ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Ну и черт с ним!»

 

 

 

 

Ну и черт с ним!

 

 

Проиллюстрировано: Томми Арнольд

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 56 минут

 

 

 

 

 

Некоторые герои не носят клинков и не идут на войну. Некоторые герои - это отцы, отчаянно пытающиеся не подвести своих сыновей.


Автор: Петр Оруллиан

 

 





Красновато-коричневые тона освещали западный горизонт и отражались на поверхности тихой гавани. Скоро солнце сядет, что еще больше осложнит работу Мейлена Стенеда по уборке леса. Но он уже почти закончил. Стоя на коленях на палубе траулера, он отмывал кровь рыб жесткой щеткой и соскребал более жесткие куски плоским ножом. Вокруг колен он носил двойные шерстяные повязки, которыми пользовались рабочие, работавшие руками и коленями. Но даже с этими повязками его кости ныли.Он почти не обращал внимания на боль и добавил горсть щелока в ведро с водой, прежде чем вытереть палубу — запах чешуи и внутренностей был особенно силен сегодня. Он прогонял несколько задержавшихся чаек, когда из маленькой двери на корме появился капитан Лоуэлл. Дверь вела в каюту мужчины, где он, должно быть, просматривал свои ежедневные бухгалтерские книги уловов.





- Мейлен, - сказал капитан и помахал ему рукой, прежде чем исчезнуть внутри.





Он отложил швабру, радуясь, что на сегодня все готово. Его руки болели, и в этот час его сын, рот, должен был ждать его. Прежде чем войти в каюту капитана, Мейлен опустил рукава рубашки. Он всегда старался быть как можно более презентабельным, когда разговаривал со стюардом корабля. От него сильно пахло рыбой, но тут уж ничего не поделаешь.





Как только он подошел к двери, появился еще один незнакомый ему человек. Глаза незнакомца сузились от яркого света заходящего солнца, и он медленно двинулся к планке левого борта. Мейлен мельком увидел нашивку на плаще мужчины, эмблему Лиги вежливости—четыре руки, каждая из которых сжимала запястье следующей, образуя квадратный круг.





Некоторые называли Лигу нашим гражданским сознанием . Они были влиятельным братством, бросившим вызов старым традициям и ставшим сторожевым псом Уонни. На самом деле даже больше. За портовым городом Уэнни, по всему обширному королевству Со'Делл, Лига, как говорили некоторые, была более могущественной, чем правящий класс. Квадратное кольцо рук несло на себе больший вес, чем марка королевства Со'Делл—шхуна, паруса которой напоминали летящие абордажные сабли. Но члены Лиги не ходили праздно.





Мейлен смотрел, как незнакомец спускается к причалу, а потом повернулся и нырнул в темный коридор. Теперь он ощутил прилив неуверенности, придя к капитану после визита одного из членов Лиги.





В каюте корабля горели две маленькие лампы, предупреждая наступление сумерек. Мейлену нравилось спокойное ощущение власти здесь. Карты, компас и небесное стекло-все это давало ему представление о знаниях капитана, и Лоуэлл умело пользовался приборами. Другие траулеры уже несколько недель стояли у причала. Учитывая новые сборы и уровень их доходности, большинство из них не могли позволить себе экипаж. Капитан Лоуэлл по-прежнему ежедневно ходил в рыбацкие воды.





Мужчина сидел за своим маленьким письменным столом, уставившись в гроссбух, испещренный датами и пометками размером с улов. Он был в очках, которые придавали ему пристальный, выдержанный вид. Линзы поймали мерцание пламени лампы.





Словно снова придя к тому же выводу, мужчина вздохнул и снял очки.





Мейлен почувствовал это еще до того, как Лоуэлл заговорил. Капитан уставился в свои гроссбухи, словно пытаясь составить другую сумму, чем та, что была записана там. Цифры, догадался Мейлен, которые вели к мрачной финансовой реальности. Числа, которые вот-вот примут его в свои грубые объятия.





“Мне очень жаль, Мейлен. Это трудные времена.- Капитан крепко зажмурился и потер глаза кончиками пальцев. Затем он наконец поднял глаза на Мейлена, моргая от некоторой усталости. “Другого выхода нет, мой друг. У меня больше нет для тебя работы.





Сердце мейлена бешено заколотилось. Это была единственная работа, которую он смог найти. Рыболовецкая торговля, хотя и медленно, была последней прибыльной торговлей в порт-Уэнни. Может быть, во всем Со'Делле, если уж на то пошло. Но даже в этом случае ему едва хватало денег на хлеб, масло и другие предметы первой необходимости. Его мысли тут же вернулись к сыну. Мейлен не мог позволить себе посылать мальчика на какие-либо уроки. Даже в новых школах, открытых лигой, которая принимала всех желающих на двухразовое обучение. После того, как марта ушла на свою землю . . . он боролся изо всех сил.





- Я могу работать и за меньшую сумму, - предложил он. - Пожалуйста, капитан, я возьму часть своего жалованья в виде рыбы.





Лоуэлл слабо улыбнулся. “Ты уже это делаешь, Мейлен. Именно так я заставлял тебя работать так долго.- Он сделал паузу. “Я знаю, что у тебя есть сын . . . Извините. Когда снова начнется рыбалка, я отвезу тебя обратно. Я надеюсь, что весенний сезон придет с полными сетями.





“Я могу работать только на рыбу, - возразил Мейлен.





Капитан отрицательно покачал головой. “Мне нужно будет взвесить каждый фунт для продажи, а это было бы неправильно, кроме того. Ваша работа заслуживает компенсации. Я бы почувствовал себя обманщиком.





Мейлен оглянулся, чувствуя, как в нем нарастают паника и отчаяние. Он дал только одно обещание марте, когда ее чрево продолжало сильно кровоточить после того, как рот был вымыт и спеленут.





Смотри, чтобы он вырос правильно, любовь моя. Я хочу, чтобы он был честным и справедливым. Я хочу, чтобы он упорно работал и следовал своему сердцу. Я хочу, чтобы он был похож на своего отца.





Она подняла холодную руку и погладила его по щеке. Он уже не помнил, как долго жила его любовь после рождения сына. Час. День. Неделя. Теперь все это слилось воедино.





Единственная благодать, которую он чувствовал, была в том, что она не могла видеть, как он не выполнил ее просьбу. Он работал и жил в Уэнских трущобах вдоль пристани. И хотя у него не хватило смелости спросить об этом сына, он был уверен , что тот начал попрошайничать и суетиться— они называли это портовыми играми—с уличными ребятами, которых он называл друзьями. Роту было всего десять лет. Дорогие покинувшие нас боги.





Мейлен опустился на колени, чувствуя резкую боль в ушибленных костях. - Прошу вас, капитан. Пожалуйста. Я сделаю больше за меньшее. Я приготовлю приманку. Я могу переправить улов на рынок для тебя. Скажи мне, что я могу сделать.





Капитан Лоуэлл посмотрел на него через свой маленький стол извиняющимся взглядом. Прежде чем заговорить, он в последний раз просмотрел свой гроссбух. “Акциз. . . Мне очень жаль, Мейлен. Я едва могу позволить себе палубных матросов. Я бы взял тебя туда, но каждая рука должна поворачивать по двенадцать сетей в час, иначе я потеряю свой корабль. Твои чистые дни остались далеко позади.





Но Мейлен почти не слышал объяснений своего капитана. Он увидел человека, мимо которого только что прошел. Тот Самый Игрок Лиги. Именно Лига настояла на том, чтобы мэр ввел новые налоги. И помогал их исполнять. Он ощетинился от гнева и смущения по этому поводу. Лига любила, чтобы ее считали чемпионом среди бедняков с пристани. Главным образом, их реформаторские усилия означали налоги для таких людей, как капитан Лоуэлл. Руки мейлена сжались в кулаки. То, что им всем было нужно,—это еще одно море с абордажной саблей-легендарное восстание моряков и рыбаков, которое принесло Со'Деллу его королевскую метку.





“Это еще не конец, - сказал капитан, привлекая его внимание. “У меня даже нет денег на твой последний рабочий день.- В голосе мужчины послышались нотки стыда. “Я попрошу вас взять рыбу за плату.





Мейлен посмотрел на свои руки, кожа которых все еще была сморщена от долгого пребывания в ведре для стирки. В его ногтях были песок и рыбья кровь. Он видел только свою неспособность хорошо использовать свои руки, чтобы обеспечить своего сына. Не только потому, что у капитана не было для него работы, но и потому, что все лучшее, что он мог сделать в эти последние годы, он сделал своими руками . . . был скраб палубы. И он знал (даже если никогда не признавался себе в этом), что не сможет вырастить своего сына, занимаясь этим.





Я подвел тебя, марта. Что же мне теперь делать?





Мейлен уставился в миску с пюре, которую он приготовил к ужину. Напротив него за кухонным столом сидел его сын, склонив голову и закрыв глаза, ожидая, когда отец вознесет молитву над едой. Морская форель, которая была его последней платой, отлично прожарилась. Но пшеница была старой. Большая часть его плавала в мучнистой похлебке, а это означало, что в ней водились личинки долгоносиков. Они не были вредны для еды, но мысль об этом вызывала у него тошноту. И ему было больно просить своего сына съесть их тоже.





Через некоторое время рот открыл глаза и посмотрел вверх. - Ты будешь молиться сегодня вечером?





Мейлен долго смотрел на своего мальчика.. “Я так не думаю, сынок. Только не сегодня.- Он слегка наклонил свою миску в сторону мальчика. “И вы благодарны за это?- Он устало улыбнулся.





Его сын улыбнулся в ответ. - Вместо этого ты мог бы зажарить другую форель.





Мейлен на мгновение задумался. “Это было бы пустой тратой времени. Я его высушу, и мы с тобой пару раз перекусим. Может быть, сегодня вечером мы просто выберем рыбу из тушеного мяса, как это?





Рот осторожно зачерпнул ложкой кусочек форели из своей миски, стараясь не задеть плавающую пшеницу. Наблюдая за мастерством, с которым его сын совершил этот простой подвиг, Мейлен вспомнил, что это уже не в первый раз.





- Он положил свою собственную ложку. - Нам нужно поговорить, рот. Мне нужно тебе кое-что сказать.





Мальчик кивнул и принялся за вторую порцию рыбы.





- У капитана больше нет для меня работы. Я не собираюсь возвращаться на траулер.





Рот замолчал и посмотрел на него снизу вверх. На его лице застыло мрачное выражение, которое ребенок столь юного возраста не должен был знать. Мальчик понимал всю реальность их положения, в котором они могли оказаться, если бы его отец не смог найти работу.





Прежде чем Мейлен успел сказать что-то еще, раздался стук в дверь. Он вздрогнул от такого вторжения, но был благодарен судьбе за возможность отвести взгляд от озабоченного лица сына. Он встал и направился к двери.





Там стояла очень молодая девушка, ее блузка была спущена с плеч достаточно низко, чтобы обнажить верхнюю часть груди. Она раскрасила свое лицо более искусно, чем это могла бы сделать девушка ее возраста. Через десять лет она будет красивой женщиной. Сегодня ей было, наверное, лет тринадцать. Тем не менее, она посмотрела на него с распутным, соблазнительным выражением, которое, как полагал Мейлен, сделало ее торговлю от двери до двери успешной.





“Серебро. Или четыре розетки, если ты позволишь мне остаться на ночь.- Она посмотрела мимо него в дом престарелых. “Я могу спать и на полу.





Несколько раз в неделю девушки из трущоб Уонни работали у дверей, но Мейлен никогда раньше не видел именно эту молодую женщину. “У меня его нет.—”





- Я дам мальчику его очередь бесплатно, - добавила она. - Сделай из него человека.





На ее лице отразилось отчаяние. Ей нужно было где-то остановиться. И он хотел ей помочь. Но в портовых трущобах, если позволить совести взять верх над осторожностью, ценные вещи могли исчезнуть ночью. И ему были нужны их последние ценности.





- Мне очень жаль, - начал он, - но мы не можем ... —”





“Тогда за едой, - прервала она его. - Миску того, что у тебя на столе. Это сделка, которую ты не можешь отрицать.- Она начала стягивать свою блузку еще ниже, чтобы посмотреть на него, так как она смотрела на него вызывающе.





Мейлен поймал ее за руку, прежде чем она успела открыть рот. - В этом нет необходимости, - сказал он. “Подождать здесь.





Когда он подошел к столу, чтобы взять свою миску, то понял, что не видел клейма на груди девушки рядом с ее соском. Она еще не работала на Мак-Мэна, который ее продал. Она играла в опасную игру без такой защиты-и проститутки, и визитеры могли побить ее. Вернувшись к двери, он протянул ей еду. “Мне нужна миска обратно. Так что я подожду, пока ты поешь.





Большинство людей, которые жили поблизости, на самом деле не были соседями. Дома были сданы внаем. Люди приходили и уходили. Часто быстро. Часто в вечерних сумерках. И из тех, чьи лица он мог бы узнать, лишь немногие разделяли его несчастье. Но чаще всего жильцы в этом конце квартала ходили с опущенными головами и закрытыми ртами. Причал-дрейф, вот что это было. Мошенники, Коробейники и ломбардщики, дверные молотки и печальные мешочки, которые, казалось, использовали те деньги, которые они могли получить, чтобы бесконечно пить Бэй-ром. Несмотря на все это, он будет избегать даже видимости неприличия. Он не пригласит ее войти.Ей придется поесть в дверях.





Она взяла миску из его рук, как будто понимая, что ее не пустят внутрь. “Если ты не хочешь, чтобы я вошла, я могу это сделать.—”





“Неважно. Питание здесь бесплатное.- Он стоял и ждал.





Понимание расцвело на ее лице, и она села за миску с пюре, не обращая внимания на долгоносиков. Она выпила его полностью за несколько мгновений, перевернув чашу, чтобы высосать все до последней капли. Она вытерла рот более деликатно, чем он мог себе представить, и одарила его благодарным взглядом, который он всегда будет помнить.





Затем она передала ему миску и перешла к следующему дому. Мейлен увидел, как открылась дверь и девушка заговорила с человеком, стоявшим чуть в стороне. Она бросила взгляд назад в его сторону, когда рука проверила ее грудь на предмет клейма, а затем потянула ее внутрь.





В Уэнси всегда был причальный дрейф. Молодые драбы стучатся в двери трущоб. Но после реформы лиги их стало больше. И помоложе. Он не был экономистом, но ему не казалось, что налоги и программы помогают людям, которые их платят.





Мейлен некоторое время изучал миску, которую держал в руках, а затем вернулся на свое место. Сын наблюдал за ним, пока он устраивался поудобнее и готовился рассказать мальчику о своем решении. Прежде чем он успел начать, рот заговорил:





- Я могу помочь, па. Я выучил несколько причальных игр. У меня это тоже хорошо получается. Дайте мне несколько тонких пластырей, и я смогу превратить их в серебро, я знаю это.- На лице его сына появилось нетерпеливое выражение.





- Нет!- Он сам удивился тому, с какой яростью ответил на свой вопрос. Он полагал, что это было связано с тем, что он подвел марту, когда дело касалось рота. А причал-дрейф.





Мальчик смотрел на Мейлена немного испуганно, но больше всего-печально. Грустно, как бывает, когда человек беспомощно наблюдает, как страдает тот, кого он любит. Мейлен знал этот взгляд. Он видел это в своем собственном отражении. Оно смотрело на него из тихих утренних вод залива Уэнни каждое утро с тех пор, как марта ушла на свою землю.





- Рот, - начал он, найдя мягкий тон и понимающе улыбнувшись мальчику. “Я никогда не хочу, чтобы ты играл в причальные игры. Просто помни, что люди эти друзья у вас же обирают такие семьи, как мы. Каждая тонкая пробка, которую вы снимаете с них, - это миска пюре, которое отец не может дать своему сыну.- Он на мгновение задумался и добавил. “Мы приземлились. И мы собираемся спуститься на некоторое время. Но я хочу, чтобы вы запомнили следующее: любой человек, готовый работать, если он отпустит свою гордость, может найти что-то, что можно поднять, толкнуть или перетащить, и кто-то вложит ему в руку холодную железную вилку для этого. Это тяжелая сеть, чтобы тащить, но вы держите стежок чести за то, чтобы тащить его.





Сын посмотрел на него так, что ему показалось, будто он все понял. После долгого молчания рот облизнул губы и заговорил: - Здесь был управляющий дока.





Сердце мейлена колотилось так сильно, словно его пинали мул. И он начал молча подсчитывать дату этого дня. Он совершенно потерял счет времени в бесконечной рутине очистки траулерных палуб, собирая все ингредиенты, которые он мог наскрести в едва съедобное месиво, укладывая Рота в постель с историей или двумя, и бессонные ночи с Мартой в его голове.





Рот показал отцу сочувственные, встревоженные глаза. “Он говорит, что ты задолжал по квартплате. Он говорит, что вернется через три дня. - С моей помощью . Он говорит, что это будет монета или отбраковка, когда он придет.





Верни арендную плату, иначе их выселят; Мейлен знал, что так и будет. Там не будет времени, чтобы заработать серебро и три. Не берите в голову найти работу, чтобы это сделать.





Но он не хотел, чтобы все это легло тяжким грузом на юное сердце его сына. Ребенок должен стать ребенком, иметь воображение, громко петь немелодичные песни и ожидать аплодисментов. Он должен был гоняться за смелыми приключениями только потому, что они приходили ему в голову. Позже у него будет достаточно времени для трезвости ума.





Мейлен ободряюще улыбнулся сыну. “Вот тебе и вся правда, сынок. Как я уже сказал, Мы собираемся спуститься на некоторое время. Но так будет не всегда. Мы вернемся на вершину.- Он немного помолчал, размышляя. “Ты можешь посадить это семя в летнюю почву, - добавил он, уверяя своего мальчика, что иногда все приходит позже, чем должно. Но они все равно приходят.





Он потянулся через стол и взял мальчика за руку. “Но пока он не сдастся, ты и я, мы должны оставаться вместе. Я не имею в виду просто под одной крышей. Я имею в виду здесь, наверху.- Он постучал себя по голове сбоку. “Мы должны настроиться на один и тот же план. И более того, нам нужно определиться с тем, как мы собираемся осуществить этот план. - Понял?





Рот кивнул:





Между ними повисло долгое молчание. Мален уже собирался снять неприятное напряжение, когда рот опустил глаза и произнес слова, которые разбили ему сердце.





- Папа, ты помнишь Брайена?





- Конечно, знаю. Хороший парень, насколько я помню.- Он постарался разрядить обстановку и сказал с легкой улыбкой: - хотя и не очень много с песней. Парень говорил как пьяный дебил.





Рот не заметил этой улыбки, все еще глядя вниз, как смотрят мальчики, когда делятся тем, что их пугает. “Когда начался весенний сезон, его отец потерял свой дом. Я не мог заплатить камергеру. В один прекрасный день они пришли—”





“А кто пришел?





Его сын пожал плечами. - Люди камергера? Или, может быть, мэра? Наверное, это могла быть Лига. Но они пришли, и его отец не смог заплатить, и поэтому они взяли его в колодки.





Мейлен постарался не морщиться от боли. Акции превратились в долговую тюрьму.





- Голос рота стал хриплым от горя и страха. - Брайен играет в "причал", чтобы заработать денег для своей мамы и сестер. Иногда. . . иногда его ловят . . . и били изо всех сил. И его старшая сестра, Мери.- Его сын наконец поднял глаза, остекленевшие от слез, но сохранившие какую-то тонкую меру мальчишеской твердости. - Ее тоже похитили, па. Но только не в акции. Кто-то ее поймал. Они заставляют ее идти на пристань-стучать в дверь.





Его мальчик посмотрел мимо него на дверь, где серая кошка только что съела миску пюре Мейлена, прежде чем отправиться в следующий дом. Когда рот снова посмотрел на него, взгляд его был жалобным и требовательным. Они умоляли его разобраться во всех этих вещах.





У мейлена не было ответа на этот вопрос. Во всяком случае, такого, что мальчик хотел бы услышать или понять. Работы было мало. А странствующие рабочие нуждались в солидном навыке, если они надеялись преуспеть, переезжая в новый город, чтобы найти работу-словом, толпы людей ждали того, что мало кто мог предложить. А это означало, что переезд вглубь материка-не самый лучший вариант для Мейлена. И найти другой порт, чтобы отмыть палубы . . . это не сделает жизнь лучше, чем она была здесь. В молчании Мейлена рот продолжил, казалось, думая, что его отец нуждается в дополнительной информации, чтобы предложить решение.





“Ее мама не может это остановить. Мак-мэны угрожают сделать то же самое с Брайеном . . . и его младшая сестра, Джемма.- Слова рота стали резкими от гнева. - А людям мэра, похоже, все равно, потому что она не платит налоги. Брайен и его семья спят в укромном уголке под красильным Пирсом. Его мама боится оставить свою семью, чтобы найти работу. Она беспокоится о том, что может случиться, пока ее не будет.





Рот остановился, вытирая глаза рукавом и явно сдерживая рыдание. “У нее есть жестяная чашка. Она сидит возле таверн, расположенных вдоль нижней гавани. Чистые места для загрузки.- Его сын снова опустил глаза. “Она умоляет, папа. Она говорит милости проходящим мимо людям, чтобы ее других детей не забрали. Я это уже видел. Я видел, как одна или две пробки упали в ее чашку. Я видел, как подлые, пьяные мужчины хлестали ее по лицу ради забавы. По большей части, - и его глаза снова обратились к Мейлену, умоляя о некотором облегчении, - по большей части они игнорируют ее. В основном они проходят мимо, как будто она причал-дрейф. Как будто ее там нет.Как будто они не слышат ее и не видят, что у нее есть дети . . . вроде меня.





Мейлен встал, обошел вокруг стола и положил свои большие грубые руки на плечи мальчика. Он хотел сказать что-то ободряющее. Отцы так и делают. Они стоят между детством и суровыми путями жадных людей, независимо от того, носят ли эти люди форму или кожаную одежду с недельной давности пятнами от еды. Вот только было уже слишком поздно для утешения. Все это уже проникло в его мальчика. С этим ничего нельзя было поделать. И Мейлен не стал бы лгать или пытаться переделать жестокие истины, которые его сын узнал слишком рано.





Вместо этого он присел на корточки, чтобы заглянуть сыну в лицо. “Слушать меня. Твой отец не позволит этому случиться с нами. Это будет нелегко. Но ведь мы грубые люди, не так ли? Мы можем справиться с чем угодно. И у меня есть идея для нас. Это будет означать расставание с некоторыми вещами, с которыми будет трудно расстаться. Но все это-не семья. И твой отец знает способ-трудный путь, заметьте-но способ заставить нас идти некоторое время.





Он попробовал улыбнуться и заставил рота улыбнуться в ответ, но тот лишь фыркнул и кивнул.





- Поверь мне еще на одну лигу.- Он сжал ногу мальчика, чтобы придать ему немного уверенности. “Мы все равно прорвемся.





И у него действительно появилась идея. Очень болезненно. И рискованно тоже. А это значило нарушить обещание. Но он пришел к убеждению, что иногда клятвы и законы перестают действовать, как при краже хлеба для голодного ребенка. Даже покинутые боги, которые оставили этот мир вместо того, чтобы править им, не осудили бы человека за это, не так ли? Даже те, чей устав принципов привел их к убеждению, что мир погиб, даже они проявили бы к нему некоторую милость.





Мейлен опустился на колени рядом с кроватью, положив локти на тонкий соломенный матрас. Сидевший напротив него рот сделал то же самое, выглядя не более чем младшей Мартой. Между ними, аккуратно разложенные бок о бок, лежали красивые вещи Марты . Это были маленькие подарки, которые заставляли ее чувствовать себя красивой, заставляли чувствовать себя больше, чем судомойкой.





Одним из них было тонкое серебряное кольцо, которое она носила с собой, когда выходила замуж. Это было обручальное кольцо ее матери. Отец Марты пропал в море-глубоководный рыболов с парусами— - и потому мать милостиво отдала его Мейлену, чтобы тот подарил дочери обручальное кольцо.





Рядом с ним лежал костяной гребешок. Щипковые гребни были в моде у людей с чистыми сапогами. Только не Уорф-дрифт. Он нежно улыбнулся при воспоминании о том, как марта носила его. Она всегда очень аккуратно укладывала волосы, когда хотела почувствовать себя женственной, позволяя одному или двум завиткам упасть с гребня и нежно ласкать ее шею. Он наполовину верил, что вся цель была в том, чтобы он мог мягко снять гребень, когда их разговор был закончен. Это был прекрасный момент, когда он почувствовал, как ее волосы рассыпались по его шершавым рукам, шее и плечам. Чего бы он только не отдал, чтобы почувствовать это еще раз.





Рядом с гребенкой лежала тонкая флейта из розового дерева. Рекордер, Марта всегда поправляла его. Она могла быть длиной в полторы ладони. Достаточно большой для ее маленьких, нежных пальчиков. В инструменте было шесть отверстий сверху, два снизу, и он все еще сохранял немного блеска. Никакое удивление. Каждую полную и совершенную Луну Мейлен вынимал флейту и с медленной и нарочитой осторожностью протирал ее тряпкой из розового масла. Он никогда не пытался играть, даже не прикасался губами к тому месту, где были губы Марты. Жаль, что рот так и не услышал ни одной из ее вечерних мелодий.Никогда не торопясь, они, казалось, сохраняли значение названия инструмента-Марта любила напоминать Мейлену ,что рекордер также означает летописец.





В некотором смысле, даже больше, чем щепотка-гребешок, диктофон намекал на жизнь, о которой они только мечтали. Пока Скоупс играл в тавернах вдоль всей пристани, талантливые музыканты находили себе дорогу во дворы, а еще лучше-в оранжереи. У Марты было достаточно слуха, чтобы понимать ценность хорошо сыгранных нот. У него было достаточно слуха, чтобы понимать, что хорошо сыгранные ноты-это нечто большее, чем просто музыка. И были колледжи в Массон-Димне, Вансе и других местах, которые учили истинам, заключенным в этих записках. Когда она играла на своей маленькой флейте, Мейлен слышал, как сердце ее поэта тянулось к этому пониманию.





На последнюю из ее красивых вещей было труднее всего смотреть. И с ним было бы труднее всего расстаться. Он долго смотрел на рота, стараясь не выдать своего сожаления. Дрожащими руками он открыл крошечную застежку и откинул крышку. Приятный запах кедра заполнил небольшое пространство между ним и его сыном, когда они посмотрели вниз на использованную ручку. Используется, как и в не новых. У Марты никогда не было возможности использовать его в своих целях.





Это был подарок, который он собирался сделать ей после рождения рота. Со времени их первой встречи она говорила о том, чтобы записывать стихи, мысли и сказки собственного сочинения. Она тренировалась на нем в вечерние часы, когда они лежали вместе в постели. Ей нравилась музыкальная манера произносить слова, и она подумала, что когда-нибудь будет очень приятно записать все свои лучшие достижения и превратить их в Книгу. Но инструменты поэта были слишком дороги, чтобы их раздобыть. Особенно когда три дня из десяти они с Мейленом бесплатно варили Мясницкие кости, Чтобы приготовить бульон на ужин.





Он нежно коснулся ручки. Флакон с чернилами был так мал, что едва ли в нем хватило бы чернил, чтобы написать хоть один сонет. А умная шлифовальная машинка была сделана так, чтобы походить на лицо Ангелины, легендарной музы сирени и Льва. Он хотел подбодрить ее написать стихи. Он хотел сделать так, чтобы другие могли услышать музыку в ее словах. Это была благодарность за то, что ты стоишь рядом с ним, о которой она никогда не знала. Она вернулась на свою землю прежде, чем он успел ей ее отдать.





Ей бы это понравилось. Она бы убрала волосы наверх, чтобы их можно было распустить. Он грустно улыбнулся и посмотрел в лицо своему сыну, все еще похожему на портрет матери.





- Ты уверен, Папа?- Спросил рот.





Мейлен чуть не расплакался. Эмоции захлестывали его с головокружительной скоростью, расстраивая даже старого матроса с палубы траулера. “Это очень милые вещи. Вещи твоей матери. Но, как я уже сказал, это не семейное дело. Если бы она была здесь, то наказала бы меня за безделье, а потом шлепнула по заднице, чтобы добраться до скиллера и заплатить им за монету.





Рот рота изогнулся в сладкой улыбке. Наверное, из-за его дурацкого комментария.





- Кроме того, - продолжал Мейлен, - главное, что они пробуждают, это воспоминания. И мы были бы жалким сборищем, если бы нуждались в них, чтобы держать ее в уме, не так ли?





Мальчик кивнул: “А теперь ты уходишь? Разве все скиллеры не закрыты? Любой, кто возьмет пешку в этот час, не даст вам хорошей сделки.





И это было правдой. Почтенные скиллеры держали почтенные часы, даже на пристани. Люди, которые торговали товарами при лунном свете, наживались на нечестной добыче или покупали по дешевке то, что было украдено. Рот знал, что это было просто еще одним печальным напоминанием об их обстоятельствах. Это заставило его задаться вопросом, догадался ли его сын о его истинных намерениях—куда еще можно пойти с хорошими вещами в эти вечерние часы?





“Я найду достойного покупателя, - сказал он, сохраняя самообладание игрока.





Он тяжело вздохнул, закрыл крышку кедрового ящика и потянул за уголки скатерти, чтобы снова собрать красивые вещи Марты. Если бы не новые поборы, ему, вероятно, не пришлось бы этого делать. По всей вероятности, человек из Лиги, мимо которого он проходил по пути к капитану Лоуэллу, был там, чтобы забрать городской кошелек, не оставив капитану другого выбора, кроме как привести в порядок свою команду.





“Когда я уйду, сними корсет и ложись спать в приличное время. Слышишь меня?





Рот снова кивнул. Он подошел к Мейлену и обнял его за плечи. Мейлен крепко обнял юношу и держал его так долго, как только мог. Затем он поднялся на ноги.





“Мы грубые люди, - тихо сказал он и подмигнул.





Рот подмигнул в ответ. - Грубые люди не подмигивают, - сказал он и хихикнул.





Мейлен громко рассмеялся и пошел дальше. Выйдя за дверь и немного пройдя по дороге, он повернул не налево, к магазинам скиллеров, а направо, к гавани. К речному судну, которое, как он знал, было пришвартовано вдоль Саэльского пирса. Где он сделает все возможное, чтобы возродить свое мастерство как человек случая.





Речное судно кишело игроками, шлюхами, карточными шулерами, любителями азартных игр и людьми, нанятыми для того, чтобы вести короткие бои. Смех, хмурые взгляды и звон лютни наполнили воздух, когда Мейлен приблизился. Его сердце начало колотиться могучим ритмом. Он убрал все это по настоянию Марты, когда подарил ей кольцо, которое теперь носил в узелке, висевшем у него на поясе. Кольцо, за которое можно было бы купить мешок муки, или полсеребра в лавке скиллера, где добыча оборачивалась десятой своей ценностью. Но острый ум с большой вероятностью может сделать вещь, стоящую в сто раз больше ее покупной цены.И Мейлен был чертовски хорош в этом деле в те годы, которые он считал своими сетями, когда его спина могла справиться с морской работой.





И он не стал бы отрицать то небольшое возбуждение, которое она ему доставляла, снова пульсируя теперь в его крови средних лет.





У борта лодки, словно привязанные, беспокойные сторожевые псы, переминались с ноги на ногу трое мужчин. Хорошо одетая пара—оба они были в шляпах-только что поднялась на борт, когда Мейлен подошел к мужчинам.





Самый высокий из мужчин довольно равнодушно смерил его взглядом, быстрым и оценивающим. - Три свечи зажигания.





Это было что-то новенькое. Много лет назад, когда он часто бывал на игорных баржах, единственным требованием при посадке на борт было не таскать с собой ничего, что можно было бы сделать глупо, если бы удача отвернулась от тебя,—ножи, кулаки. Обычно, сильно смазанный шкафчик палубы-виды используемые для того чтобы хранить скоропортящиеся продукты—сидел dockside, где он был перепрофилирован для того чтобы держать такие вещи пока Вы играли ваши шансы. Но реальная плата за проезд?





У мейлена было только четыре замечательных вещи Марты. И все они ему понадобятся для настоящих ставок. Он быстро соображал. Собака из дока, похоже,оценила его как покупателя. Что мужчине не пришлось бы делать, если бы цена на питание была стандартной.





Мейлен сделал шаг в сторону и окликнул через перила элегантно одетую пару, вышедшую на палубу. “Извинить. - Эй, ты там.- Они продолжали идти, не подозревая, что он обращается именно к ним. - Ты, в своей двухперьевой шляпе.





Женщина остановилась и обернулась с вопросительным выражением на лице. Ее мужчина, держа ее за руку, резко остановился и раздраженно посмотрел на нее.





“Простите, что беспокою вас, - сказал Мейлен, кланяясь в знак извинения, - но могу я спросить, вы заплатили больше, чем шесть штекеров за питание?





Джентльмен повернулся к нему лицом как раз в тот момент, когда трое портовых псов схватили Мейлена.





- Пожалуйста, просто скажите этим прекрасным людям, что ваша монета также оплатила мой путь. Я уверен, что они не хотят ничего плохого.





Лицо женщины напряглось в понимании на полминуты раньше, чем лицо ее джентльмена.





“Ну конечно же. Мы же не полоумные. И ты ужасно медлителен. А теперь поторопись.- Женщина сделала почти комичный упрекающий жест, погрозив пальцем. Мейлен чуть не улыбнулся, видя, как ей нравится играть свою импровизированную роль.





“Ты слышал эту женщину, - тихо сказал Мейлен. “Или пусть моя прекрасная леди войдет и найдет кого-нибудь, кому будет небезразлично, что ты обманываешь игроков, прежде чем они успеют подняться на борт? Меньше монет для тех, кто платит вам зарплату, чтобы троллить планку, не так ли?





Высокий мужчина притянул к себе лицо Мейлена, так что их носы соприкоснулись. Парень сверкнул глазами, совершенно неподвижными. Затем он принюхался, и Мейлен почувствовал это у себя в носу. Наконец, мужчина пробормотал, его губы были так близко, что Мейлен мог чувствовать его дыхание. “Ты слишком отчаялся. Мне будет приятно смотреть, как ты уходишь-из-карманов. Или прыгай за борт в воду, когда не можешь заплатить ни цента.





Они отпустили его, и Мейлен благодарно кивнул, прежде чем высоко перешагнуть через борт и сесть в лодку. Женщина в шляпке из двух перьев не нарушала приличий и слегка упрекнула его, когда они вместе вошли в двери первой палубы.





- Спасибо, - сказал он, как только они благополучно скрылись из виду портовых гончих. “И если тебе не все равно, то что-нибудь большее, чем тонкая вилка каждая, это больше, чем ты должен был заплатить. Соломенный босс лодки может видеть, что вы получите его обратно.





Женщина похлопала Мейлена по плечу. "Мы, плунжеры, должны держаться вместе. Река-это удача для тебя.





Мейлен слегка поклонился. - Тебе тоже повезло с рекой."Плунжеры. Так называли себя люди с тяжелым кошельком и чистыми ботинками, когда приходили играть в азартные игры. Для них это было связано со снисхождением к тем местам, где они могли играть на удачу. Его первоначальное значение было ссылкой на тех, кто перешел через рельсы в реку, когда они не смогли заплатить марку. Он не мог винить ее за то, что она знала только одну сторону значения этого слова. И она сделала ему большое одолжение. У него даже возникло искушение предупредить их. Их ошибочное представление о братстве игроков, скорее всего, дорого им обойдется, поскольку ничего подобного не существует.Это был явный признак их неопытности в таком месте, как это.





Он остановился на слове “будь осторожен” и перешел в первую комнату.





Перед ним были открыты две дороги. Там был бы обменный стол, где он мог бы положить предметы, и человек, примерно эквивалентный скиллеру, толкнул бы его назад горсть монет для столов. Но отдача от хороших вещей Марты здесь будет еще меньше, чем в магазинах скиллеров. Так что он не стал искать обмена.





Так что остался соломенный босс. Где-то на борту должен был быть человек, который устанавливал домашние правила и держал отдельный стол для своих игр и ставок. Он будет человеком, который больше не нуждается в деньгах; игра будет иметь значение. И он был бы счастлив сделать либеральную оценку милых вещей Марты, если бы считал, что предложенная Мейленом игра была достаточно интересной. По крайней мере, так надеялся Мейлен.





Он пробирался сквозь дымку табачного дыма, поднимавшегося из трубок и рулонов листьев. Мужчины и женщины обычно держали в одной руке чашку или кружку, а другой попеременно играли с телом кого-то достаточно близкого, чтобы дотянуться до него. Здесь были доски для игры в кости, игры с тремя палочками, разнообразные столы для игры в слэкард, числовые сетки и новые виды спорта с прядильщиками и шариками.





Но при всех разыгрываемых шансах ни один человек, казалось, не держал себя в стороне от всего этого. Ни один угол не мог похвастаться аккуратным столиком, где игроки носили длинные рукава с крахмально-жесткими манжетами, закатанными один раз—способ Джентри принять обычный внешний вид.





Мейлен нашел лестницу и поднялся на один этаж. Что было еще более дымно, если такое вообще возможно. А монета громоздится все выше, смех над победами и поражениями все громче. Но он все еще не видел никого, кто выглядел бы достаточно отстраненным, чтобы быть соломенным боссом. Итак: снова наверх, на третью палубу. Здесь смех был мягче, но улыбки резче, злее и вкрадчивее. Здесь ставки делались в основном с помощью маркеров-векселей, которые весили больше, чем бочка с тонкими пробками. И в табаке был какой-то сладкий привкус. Это был импортный лист,или окрашенный Вишневой горчицей.





Он медленно пробирался сквозь туман, наблюдая за мужчинами и женщинами, чьи глаза бросали острые взгляды. Они играли в плэкард игры огромной сложности-высокий лук чек-Даун, три и восемь, шесть и усиления. Поговаривали, что только математики из Обад-Гроув способны справиться с такими азартными играми.





И это заставило его задуматься. Почему вообще речные суда терпят? Ему казалось, что вся их цель противоречит реформе Лиги. Они побуждали граждан идти на финансовый риск, возлагать надежды на то, что находится вне их контроля, а не на самодостаточность, вызванную обучением в школах Лиги. Почему Лига терпела эти баржи и их искушения?





Прежде чем он успел подумать об этом, он увидел сквозь дым то, что искал. В дальнем углу, отделенном стеной высотой по пояс, стоял стол. Там сидели мужчина и женщина, мрачно наблюдая за другим мужчиной, чья шляпа с тремя перьями была так сильно сдвинута назад, что грозила упасть. Тут не могло быть никаких сомнений: соломенный босс.





Кровь мейлена забурлила, и он обхватил рукой сумку на поясе, в которой лежали красивые вещи Марты. Он сжал ее один раз, мягко, потом подошел к столу. Двое мужчин прямо за низкой стеной пристально смотрели на него, прикидывая, какую угрозу он может представлять. Когда он не делал ничего, кроме как наблюдал за текущей игрой, они расслабили руки, которые были близко к оружейным поясам.





Здешние игроки очень мало шутили. Бесстрастные лица сидевших за столом внимательно следили за каждым движением остальных. Время от времени на его лице появлялась легкая улыбка. Возможно, они указывали или не указывали на прочность нижних плацдармов, которые другие не могли видеть. Хитрости острых штрафников. И здесь ни одна монета не украшала стол. Только клочки бумаги с письменными обещаниями. С того места, где он стоял, Мейлен не мог разобрать подношения, но если история и указывала на это, то речь шла не о монетах и даже не о редких металлах. Это были бы одолжения, возможно, физические добровольцы.Обладатель такого маркера мог назвать его должным, когда это было наиболее выгодно для него, или когда ему нужен был спящий товарищ, в зависимости от записки.





Он знал игру, в которую они играли—вариант на Хай Дэш. Но на самом деле карты были несущественны. На этом уровне игрок играл человека. А соломенный босс оказался не просто специалистом. Кое-что из этого, как догадался Мейлен, вероятно, проистекало из того факта, что этот человек ни в чем не нуждался. Если проигрыш никак не повлиял на вашу жизнь, когда вы встали из-за стола, то эмоции никогда не обманывали вас. Но тогда и для него самого все это было бы не так страшно.





В самом деле, именно на это Мейлен и рассчитывал.





Ближе к концу текущей игры маркеры были записаны с большей срочностью—ручки, чернильные флаконы и небольшие стопки бумаги сбоку от каждого игрока, который был быстро использован.





Когда все закончилось, соломенный босс благосклонно улыбнулся. - Туомас, Синтия, всегда приятно, когда ты играешь за моим столом.- Он собрал маркеры, аккуратно сложил их и поднял вверх, игриво помахав рукой. “Я скоро поговорю с каждым из вас, я уверен.- В его улыбке был намек на лукавство.





- Пробормотали два игрока, выходя из-за стола и проходя мимо Мейлена слева. Соломенный босс убирал маркеры в мешочек, когда, не поднимая глаз, сказал: “Ты не похож на человека, у которого достаточно денег для моего стола. Если вы пришли, чтобы поспорить от имени друга, который потерял свои брюки . . . ну, я думаю, что хотел бы услышать это, вообще-то. Может оказаться приятным отвлечением от потока неудачников.





“Я пришел поиграть, - спокойно сказал Мейлен.





Тот поднял глаза, его брови поднялись с новым интересом. “Вот именно. Твоя последняя затычка, я полагаю. Шанс на новую жизнь. Вы хорошо играете в причальные игры, и поэтому вы думаете, что можете пройти сбор на речном судне. Мой столик.- Мужчина добродушно улыбнулся.





“У меня даже штепселя нет, - ответил Мейлен. “И я не играю в причальные игры. Но я тоже не плебей в ссорах.





“Вот именно. Мужчина откинулся на спинку стула и достал из внутреннего кармана пальто трубку. Он начал набивать чашку каким-то листом. - Тогда картежник. Выигрышные напитки в портовых тавернах.- Мужчина покачал головой, удивляясь собственной догадке. - Нет, иначе тебе пришлось бы тереть друг о друга две тонкие пробки. Должна быть новая жизнь, которую ты планируешь выиграть. Но с чем именно?





Соломенный босс закурил трубку и, выдохнув несколько густых, сладко пахнущих облаков дыма, стал спокойно разглядывать Мейлена.





В последний раз он сжал красивые вещи Марты, а затем отвязал их от своего пояса и подошел к столу. Прежде чем объясниться, он протянул руку, чтобы пожать, чтобы иметь представление о чести соломенного босса. Достойные игроки брали руку, когда она предлагалась. И хватка многое рассказала тебе об их намерениях. Этот соломенный босс встал. Это был хороший знак. И его хватка: не слишком крепкая, чтобы компенсировать то, что он мог бы скрыть; и не слишком короткая, как человек трясется, когда он уже строит планы в своей голове.





“Я-Гиндо, соломенный босс здесь, на реке Королева . А ты кто такой?





“Malen.- И полностью удовлетворенный, он осторожно высыпал содержимое сумки на стол между ними.





Гиниедо опустил глаза, на его лице появилось недоумение. “Теплообменник—”





“Он бы ограбил меня до бесценности, - перебил Мейлен. - Который в этих . . . это не очевидно для глаза обменника.





Мужчина снова сел, жестом приказав Мейлену сделать то же самое. - Он пыхнул трубкой. - Тогда объясни мне, в чем дело.





Так он и сделал. Он спокойно рассказал историю каждого предмета, почему это было важно для него, почему это было важно для его сына, рота. Он преувеличил (немного), как сильно ему будет не хватать этих вещей, если он их потеряет.





“. . . потому что вот что я думаю”, - заключил Мейлен. - Тебе не нужна еще одна тонкая пробка. Или тысячу. Или даже еще одна Речная Королева .- Он обвел рукой вокруг себя, показывая на лодку. “Ты больше не играешь на победу. Вы играете, чтобы увидеть, как другие проигрывают. Вы играете за захват, который дает вам выигранная ставка над вашим противником. Вы играете за ценность вещи не для себя, а для игрока, который теряет ее для вас. Вы наслаждаетесь той платой, которую он берет на себя.- Он помолчал, пристально глядя в глаза Гиндона. - Скажи мне, что я ошибаюсь.





После долгой паузы соломенный босс снова улыбнулся. “И как же я должен парировать ставку? Что я могу противопоставить использованному набору перьев, который потенциальная поэтесса никогда не имела возможности использовать?





“Они для меня все, - уклончиво ответил Мейлен, глядя на четыре замечательные вещи Марты.





“А в какую игру ты хочешь, чтобы мы играли?- Тон в голосе соломенного босса звучал так же, как и у Мейлена, когда он успокаивал рота по какой-то тривиальной просьбе.





- Двойной ничьей будет достаточно, - небрежно предложил Мейлен, хотя на самом деле это была его лучшая игра.





Несколько мгновений Гиндос сидел неподвижно, переводя взгляд с предметов на столе на Мейлена и обратно. И несмотря на всю способность этого человека сохранять выражение лица игрока, было ясно, что он заинтригован. Мален, по всей вероятности, только что предложил игру (не саму игру в плэк, а ставки), которая открыла новый путь для человека, чтобы снова испытать острые ощущения от азартных игр, которые он явно освоил давным-давно.





“Значит, тебе нравятся твои шансы?





“Я ведь не мокрая, правда?- Сказал Мейлен, имея в виду шутку о выброшенных за борт поршнях. Затем он впервые улыбнулся сам себе.





С энтузиазмом, который, как он догадывался, соломенный босс не испытывал уже очень давно, мужчина нетерпеливо сказал:





Гюнедо вытащил колоду дичи, чтобы сыграть их руки в двойном розыгрыше. Это добавило уровень сложности в игру. Эти плакаты были нарисованы с изображениями птиц, каждая из которых несла одну из пяти: перепел, журавль, поганка, гриф и сорока. И у каждой птицы одно крыло было аккуратно прижато к боку, в то время как другое было высоко поднято, явное количество перьев на дисплее—от одного до двенадцати, если быть точным.





Однако игры, в которые играли с птичьими колодами, не были прямыми парными играми. С этой колодой перья были в самом центре шансов. Перо грифа стоило двух перьев поганки, перо поганки-двух перьев журавля, перо журавля-двух перьев перепела, а перо перепелки-двух перьев Сороки. Сороковые карты были другими. Сороковая карта позволяла игроку умножить количество перьев любой отдельной карты в его руке на количество перьев, показанных Сорокой.





По правде говоря, птицы представляли пять семейств Со'Деллов, которые проводили время в правящем кресле на протяжении последних нескольких сотен лет. На некоторых палубах вместо птичьих голов были человеческие лица. И если бы вам довелось играть членом одного из этих домов, вес пера, вероятно, изменился бы. Как и каламбуры о птице и скверне-правящий класс не был популярным видом. Но в основном эти места предназначались для хорошего азартного спорта.





Двойной розыгрыш проходил следующим образом: две карты были сданы вниз, две-вверх. Чанс сделал ставку, после чего получил возможность обменять любые три карты. Они бы снова поспорили. И, если бы они захотели, обменяли еще одну карту после их второго Пари. Конечно, ставки могут обостряться между игроками после этого, но больше никаких карт не рисуется.





Гюнедо разыграл первую партию. У мейлена был сильный плэкард-сорока с одиннадцатью перьями. С некоторым колебанием он сунул Мартину щипковую расческу. И почти сразу же он почувствовал облегчение, вернувшись туда, где был молодым матросом.





Он вышел на победную полосу, то есть проиграл только четыре из восемнадцати партий, но только после того, как выиграл немного монет, так что он больше не рисковал милыми вещами Марты. Таким образом, после целой ночи азартных игр у него останется денег на еду на несколько месяцев, а кроме того, и на аренду жилья.





Но Гинедо стало скучно играть в карты, не имея никаких реальных последствий ни для одного из них. Мейлен видел это в блуждающих глазах мужчины. На девятнадцатой сдаче соломенный босс тщательно оценил монету, аккуратно сложенную перед Мейленом, и после того, как карты были положены, сравнил ее со всеми остальными, плюс маркер для сделки с развалюхой.





“А это что такое?- Мейлен думал, что знает, но хотел услышать это.





“Моя прибавка. Дырявая крыша, детская с кровавым кашлем, на которую я не могу найти покупателя.- Он лукаво усмехнулся.





Нижний Ист-Энд гавани превратился в трущобы, где люди, заболевшие кровавым кашлем, были изолированы от остального города карантином. Или, по крайней мере, бедные кровавые кашель были. У людей в чистых сапогах были деньги на целителей и свежую воду. Остальные оказались в трущобах. В самом начале маленькие лачуги были временными помещениями, построенными для странствующих матросов, которые следовали за сезонной работой из гавани в гавань и нуждались в быстрой крыше. Построенные в спешке, эти места были пронизаны дырами и неудобны к тому же.





Когда палубные рабочие пустили корни в Уэнси, лачуги превратились в трущобы внутри трущоб. До кровавого кашля. И все же нынешняя волна болезней пройдет, а собственность-неплохая цена. Акт означал землевладение. Мейлен мог бы продержаться до конца этого сезона болезни. Тогда переезжайте или продавайте. В любом случае, это было значительное повышение.





После недолгого колебания он положил расческу Марты на середину стола.





У гинедо из горла вырвался неодобрительный звук. - Мой друг, я не хочу быть неделикатным, так как знаю, что эти предметы значат для вас. Но давайте на минутку подведем итоги. Неужели ты думаешь, что эта щепотка-гребешок зовет меня трусливым поступком?





Без колебаний Мейлен сказал: "Нет, это повышение.





Брови собеседника удивленно и с любопытством поползли вверх. “Вот как? Давайте послушаем, почему.





- Держу пари, что это память о любви. То. . . тонкий намек женщины на то, что я должен прикоснуться к ней.





Глаза мужчины сверкнули интересом и хитростью. “Значит, ты ставишь на кон свою любовь к сексу. Я могу видеть—”





“Это совсем не так. Мейлен поднял руку, прося минуту, чтобы собраться с мыслями. “Я могу достать женскую шкатулку. Любой человек может. Вы можете постелить простыни на пристани и провести сухую ночь в теплой постели.- Он постучал по столу рядом с пинчкомом Марты. - Держу пари, что это воспоминание о кувырке с женщиной, которую я люблю. Женщина, которая любила меня в ответ. И твое повышение . . . это же отделение для больных. Возможно, со временем он будет стоить больше. Но сегодня, прямо сейчас, - он снова постучал, - это не значит, что плунжер проклят.





“Тогда позвони, - уступил Гиндос, все еще улыбаясь.





Мейлен согласно кивнул. - Первый розыгрыш?





- Два, - ответил он, бросая свои две верхние накидки, которые были в среднем подсчетом перьев.





“И два для меня.- Гюнедо раздавал замены.





Затем соломенный босс несколько раз постучал себя по губам, словно раздумывая, что же ему делать. У него был вид человека, который теперь полностью наслаждается игрой, ее медленными ожиданиями, ее соображениями, ее быстрыми поворотами и длинными шансами и острыми укусами, когда появляются плохие места.





Гиниедо оторвал взгляд от его руки и окинул Мейлена долгим задумчивым взглядом. Затем он взял перо, обмакнул его в чернила и нацарапал записку на маленьком листе бумаги. Закончив, он медленно выдохнул его досуха, поймав при этом взгляд Мейлена. Затем он положил листок бумаги в центр,среди остальной части горшка.





Мейлен несколько мгновений сидел неподвижно, отрицая свое желание прочесть Пари этого человека. Когда он достаточно долго сдерживался, чтобы казаться бесстрастным—ключ к хорошей игре—он наклонился вперед и повернул бумагу так, чтобы он мог ее прочитать.





Год бесплатного доступа к счету "провиант и товары Гинедо" в торговом центре дока.





Его сердце бешено колотилось. Это была нереальная ставка. Ему пришлось приложить все усилия, чтобы не выдать своего возбуждения.





Как Соломенный босс, этот человек будет иметь право покупать все речное судно. Его кредит в портовых магазинах был бы самым большим. Это будет означать столько еды, сколько они с Ротом смогут съесть за год. Это означало бы предметы домашнего обихода, без которых они обходились: новые матрасы, подарки в важные дни. Это означало бы для его сына академию, так как у него был бы свободный доступ к припасам, книгам и одежде, которые не были бы трижды заштопаны.





Когда он снова поймал взгляд Гинедо, то увидел выжидающий взгляд рейзера, который сидел, ожидая ответа беттора от Малена.





Во-первых, он сделал долгий, тихий вдох, останавливая свой ответный ход. У него в пуховой куртке лежала сорока с двенадцатью перьями. И он нарисовал вторую Сороку на двух своих верхних местах—семь перьев. Неплохо. Этот соломенный босс либо обладал мощными нижними планками, либо был экспертом по внушению неуверенности своим противникам. Вероятно, и то и другое.





И все же Мейлен не торопился, напустив на себя невозмутимый вид невозмутимого человека. И, если честно, даже сейчас ему было нелегко расстаться с вещами Марты. Да, он верил в то, что сказал роту,—важны были воспоминания, а не артефакты. Но мерой этого был жесткий разговор человека, притворяющегося довольно грубым. Мы грубые люди.- сказал он своему мальчику. В этот момент его поразила истина: он может проиграть. И если бы он это сделал, то эти воспоминания были бы его единственной связью с Мартой. От этой мысли у него защемило сердце. Он надеялся, что делает хорошую работу, чтобы скрыть все это от своего лица. Но он не был в этом уверен. Наконец он кивнул и положил серебряное обручальное кольцо Марты в кастрюлю.





- Мой добрый друг, - начал Дьендо, - неужели мы будем делать это каждый раз?





Он сразу все понял. И с этим пари у него будет более сложный аргумент, чтобы сделать. Кольцо, возможно, и было фамильной реликвией, но его главной ценностью было воспоминание о его общей любви с Мартой. Он уже говорил об этом. Само кольцо имело скудную ценность редкого металла.





Поэтому, немного поразмыслив, он молча взял в руки флейту из розового дерева. Он потрогал пальцами его концы, представил себе одну из простых мелодий, которые обычно исполняла марта, и неохотно положил ее рядом с Гребенкой и кольцом.





Он показал соломенному боссу намек на неповиновение, молча давая ему понять, что не стоит бросать вызов этому человеку. К его чести, Гинедо только поджал губы и одобрительно кивнул.





- Вторая ничья?- спросил мужчина, указывая на место Мейлена.





- Один,-ответил он, бросая туда журавля с пятью перьями.





“И я,-эхом отозвался соломенный босс и сдал им по последней картине.





Мейлен нарисовал третью Сороку, девять перьев. У него была исключительная рука. У гинедо была одна сорока вверх, десять перьев. Другой его картой была поганка с двенадцатью перьями. Очень сильная карта.





В этот момент Гинедо мог бы перевернуть свои нижние места, и они отсчитывали бы. Жеребьевка карт была закончена. Но соломенный босс снова теребил свою нижнюю губу, глядя поверх руки Мейлена, своей собственной и горшка, сложенного между ними.





Пока мужчина обдумывал свой следующий шаг, Мейлен понял, что они вытянули не только плац. Вокруг них, прижавшись к низкой стене, стояли бесчисленные плунжеры, наблюдая, предвкушая, бормоча что-то друг другу.





Когда он снова взглянул на Гиндона, то увидел, что тот смотрит на него пронзительным взглядом. “Что на самом деле привело тебя сюда, мой друг? Неужели это так же просто, как пустая житница? Может быть, это нетерпеливый домовладелец?- Он сделал долгую паузу перед тем, как сказать более мягким голосом, - Или это мысль о неудаче вашего ребенка заставила Вас поставить на кон свое прошлое?





Соломенный босс речного парохода подстрекал его. У этого человека был дьявольский блеск в глазах, как будто игра, наконец, снова захватила его воображение. Но Мейлен не будет участвовать ни в чем подобном. Но не из-за милых вещей Марты.





“Значит,вы просите сдать карты?- И Мейлен тоже едва заметно улыбнулся.





Гиниедо громко рассмеялся из глубины своей груди. “У тебя есть соль, мой друг. И клянусь оглушенными богами, нет. А вот что.- Он снова взял перо, обмакнул его в чернильницу и нацарапал еще одну долговую расписку.





Он даже не потрудился высушить его, прежде чем толкнуть к Мейлену, у которого отвисла челюсть при этих словах: три года гарантированного труда на траулере "Кориан комфорт" в открытом море .





- Имея доступ к моему коммерческому счету, сухое место для ночлега и постоянную работу, ты был бы флашем, мой верфевой друг.- Гюнедо еще сильнее сдвинул шляпу на затылок и широко раскрытыми глазами уставился на Мейлена.





Мейлен, в свою очередь, опустил взгляд на использованную ручку. Это было все, что ему оставалось поставить. Этого должно быть достаточно. И снова он не торопился, размышляя, но и не торопился подстраиваться. Расстегнув застежку, он поднял крышку кедрового сундука и посмотрел на лицо Ангелины, музы сирени и Льва. "Скажи мне, что делать", - подумал он.





Но это была слабость поздней игры. Там была только одна пьеса. Отбросив мысли о стихах, которые марта так и не записала, он опустил ручку в кастрюлю. “Это все, что я могу сказать, - сказал он, показывая, что они должны были бы найти места и закончить.





Строго говоря, Гинедо мог бы снова поднять ставку, и Малену пришлось бы постараться сравнять счет или забросить мяч.





Его сердце бешено заколотилось, когда соломенный босс взял в руки перо. Дорогие покинувшие меня Боги, мне больше не на что ставить.





Дважды, пока он выписывал этот новый вексель, Гинедо поглядывал на Мейлена, оценивая его реакцию, ожидая, что тот как-то дрогнет. Мейлен не сводил с него глаз, хотя кровь в его жилах бурлила. Он был высокомерен, сидя за этим столом, независимо от того, насколько хорошим ченсером он был на самом деле, когда был моложе. Я мог бы поставить немного романтики на то, насколько хорошо я был раньше. Он должен был догадаться, что этот соломенный босс выведет игру из-под его контроля. Что он придумал, чтобы выиграть любой ценой, особенно учитывая блеск, который эта игра внесла в его глаза, блеск нового волнения по сравнению со старой игрой.





Когда он закончил, он фактически посыпал песком записку, чтобы высушить чернила, растягивая момент, прежде чем медленно толкать ее через стол. Гиндо поднял на одну ставку свое последнее повышение: титул и право собственности на траулер открытого моря "Кориан комфорт".





“Твой собственный улов, мой верфевой друг. Назначьте цену за это, если сможете.- Тонкая улыбка, последовавшая за этим, была полна ожидания и коварного восторга.





Мейлен мысленно перечислил все, что у него было, все, что он мог бы получить или занять, если бы его заставили это сделать. Но все это было бесполезно. Через несколько долгих мгновений он вернул записку Гиндедо. - Мне больше нечего ставить.





Это было нарушением этикета. Более того. Это нарушало правила игры. Если он не мог соответствовать,он должен был бросить. Но Мейлен не мог этого сделать. Он не мог позволить вещам Марты идти таким образом. Он не мог подвести рота. Итак, записка вернулась назад, так твердо, как только он мог это сделать.





“ТСК-ТСК.- Гинедо издал неодобрительный звук зубами и языком. “Но ты, конечно же, знаешь. Ты просто недостаточно широк во взглядах, чтобы понять это. Твое самое ценное достояние, мой верфевой друг.- Он сделал паузу. “Ваш сын.





Мейлену потребовались все его силы, чтобы удержаться и не броситься на ублюдка. Он сглотнул, давая себе полминуты, чтобы сформулировать свои слова. “Это очень хорошая попытка вселить страх в мое сердце. Но этот мальчик мне не принадлежит.





Соломенный босс снова громко рассмеялся. “Чушь. Здесь.- Он пододвинул к Мейлену листок бумаги и протянул ему ручку. - Обещай мне мальчика. Вы понимаете, что жизнь, которую я могу ему дать, намного лучше, чем вы когда-либо будете . . . если только ты не выиграешь сегодня.





Мейлен начал качать головой.





- Подумай вот о чем, мой дорогой друг с пристани. В любом случае, ты выиграешь. Либо все это, - он указал рукой на кастрюлю в центре стола, - принадлежит вам. В этом случае ваши причальные заботы закончились. Или, если ваш Планк-граф сегодня вечером смутится” - он величественно взмахнул руками, указывая на весь речной катер,—вы дадите своему сыну жизнь с ежедневной едой, мягкими постелями и—осмелюсь сказать-приключениями, которых у него никогда не было бы в доках.





Мейлен слушал, но плевать хотел на этот обмен репликами. Там были нерушимые границы. Он стал бы полным вором, прежде чем поставить свою жизнь на кон. Жизнь рота. И все же ему пришлось возразить. - Это было ясно. Гинедон не собирался позволять, чтобы ставки были названы. Но что я могу предложить?





Глядя на клочок бумаги и ручку в его руке, он вдруг понял, что ему пришла в голову блестящая мысль. Он бросил взгляд на соломенного босса. Не спрашивая разрешения, он протянул руку и взял чернильницу Гиндеда. Он отложил в сторону ручку мужчины, осторожно потянулся к письменному столу Марты и достал использованное перо.





Он повертел его в пальцах на мгновение, затем окунул кончик и медленно положил на бумагу рукой человека, вспомнившего что-то, что он слышал давным-давно.





Девушка будет мечтать в тот день, когда она возьмет мужчину Из атласа, бисера и чистого неба, наполненного голубизной. Но у меня не было ни такой мечты, ни определенного плана. Доки давным-давно научили меня отдавать должок. Но одну вещь я действительно держал как личное желание Против того, что я могла видеть в лице бедной мамы Когда синяки там от папиного злого кулака Это заставило ее почувствовать себя несчастной позорной женщиной— Те руки, с которыми я делил свою ночную постель Были только грубы, когда стояли на моей защите И когда-то мягче к нему я наконец сказал: Что грубые люди должны обладать простым смыслом Чтобы повернуть борьбу против его фактического страха Его беспокоит то, что его ребенок вырастет здесь.





Когда он закончил, то оставил его на несколько мгновений, чернила высыхали естественным образом. Напряжение в углу третьей палубы речного парохода становилось все сильнее, пока зеваки ждали, затаив дыхание. Наконец он перевернул стихотворение и подтолкнул его к Гиндосу, который прочитал его с явным интересом. Брови мужчины смешно поднялись и опустились, когда его нетерпение сменилось замешательством.





“А это что такое?- спросил он.





“Это одно из стихотворений, которые моей жене так и не удалось записать. Одно из моих самых дорогих воспоминаний о ней.- Он замолчал, осознав что-то сам в этот момент. “Со мной трудно разговаривать. Чтобы рассказывать всякое. Но она могла бы заставить меня слушать, заставить меня . . . поймите, когда она рассказывала мне свои стихи. Вот так, например.





Соломенный босс теребил пальцами листок бумаги, перечитывая только что написанное стихотворение. “Ты выставляешь это стихотворение в качестве ставки на выигрыш? К комфорту Кариона ?





- Нет, сэр.- Мейлен злобно ухмыльнулся ему. “Повышение. Я думаю, можно с уверенностью сказать, что мы здесь в новых водах. Вы уже показали, что готовы поставить реальный залог на предметы, чья единственная ценность-это то, что я на них ставлю. Ну вот и все.- Он указал на стихотворение.





Мужчина издал длинный резонирующий звук, который начал звучать в его носу и скользнул вниз по горлу, при этом высота звука падала. Умно, казалось, говорил он.





“И я подозреваю, что если бы я продолжал поднимать ставки, то получил бы кучу стихов.- Гюнедо кивнул, как обычно бывает, когда он впечатлен.





“Там, где речь заходит о стихах Марты, моя память непроницаема,-ответил Мейлен, держа ручку так, словно собирался написать еще одну.





Соломенный босс издал единственный громкий взрыв смеха. “Очень хорошо, мой верфевой друг. Что же тогда мы называем концом? Во всяком случае, у меня осталось совсем немного бумаги.





Из собравшейся стихийной галереи послышался смех.





Мейлен положил ручку и кивнул. - Поднять их наверх?





- Сделай их погромче.





И вместе они перевернули свои лежачие места. Мален быстро подсчитал карты Гиндона и почувствовал облегчение, когда они оказались намного ниже его собственного количества перьев. Он откинулся назад, внезапно почувствовав себя очень усталым. Но выражение лица другого мужчины не было типичным поражением или гневом или признательностью для достойного противника. Глаза мужчины и тонкая улыбка придавали ему вид победителя. Небрежное добродушие того, кто не радуется своей победе, но воспринимает ее так, как будто все было именно так, как и должно быть.





Мейлен опустил взгляд на свои собственные карты. Его внутренности болезненно сжались. Недоверие и страх наполнили его грудь. Его двенадцатисантиметровая сорока . . . пропавший. На его месте был одиннадцатисантиметровый перепел. Он протер глаза и поднял планку, пристально вглядываясь.





Все изменилось. Клянусь всеми покинувшими Бога, это была сорока раньше!





Так спокойно, как только мог, он положил его на стол, его мозг лихорадочно искал слова. Справа, словно сквозь туман, он услышал, как несколько игроков хлопают в ладоши, смеются или обмениваются репликами с друзьями. С Сорокой у него была выигрышная рука. С перепелкой это было далеко не так.





Наконец он посмотрел прямо в глаза Гиндосу, пытаясь прочесть правду о том, что произошло. Соломенный босс ответил ему таким же пристальным взглядом, но ничего не выдал—лучшего взгляда игрока Мейлен никогда не видел. Парень выглядел только дружелюбно, возможно, немного сочувственно к потере Мейлена.





“Вы чертовски рисковый человек, - сказал мужчина и протянул руку.





Мейлен покачал головой, держа руки на столе, как делал это большую часть игры. Палец вниз, как они это называли. За исключением тех случаев, когда он писал, его рука небрежно лежала поверх разложенных карт—старая привычка игрока избегать простых шулерских трюков с заменой карт, когда отвлекающие факторы отвлекали его взгляд от стола. Он не видел никакого способа, которым этот человек мог бы заменить сороковую планку.





А что же тогда? Он быстро все обдумал. А гламур? Неужели у соломенного босса был такой простой навык рендеринга? Или у него был сообщник поблизости, который сделал это? Один из этих зевак?





“. . . не будь таким кислым, - говорил Гиндон. - Возьми меня за руку с чистой совестью. Это была честная игра. И очень хороший.





Мейлен смерил его мертвым взглядом. - Планка изменилась. Но я не знаю, как это сделать. Но этот перепел был Сорокой. Этот горшок-мой.





Улыбка соломенного босса дрогнула,рука опустилась. Затем он откинулся назад, его лицо стало серьезным. “Ты называешь меня обманщиком.





- Я этого не говорил. Но я же не плунжер. Не мокрый, как половина игроков, которые сидят здесь. Я знаю свой счет.





“Да, я в этом уверен, - сказал мужчина. - Но в этом наборе тарелок перепел очень похож на Сороку. И в твоей пьесе есть отчаяние.- Он наклонился вперед, сложив руки вместе на столе и наклонившись к Мейлену. “Ты пытался держать это в себе, но я достаточно ясно это видел. Без сомнения, это затуманило твое зрение.





Мейлен покачал головой. “Нет. Планка оказалась Сорокой с двенадцатью перьями. Он изменился.





Лицо гиндона потемнело, стало угрожающим. “Тогда ты называешь меня обманщиком. И я этого не потерплю.





Наклонившись к самому себе, Мейлен позволил всем страхам перед тем, что потеря будет означать, обостриться до контратаки. - Он говорил очень тихо. “А вот что. Мы либо сыграем еще раз-на этот раз в двойном розыгрыше, либо ты просто отдашь мне мои вещи, и я покину твою лодку. Что-нибудь еще, и я приведу городскую стражу, чтобы расследовать все ваши игры. А что бы вы предпочли?





Лицо мужчины медленно осветилось новой улыбкой. В нем был намек на жалость. Может быть, это был намек на благодарность за дерзость Мейлена. То, чего нельзя было найти в этой новой улыбке, было беспокойство. Он очень внимательно посмотрел на двух мужчин, стоявших в импровизированной галерее зевак.





Затем он заговорил с полнейшей небрежностью: “Если я ничего не упустил, то тебе больше нечего ставить. И другие ждут, чтобы играть. Пожалуйста, окажите мне любезность и покиньте мою лодку без суеты.





Мейлен сердито посмотрел на него в ответ. Затем его взгляд упал на красивые вещи Марты. Он не мог допустить, чтобы их забрали таким образом. Только не обманом. Поэтому он просто начал собирать их.





Прежде чем он понял, что происходит, трое очень крупных мужчин схватили его за руки, вырвали вещи Марты из его рук и грубо выпроводили его через заднюю дверь на третьей палубе. Он сопротивлялся, но руки, сжимавшие его запястья и плечи, были словно из железа. Через несколько мгновений его руки были свободны, и он упал с третьей палубы, выброшенный за борт в темные воды гавани.





Выброшенный за борт как чертов поршень.





Холод обжег его кожу, когда он погрузился глубоко в залив. Он отчаянно барахтался, пытаясь выбраться на поверхность. Все направления выглядели одинаково. Он сделал несколько глотков соленой воды, прежде чем успокоился достаточно долго, чтобы заметить мерцание света позади себя. Он сориентировался и сильно ударил ногой. Долгое, отчаянное мгновение спустя он вынырнул на поверхность и стал хватать ртом воздух.





Трое мужчин не стали дожидаться его появления. А ночью звуки смеха и крики потери и восторга прокатывались над гаванью подобно крикам гагар. Мейлен перевел дыхание и поплыл к трапу на пирс, где взобрался наверх и сел в полном изнеможении.





Его мокрая одежда прилипла к коже. И он дрожал в холодном ночном воздухе, слишком усталый, чтобы стоять прямо сейчас. Через несколько мгновений послышался приглушенный стук сапог по доскам причала, и по обе стороны от него стояли двое мужчин. Они присели на корточки, глядя вместе с Мейленом на гавань.





- Чертов мошенник этот Гиндедо, - доверительно сказал человек справа от него.





“Я все это видел, - сказал другой. “Я и сам там бывал. Потерял свою собственную добычу из-за этого ублюдка.





Мейлен вытер глаза и повернулся, чтобы посмотреть на каждого из мужчин. “А мне какое дело до всего этого?





“Только это, - ответил первый мужчина, все еще глядя в сторону гавани. “Мы знаем, где живет Гиндон. Его портовые комнаты, как вы понимаете. У нас есть разум, чтобы забрать то, что мы были обмануты из. Или столько же в монетах, если это то, что мы найдем.





“Ты собираешься его ограбить?- Мейлен счел эту идею неприятной, но вполне приемлемой.





“Это неверный взгляд на вещи, - ответил второй мужчина. “У него есть вещи, которые ему не принадлежат. Вещи, которые он брал нечестно. Сильный закон не будет смотреть на это таким образом. Так что мы будем вести себя тихо-например, чтобы вернуть их обратно. Мы просто устанавливаем баланс, вот и все. - Ты здесь?





Мейлен представил себе, как он возвращается домой и смотрит на рота с пустыми руками. Вещи Марты исчезли, ничего не осталось от этого. Но если он пойдет с этими людьми, и они преуспеют, как он объяснит это своему мальчику? Может быть, он и мог бы объяснить это для себя, но даже это казалось неправильным. Это был не самый лучший путь для него и рота. Он уже почти отверг этих людей, когда ему пришло в голову: человек, спасенный от ограбления, может проявить великодушие к тому, кто его спасет. Он будет играть в опасную игру. Но ночь была наполнена именно этим.





- Он встал, приглаживая волосы. “Пошли отсюда.





Первый мужчина хлопнул его по спине. - Чертовски верно, - сказал он и повел их от причала.





Они шли по закоулкам по всему городу, петляя между различными портовыми кварталами, всегда стараясь держать дистанцию между собой и другими людьми, прогуливающимися по ночам. Примерно через час они вернулись на расстояние пятисот шагов от того места, откуда начали движение. В этом подходе была определенная логика, понял Мейлен, подходя к портовой гостинице сзади по узкой, нетренированной тропинке.





Деревянная лестница вела на второй этаж, где ряд темных окон указывал на свободные места или спящих гостей. Двое мужчин поднялись, Мейлен последовал за ними.





Первый мужчина остановился. - Нет, - прошептал он. - Все, что нам нужно, - это быть настороже. Просто стой здесь.- Он указал на одну сторону лестницы. “Если кто-нибудь придет, остановите их. Сделай вид, что ты пьян, Если тебе это нужно. А если кто-то пройдет мимо, зайди в таверну гостиницы. Поднимать шум. Заставь их всех говорить громко и сердито. - Понял?





Мейлен кивнул.





Двое мужчин серьезно посмотрели на него, затем поднялись по лестнице и исчезли внутри. Он стоял один, все еще мокрый и холодный, в лунном свете. От его дыхания в воздухе повеяло паром, и он подумал, не лег Ли Рот в постель. Он ненавидел, что мальчик должен был заботиться о себе, пока его отец играл в азартные игры, чтобы попытаться получить их собственный тайник. Это было совсем не то, чего хотела марта. К черту доки!





Но тогда, может быть, только может быть, одна эта неосторожность выведет их вперед. И этот плэк был Сорокой. И он это знал. Его глаза временами могли быть затуманены, он бы согласился с этим. Но он ясно видел эту птицу—двенадцать перьев, черно-белых с оттенком синего.





Ночь наполнилась топотом сапог, несущихся по деревянным ступеням. Он быстро обернулся и увидел своих сообщников, бегущих вниз по лестнице с дикими взглядами в глазах. Один из них нашел время, чтобы кивнуть ему. Вместе они вышли из задней части гостиницы, расслабляясь в непринужденной походке, как только они добрались до открытых дорог. Первый человек повел их еще раз кружным путем через район причалов. Они даже начали обмениваться праздными шутками.





Они миновали горожанина в форме, медленно бредущего по улице, и нырнули в узкий проход. Переулок уходил влево, потом вправо, потом снова влево, оставляя их совершенно одних. Звуки города здесь стихли практически до нуля. В темноте первый мужчина подошел к двери и тихо нажал на щеколду. Он проскользнул внутрь, второй мужчина последовал за ним по пятам. Мейлен колебался лишь мгновение, осторожность тяжело стучала в его груди. Дверь быстро и тихо закрылась за ним, крестовая скоба качнулась вниз с голым звуком tep, когда она заперлась на месте.





Маленькая свечка была зажжена, и двое мужчин встали между ней и закрытыми ставнями окнами. Затем они высыпали на стол содержимое своих карманов и несколько маленьких мешочков, спрятанных под пальто. Глаза мейлена расширились, когда он увидел украденную добычу: золотые монеты, серебряные полутрубы, добрую пригоршню драгоценных камней (всех цветов, какие только можно вообразить), около пятидесяти векселей и три мешка со стальными пробками (тиснеными по краям). В плохой день realmcoin можно было обменять на восемьдесят тонких штекеров.





Он потратил мгновение, запоминая их лица. Мейлен полагал, что, поделившись описанием воров и передав им кое-что из награбленного, он станет героем. И есть очень хороший шанс быть на правильном конце благодарности Гинедо.





“Теперь я возьму свою третью, - сказал Мейлен. “Мне нужно вернуться домой.





Почти как на репетиции, двое мужчин вытащили ножи и направили их на него. - Спасибо тебе за помощь. - Ты можешь идти.





Я просто дурак.





- Черта с два я это сделаю. Вы можете вытащить все ножи, которые у вас есть. Я не уйду без своей доли.





Второй мужчина поднял стальную реалмойн и бросил ему. “Там. Оплачено.





Мужчины захихикали, и один из них начал разделять добычу по типу монет.





“А если ты наберешься храбрости, вспомни о своем сыне, - сказал первый мужчина, осторожно собирая пальцами груды монет.





- Совершенно верно, - пробормотал Мейлен.





Эти воры понятия не имели, с кем они разговаривают: с отцом, у которого закончились варианты того, как положить мясо на стол его семьи; с вдовцом, который проиграл последние осязаемые кусочки своей потерянной любви; с человеком, единственной ценностью которого оставалось обещание, которое он дал. Тот, который он оставит себе, черт возьми.





Но все это не означало, что он не боялся перспектив сражаться с мужчинами с ножами. Глупо так поступать. Он постарался бы избежать этого, если бы мог. Но это может оказаться единственным способом выполнить обещание-позаботиться о роте, позаботиться о том, чтобы мальчик вырос должным образом, даже если это будет происходить на пристани.





Мужчины начали складывать добычу обратно в мешки, на этот раз организованные и разделенные для каждого, чтобы нести. Рот подумал о городском жителе неподалеку и медленно попятился к двери.





То, что последовало дальше, прошло как в тумане.





Мужчины обернулись как раз в тот момент, когда Мейлен отбросил поперечную скобу, распахнул дверь и крикнул в переулок: Воры уже здесь!





Двое мужчин бросились к нему. Мейлен нырнул в переулок, снова подняв тревогу. - Воры уже здесь!





Просто держите их в переулке, пока не прибудет городской человек.





Он отошел на пять шагов от двери и уже повернулся, чтобы встретить своих преследователей, когда чьи-то руки дернули его назад. Он развернулся и ударил вслепую, ничего не задев. Шквал тяжелых Кулаков бил его по лицу, шее и груди. - Он упал. Бутсы врезались ему в живот, крадя воздух, и продолжали колотить по лицу и паху. Он получил сильный удар, чувствуя привкус крови в горле и почувствовав, как хрустнули кости, когда он попытался свернуться в защитный шар.





Он судорожно втянул в себя воздух, пытаясь противостоять нападению. И, к счастью, один сильный удар по голове отправил его в темноту.





Он проснулся от криков портовых чаек. Приглушенный серый свет заполнил небо высоко над переулком, где он лежал окоченевший и замерзший. Он знал это время утра, когда люди скоро будут тащиться к докам со своими сетями еще один день. В нем было что-то странное-одновременно надежда и печаль. "Сделай хорошее стихотворение для Марты", - наугад подумал он. Утро, казалось, принесло с собой обещание чего-то нового, и все же, идя сквозь серый рассвет навстречу новому дню на борту траулера, он вытащил тонкую пробку . . . это была скучная, однообразная жизнь.





Мейлен перекатился на живот, кряхтя от острой боли в ребрах, которые, как он знал, были сломаны. Но это был единственный способ подняться на колени. С трудом поднявшись на ноги, он медленно и мучительно побрел домой. Он надеялся, что его мальчик в безопасности. Она надеялась, что он хорошо выспался, не зная, что Мейлен не вернулся домой. И надеялся, что он простит Мейлена. За все.





К тому времени, когда он подошел к своему крыльцу, его тело немного расслабилось. Он пригладил пальцами волосы, быстро вытер лицо грубыми руками и начал отпирать замок. . . но она уже была открыта.





С бешено бьющимся сердцем он поспешил к двери. Сделав шаг внутрь, он резко остановился. В его доме сидели четверо мужчин-два городских стражника и два офицера Лиги. А между ними с испуганным видом стоял рот.





Он опустился на колени, когда мальчик бросился к нему в объятия. Сила удара по его избитому телу, не говоря уже о крепких объятиях парня, причиняла довольно сильную боль. Но это не помешало ему обнять сына в ответ.





- Все будет хорошо, - прошептал он на ухо роту. Он почувствовал прерывистое дыхание у себя на шее, прерывистое рыдание.





Он заглянул через плечо ребенка. “А это еще что такое?- спросил он.





“Может быть, мы начнем с обмана?- сказал один лиг. “Или мы должны начать просто с того факта, что отец оставил своего сына одного на всю ночь в многоквартирном доме на пристани?





“Вы же видите, что меня избили, - объяснил Мейлен.





“Примерно так, - сказал один из городских стражников, поглаживая свой бородатый подбородок, как это делает мужчина, когда хочет казаться задумчивым. Или самодовольно. “Вы можете сказать нам, кто бы вас избил? . . и почему же?





Мейлен взглянул на другого стражника. Он мог прочесть обрыв там лучше, чем на первом горожанине. Они уже знали ответы на свои вопросы. Но как это сделать? Как бы то ни было, ему придется отвечать очень осторожно.





“Меня избили, когда я пытался предупредить таких людей, как вы, о паре воров.- Он почувствовал, как рот крепче сжал его шею. “Но ведь никто не пришел. Наверное, меня никто не слышал, потому что я всю ночь пролежал в переулке.- Он бросил на своего собеседника понимающий взгляд. - Городская стража не бросила бы меня на произвол судьбы, если бы знала, что я здесь, верно?





“Что нас поражает, - сказал второй стражник с иронией в голосе, - так это то, как вы узнали, что они воры. Лежа в переулке, избитый, звучит как сказка о том, что парень с пристани предал своих товарищей по несчастью.





Затем вмешался один из членов Лиги. - Выверните свои карманы.





Мейлен колебался, пока один из городских стражников не вытащил свой меч. Он не мог допустить насилия в своем собственном доме.





- Рот, все будет хорошо, - повторил он и высвободился из объятий сына.





Он сделал, как ему было сказано, и через полминуты стальная реалмойн с резким звоном ударилась о холодный деревянный пол . Он немного покатился и остановился в гул, когда он вращался в течение нескольких мгновений. Когда он прекратился, напряжение в комнате усилилось. Первый городской стражник сделал медленные, тяжелые шаги вперед, наклонился и поднял монету.





В слабом утреннем свете он изучал его спереди и сзади. После долгого молчания он просто сказал: "Это он.





- Погоди минутку, ты же не знаешь.—”





- Секретарь мэра лично отмечает каждую затычку, - резко сказал мужчина и протянул монету Мейлену. Он взял его и внимательно осмотрел. Маленькая тонкая метка была начертана прямо над отпечатком носа Дилены-Дилена была одной из влиятельных матриархальных жен Со'Делла с некоторых пор—иногда видимая на карточке журавля.





Тогда ему все стало ясно. Его обманули. Он не помогал грабить Гинедо ,он просто ограбил секретаря мэра. Двое мужчин, которые пришли к нему на пристань, делая вид, что заручились его помощью, чтобы ободрать соломенного босса, были сообщниками Гинедо. Все это было тщательно продуманной игрой на причале. Этот, однако, действительно играл на высоких ставках.





Мейлен угрожал судовому игроку законом. Гиниедо не стал бы рисковать тем, что Мален может выполнить эту угрозу. Поэтому он использовал Мейлена, чтобы помочь ограбить городского чиновника, а затем подставил его. Гнев и отчаяние мейлена были использованы против него самого. Это было чертовски блестяще. Но что теперь?





- Отпустите меня, и я помогу Вам найти тех двоих, что хранили казначейство министра, - спокойно предложил он.





“Не думаю, что это будет необходимо, - сказал сидящий охранник с хитрой усмешкой на лице.





Все больше этой сложной причальной игры вставало на свои места.





Ну конечно же, нет. Ты - часть этого плана. Двое мужчин прошлой ночью: вероятно, городская стража. Вот как они узнали, где остановился секретарь, когда он путешествовал по налоговым раундам.





Многое из того, что происходило на речном судне, было незаконным. И пришвартовавшись в гавани, он попал под действие закона Уэйнса. Так что покупка некоторой преданности горожанам, которые следили за соблюдением закона, была вполне практична. Мужчины, которых Гиндедо использовал бы, чтобы играть в совершенно другую игру. С такими кольями, которые могли бы согреть его кровь.





Мейлен вдруг почувствовал себя маленьким и глупым из-за того, что пошел на яхту с вещами Марты. Неужели он действительно думал, что сможет поставить на кон их с Ротом выход из положения?





Я устал, марта.





Но он не мог позволить себе устать. Он все еще должен был заботиться о роте.





Городской стражник, сидевший напротив, посмотрел на членов Лиги и кивнул. Одним быстрым движением один из членов Лиги подхватил Рота и крепко прижал к себе. Когда первый городской стражник выхватил свой клинок и протянул его Мейлену, в маленькой комнате послышался резкий звук втягиваемой стали. Предупреждение.





- Отпусти его!- Воскликнул Мейлен.





Рот выглядел испуганным. - Па?





Другой горожанин встал и подошел к Мейлену сзади, поднял его на ноги и отдернул руки назад. Стражник скрестил запястья Мейлена и связал их кожаным ремнем. “Пошли, - сказал он и потащил его к двери.





- Нет, Папа! Не позволяйте им! Рот начал бороться изо всех своих детских сил, его глаза наполнились слезами беспокойства и страха.





Мейлен резко высвободил руки, чувствуя, как что-то рвется в его левом плече. Но он освободился и подошел к роту, снова опустившись на колени, чтобы мальчик мог видеть его глаза.





“Все будет в порядке. Я обещаю.- Он ненавидел вкус этой лжи. Но это были единственные слова, которые можно было произнести. “Я сделал несколько неудачных выборов, но я могу пройти мимо них. Будь храбрым, пока я этого не сделаю. Я скоро приду за тобой.





Затем Мейлен посмотрел на ближайшего игрока Лиги. “Ты забираешь его в сиротский приют?





В глазах командира Лиги мелькнуло сочувствие, но прежде чем он успел заговорить, вмешалась городская стража.





“Это не батон овсяного хлеба ты взял. Вы ограбили налоговика мэрии. Вы украли монету у людей по всему Приморскому району. Люди, которых теперь попросят заплатить еще раз.- Последовала долгая пауза. - Заканчивай свои прощания.





Рот начал плакать открыто, беззвучно. Мальчик мейлена покачал головой, изо всех сил стараясь отрицать услышанное.





- Нет, Па. - Не уходи. Расскажи им о маме. Скажи им, что мы грубые люди. Скажи им, что мы просто хотели продать ей хорошие вещи. Достаньте свой собственный тайник.





Ему потребовались все оставшиеся силы, чтобы не сломаться. Потому что он смотрел на свое последнее нарушенное обещание. Он никогда не сможет выполнить обещание, которое дал марте, что будет хорошо заботиться о роте. Он ведь пытался. Он сделал единственное, что мог придумать. Но этого оказалось недостаточно. А может, и похуже . . . у него были некоторые реальные ошибки в суждениях. Теперь его сын заплатит за свою неудачу.





Он снова и снова прокручивал все это в голове. Мог ли он сделать что-нибудь по-другому? Что за пьеса у него осталась? Через несколько мгновений его мысли только смешались вместе, прижатые к реальности происходящего.





Он поднял глаза на человека из Лиги, все еще держащего его сына. - Разве лига не должна была видеть дальше буквенного закона? А вы не можете нам помочь?





Второй член Лиги открыл рот, чтобы что-то сказать, и его лицо резко изменилось. Он был похож на человека, готового к упреку. Но человек, державший рота, поднял руку, призывая тишину этим движением.





Он посмотрел на макушку рота, потом снова на Мейлена. В голове этого человека зародилась идея. Мейлен мог это видеть. Мгновение спустя он ослабил хватку на роте и присел рядом с ним.





Он серьезно посмотрел на Мейлена и тихо сказал: “У меня есть Ан . . . аранжировка для вас, чтобы рассмотреть.- Худощавый член Лиги говорил вполне искренне. “Я обращусь в город.- Он посмотрел на двух охранников. - Добьюсь вашего оправдания здесь и сейчас, без суда и следствия. А взамен вы отдадите мальчика на наше попечение и обслуживание до тех пор, пока долг не будет выплачен.





“Я невиновен, - сказал Мейлен довольно слабо. Потом еще сильнее: "я невиновен .





Командир Лиги наклонился ближе, стараясь говорить тихо: “Вполне возможно. Но благоразумный человек видит, когда его бьют, не так ли? И находит наименее болезненный способ проиграть.





Мейлен посмотрел ему прямо в глаза. Этот парень не был частью большой игры. Возможно, он был так же захвачен этим, как и Мейлен.





- Свободный человек может работать, чтобы заплатить долг, - еще тише произнес член Лиги. У человека в тюрьме меньше вариантов.





В наступившей тишине-тишине нарушенных обещаний-Мален наконец принял наименее болезненный способ проиграть. Наконец он кивнул: Когда член Лиги поднялся и пошел поговорить с городскими стражниками, рот упал на Мейлена и крепко обнял его за шею.





- Папа, не позволяй им забрать меня. Я просто хочу остаться с тобой.- Его мальчик дрожал от страха.





Со связанными руками он не мог обнять сына, но прижался щекой к макушке рота. “Это единственный выход. Я думаю, что игрок Лиги-хороший человек. И если я буду свободен, то смогу найти работу, чтобы вернуть долг. Я не успокоюсь, пока не сделаю этого.





- Пожалуйста, Па.





- Не забывай, что мы грубые люди, - сказал Мейлен и подтолкнул мальчика назад, чтобы тот мог видеть его лицо. - Мы можем справиться с чем угодно. Я думаю, вы узнаете много нового. Больше, чем я могу себе позволить. И когда я приду за тобой, ты сможешь меня научить .- Затем он почти потерял контроль, его голос стал хриплым. - Мне очень жаль, что все так получилось. Это моя вина. Но я все исправлю, сынок. - Я клянусь.





Командир Лиги вернулся и коротко кивнул Мейлену. Сделка состоялась. Лига постоянно набирала людей. Горожане, вероятно, видели в этом простую уловку Лиги, чтобы увеличить свое членство, предполагая, что рот останется с ними. И Лига стала более чем влиятельной в Со'Делле, особенно с теми людьми, которые отдавали приказы горожанам. Ему не потребовалось много времени, чтобы заключить эту сделку.





Мейлен глубоко вздохнул и ободряюще улыбнулся роту. - Думай об этом как о приключении. И очень хороший. Для грубого человека. И я скоро приду за тобой.





Рот кивнул, но снова шагнул ближе и прижался к нему. Мейлен бросил взгляд на худощавого командира Лиги. Тебе придется взять его с собой.





Мягко, но решительно мужчина оттащил рота от Мейлена. Мальчик всхлипнул, и это разбило Мейлену сердце. Затем поднялся другой член Лиги, казалось, немного встревоженный. И все трое вместе покинули его маленький портовый дом.





Он тяжело вздохнул, опечаленный до глубины души. Но жаждущий, несмотря на свою усталость, в этот самый час найти работу и начать зарабатывать обратно то, что было бы необходимо. Он с трудом поднялся на ноги и повернулся к городским стражникам. Ему потребовалось всего полминуты, чтобы узнать выражение их глаз. Они не собирались выполнять свою часть соглашения с Лигой.





“Пошли, - сказал более старший городской стражник. Его самодовольство исчезло. Он просто хотел избавиться от этого дела. Он схватил мейлена за связанные руки и стал выталкивать его за дверь.





Ярость, разочарование и глубокая, тошнотворная утрата вспыхнули в нем. Выйдя за дверь, он посмотрел на пристань, где по обе стороны от его сына шли члены Лиги. Плечи мальчика были опущены, голова опущена вниз. Единственной мыслью мейлена было то, что он, возможно, никогда больше не увидит своего сына, и что, возможно, если ничего больше не случится, рот найдет лучшую жизнь в Лиге.





В этот момент ему кое-что пришло в голову. Что-то, что он отчаянно хотел сказать своему сыну. - Рот! - позвал он, и его голос эхом разнесся по всему причалу. - рот!





Мальчик резко обернулся, резко остановив своих спутников. Его глаза расширились от удивления. Может быть, надежда.





- Не грубые люди, - сказал Мейлен, качая головой. “Лучший человек. Мы хорошие люди.- Мейлен выпрямил спину, жестом приглашая сына сделать то же самое.





Рот на мгновение застыл, словно борясь с охватившими его чувствами. Затем его мальчик тоже выпрямился. Это была самая смелая вещь, которую Мейлен когда-либо видел. - Он улыбнулся парню. Кивал.





Затем члены Лиги заставили рота вернуться на прежний курс. И Мейлен пошел в другую сторону в компании горожан, думая в основном о тонкой линии, по которой шел человек, стараясь не разочаровать своего ребенка. И черт возьми, когда он это сделал.





Он сказал своему мальчику, чтобы тот не волновался. Он сказал своему мальчику, чтобы тот ему доверял. Что они пройдут через все это вместе. Но в конце концов, он все равно потерял рота, даже после того, как был готов рискнуть хорошими вещами Марты. Его последние вещи о ней. А теперь самая последняя, самая лучшая их часть, рот . . . тоже пропал.





Но даже в этот горький момент Мейлен почувствовал, как на его губах заиграла обнадеживающая улыбка. Да, он разочаровал своего сына. Ему еще долго придется с этим жить. Но Лига позаботится об обучении рота. Мальчик никогда не останется голодным. У него будут варианты, когда он достигнет своего положения, станет взрослым. А что касается самого Мейлена, то колодки не будут держать его вечно. Лет пять, наверное. Может быть, десять. И за это время он съест больше, чем за все предыдущие месяцы. И спи еще немного. Он должен был благодарить за это лигу, так как они верили, что человек может измениться, и убедились, что у него есть силы, чтобы попытаться.





Быть вдали от рота было бы настоящим адом. Но это было временно. Горожане, возможно, думали, что они были умны, обманывая лигу по поводу их сделки. И Лига, возможно, думала, что они облегчили жизнь Мейлену на горьком пути. На самом деле, они все дали ему и роту новую жизнь. И когда он, наконец, вернулся к своему мальчику, каждый из них стал лучше за прошедшие годы, ни рай, ни ад не разлучат их снова. Это было обещание, которое он чертовски точно сдержит.





Он еще больше распрямил спину и заставил горожан работать, чтобы не отстать.

 

 

 

 

Copyright © Peter Orullian

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«В зеленом лесу»

 

 

 

«Летопись»

 

 

 

«Ночное время в Caeli-Amur»

 

 

 

«Безумные слезы»

 

 

 

«Холодная война»