на землю.





- Остановись!- Риттер умоляет его, и грубой эмоции в его голосе, такой непривычной для Риттера, достаточно, чтобы сознание Муна освободилось от восторга.





- Луна! Пожалуйста, остановись!





Обращение к его сознательному разуму, кажется, оказывает энергетическое воздействие на все остальное в нем.





Медленно, он может заставить свое тело дрожать, хрупкая форма контроля.





Оставшаяся магия фейри сводится к тонкой струйке.





Застонав, с липким от пота и слез лицом, Мун смутно смотрит из-под Риттера на сотворенное им опустошение.





Весь пол пещеры усеян крошечными телами.





Теперь они все кажутся еще меньше.





Это все равно что смотреть через братскую могилу, хотя многие еще живы и стонут в полубессознательном состоянии.





То, что происходит дальше, шокирует Риттера больше, чем его собственные мольбы испуганной Луны.





Под ним Луна начинает всхлипывать.





Риттер баюкает его, как ребенка, гладит по влажным волосам и шепчет на ухо утешительные слова.





Мун непрошено льнет к нему в объятия, слезы льются из него так же яростно, как и магия.





В нескольких ярдах от них то, что осталось от силы гномов, скребет по каменистой земле, приближаясь к центральной точке и медленно формируя еще более гротескную, ублюдочную версию их боевой конструкции, на этот раз без ключевых частей по всей своей форме.





Конструкция ковыляет к тому месту, где несколько десятков сознательных лепреконов пытаются перегруппироваться и позаботиться о своих раненых.





Риттер открывает рот, чтобы возразить, но в конце концов ему не нужно произносить ни слова.





Хара прорывается сквозь бронированную форму, как звезда, бегущая назад, разрывая знамя противоположной команды перед игрой.





Развернутые тела бронированных гномов разбросаны повсюду, большинство из них потеряло сознание от силы плотной, почти нечеловеческой массы Хары.





Хара, истинный гигант среди своего народа, стоит там, всегда стоически, рассматривая ущерб без выражения.





Райланд, шатаясь, обходит его сзади, глядя на Риттера.





- О” - говорит он, как будто только что заскочил на полдник. “Ну вот и ты.





Синди ковыляет туда, где Риттер баюкает Луну, ее дыхание неровно, ее торс кровоточит в десятках мест, и гномья кровь капает из ее Томагавка.





“Я думаю, что теперь мы можем идти, - говорит она.





Риттер смотрит на нее снизу вверх, все еще держа Муна в объятиях.





- Он кивает. “А как насчет золота?





“Я знаю, где мы можем найти столько, сколько нам нужно, - сообщает она ему.





Затем, оглядывая замусоренные тела лепреконов: "я не думаю, что они будут возражать, даже если они смогут остановить нас в этом месте. Это им уже ни к чему.





- Мы все так кончаем, - говорит Риттер. “В конечном счете.





Затем: "давайте закончим миссию.





-Ага, - подтверждает Синди.





Возвращаясь в арендованный ими транзит, удаляясь от заброшенной шахты, заполненной двумя забытыми, увядающими мирами, никто из них долго не говорит.





Грузовой автомобиль тяжело нагружен и движется, как вялый пьяница, бегущий из своего бара, но он получит их там.





Они, и все золото, прижимающее заднюю часть фургона в нескольких дюймах от дороги под ним.





Они молча беспокоятся о Муне, который, кажется, был самым плохим для их общего опыта (за исключением Райланда, который, даже если он полностью понял, что произошло, пока они были разделены, вероятно, не оценит этого).





Мун сидит почти в кататонии в течение часа.





Затем, резко и с глубокой серьезностью, он говорит: “это отстой быть маленьким.





Они все оглядываются на него, даже Райленд, который провел достаточно времени с Муном, чтобы знать, что он не тот человек, который говорит интроспективно.





Мун, кажется, не замечает обращенных на него взглядов.





В этот момент он очень занят своими мыслями.





“Я всю жизнь была маленькой. Это действительно отстой, понимаешь? И вы довольно быстро понимаете, что бесполезно бороться за то, чтобы быть маленьким и о том, как ублюдки относятся к вам, когда вы маленькие. Всем плевать. Но ты все равно хочешь драться. Так что ты дерешься из-за глупого дерьма. Ты будешь драться из-за чего угодно, правда. Когда на самом деле ты просто борешься, потому что это лучше, чем быть дерьмом и принимать его. Но это всегда о том, чтобы быть маленьким. Всегда.





Никаких немедленных ответов, комментариев или заверений не поступало.





Синди открыто смотрит на него, совершенно сбитая с толку.





Риттер не сводит глаз с дороги, но истина этих слов и иллюстрация к ним, свидетелем которой они все только что родились, роются в глубине его мозга.





Райланд закуривает свою тридцать четвертую сигарету за все путешествие.





В конце концов именно Хара ломает кильватер гнетущей тишины.





“Быть большим тоже нелегко, - говорит он голосом, который всегда звучит для Риттера так, как все представляют себе своего отца, когда они молоды.





Хара делает паузу, прежде чем добавить: “но это намного легче, чем быть маленьким.





Остальные, похоже, ждут, пока Мун решит судьбу этого заявления.





Наконец он смеется, совсем чуть-чуть.





- Ага, - говорит он. “Так и есть.





Они все оставляют все как есть.

 

 

 

 

Copyright © Matt Wallace

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Куда бы ни дул ветер»

 

 

 

«Лес, или Дерево»

 

 

 

«Более реальный, чем он сам»

 

 

 

«У сотого дома не было стен»

 

 

 

«Как последнее, что я могу знать»