ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Наш Человек»

 

 

 

 

Наш Человек

 

 

Проиллюстрировано: Jose86tf

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #КОСМИЧЕСКАЯ ОПЕРА

 

 

Часы   Время на чтение: 39 минут

 

 

 

 

 

На Диком захолустном мире последние оборванные выжившие из экспедиции, чтобы выследить печально известного военного преступника, известного как зверь Магрисон, отправились в негостеприимную пустыню в поисках чужой деревни, которая может приютить этого зверя.

Охотники - пришельцы из двух разных рас, деревня населена странными пришельцами еще одного вида, и сам Мэгрисон не является прекрасной рекламой для человечества. Кто в этой ситуации человек? Ответ может удивить и расстроить вас.


Автор: Адам-Трой Кастро

 

 





В самом начале экспедиция Барата по захвату звериного Магрисона состояла из одного человека, одного Риргаанца, одного Тчи и самого Барата, который был Куртом. Все они были ненавистными изгнанниками из своих родных миров, у которых не было ничего общего, кроме их чудовищности в глазах своих народов и их общей жадности к награде за голову еще большего монстра, которого они искали.





Половина отряда погибла в первые же дни пребывания в тропическом лесу. Тчи, изнеженный опальный академик какого-то рода, подхватил легочную инфекцию и был достаточно невнимателен, чтобы исповедовать свои грехи, корчась от лихорадки. “Я был чудовищем!- воскликнул он. “Я нарушил свои клятвы! Я подчинил себе макротекст! Я подделал понимание тематического единства!” Это было почти облегчение, когда дух Тчи покинул его, на полпути через другую мучительную итерацию его проступков.





Человек продержался всего несколько дней. Он был беглым серийным насильником, который до своей внезапной болезни любил потчевать своих товарищей подробными описаниями нападений на женщин своего вида. Барат терпел эти похвальбы, но ему было трудно понять, почему поступки этого человека считались преступлениями. В конце концов, секс для женщин Курта никогда не был добровольным в первый раз; это не могло быть, так как их нужно было преследовать и брать силой, чтобы войти в тепло. Изнасилование было всего лишь частью Куртианского биологического императива, принятого как необходимое обоими полами.Похоже, у людей другое биологическое устройство. Барат понял, что вид ненавидит тех из своего числа, кто нарушает его дух, но все же не мог понять, почему такой заведомо безумный вид, как люди, может поднять такой шум из-за простого нарушения этикета. Будь у него время и достаточно скуки, он мог бы потребовать от человека дальнейших объяснений. Но затем человек съел что-то не то, или наступил не в ту лужу, или сделал что-то еще, чтобы вызвать одну из многих болезней, которые таились в джунглях, и вскоре он тоже исчез.





Это оставило Барата в покое, если не считать его сводящего с ума последнего спутника, Мух'Тана. Риргаан был продан ему как ученый проводник, который жил в иркутских джунглях, потому что это был лучший способ изучить его фауну, а не как полубезумный, немытый изгнанник, сидящий на корточках в кустах, потому что ни одно другое место не хотело его видеть. В любом случае, лицо ящерицы могло бы знать местность и туземцев, как утверждали источники Барата, но у него была вся личность гнойника, готового лопнуть.





Барат чуть не убил этого последнего товарища в то утро, когда обнаружил паразита, сосущего мягкое мясо между пластинами брони на его правой задней ноге. Это был чешуйчатый червь с двумя длинными когтями, блестевший от естественного обезболивающего средства, которое вид использует, чтобы онеметь своих хозяев, и готовый взорваться после того, что, должно быть, было часами кормления на нем.





Когда Барат щелкнул когтем и начал вырезать зверя из своих доспехов, Мух'Тан наблюдал за ним с нечитаемым восхищением, которое всегда так сильно раздражало Барата в Риирганцах. “Тебе лучше надеяться, что это женщина. У этого вида яйца производятся самкой, но вводятся в хозяина самцом. Если это несущий самец, и у него был шанс выгрузиться, вы скоро будете иметь сотни существ, роющих туннели через ваше тело. Это не очень приятно и не очень быстро.Только в прошлом году я наткнулся на зараженного Bursteeni, который продержался весь сезон дождей, когда его съели изнутри.





Барат хотел выпустить все двенадцать своих когтей и преподать себе приятный маленький урок в тонкостях анатомии Мух'Тана. Вместо этого он просто опустил голову и продолжил свою импровизированную операцию.





Мух'Тан сказал: "Ты должен промыть эту рану.





- Проворчал Барат. “Тебе лучше не лезть не в свое дело.





“Вы наняли меня для руководства.





“И я начинаю жалеть о своем выборе.





“Если ты хочешь найти эту деревню, я единственный, кто может помочь.





“Это ты так говоришь. И все же мы, кажется, заблудились.





- Мы не заблудились, - сказал Мух'Тан. — Мы ... - затем небеса загрохотали, и он сказал: - Ага.- Прежде чем начался поток, он вытащил из рюкзака спальный куб Барата. Палатка развернулась, расширилась и стала сносным укрытием для двоих, хотя внешний холст уже поблек от долгого пребывания под кислым Иркутским дождем.





“На такой местности, - продолжил он, когда они оба оказались внутри укрытия, - трудно судить о расстоянии. Реки меняют русло; древесный покров меняет форму. Даже склоны холмов разрушаются, реформируются, выбирают и выбирают себе собственную топографию. Кроме того, мы используем устаревший интеллект, которому уже пятнадцать циклов; насколько нам известно, вся деревня могла вымереть или мигрировать в другое место. Вам же сказали об этом. Вы должны проявить больше терпения.





В Курте был особый режим для людей, которые призывали к терпению в моменты крайней необходимости. Он включал в себя шипы и тщательное размещение утяжеленных камней. Но Барат воздержался. “Мне нужен этот зверь. Мне нужен Магрисон.





И Мух'Тан кивнул: один из нескольких жестов, которые его раса разделяла с расой ненавистного беглеца, которого они искали. - Как и миллиарды других людей.





* * *





Наши человеческие останки ютились в простой хижине, которую он построил во времена первого отца моего первого отца, но мы знали, что он был там, даже если простые соломенные стены были достаточно толстыми, чтобы заглушить его отрывистый кашель или его односторонние споры со многими воображаемыми призраками его прошлого. Мы бы знали, даже если бы он не был слишком стар и слаб, чтобы бродить далеко от своего места. Мы бы знали, даже если бы его чужеродная плоть не источала прогорклый фруктовый аромат, достаточно тонкий, чтобы терпеть, но достаточно отличительный, чтобы служить постоянным напоминанием о его присутствии.Мы бы знали, что наш человек скрывался внутри хижины даже без всех этих других причин. Мы бы знали, потому что мир вокруг него колеблется под тяжестью ноши, которую он несет.





* * *





Барат и Мух'Тан уже несколько часов шли по дороге следующего дня, пробираясь сквозь заросли стоячей воды и упавшей растительности, прежде чем Барат нарушил клятву, которую он давал себе каждое утро, и спросил отвратительного Мух'Тана:





- Совсем недалеко, - сказал Мух'Тан.





“Это начинает звучать как новое название для незнания.





“Только если вы не обратили внимания, - сказал Мух'Тан. “Разве вы не видели туземцев, которые следили за нами в течение двух дней?





Еще одна уловка Рииргаанского эго: удержание этого основного разума до тех пор, пока Барат не проявит свою неспособность заметить его в самый унизительный момент. Барат выпрямился во весь рост, вытянув шею, чтобы поднять свою бронированную голову из углубления между широкими мускулистыми плечами. Он ничего не видел: только стоячую воду до самых колен и тусклый адский пейзаж, усеянный грудами органических отходов. Это была та самая местность, которую существо могло прорубить или прожечь, но не видеть насквозь. Поэтому он уступил еще немного достоинства: "что это за туземцы?





“Именно то, что мы ищем, - сказал Мух'Тан. - Тривиды.





На этой планете обитали три разумных вида, известных только как безымянные: беспозвоночные желеобразные существа, плавающие в ее океанах, четырехкрылые летуны, обитающие в воздухе над ее полюсами, и редко встречающиеся Тривиды, обитающие в этом дождевом лесу, господствующем в этом регионе, Иркиирише. Ни у одной из этих трех цивилизаций не было технического развития, и они не имели особых контактов с незаконными человеческими шахтами, которые представляли собой единственную существенную связь этого мира с межзвездной торговлей. До этого момента Барат не видел ни одного из них даже мельком. Но он надеялся на Тривидов.- И куда же?





“Вокруг нас. Бросьте камень в любом случайном направлении, и есть вероятность, что вы попадете один. Я насчитал по меньшей мере тридцать.





Барат медленно и осторожно повернулся кругом, снова не видя ничего, кроме мокрой мертвечины. Или он ошибся? Вон там, справа от него: не было ли это предательским сдвигом в проклятых узорах света этого места? “А почему они прячутся?





“Поскольку я общался с ними весь день, я бы не решился назвать это "прятаться".’”





Когти Барата дернулись. “А почему они мне не показываются ?”





- Возможно, им не нравится твое отношение.





"Мух'Тан…”





“Они же эмпаты. Они чувствуют эти вещи.





“Я не могу включать и выключать свои эмоции, как выключатель питания!





“Тогда посмотри на это с другой стороны, - сказал Мух'Тан. - Они очень застенчивые люди. Они уже имели дело с такими, как я. Они даже знают меня лично. Но здесь твой народ встречается гораздо реже. Ты для них загадка. И очень страшная: им не нравится ни твой размер, ни вид твоих когтей и клыков.





Барат вложил когти в ножны, нашел сухое место, чтобы сесть, и, не найдя его, опустил свой бронированный зад в грязь. Он почти чувствовал, как паразиты находят способ добраться до мягкого мяса между его броневыми листами, но был готов мириться с этим неудобством до тех пор, пока оно смягчало первые впечатления. - Скажи им, что я не кусаюсь.





Мух'Тан издал несколько звуков ртом и сделал жест кончиками пальцев.





Появились три Тривида, переходя от невидимого к видимому без какого-либо явного перехода. Худые, костлявые двуногие существа с грустными, смешными лицами, напоминавшими Барату тарелки для пирога с клювами, они были выше, чем ожидал Барат, на полторы головы выше его роста при полном вытягивании шеи. Каждый из них шагал в опасной манере двуногих, как люди и Риргаанцы, и носил краску для тела, предназначенную для смешивания с расщепленным деревом вокруг них.Но они были менее устрашающими, чем намеревались—такие худые и бледные, с такими запавшими глазами и печалью-что Барат чуть не рассмеялся вслух от страха, который он начал испытывать. Они были еще хуже, чем Тчи; настолько истощенные, что заостренные посохи, которые они несли по бокам, были похожи не столько на копья воинов, сколько на трости инвалидов.





Эти три существа явно принадлежали к одному виду, но между ними существовали большие физические различия: гребень зазубренной плоти на плечах одного, зияющая пасть в груди другого, множество щупалец, свисающих с челюсти третьего. Половая дифференциация, предположил Барат, вспомнив что-то из сказанного Мух'Таном о Тривидах, имеющих три пола. Если так, то это могла быть супружеская группа, и щупальца, тяжелые в нижней части живота, могли быть тяжелыми с ребенком.





Ничто из этого не интересовало Барата так сильно, как тряпичная кукла, которую риджед носил на завязанном шнурке вокруг шеи.





Он изображал двуногого, как и они, и если уж на то пошло, как Мух'Тан: голова на четырех конечностях. Никаких подробностей там не было. Но пропорции не были похожи ни на их, ни на Мух'Тана-слишком большая голова, слишком короткие руки.





Как представитель одного из них, он был жалок. Как представитель Riirgaan, это было слишком комплиментарно. Как представитель одного из людей Барата, это было оскорбительно.





Как карикатура на человеческое существо, он был совершенен.





Барат сел немного прямее. - Мух'Тан.





“Я вижу это.- Рииргаанцы обменялись с туземцами какими-то пиджин-звуками. - Они говорят, что это тотем.





“А где они его взяли?





Опять шум. “Они говорят, что это сделал их человек.





Барат, возможно, и вскочил бы на ноги, услышав это, но его люди, какими бы свирепыми они ни были в бою, никогда не отличались изяществом стояния. “Они действительно сказали "человек"?





- Совершенно очевидно, что нет. Они не говорят на твоем языке, моем языке или человеческом языке, Хом.САП Меркантильный. Они произнесли слово собственного изобретения, которое, как я полагаю, означает "человек". Я не уверен, видят ли они это как категорию, собственное имя или титул. Если вы хотите, я могу придумать более тонкий перевод—”





- "Человек" - это достаточно хорошо. Представить меня. Скажите им, что мы рады познакомиться с ними и очень хотим увидеть их человека.





Мух'Тан подчинился, прислушался к болтовне туземцев, предложенной в ответ, еще немного поговорил, затем повернулся к Барату с непроницаемой маской на лице и покачал головой.





Сердце Барата упало. Человек, которого они искали, был мертв. Они проделали весь этот путь, и человек был мертв. Вознаграждение за его возвращение останется в руках собственного народа этого существа; Мух'Тан положит в карман плату за проводника и вернется в свою лачугу в джунглях; а Барату придется тащиться обратно вверх по реке к шахте и продолжать работать в качестве вьючного животного, пытаясь вернуть долг, который в первую очередь привел его к такому неприятному труду.И все потому, что один человек, слишком старый, чтобы о нем заботиться, не мог заставить свое никчемное сердце биться достаточно долго, чтобы кто-то вроде Барата пришел и забрал его. “Он мертв?





“Он жив, - сказал Мух'Тан. “И они говорят, что ты можешь видеть его. Но они также говорят, что не позволят нам забрать его.





* * *





У нашего человека есть эмоции и чувства, которые не резонируют с нашим собственным ритмом. Его чувства не могут быть откровенно болезненными для нас—они не мешают нам выращивать нашу пищу или растить наши семьи; они не делают существование в его присутствии мучением—но они, несомненно, другие.





* * *





Тривиальная деревня представляла собой скопище грязных и травянистых хижин, выстроенных на искусственном острове, сделанном из той же грязи и грязи, дополненном перекрещенными полосками высохших листьев. Здесь обитало около сотни хрупких двуногих, включая тридцать тех, кто встретил Барата и Мух'Тана в джунглях. По меньшей мере треть тех, кто остался дома, были молодыми людьми с серьезными глазами, которые наблюдали за инопланетянами с молчанием, которое могло означать что угодно-от благоговения до вызова. Мало кто из них занимался какой-либо важной работой. Некоторые носили на шее изображение человеческой тряпичной куклы на узловатых шнурах.Все стояли рядом и смотрели, как отряд из леса ведет Барата и Мух'Тана к соломенной хижине в самом сердце крошечной общины.





Крестьянин, сопровождавший их, что-то бормотал Мухтану, пока Риргаан не перевел: “он говорит, что здесь живут люди. Он говорит, что их человек очень стар и очень слаб и не очень часто покидает свою хижину. Он надеется, что мы будем добры к их человеку и поймем его ограниченность.





- Говори банальному все, что он хочет услышать.





После еще нескольких минут переговоров крестьянин протянул Мухтану самодельный человеческий тотем, висевший у него на шее. Путь был расчищен, и Барат с Мух'Таном вошли внутрь.





Внутри хижины было сумрачно и пахло зловонием болезни и смерти. Доминирующим звуком было мучительное хрипение изможденной фигуры, лежащей на деревянной платформе напротив закрытого входа. Фигура действительно была человеческим существом, но не таким, с которым сталкивался Барат. Большинство из них были молоды и крепки, жили на минимальном сне с максимальным энтузиазмом, наслаждаясь исключительным здоровьем и энергией благодаря лечению, которое владельцы шахт арендовали у Aisource Medical.Напротив, это существо было еще более худым, чем туземцы снаружи, и ему недоставало даже их жизненной силы: он лежал, свернувшись в круг, одна рука дергалась, оба глаза ничего не понимали, каждый вздох был болезненным вздохом, его кожа была изуродована какими-то уродливыми морщинами, которые, казалось, превратили его лицо в рельефную карту холмистой местности.





Барат почувствовал отвращение. “А что это такое?





“Образование морщин. Они случаются и с более старыми людьми. Их плоть начинает обвисать.





Это была одна из самых странных вещей, которые Барату когда-либо рассказывали о Хом.САПС, которого он и так считал довольно неприятным типом. “Я видел сотни людей и никогда не сталкивался с этим раньше.





- Большинство тех, кто путешествует за пределами планеты, регулярно проходят курс омоложения. Этот человек, должно быть, был лишен достаточно долго, чтобы естественные процессы вернулись в игру.





“Они отвратительны.





“Я видел и похуже. Есть маленькое пушистое существо, родившееся на плато в моем мире, которое становится деликатесом, если оно умирает в достаточной боли. Местные жители любят помещать детеныша в клетку, достаточно большую для его собственного тела, и кормить его достаточно, чтобы он разбух в два раза больше своего естественного размера. По мере того как оно откармливает, адвокатские сословия клетки режут его внутри —”





Барат перенес более чем достаточную долю энтузиазма Мух'Тана по поводу шокирующих подробностей. “Достаточно. Давайте подтвердим, что он правильный человек.





Человек дважды кашлянул, поднял голову с древней подушки и пробормотал несколько слов по-домашнему.САП Меркантильный. “Мне нужна Равия.





“А что это такое?- Спросил Барат, доставая из рюкзака пробирку с кожей. - Что-нибудь освежающее?





“Женщина его вида, - сказал Мух'Тан. - Любимый человек, отсутствующий или давно умерший.





Дегустатор кожи был хрупкой вещью, сделанной для человеческих рук,но Барат справился. Он провел кончиком устройства по руке старика, отодвинулся, а затем запроектировал генетический анализ для изучения Мух'Таном. Мух'Тан потратил больше времени, чем ему было нужно, чтобы прочитать результаты, что было действительно невнимательно, учитывая, что Барат не мог прочитать единственный алфавит, который мог отображать читатель, сверхсложные закорючки Хома.САП Меркантильный.





Особый наклон головы Мухтана с лихвой компенсировал неадекватную выразительность Риирганского лица.





Барату даже не нужно было задавать этот вопрос. “Да, это он.





“Утвердительный ответ.





- Мэгрисон? Вот что там написано?





- Полный позитив, - сказал Мух'Тан. “Это звериный Магрисон. Здесь нет права на ошибку.





Так потрясенный, что не знал, чувствовать ли ему торжество или ужас, Барат пробормотал слово, которое не произносил с тех пор, как отрекся от своей веры. Магрисон был так печально известен. “Все это время. Все эти люди, которые его ищут…”





“Он должен был находиться под скалой, чтобы спрятаться от людей. Они всегда поднимали так много монстров среди своего основного населения, что они выросли очень талантливыми в поиске тех, кто предпочитает прятаться.





Барат хмыкнул. “Ты, наверное, считаешь себя счастливчиком, потому что твой вид менее талантлив в этом отношении.





“Утвердительный ответ. И Вы тоже должны это сделать. Но что ты хочешь сделать с этим?





Барат попятился назад и внимательно посмотрел на фигуру. Шестьдесят лет, клянусь Хомом.Тупой меркантильный календарь, скрывающийся с чужими людьми, в нищете, которая, должно быть, каждый день напоминала ему о его статусе беглеца. Шестьдесят лет осознания того, что большинство представителей его вида падают на тех, кто убил бы его сразу же, и тех, кто предпочел бы сделать его казнь бесконечным испытанием. Шестьдесят лет он избегал последствий того, что был легендарным монстром ... только для того, чтобы быть раскрытым как жалкий, дряхлый инвалид.





Барат, который редко испытывал жалость к кому бы то ни было, пожалел бы этого человека, если бы не масштаб его преступлений против собственного народа...и размер вознаграждения за его поимку. “Ты хоть представляешь, сколько разумных существ захотели бы стоять там, где мы сейчас стоим? Сколько людей готовы убить, чтобы оказаться здесь с ножом, молотком или даже с голыми кулаками—просто чтобы сделать то, чего заслуживает это существо?





“Я не знаю, сколько считать, - сказал Мух'Тан. “Но что касается нас?





“Мы видим, кто здесь принимает решения. Мы скажем им, кто он такой. Мы увидим, если они все еще так стремятся укрыть его тогда.





“Так и будет, - сказал Мух'Тан. “Пожалуй, даже больше.





Древний человек содрогнулся, его слабый кашель был едва слышен за пределами его тюфяка. “А где же Равия?- пробормотал он. “Мне нужна Равия.





Барат сердито посмотрел на изможденную фигуру, потеющую последние дни своей жизни на соломенном тюфяке. Так много способов ответить на это. Так что вряд ли кому-то удастся пробиться сквозь туман.





* * *





Наш человек-это существо, чья жизнь была вырвана из него, и которое теперь ведет жизнь, которую он не выбрал бы среди людей, которые не выбрали бы его компанию.





* * *





Увы, у Тривидов было мало чувства истории и никакого чувства долга перед правосудием за пределами их маленького болота. Барат заставил Мухтана переводить с самого начала, но постоянные повторения “ты не можешь его заполучить” так утомили его, что он просто оставил Риргаан работать. Чем больше Мух'Тан уговаривал их, тем более упрямыми они становились, бормоча что-то на том пиджине, который Барат едва мог вынести, чтобы понять язык, и размахивая руками в жестах, которые ему не нужен был переводчик, чтобы понять, что это жалкий отказ.





Тени, отбрасываемые пологом леса, значительно удлинились к тому времени, когда селяне разошлись, оставив Барата и Мух'Тана одних в деревне, которая, казалось, прогнала их прочь.





Барат к тому времени так устал, что был почти счастлив, что ему представилась возможность вести переговоры на эту ночь. - Никакого прогресса?





Мух'Тан коснулся указательным пальцем подбородка в риирганском жесте отрицания. “Никто.





“А в чем их проблема? Неужели они поклоняются ему?





- Пожалуй, почитать-это уже лучше. Они живут лишь на четверть дольше, чем необработанные человеческие существа, и поэтому видят его как существо, которое было частью их деревенской жизни в течение многих поколений. Они считают любые преступления Магрисона, совершенные до того, как он пришел сюда, древней историей.





“А они вообще знают, что он сделал?





- Они знают, что когда-то он сделал что-то плохое. Он уже признался им в этом. Когда-то перед тем, как потерять рассудок, он даже предупредил их, что посторонние могут попытаться взять его под стражу. Но они не знают подробностей, и им все равно. Он слишком большая часть их жизни, чтобы им было до него дело.





- Может быть, если ты расскажешь ему подробности, - сказал Барат.





“Возможно. Мне все равно нужно отдохнуть. Может быть, утром я узнаю лучший способ сделать наше дело.





Барат не мог думать ни о чем, чего бы он желал меньше, чем сна, так как его люди имели минимальную потребность в этом состоянии. Он желал еще одного знакомства с молитвами, которые Мух'Тан бормотал по ночам еще меньше. Но он знал, что потребности Рииргаана отличаются от его собственных, поэтому согласился.





Они надули спальный мешок и на несколько часов ушли внутрь, чтобы защититься от насекомых и удушливой болотной вони, пропитавшей все вокруг тривиальной деревушки. Воздух внутри был не намного лучше, учитывая обонятельные последствия Рииргана и Курта, свернувшегося грязным и немытым в тесном помещении.





Это была долгая ночь. Каждые несколько минут в воображении Барата он выпрыгивал из куба, отбрасывал упрямых Тривидов в сторону, хватал сморщенного человека с его кровати и забирал добычу. Затем каждые несколько минут он приходил в себя, все еще свернувшись калачиком рядом со своим зловещим проводником и все еще морщась от собственного смятения из-за того, что ничего не сделал. Это было невыносимо для такого разумного существа, как Барат, который никогда не видел ценности ожидания.





Конечно, нетерпение было большой частью преступления, из-за которого Барат был изгнан из Курта в первую очередь.





Это не было серьезным проступком, так как подобные вещи осуждались среди его народа. Это не было убийством без приемлемой причины, или размножением без очищающего поста. Это была просто неряшливая работа: скучное выполнение задания, заказанного и оплаченного. Важные люди оказались в затруднительном положении; прибыльный промышленный концерн был опозорен; раб был безнадежно поврежден. Все это было прослежено до него.Барату никогда не позволят вернуться на Курт, если он не вернет себе ни репутацию, ни финансы—и это была одна из причин, по которой он ухватился за претензии умирающего Бурштейни, с которым столкнулся в лазарете шахтерского лагеря.





Бурстини утверждал, что видел Магрисона своими собственными глазами, прежде чем болезнь свалила его на пути к тому, чтобы сообщить об этом важном открытии человеческим интересам. . Для Барата, павшего так низко, что он с таким же успехом мог быть одним из рабов, которыми командовал его народ, перспектива найти самого Магрисона была картой, предлагающей возможный путь из ада. Даже разделил между собой и своим проводником награду, предложенную Хомом.САП может быть достаточно, чтобы финансировать путь изгнанника домой. Этого может быть даже достаточно, чтобы финансировать возвращение с честью.





Если бы только Тривидов можно было заставить образумиться.





Если бы существовал способ захватить Магрисон без их разрешения.





Если.





В середине зажигания чаши с травами—он утверждал, что опьяняющий эффект был необходим для его ночной церемонии-Мух'Тан сказал: “Вы знаете, мы могли бы удовлетворить себя, вернув соскоб кожи Магрисона. В конце концов, сказать людям, где его найти, почти так же хорошо, как управлять фактическим захватом.





Барат уже думал об этом. “У них не было бы причин нам верить. Образцы были разосланы повсюду, где люди даже подумывали искать его. Некоторые из них пропали без вести, а позже оказались в мошеннических заявлениях.





- Это я знаю. Но мы могли бы сделать визуальную запись. Принесите обратно фотографии.





- Ребенок может их подделать.





“Но из—за ДНК и фотографий, а также из-за их жажды увидеть, как поймают этого человека, они ведь проведут расследование, не так ли?





Барат поковырялся в струпе, образовавшемся над его чешуйчатым червем. - Люди все равно найдут способ полностью отдать должное тому, кто совершил настоящий захват. В результате мы получим лишь небольшую плату за поиски, не более того. Нет, это должно быть все или ничего. Мы должны быть теми, кто вернет его обратно. Он должен быть нашим, если мы хотим получить полную награду.





Мух'Тан склонил голову над поднимающимся туманом. “Ты говоришь, как один из Тривидов. Они тоже считают его своим.





- Они невежественны, - сказал Барат. - Они не могут знать, что он за монстр.





Мух'Тан был просто силуэтом, окутанным завесой зловонного пара. “А может быть, нам так же невежественно думать, что чудовищность в его масштабе может быть сведена к товару для нашей выгоды. Может быть, именно поэтому мы не подходим ему.





Слова тяжело повисли в маленьком спальном Кубе, и Барат хранил молчание не потому, что соглашался, а потому, что не видел никакого возможного ответа на утверждение, столь сильно противоречащее его собственной чувствительности. Ища признаки предательства во внезапном, неожиданном всплеске идеализма Риирганцев, он хотел бы знать, на что был похож родной мир Риирганцев. Было бы полезно узнать, находил ли Мухтан безжалостную тяжесть Иркиириша или заброшенную пустыню этого мира вообще невыносимым адом, из которого он отказался бы покинуть свои принципы.После долгой паузы он сказал: "Ты хочешь его так же сильно, как и я.





“Я уже сказал, что да, - ответил Мух'Тан, погружаясь в туман. “Но, возможно, не по тем же самым причинам.





* * *





Наш человек когда-то упорно трудился, чтобы заработать себе пропитание среди нас. Когда он был молод, и мускулы все еще крепко держались на его странно сложенных костях, он взял за правило помогать нам с тысячей и одной маленькой работой, необходимой для поддержания нашей жизни здесь. Когда нужно было построить хижину, человек отдавал ей все свои силы; когда нужно было собрать пищу, человек хватался за копье, как и все мы; когда ребенок уходил в лес и нуждался в поисках, человек искал так же усердно, как первый отец, второй отец и первая мать.Даже когда мы отложили работу нашей повседневной жизни и пели гимны хвалы духам, которые построили все вещи, наш человек сидел среди нас и возвысил свой атональный голос с таким же пылом, как и самые религиозные святыни среди нас. Это была героическая попытка, даже если она была обречена на провал, ибо наш человек знал так же хорошо, как и мы, что он не был одним из нас и никогда не будет, даже если сами духи спустятся с неба, чтобы объявить его почетным членом народа. Он трубил о своей чужеродности с каждым словом, которое вырывалось, грязное и неестественное, из его странно очерченных губ.;он пришел из мира, где люди ходили по воздуху и ели пищу, которая никогда не касалась земли, и спаривались в непристойных связях, в которых участвовали только праотцы и праматери. Все, что он говорил о своей жизни среди людей, которые отвергли его, укрепляло наше понимание того, что он был другим, что он был странным, и что он сделал нас другими и странными, просто живя среди нас. Я думаю, что он тоже знал это, и на протяжении всей своей жизни это делало его таким же одиноким, как и любое другое существо.





* * *





Когда на следующее утро начались переговоры, все жители деревни носили грубые тотемы человека на своих шеях. К тому времени, когда их очевидный представитель, сморщенный представительница секса с выпяченной грудью, закончила петь бесконечную череду тарабарщины, которая могла быть чем угодно, от юридической преамбулы до сердечной молитвы, голова Барата раскалывалась от явного разочарования. Как хорошо было бы решить эту проблему, столкнув их упрямые головы вместе!





Барат мог только гадать, насколько Мух'Тан упрощал историю, чтобы приспособить ее к ограниченному пониманию аудитории. Это были люди, которые никогда не выходили за пределы своего болота, которые никогда не использовали оружие более совершенное, чем заостренные палки, которые никогда не видели более двухсот своих соплеменников в одном месте. Это были люди, знавшие почти всех в своем мире в лицо, причем странный проходящий мимо незнакомец был редкой, но терпимой аномалией. Как они могли понять войну, которая велась в разных мирах, из-за абстракций, между незнакомцами, которые никогда не видели друг друга?





Но это было невозможно.





Но именно это Мух'Тан и должен был объяснить.





Часы тянулись медленно, пока Рииргаан заканчивал то, что ему нужно было сказать, но время для слов подходило к концу, а дневной свет все еще оставался. Мух'Тан вернулся к Барату, пот блестел на плоских подушечках его глаз. Он схватил пробирку с водой и высосал ее досуха, затем вытер влагу со своего плоского рта.





Барат не мог этого вынести. - Ну и что же?





Рииргаанские чувства невозможно прочесть на их лицах, но Мух'Тан все равно умудрялся выглядеть загнанным. “Я думаю, что, возможно, совершила ошибку.





- Ну и что же?





“Я сказал им, что жертвы Магрисона превосходят числом листья на деревьях.





“И это неправильно?





“Нет, если я пытаюсь заработать очки за красноречие, - сказал Мух'Тан. “Но очень ошибаюсь, если пытаюсь завоевать их сердца. Подобные образы превращают трагедию в поэзию, делают ее нереальной, более трудной для понимания—шутка по сравнению со знакомым присутствием, которым они дорожили всю свою жизнь.





“Тогда расскажи им еще что-нибудь.





- Если я скажу больше, это только ослабит то, что я уже сказал.





Барат смотрел, как Тривиды совещаются между собой. Нетрудно было заметить, что жители деревни с уважением отнеслись к серьезности их решения; они образовали две дюжины групп по три человека, опустили головы и начали бормотать свои мягкие жидкие шипящие звуки. Многие щупали пальцами человеческие тотемы на своих шеях, словно ища утешения в симуляции человека, которого они знали.Другой, похожий на гребень холмистого хребта экземпляр, который, возможно, был перемещен случаем Мух'Тана, схватил куклу так крепко, что она проколола холщовую кожу куклы, освобождая гальку внутри, чтобы пролиться на землю, как пародии на капли крови, вытекающие из раны. Некоторые испускали кислый бла-А-А, который мог бы быть их эквивалентом плача. Или смех. Невозможно было сказать, были ли они опустошены или просто испытывали дискомфорт из-за очевидной веры Рииргаанцев в то, что они должны быть опустошены.





Наблюдая за ними, Мух'Тан сказал: "тебе не приходило в голову, мой друг, что это все из-за монстров?





- А?





“Думать об этом. Наш ушедший товарищ Тчи совершил преступления, которые сделали его чудовищем в глазах его народа. Человек, с которым мы путешествовали, сделал то же самое. Я знаю, что ты больше не желанный гость среди себе подобных, по причинам, которыми ты пренебрег поделиться—и что жалкое существо, которое мы хотим взять под нашу опеку, также печально известно по причинам, которые делают его монстром первого ранга. Разве я когда-нибудь говорил тебе, почему живу в грязи, а не встречаюсь лицом к лицу с другими себе подобными? Я обещаю вам, что вы найдете это очень поучительным.





Барат ничего не ответил.





Но Мух'Тан не стал ждать его одобрения. “Я был дарр'пах.





“Я не знаю этого слова.





“Это то, что мы называем определенным видом учителя, тот, кто получает полный контроль над жизнью ребенка Riirgaan, в течение одного критического года в развитии этого ребенка. В течение этого года, прежде чем ребенок получит какое-либо другое формальное образование, ему не разрешается вступать в контакт с друзьями, семьей или другими взрослыми, за исключением дарр'паха и других учеников, находящихся под опекой дарр'паха.Запрещено говорить, разрешено только слушать, ребенок проводит этот год, изучая один урок, самый священный для нас, один урок, который мы никогда не разделяем с посторонними, один урок, который, как мы думаем, должен знать каждый взрослый житель Риргаана.- Мух'Тан бросил пустую трубу из-под воды на землю и растер ее ногой, не останавливаясь, пока она не лопнула. - Я перестал преподавать этот урок, Барат. После двадцати сезонов вдалбливания одних и тех же идей в одного ученика за другим, я устал от своей священной задачи и просто отказался от нее.Я изменил план урока и провел один год, обучая студентов на моем ретрите другому уроку, не относящемуся к делу уроку. Мое преступление не было раскрыто до тех пор, пока все мои обвинения не были возвращены их семьям.





Слова Рииргаанца были похожи на сломанные спотыкающиеся вещи, отчаянно пытающиеся сбежать из заточения, в котором они оказались. Но, по-видимому, его мучила вовсе не боль. Это не было похоже на боль.





Барат спросил бы, что это был за ложный урок, если бы не страшное опасение, что Мух'Тану понадобился бы целый год, чтобы преподать его. - Но почему же?





“Слабость. Скука. Обычные искушения. Ты знаешь.





“А что случилось, когда ваши люди узнали об этом?





Плечи Рииргаанца снова вздрогнули. “Среди моего вида священный урок должен быть усвоен в этом году, или вообще не должен быть усвоен. Таким образом, преступление было необратимым. Никто из детей не мог продолжать жить полезной жизнью. Все они были разлучены со своими семьями. Большинство из них были отправлены во внутреннюю ссылку или в учреждения, где они все еще гниют сегодня. Некоторые из неуправляемых были усыплены. Мух'Тан повернулся и склонил голову набок, что могло означать как горечь, так и веселье. - Я уже давно ушел. Я знал, что иначе меня ждет позор. Но если бы у меня был шанс, я бы сделал то же самое снова.Этот урок изменил меня больше, чем их самих.





Барат, чье чувство морали всегда было подчинено его личному удобству, испытывал особый вид отвращения, которое поражает просто ущербных в присутствии подлинного зла. Он никогда не чувствовал ничего подобного с Магрисоном. Возможно, когда-то человек и был чем-то за пределами всякого воображения, но то, что горело в нем раньше, теперь почти угасло от старости и немощи. Он все еще бушевал в Рииргаане. “Зачем ты мне это рассказываешь?





- Потому что, - сказал Мух'Тан с тошнотворным спокойствием, - я не хочу, чтобы вы возлагали слишком много надежд на мое мастерство учителя.





* * *





Наш человек был древним, даже по более долгоживущим стандартам его народа, дольше, чем кто-либо из нас был жив. Он был древним даже тогда, когда я был ребенком, еще свежим после помета, любознательным ко всему и ко всему, что ходило по миру вокруг меня, и больше всего восхищался существом с печальными глазами, чье единственное предназначение, казалось, состояло в том, чтобы хранить несчастные воспоминания. Он так стар, что удержание дыхания может быть только актом открытого неповиновения духу, который приносит освобождение в конце жизни.





* * *





Тривиды, конечно же, сказали "нет". Это было неизбежно: немногие люди в их положении отдали бы что-то настолько знакомое обвинениям, что они не понимали и не видели никаких причин верить. Они доложили свой приговор Мух'Тану со всей должной торжественностью; Мух'Тан доложил его Барафу с самодовольством существа, только что исполнившего свои блестящие предсказания; Бараф пробормотал несколько самых грязных проклятий, известных его народу, с негодованием голодающего существа, обещанного, но неоднократно лишенного пищи.Затем жители деревни разошлись, но для одного риджбека, который задержался достаточно долго, чтобы оставить двух инопланетян с одним последним сообщением.





Мух'Тан провел пальцем по щеке, когда риджбек поспешно удалился. “Там написано, что они хотят, чтобы мы ушли. Эй, скажи, что мы заставляем их чувствовать себя неловко: ты со своим гневом, я с...—пауза, редкая среди обычных плавных переводов Рииргаана,—то, что они находят столь же позорным.





“И все же они его держат. Они не считают массовое убийство позорным делом?





- Так оно и есть, - сказал Мух'Тан. “Но они все еще считают его своим. Они позволят нам остаться еще на одну ночь, но мы не будем в безопасности здесь, если останемся намного дольше этого срока.





Когти Барата появились без его сознательного согласия. Он соединил их вместе, чувствуя, как они скребут друг о друга, страстно желая получить теплую пузырящуюся награду в виде крови—хотя даже он не знал, чего ему больше всего хотелось: разрезать Тривидов, Риргаан или Магрисон. Он знал, что это было связано не столько с тяжестью человеческих преступлений, сколько с его собственным разочарованием от того, что ему отказали. “У нас есть оружие. Мы можем взять Магрисон силой?





Мух'Тан изучал его в течение нескольких секунд, его застывшее лицо скрывало ответ, который мог быть чем угодно-от ужаса до энтузиазма. Прозрачные веки наполовину опустились над огромной пустой чернотой его глаз. “Вы хотите сказать, что готовы убить их?





“Если они встанут у нас на пути...





- Они встанут у нас на пути, - сказал Мух'Тан с абсолютной уверенностью. “Если не до того, как мы возьмем его, то после. Или ты думаешь, что мы сможем убежать от туземцев, неся с собой инвалида, которого нам нужно будет оставить в живых?





“Мы можем держать их на расстоянии. Угрожают убить его, если они нас не отпустят.





“Они все равно пойдут за нами. И пошлите гонцов в другие деревни. Чем дальше мы будем бежать, тем больше нас окружат.





“Тогда мы сначала победим их.





- Убей одного из них в таком бою, и тебе придется убить их всех. Даже если предположить, что им не удастся сбить нас с ног, одинокий свидетель, скрывающийся где—то за линией деревьев, сможет распространить информацию о преступлениях, совершенных против аборигенов-и это не самая популярная практика, даже в этом отверстии мира. Весть об этом разнесется по всей реке задолго до того, как мы доберемся до ближайшей заставы. В конце концов мы отступим в джунгли и проведем остаток жизни, уворачиваясь от копий и питаясь насекомыми и червями.





Именно так теперь жил Мух'Тан, не имея копий, но короткий взгляд Барата на грязный навес, который построил для себя Рииргаан, не позволял ему вести активный образ жизни. Но потребность предложить что-нибудь, хоть что-нибудь, заставила Барата продолжать: “власти могли бы простить нас, если бы с нами было чудовище.





- У людей есть ненавистная история, но они гораздо больше связаны моралью межвидового протокола, чем вы предполагаете. Вы можете прочитать анналы их дипломатического корпуса, если сомневаетесь во мне. Но давайте предположим, что мы следуем вашим курсом. Что, если мы убьем их всех, не торопясь вернемся, а Мэгрисон все равно не переживет нашего путешествия к реке? Как нас простят за то, что мы наполнили деревню трупами только для того, чтобы произвести на свет того, кто нужен властям?





Когти Барата теперь довольно сильно пульсировали от бессильного гнева. Как бы ему ни было неприятно признавать, что извращенный Рииргаанец может быть прав в чем угодно, все это было правдой. Без согласия туземцев у них действительно не было другого выхода, кроме как принести доказательства того, что прошло для цивилизации и надеясь, что Хом.Сапы, которые следовали за ним, играли честно, когда дело доходило до награды. И все же перспектива долгого похода назад к реке, терпя компанию Мух'Тана и не имея возможности наверстать упущенное, казалась еще более тошнотворной. “Мы что-нибудь придумаем перед отъездом.





“Ты действительно так думаешь?- Спросил мух'Тан, а затем добавил несколько саркастических слов на своем родном языке.





Заподозрив оскорбление, Барат сказал:





- Это двустишие из эпической поэмы, любимой моим народом, слова, сказанные отчаявшимся героем, который бросил все в бесплодных поисках злодея, который однажды совершил против него великое преступление. Он скитается годами, чаще всего голодает, терпит все унижения, какие только могут выпасть на долю путешественника, становится оборванным нищим, а затем озлобленным старцем, только чтобы обнаружить, что все это время объект его ненависти жил богатой и полной жизнью, переполненной щедростью. Обманутый правосудием, которого он жаждет, он падает в физическом и моральном истощении, выкрикивая эти слова в ночное небо.Они имеют в виду: "небеса всегда благоволят тем, кто хочет превратить небеса в пепел.- Это значит, что обстоятельства часто вступают в заговор, чтобы освободить монстров от последствий их преступлений...в то время как те, кто охотится на монстров, уничтожают себя в поисках справедливости. Это очаровательная басня, которая не давала мне покоя все эти годы.





- Потому что это означает, что твои охотники никогда не найдут тебя.





“Именно. Я беру свои победы там, где могу их найти.





* * *





Когда—то в стареющих костях нашего человека было еще достаточно жизни-по крайней мере, достаточно, чтобы он мог поддерживать беседу с теми немногими из нас, кто был готов ему услужить. Он проклинал ублюдков, которые охотились за ним с такой яростью, что у него загорелись глаза, и превратил свой голос в открытое пламя, которое опалило бы любого из них, достаточно несчастного, чтобы стоять под его ужасным жаром. "Ублюдок" было, конечно, человеческим словом, одним из нескольких резких терминов, которые он использовал взаимозаменяемо с гораздо более разумным словарем нашего народа.Когда я впервые услышал, как он произносит эти слова, и ужасная ненависть, которой он их наполнял, вызвала в моем воображении смутный образ страшного чудовища, похожего на нашего человека, только большего, более Черного и лучше вооруженного когтями, чешуей и зубами; существа, которое могло жить только в самых грязных пещерах или в самых чудовищных загробных мирах. В детстве эта мысль наполняла меня бесконечным бесформенным ужасом, а по ночам духи посылали мне страшные сны о слюнявых ублюдках, которые приходят за мной. Но это не заставило меня бояться нашего человека. Это заставило меня пожалеть существо, которое так много потеряло из-за таких монстров.Прошло несколько сезонов, прежде чем Ктаас, которому предстояло стать первой матерью моей группы, но который тогда был таким же бесформенным ребенком, как и я, услышал, как он проклинает ублюдков. В моем присутствии Ктаас задал человеку вопрос, на который у меня не хватило ни смелости, ни сообразительности, чтобы ответить: что такое бастард? Наш человек издал тот извращенный кашляющий скрежет, который для его вида означал огромное развлечение, и сказал нам: бастард-это человек, рожденный без первого отца.Это было еще более чуждо, чем большинство его ответов, потому что мы никогда не представляли себе, что такое противоестественное явление может произойти, даже среди вида, который только спаривается в парах. Наш человек приносит столько чудес, столько ужасных странностей в нашу жизнь.





* * *





Барат не хотел спать Этой ночью, но когда он свернулся калачиком, чтобы провести несколько часов в состоянии бодрствования, Мух'Тан устроил все так, что подожгла его чашу с драгоценными травами. Этот пар обычно был не более едким, чем едкий запах самого Рииргаана. Но сегодня он казался сильнее. Сегодня вечером воздух вокруг Барата стал таким же густым, как облака в глазах слепого существа, и что-то вроде бессознательности пришло к нему, несмотря на его намерения.Его конечности отяжелели, мысли обратились к искалеченным спотыкающимся вещам, а ощущение времени и места бурлило противоречиями. Одна его часть знала, что он был в палатке, среди потенциальных врагов в жалкой деревне далеко за пределами нескольких очагов цивилизации, которые усеивали этот ужасный мир без названия. Он чувствовал жар в основании черепа, сводящий с ума зуд там, куда его унес чешуйчатый червь, и тысячу и одну меньшую боль, приходящую с любым путешествием в места столь негостеприимные, что даже самые маленькие шаги требовали своей цены в крови.Он даже увидел Мух'Тана, склонившегося над ним и бормочущего слова, совсем не похожие на молитвы, которые он произносил каждую ночь; и он испытал мгновенное беспокойство, когда Риргаан оставил его одного в сонном Кубе, наполненном пьянящим туманом. Он также заметил, когда Мух'Тан вернулся с тряпкой на лице, неся узел извивающихся вещей на конце палки...и когда Мух'Тан снова ушел.Но другая его часть была в парсеках отсюда, во дворце, который он построил бы для себя, вернувшись домой с успехом—занавешенном месте, где Курт знати мог бы наслаждаться среди своих льстецов и рабов, раздувая победы своей юности в благословенную ложь.





Это был такой радостный сон, что он мог бы поддаться ему и умереть, думая, что это его настоящая судьба, но затем Дворец вокруг него, казалось, наполнился дымом, и он снова оказался в спальном Кубе в Иркиирише, пробуя свой отвратительный ужин прошлой ночью, когда он вырвался из его рта в взрыве желчи.





Вот так он и обнаружил, пока не стало слишком поздно, что не может дышать.





Воздух внутри спального кубика теперь был серым туманом, который пронизывал его глаза-очень похоже на церемониальные опьяняющие средства Рииргаана, только хуже. Легкие Барата превратились в пылающий огненный шар в его животе, а голова-в барабан, выбивающий песню неминуемого удушения. Он выплюнул остатки ужасного вкуса во рту, перекатился на четвереньки, издалека с яростью отметил, что Мух'Тана нигде не было видно, и на одно тревожное мгновение почти поддался апатии, которая поражает тех, кто так близок к смерти, что погружение в эту темноту кажется менее трудным, чем продолжение борьбы за жизнь.Затем гнев взял верх, и он двинулся вперед, опрокинув стул Мух'Тана и гамак, споткнувшись о свой собственный рюкзак, и в конечном итоге оказался в ловушке у гибкой стены куба.





И снова он почти сдался, думая о том, как мало ему все равно придется жить. Он был нищим. Он был мертв для своего народа. Он был чужаком без друзей, зарабатывающим себе на жизнь, работая на людей в мире настолько забытом, что даже его аборигены не потрудились назвать его. У него никогда не будет будущего, никогда не будет славы, никогда не будет искупления: только жалкая жизнь и Безымянная смерть.





Затем отдаленное осознание того, что это был не просто какой-то глупый несчастный случай, а что-то еще, вырвало последний вызывающий рык. Он щелкнул когтями и пробил дыры в мягком холсте, вырезая полосы, которые его затуманенный разум упорно интерпретировал как раны, нанесенные в плоть непримиримого врага. Затем он рванулся вперед через свежий выход, упав ничком в грязь, образованную яростным проливным дождем. Его снова вырвало, он ощутил вкус крови и лежал, тяжело дыша, пока черные огни горели на краю его сознания.





Казалось, прошло много времени, прежде чем в его голове вспыхнуло односложное объяснение.





Мухтан.





Должно быть, он добавил что-то ядовитое в свои испарения.





Барат оттолкнулся от Земли, почти спотыкаясь, но сумел подняться на задние лапы, позволив костяшкам пальцев на передних взять вес, так как его позвоночнику не хватало сил, чтобы выдержать гораздо более неуклюжую двуногую стойку. Его голова поникла. Он увидел, как что-то белое пульсирует между чешуйками на его груди, и узнал в нем чешуйчатого червя, который уже начал толстеть в его крови. А там, чуть ниже, был еще один. И еще один.





Барат вспомнил, как мелькнуло что-то извивающееся на конце палки Мух'Тана. Мух'Тан сказал ему, всего несколько дней назад, чтобы он остерегался мужчин. Мух'Тан наверняка знает, как выглядят мужчины. Мух'Тан, ставший злым—или, скорее, обнаруживший, что он был злым с самого начала,—знал бы, что искать. Сколько же их он нашел? - Десять? - Двадцать? Сколько мужчин в таком количестве? И как скоро они отложат свои яйца?





У Барата свело живот. Он судорожно дернулся, пытаясь выплюнуть то, что осталось в его животе, и потерпел неудачу: там просто не осталось ничего, чтобы поднять. На мгновение, думая о боли, которую ему предстояло испытать, он пожалел, что не может вернуться к апатии близкой смерти, с которой только что боролся такой ценой, и снова наслаждаться свободой от забот. Но такой упущенной возможности уже не вернуть. Как бы сильно он ни желал поскорее умереть, прямо сейчас он мог дышать. Теперь он мог думать. Он мог ненавидеть.





Он видел, что Тривиды все это время наблюдали за ним.





Он пожертвовал устойчивостью ради высоты и поднялся на задние лапы, рыча как зверь. Тривиды, собравшиеся в темноте и под дождем, никак не отреагировали. Гнев снова вспыхнул в нем, и он качнулся вперед, схватив одного из горцев за шею. Ему хотелось закричать, но в лучшем случае это был взрывной шепот. “А где же он?





Либо Тривид не испытывал страха, либо его соплеменники выказывали это так, что Барат не умел читать. Он ничего не сделал.





Барат хотел еще крепче сжать его и сорвать голову существа с плеч. У него не было причин этого не делать. У него не было будущего, и у него не было причин заботиться о своей репутации.





Затем он увидел тотем, который Тривид держал в руке. Они все держали по одному: каждый Тривид, держа перед собой все, что они должны были показать для присутствия Магрисона среди них. Некоторые держали их выше, чем другие, либо подчеркивая силу объекта, либо отвечая Барату единственным известным им способом.





Барат отпустил коня, опустился на четвереньки и направился к толпе—не потому, что хотел кого-то из них, а потому, что они стояли между ним и его убийцей.





Они отошли в сторону.





А в хижине в нескольких шагах от него он нашел Мух'Тана, пылкого любовника, свернувшегося калачиком рядом с древним человеком в его постели.





* * *





Наш человек описал эту Равию как более высокую, чем он сам, худую, как тростинка, с лицом цвета мелкого песка и солнечными волосами, которые спускались к ее плечам спиральными локонами. Он сказал, что, поскольку она была первой матерью его вида, а не первым отцом, как он сам, существовали серьезные различия в пропорциях ее тела и его, но в самих описаниях использовались термины, которые были нам незнакомы. Однажды он сказал, что все ужасные вещи, которые он делал, он делал из ненависти к тем, кто забрал ее. Это не тот способ мышления, который мы понимаем. Но именно поэтому мы и Тривиды.И почему он человек.





* * *





Магрисон представлял собой узел увядшей плоти с потрепанными веревками вместо конечностей. Он уставился на соломенную крышу над ним, не видя ее, никак не реагируя на присутствие рииргаанца, который лежал обнаженный рядом с ним, поглаживая бледную белую грудь Магрисона. Мух'Тан казался почти таким же бесчувственным; он закрыл оба своих прозрачных веки и второй слой непрозрачных, которые дополняли их, и позволил своему собственному рту отвиснуть, словно в пародии на дряхлость человека с отвисшей челюстью.





Смутное сходство между анатомией человека и Рииргаан, которое заставляло некоторые из наиболее неприятных рас ворчать из—за невозможности отличить эти два вида друг от друга—сходные рост и масса, двуногие позы, лица, которые располагали их черты приблизительно в одних и тех же положениях-казалось непристойным в свете различий, которые были видны, когда они лежали бок о бок. У людей конечности были соединены в средней точке; у Риргаанских конечностей было три сегмента. У людей торсы были немного похожи на цилиндры. Риргаанцы были чем-то вроде колючего растения с плоскими поверхностями, усеянными шипами.Пропорции тоже были не те—особенно длинные ноги у Риргаанцев и большая голова у людей. И при этом, на первый взгляд, не было ни одного места, где их соответствующие части могли бы поместиться вместе. Но это физическое препятствие, казалось, беспокоило Мух'Тана не больше, чем неспособность человека ответить—и судя по тому, как страстно Мух'Тан поглаживал коллекцию пылающих выступов на своем собственном животе, он вообще не нуждался в сознательном участии человека. Казалось, одного присутствия магрисона было достаточно.





Когда Барат атаковал их, Мух'Тан был достаточно быстр, чтобы схватить игольчатое ружье и выстрелить один раз, что оставило жгучую борозду в боку Курта. Но не успел он выстрелить и секунды, как передние лапы Барата прочно впились в запястье Мух'Тана. Пистолет отлетел в какой-то темный угол.





Человек ухватился за свою постельную спутницу и пробормотал единственное слово голосом, наполненным смятением и пылью: "Равия!





Барат поднял Мух'Тана с кровати за пронзенное запястье. - Равия? Так вот кто ты для него?





Мух'Тан нанес удар свободной рукой. Но это произвело не больше эффекта, чем одна капля дождя, упавшая на камень. Без оружия ни один простой Рииргаанец не смог бы ничего сделать, чтобы пройти мимо бронированной шкуры Курта.





Барат, не чувствуя ничего, кроме ярости, притянул Мух'Тана ближе.





Магрисон потянулся на свежий воздух. “Не делай ей больно! Ну пожалуйста!





Барат никогда не был силен в чтении Хома.Sap мимика, даже после многих лет работы на представителей вида. Переходы от улыбки к хмурому взгляду, презрительной усмешке и обратно, столь значимые для них, никогда не казались ему чем-то большим, чем случайные сдвиги резиновой плоти. Но невозможно было не заметить боль и отчаяние на лице старика с отвисшей челюстью, когда он с силой потянулся вперед, чтобы спасти существо, которое, как ему казалось, он любил. Почувствовав отвращение, Барат снова повернулся к Мух'Тану. “Он уже не в первый раз умоляет о тебе в моем присутствии.Он тоже спрашивал о тебе на днях.





Мух'Тан кашлянул. - Он попросил позвать Равию.…”





- Я имею в виду тебя .- Барат пронзил другое запястье Мух'Тана другой лопнувшей клешней.





Магрисон отреагировал на агонию Рииргаанца тихим, слабым криком боли.





- Он любит тебя, - сказал Барат.





“И я люблю его. Он-любовь всей моей жизни.





“Так ты и есть Равия?





- Голос мух'Тана превратился в мучительный, задыхающийся хрип. - Равия была ... женщиной его вида. Mother...to это его дети. Она ... died...as они погибли... во время войны его враги сражались, чтобы отомстить за его преступления…”





“Но ведь он называл тебя Равией.





“Когда я рядом с ним, я-Равия. Я-самец своего собственного вида...но для меня большая честь занять место самки в его расе.





Высокомерие в голосе Рииргаанца, сочащегося удовлетворением от своей извращенной связи с убийцей-геноцидом другого вида, было настолько невыносимо, что Барат не смог удержаться, чтобы не выдернуть когти и не швырнуть мерзкое маленькое существо на пол хижины. Барат услышал хруст, указывающий на то, что Мух'Тан сломал кости, когда ударил его, но не почувствовал уменьшения своей ярости. Он отказался от чистого убийства прямо здесь и сейчас, и вместо этого решил продлить свою месть, сначала раздробив как можно больше оставшихся костей Рииргаанца, насколько это было возможно.Он рванулся вперед, не обращая внимания на жалобные крики Магрисона: "Равия!” и упасть на Мух'Тана прежде, чем Рииргаанцы успеют уползти в темноту.





“Ты убил всех остальных в нашем отряде, - выплюнул Барат, сжимая запястья Рииргаанца для дополнительной боли. “человек. Тчи-То. Я не знаю, как вы это устроили, но вы убедились, что они умерли по дороге сюда.





Ответ мух'Тана был прерывистой трелью, искаженной агонией, которая тем не менее отражала настоящее веселье. - Вот именно. Вы бы удивились, как это было просто.





“Должно быть, вам было трудно придумать, как убить меня.





“Нисколько. Я хотел, чтобы ты был жив до сих пор.





“Лгун. Я еле-еле выбрался из спального кубика.





Опять трели-но как ни напряжены они были, не испуганные трели, а ужасные торжествующие. “Если бы я действительно хотел задушить тебя, ты бы уже был мертв. Вспомните остальных. Я лучше знаю яды джунглей, чем это!





“Я предупреждал тебя, чтобы ты не лгал мне!





“Это не ложь. Если бы я хотел задушить тебя, то зачем бы мне также заражать тебя чешуйчатыми червями? Да и какой в этом смысл? Если вы задохнетесь в Кубе, они умрут так же быстро, как и вы. Я только хотел вывести тебя из строя на некоторое время. while...to не позволяйте вам заметить чешуйчатых червей, которых я посадил, пока они не отложат свои яйца и не начнут то, что будет гораздо более медленной смертью. Вы не сможете вернуться к реке, как бы быстро вы ни путешествовали. Вы станете слабее. Вы упадете в обморок. Вы будете медлить.Вы будете страдать, больной, обезумевший от бреда в течение всего сезона, может быть, двух—то, что эти Тривиды могут заботиться и рассматривать их, так что у меня будет больше времени, чтобы провести с драгоценной умирающей вещью, которую я считаю своей. Я уже делал это раньше, с другими странниками в этих джунглях. Моя единственная ошибка с тобой, вульгарное безмозглое животное, состояла в том, что я неверно оценил твой метаболизм... думая, что дым задержит тебя дольше и даст мне время уйти. Но для тебя это не имеет значения. Ты все еще труп, слишком глупый, чтобы понять, что он начал гнить.





Было еще слишком рано, чтобы Барат почувствовал, как личинка чешуйчатого червя роет норы внутри него, но на мгновение он все равно представил себе это ощущение: пульсирующая, жгучая агония, умноженная в тысячу раз за каждую секунду, пока он был изрешечен дырами. Он стряхнул с себя это видение, наклонился ближе к предателю, который сделал это с ним, и спросил:





- Потому что я люблю его. По той же причине они любят его.





Барат прижал кончик когтя к мягкой нижней стороне горла Мух'Тана. “И что же это?





Черные невыразительные глаза Рииргаанца были полны знания о его собственной надвигающейся смерти. Возможно, именно это и позволяло ему говорить без изнеможения, без страха. - Потому что в таком месте, как это, где мы живем без надежды, где мы живем среди созданий без надежды...все, что мы действительно имеем, - это величина наших собственных грехов.- Он прикрыл глаза непрозрачными веками. “Разве ты не видишь, что именно это делает его таким сокровищем для них? Насколько это должно утешать таких людей, чтобы претендовать на владение таким демоном?Насколько меня утешает забота о той, чьи собственные преступления были намного хуже моих? Или как сильно вам должно быть досадно в присутствии такого падшего величия помнить, что ваша собственная жизнь была разрушена таким мелким преступлением?





Последовавшая за этим сокрушительная тишина была достаточно плотной, чтобы похоронить любую надежду на ответ.





“То, что я сделал, - сказал Риргаан, - я сделаю снова. Это был грех, который заставил меня гордиться собой. Можешь ли ты сказать то же самое о своем грехе, Барат? Было ли это так же грандиозно?





Барат выпотрошил его. Благодаря разнице температур между биологией Курта и его рииргаанским эквивалентом, кровь, бьющая Гейзером по грудным пластинам Барата, была тонким холодным супом, столь же неудовлетворительным трофеем мести, как и любой разъяренный Курт когда-либо знал. Не сдержав ярости, Барат поднял передние лапы над головой и с силой опустил их вниз, расколов череп Рииргаанца, отшвырнув мозги и осколки костей в грязь. Это должно было помочь. Но кровь предателя ничуть не согрелась, а гнев Барата не остыл. Это никогда не могло остыть.Не тогда, когда он все еще умирал, и не было никого, кто мог бы отомстить за него.





Часть его думала, что он все еще слышал трели.





Магрисон, казалось, не осознавал, что произошло что-то неприятное; он просто смотрел в потолок над собой, разинув рот и облизывая высохшие сморщенные губы слизким языком.





- Равия, - сказал человек. - Равия.





Барат даже не потрудился подняться с пола. Он просто подполз к кровати и навис над древней фигурой, желая, чтобы Магрисон увидел что-то чудовищное в его собственном клыкастом, забрызганном кровью лице. Он нуждался в этом; достижение чудовищности в глазах чудовища было бы своего рода победой.





Но старик на самом деле не видел его: он знал о присутствии Барата не больше, чем об отсутствии своей возлюбленной Равии. Если он и видел что-то, то только темноту и туман, заключающие в себе изгнанника, гораздо более жестокого, чем тот, которого он выбрал для себя так давно. Возможно, он все еще испытывал вспышки воспоминаний о людях, которых ненавидел, о планах, которые строил, о зверствах, которые совершал; возможно, они дарили ему моменты удовлетворения или сокрушительного чувства вины. Возможно, он проживет достаточно долго, чтобы его забрали отсюда и приговорили к любой казни, какую только пожелают для него его собратья-люди.Но время и дряхлость уже привели к более мрачному приговору.





- Я должен убить тебя, - сказал Барат. - Делай то, что хотят все. По крайней мере, получи от этого хоть какое-то удовлетворение.





Губы магрисона скривились в подобии улыбки. Он прошептал что-то на языке, которого Барат не знал, закашлялся, с трудом переводя дыхание, а затем снова прошептал те же самые слова; хотя говорил ли он с Баратом или с каким-то призрачным обитателем Затерянного мира, где он жил, Курт никогда не узнает.





Затем человек закрыл глаза и больше не двигался.





Барат долго смотрел на пустоту, думая о мире, наполненном знакомыми очертаниями и брошенными возможностями. Он думал обо всем, что сделал человек, и обо всех других человеческих существах, которые танцевали бы, если бы знали, что он мертв. Он думал о своих собственных преступлениях, задавался вопросом, стал бы кто-нибудь обыскивать целые миры, чтобы привлечь его к ответственности, пришел к выводу, что в конце концов никому не было бы до него дела, и задавался вопросом, сделало ли это его более или менее жалким, чем монстр, исчезающий в сумерках.Он не задавался вопросом, был ли монстр, которого он рассматривал, Магрисоном или Мухтаном, потому что в конце концов это не имело значения.





Когда некоторое время спустя он вышел из хижины, то не удивился, увидев, что все население деревни собралось на почтительном расстоянии. Здесь были все Тривиды: каждый спаренный взрослый, каждый ребенок. Все они несли тотемы человека, и все они смотрели на Барата с безразличным спокойствием существ, которые уже знали все, что произошло внутри. Несколько звуков Барат принял за вопросы или, возможно, приглашения. Он смотрел на них в ответ, ожидая, что они нападут всей толпой, и ему было все равно, нападут они или нет.Затем один из них-риджбек, который, как предположил Барат, был тем же самым человеком, который представлял их раньше—отошел от толпы, приблизился к Барату и положил одну нежную руку на его голову.





Барат не сразу понял, что Тривид приветствует его.





Конечно.





Как народ, они были настолько опустошены, что их самой большой мечтой был шанс заменить одного умирающего монстра другим.





Тривид снова приблизился и снова положил руку на голову Барата.





Барат прорычал последние связные слова, которые он когда-либо говорил другому разумному существу. “Я не буду твоим следующим чертовым человеком.





Тривиды склонили головы набок, пытаясь понять.





Но к тому времени Барат уже покинул деревню, сделав первый шаг в своем путешествии, которое, как он знал, никогда не закончится.





Может быть, если он доведет себя до предела своих сил, то, по крайней мере, сможет путешествовать за пределами их способности нести его обратно.





* * *





Кости нашего самого последнего человека лежат на почетном месте. Это массивные вещи, вылепленные в пропорциях, совершенно не похожих на наши, сидящие в куче чешуи, которую мы сняли с его тела после того, как он испустил последний вздох. Он умер в четырех днях пути от нашей деревни, разваливаясь на части, когда он неуклюже уходил от наших предложений гостеприимства, проклиная нас, рыча на нас и бросая камни каждый раз, когда мы пытались приблизиться. Он не был похож на других людей: ни на того древнего, который жил с нами на протяжении стольких поколений, ни на черноглазого любовника, который так часто делил с ним постель.Этот человек был гигантским существом с клыками, чешуей и когтями, который ходил на всех четырех конечностях вместо двух, которые предпочитали наши предыдущие люди. Этот человек был так мало похож на двух других, которые в свою очередь были так мало похожи друг на друга, что трудно понять, как все они могли быть существами, рожденными из одного и того же мира. И в отличие от двух других, этот человек никогда не рассказывал нам о своем преступлении—хотя преступления, совершенные двумя другими, которые они часто описывали нам, были настолько невообразимы для нас, что преступления, совершенные гигантским клыкастым существом, должно быть, были такими же ужасными, такими же великими.





Это действительно мощная вещь, чтобы иметь кости трех таких людей среди нас, в этом месте, которое не знало такого wonders...so мощная вещь, которая скептики среди нас иногда задаются вопросом, действительно ли все три этих существа были одного вида. В конце концов, они совсем не похожи. Как все трое могут быть людьми?





Но мы не видим смысла в таких сомнениях. Мы слышали, что такое люди.





И мы узнаем человека, когда видим его.

 

 

 

 

Copyright © Adam-Troy Castro

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Друзья до конца»

 

 

 

«Медленный яд ночи»

 

 

 

«Вакулла Спрингс»

 

 

 

«Предупреждение о заморозке»

 

 

 

«Тринадцать шагов в Подземном Мире»