ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Огненное платье»

 

 

 

 

ognennoe-plate-majkl-svonvik

 

 

Проиллюстрировано: Григорий Мэнчесс

 

 

#АЛЬТЕРНАТИВНАЯ ИСТОРИЯ     #ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 17 минут

 

 

 

 

 

Эпическая история магии и обмана в альтернативной Европе железных дорог и волшебства.


Автор: Майкл Свонвик

 

 





Войска монгольского чародея только что вошли в Польшу, когда сэр Тобиас Гракхус Уиллоуби-Куирк прибыл в Букингем вместе с атташе и Вольфом. Войдя во дворец с нехарактерной для него быстротой, он столкнулся со слугами, спешащими во все стороны в манере, очень похожей на панику. Он и его атташе обменялись взглядами. Может быть, новости, которые они пришли передать, каким-то образом опередили их?





В это мгновение неуверенности Лорд-камергер, худощавый человек с клювом, похожим на Вороний, воскликнул: "Тобиас! Слава богу, что ты здесь.- Схватив сэра Тоби за руку, Граф Бекфорд наклонился ближе и прошептал: - Королева Титания мертва.- После самой короткой паузы, чтобы дать новостям утонуть, он продолжил: - самопроизвольное возгорание, по-видимому. В ее спальне, меньше часа назад. Я не волшебник, но это выглядит чертовски подозрительно для меня. Это в твоем духе, так что я рассчитываю, что ты все прояснишь. Установить, что произошло, и решить этот вопрос раз и навсегда.





Именно в этот день смерть королевы никак не могла быть случайной. Но сэр Тоби просто сказал: "Обычно я бы очень хотел помочь. Но моя сегодняшняя миссия слишком срочна, чтобы откладывать даже трагедию. Я должен немедленно увидеться с королем.





- Да, да, я уверен, что ваше дело жизненно важно. Но если король Оберон не желает тебя видеть—что тогда? Бедняга практически впал в коматозное состояние от шока и горя и наверняка останется таковым до тех пор, пока не будут выяснены обстоятельства смерти Титании.





Лицо сэра Тоби, обычно вежливое и добродушное, печально исказилось. “Тогда немедленно отведите меня в покои королевы.





Солдаты, стоявшие на страже перед дверью королевы, расступились при их приближении. Внутри сэр Тоби обнаружил безупречный черный круг там, где восточный ковер был сожжен дотла, и соответствующий, хотя и более мягкий по краям, круг сажи на потолке наверху. В воздухе витал запах горелой человеческой плоти.





Королева, должно быть, вспыхнула как факел.





Сэр Тоби оглядел комнату, такую чистую и аккуратную во всех отношениях, если не считать черной пустоты в центре. Даже ковер был ярким там, где он не был фактически уничтожен. “А где же тело?





“Его отнесли в часовню, - сказал лорд Бекфорд.





- Ну и что же? Это же место преступления! Какой идиот—?





Лорд-камергер бросил на сэра Тоби взгляд, который он обычно приберегал для недоумков или политических закулисных соперников. - Разумеется, приказ отдал сам король Оберон. Что, естественно, было немедленно исполнено. Он заперся в часовне вместе с пеплом, оставшимся от его жены, и оставил указания не беспокоить его ни при каких обстоятельствах.





Поморщившись, сэр Тоби ущипнул себя за кожу между глаз. Затем он сказал: "Риттер? Скажи мне, что ты наблюдаешь.” * * *





Франц-Карл Риттер, бывший в прошлом членом корпуса оборотней, но все еще сотрудничавший со своим волком Фреки, оглядывал спальню королевы с интересом, естественным для молодого человека, который знал, что вряд ли когда-нибудь снова окажется в таком месте. - Похоже, здесь нет никаких шкафов, - заметил он.





Седовласый слуга, который следовал за лордом-камергером так же молча и невежественно, как Риттер следовал за сэром Тоби, сказал с мягким упреком: “одежду королевы принес ее гардеробщик. Поэтому она не нуждается в шкафах.





Риттер резко повернулся на каблуках. - У королевы есть комод? Тогда она, должно быть , присутствовала при Фейербрунсте, проклятый этот язык! Как вы это называете? То—”





- Пожар, - сказал Сэр Тоби. “Вы правы, ее нужно допросить. Мистер Вестей, пожалуйста, немедленно пошлите за леди Энн.





- Но ведь она ... —”





- Итак, Мистер Вестей.





Тем временем Риттер проскользнул в сознание Фреки и послал зверя мягко шлепать по периметру комнаты. Его сенсориум был наполнен волчьим богатством запаха. Здесь, конечно, преобладал запах смерти, но были и другие запахи: духи, poudre de riz на ковре пахло розовыми лепестками, льняные простыни с едва уловимым запахом королевы (это было настолько обычным делом в его расследованиях, что Риттеру не составляло труда не обращать на него внимания), атласные одеяла, ирландские кружева и тут и там небольшие хлопья сажи, которые выплыли из–под тела королевы. Плюс. . . “Помоги мне отодвинуть кровать от стены, - приказал Риттер.





Сэр Тоби и Лорд Бекфорд безропотно повиновались. Кряхтя, они втроем выволокли наружу массивный предмет мебели.





Риттер достал пару белых перчаток и надел их. Затем, наклонившись, он поднял маленький обуглившийся клочок красной ткани. - Ага! Вот это оружие-само платье. Ткань соткана из нити, состоящей из волос саламандры.





- Саламандра? Ты имеешь в виду огненного духа. - Вы уверены в этом?





“Если бы у тебя был волчий нос, ты бы в этом не сомневался. Нет ничего, что хотя бы отдаленно напоминало бы этот запах.- Риттер достал из кармана листок бумаги и начал складывать его в конверт для остатков ткани. “Если бы мы только знали, как он был зажжен. После того, как горит, конечно, человеческое тело будет идти вверх, как само собой разумеющееся. Основной жир женщины составляет от восьми до двенадцати процентов ее веса, что достаточно легко, чтобы ... — в дверях появилась женщина, и он вышел из разума Фреки.





- Сэр? Вы послали за мной?- Женщина, которая вошла в комнату вслед за мрачным Мистером вести, была скорее аристократична, чем красива. Ее руки были только что перевязаны.





Сэр Тоби мгновенно стал воплощением теплоты и доброго Дядюшкиного участия. - Моя дорогая леди Энн! Каким ужасным, должно быть, было для вас это переживание. Твои бедные руки! Я верю, что они пригласили волшебника из колледжа хирургов, чтобы наложить на них исцеляющее заклинание.





“О да, он был очень нежен и очень воспитан. Он сказал, что—”





“Ваши руки были обожжены во время инцидента?- Спросил Риттер.





Потрясенное выражение вернулось на лицо леди Энн. “Я как раз застегивала последнюю пуговицу на новом платье Ее Величества . . . она. . . пламя поднялось над моими руками.





- Тише, тише, моя дорогая. Это нормально-плакать. Сэр Тоби заключил женщину в объятия, крепко обнял ее, и она заплакала, уткнувшись ему в грудь. “У вас был ужасный опыт, но никогда не бойтесь, злодеи, ответственные за это, будут пойманы и наказаны. Твоя хозяйка, клянусь тебе, будет отомщена.





- Платье, - сказал Риттер. - Это был первый раз, когда королева Титания носила его?





Из глубины объятий сэра Тоби донесся всхлип леди Энн:





“А откуда он взялся?





- Его сшили на заказ Кнопфман и Розенберг, вот и все, что я знаю.





“Это было сделано по заказу королевы?





- Даже не знаю.





“Это был подарок? Может быть, из какого-нибудь иностранного посольства?





- Даже не знаю.





“Кто принес его во дворец?





- Это был Грегори Пински. Леди Энн подняла голову из объятий сэра Тоби и почти улыбнулась. “Он служит клерком у Кнопфмана и Розенберга. Обычно я не знаю имен разносчиков, но Грегори-такой сплетник и такой кокетник. Совершенно безобидный, как вы понимаете, но очень забавный.





- Когда этот Пинский принес платье, вы случайно не упомянули ему, среди всех этих сплетен и флирта, что королева Титания будет носить это платье именно в этот день?





“Я. . . - Я уже не помню. Я полагаю, что это возможно.





- Подумай хорошенько! Неужели ты ...





- Мистер Вестей!- Громко сказал сэр Тоби. “Не будете ли вы так любезны проводить леди Энн в ее покои? У нее был трудный день, и я не удивлюсь, если ее врач захочет прописать ей успокоительное. Затем, когда леди удалилась, он повернулся к Риттеру и воскликнул: “Мой дорогой юный болван! Ты ведешь себя с женщинами чертовски бесцеремонно, чего я никогда в жизни не видел.





- Я получаю результаты, - сказал Риттер, защищаясь. - Это все, что имеет значение.





- Вы еще не получили никаких результатов, - напомнил ему Сэр Тоби. Затем, повернувшись к лорду Бекфорду, он добавил: - теперь, хочет он того или нет, я должен видеть короля. Война, которая так долго шла, наконец-то началась, и Его Величество должен начать подготовку самого важного обращения к парламенту, которое он когда-либо выступит.





- Часовня заперта и охраняется, а король отказывается с кем-либо разговаривать.





- Нужно ли мне напоминать тебе, что я волшебник? Так или иначе, Оберон увидит меня. Тем временем расследование будет продолжено ... — сэр Тоби одарил Риттера свирепым взглядом, —моим способным помощником.





* * *





Спеша по Лондону, Волк следовал за ним по пятам, Риттер видел группы людей, занятых возбужденными разговорами, и по обрывкам фраз, подслушанных мимоходом, он понял, что уже просочились слухи о том, что война вот-вот будет объявлена. Он знал, что сэр Тоби хочет, чтобы он покончил с этим делом как можно скорее, освободив тем самым свои услуги для более важных дел, чем простая смерть одинокой женщины, пусть даже она и королева.





Однако в этом, если не во всем остальном, Риттер считал своего хозяина неправым. Правда, монгольский колдун устроил это злодеяние исключительно для того, чтобы сковать британский народ с больным сердцем и нерешительным королем в час нужды. Когда дело будет сделано, сэр Тоби либо уговорит и отчитает Оберона VII, чтобы тот взял на себя руководство, которого требует долг, либо не сделает этого, и тогда придется искать способ обойти его инертность. Так что в этом смысле задержание того, кто несет прямую ответственность, мало что даст.Но злодей или злодеи все еще оставались на свободе и были способны на акты саботажа, которые могли бы сильно помешать военным усилиям. Кто знает, какими ресурсами они располагали? Монгольский Волшебник славился своей хитростью и коварством. Но он был также основателен, и он явно планировал это дело в течение долгого времени.





В переулке рядом с Сэвил-Роу Риттер без всякого ответа забарабанил в дверь портнихи. Вместо того чтобы взламывать замок, он воспользовался возможностью заглянуть в соседние пошивочные заведения и задать несколько вопросов. Местные общины специализированных торговцев всегда знали очень много о жизни друг друга.





Поэтому, когда через несколько часов на улице появилась стройная темноволосая женщина с дорожной сумкой и, явно удивившись тому, что магазин закрыт, отперла дверь, Риттер уже ждал ее. - Вы и есть еврейка Шуламифь Розенберг? - спросил он, выходя из дверей.





Женщина смотрела на него, как на змею. - А кто спрашивает?





“Меня зовут Франц-Карл Риттер, я служу в разведывательной службе вашего правительства, и это все, что вам нужно знать. Может, продолжим этот разговор внутри?





Мисс Розенберг вошла внутрь. Риттер и Фреки последовали за ним.





Дама поставила сумочку и зажгла две масляные лампы, осветив аккуратную маленькую портниху, которая являла собой квинтэссенцию респектабельности. - Говори, - сказала она.





- Недавно ваша фирма доставила платье Ее Величеству, Королеве Титании. Не пытайтесь отрицать это.





- Тут нечего отрицать. Кнопфман и Розенберг-портнихи для королевы. Этот факт написан на табличке у нашей двери.





“После смерти Кнопфмана ваш отец стал главным портным. Вас тоже уважают в этом отношении, хотя и не так высоко, как его. Сдельную работу выпускают различным опытным местным женщинам, но ваше заведение-это по сути дела двухместная операция. Вы с отцом приехали сюда из России лет пятнадцать назад, когда были еще ребенком, и с тех пор процветаете. Год назад вы наняли клерка по имени Григорий—точнее, Грегори—Пински, тоже Русского, чтобы он вел ваши книги. Вчера вас вызвали в Брайтон, но вы сказали своим соседям, что вернетесь сегодня к полудню.





- Это было дурацкое поручение. Клиентка, которая якобы послала за мной, поклялась, что не делала этого. Почему ты рассказываешь мне факты, которые я уже знаю?





Риттер вложил часть своего сознания в сознание Фреки. Он повернул волчью голову так, чтобы она смотрела прямо на женщину. "Смотри", - беззвучно приказал он. “Вы, без сомнения, слышали, что монгольские армии Чародеев вторглись в Европу. Вы также слышали, что королева Титания была убита?





- Ахнула Шуламит Розенберг. Вся кровь отхлынула от ее лица. Фреки почувствовал ее потрясение. Если она притворялась, то она действительно была очень хорошей актрисой. - Это Таня . . . Я имею в виду, это королева .





“Она мертва. Более того, орудием ее убийства было платье, которое заставило ее вспыхнуть и которое пришло из этого магазина. Внимательно наблюдая за происходящим, Риттер увидел, как Мисс Розенберг покачнулась, полузакрыв глаза, словно боясь упасть в обморок от шока. - Это заведение, как я теперь выяснил, целиком состоит из русских. Теперь вы понимаете, почему я так подозрительно отношусь к вам.





К легкому удивлению Риттера, это последнее замечание заставило глаза женщины широко раскрыться, а затем сузиться от гнева.





“Если вы думаете, что мы русские агенты, то вы ничего не знаете о том, как обращаются с евреями в России! Как ты думаешь, почему мы вообще сюда пришли? В Санкт-Петербурге наше имущество было конфисковано, наш магазин разграблен, оскорбительные люди угрожали нашей жизни. Это стоило нам всего, что нам пришлось купить, чтобы добраться до Лондона и начать все сначала. И все же ты веришь, что мой отец и я отвернулись бы от нации, которая дала нам безопасное убежище из-за лояльности к монгольскому выскочке? Королева была добра ко мне, хотя в этом не было особой пользы для нее. Я же, в свою очередь, любил ее так же горячо, как и любой туземный подданный.Ах ты сволочь! Я бы плюнул тебе под ноги, если бы это был не мой магазин.





Удаляясь от разума Фреки, Риттер сказал: “Не волнуйся.- Возмущение женщины не было притворным, в этом он был уверен заранее. “Я тебе верю. Но я должен был поднять эту возможность.





Женщина продолжала сверлить его взглядом, как будто могла впиться в камень. Это интервью было почти окончено, и все это было его собственной ошибкой. Что бы сделал сэр Тоби в этой ситуации? В полном недоумении Риттер не мог думать ни о чем другом, кроме как о том, чтобы, подражая своему начальнику ранее в тот же день, раскрыть свои объятия и сказать: “это нормально-плакать.





К его удивлению, Шуламит Розенберг бросилась вперед, сжала его куртку обеими руками, уткнулась лицом в ткань и жалобно заплакала. Риттер обнял ее и издал какие-то неясные успокаивающие звуки. Так они простояли несколько минут, пока женщина, закричав, не отошла от него.





Риттер молча протянул ей свой носовой платок, и она молча приняла его.





– А теперь, Мисс Розенберг, - Как можно мягче сказал Риттер, - я бы сказал, что вы-Шуламит. Я должен взять интервью у Абрахама Розенберга. Я имею в виду твоего отца. А где же он сам?





“Он должен быть здесь, - сказала Шуламифь. - Возможно, он заснул в задней комнате. В конце концов, он же старик.





“Тогда давай заглянем в заднюю комнату.” * * *





Задняя комната была чистым и эффективным рабочим местом. Одна стена не содержала ничего, кроме перекрещивающихся полок, создающих ромбовидные бункеры для рулонов ткани различных видов и цветов. В противоположной стене ряд окон выходил в небольшой сад и на кирпичную заднюю часть другого здания. Свет хлынул через окна на седобородого человека со святым видом, который сидел на деревянном стуле, опустив голову, как будто только что задремал. Из его груди торчали ножницы.





Он был зарезан насмерть.





Шуламифь издала горлом какой-то настойчивый звук и бросилась вперед. Но Риттер схватил ее за запястье и силой оттащил назад. - Ничего не трогай!- скомандовал он. “Твой отец мертв, не сомневайся. Так говорит мне Фреки, а в таких делах волк никогда не ошибается. Кроме того, я могу сказать вам, что дело было сделано несколько часов назад, рано утром—примерно в то время, когда Пински должен был уйти, чтобы доставить во дворец огненное платье.- Он мысленно потянулся к своему волку, чтобы слиться с ним воедино.“Что заставляет меня задаться вопросом, где может скрываться третий и все более подозрительный член вашего бизнеса.





Подумав, Фреки побежал в дальний конец мастерской и поднялся по узкой лестнице на второй и третий этажи, где находились жилые помещения. Ему потребовалось меньше минуты, чтобы убедиться, что клерка там нет.





Риттер отпустил Шуламифь.





Не говоря ни слова, она опустилась на колени рядом со стариком, пристально вглядываясь в его древнее лицо. “О, мой отец!- воскликнула она. Затем, повернувшись к Риттеру, она сказала: - Могу я поцеловать его руку?





“Я думаю, это не повредит, - сказал Риттер, смущенно отводя взгляд.





Вскоре после этого, с посеревшим лицом, Шуламифь встала. Почти непринужденно она сказала: "Смотри. Вот платье, которое мой отец сшил для королевы. Его еще не доставили. Так что ее смерть была не нашей виной, в конце концов. Повернувшись к портновскому манекену, на который она указала, Риттер увидел огненно-оранжевое платье, пошив которого был бесспорно достоин королевской власти. - Он пожал плечами.





- Человек, который может сшить одно платье, может сшить и два. Один, чтобы убить королеву. Второй-чтобы обмануть свою дочь.





- Чудовище! Мой отец никогда бы так не поступил. Он был хорошим человеком.





- Гнадиге фройляйн, я работаю на Секретную службу вашей страны и гораздо лучше вас знаю, к чему можно принудить хорошего человека. Есть ли у него родственники в старой стране? Возможно, это была ваша собственная жизнь, которая была под угрозой. Есть способы обойти даже самую сильную совесть.





Медленно, выразительно сказала Шуламифь:





- Это не моя вина, - напомнил он ей. “Я просто пытаюсь понять преступление в максимально бесстрастной манере, чтобы привлечь его исполнителя к ответственности. Сейчас все улики указывают на упрямо отсутствующего Мистера Пински. Может, он живет в этом доме?





- Да, на третьем этаже. В комнатах для прислуги.- Отвечая на его невысказанные вопросы, Шуламифь добавила: - У нас есть кухарка и горничная. Это их выходной день.





“Для такого тщательно спланированного преступления я не ожидал бы ничего другого.- Риттер ненадолго вошел в сознание волка. - Иди к входной двери, - скомандовал он. Стой на страже . Он не хотел терять время, возвращаясь к входной двери, чтобы запереть ее. Но он также не хотел, чтобы посторонние бродили вокруг, пока он ведет расследование.





Волк послушно потрусил прочь.





“Давайте посмотрим его комнату, - сказал Риттер. “И, пожалуйста, расскажите мне что-нибудь о личности Пинского.





* * *





“Да тут и рассказывать особо нечего, - сказала Шуламифь, когда они поднимались по лестнице. - Пински объявился в прошлом году после того, как наш старый клерк внезапно подал заявление об уходе. Отец никогда его особенно не любил, хотя он неплохо справлялся со своей работой. Очень поверхностный человек. Вечно шутишь, сплетничаешь, флиртуешь с дамами. Не со мной, конечно, я была дочерью его работодателя. Во всяком случае, я не думаю, что он любил женщин таким образом. Конечно, у него не было подружек. Он любил показывать фокусы.





Риттер остановился, поставив ногу на ступеньку перед собой. “А что это за фокусы такие?





- В основном карточные фокусы. Вытаскиваю монеты из ушей. Умные вещи с кусочками веревки.





“А он случайно не мог вызвать пламя?





“Я никогда не видел, чтобы он делал что-то подобное.





Риттер снова двинулся вперед. - Хороший пироман мог бы прикоснуться к этому платью и на расстоянии. Вы уверены, что он никогда не делал ничего особенного с огнем?





“Я бы его запомнил.- Они поднялись на верхнюю площадку лестницы. “Вон там его комната.- Шуламифь повернулась к Риттеру и испуганным голосом сказала: - это дым идет от твоей куртки.





Одновременно Риттер ощутил покалывание, почти зуд в груди. Он выхватил конверт, в котором лежал обрывок пожарной рубахи, как раз вовремя, чтобы увидеть, как она вспыхнула.





Это произошло в мгновение ока, не оставив после себя ничего, кроме пепла и изумления.





- Тепло тела, - сказал Риттер. “Конечно. Этот ... — он подыскал нужное слово, - пожар был вызван жаром тела. У твоего Пинского вообще не было необходимости быть огненным колдуном.- Он попробовал открыть дверь, обнаружил, что она заперта, и достал портсигар. Вытащив из рамы декоративный прямоугольник из слоновой кости, сохраненный именно для этой цели, он начал открывать замок.





* * *





Комната Пински была маленькой и спартанской. Там стояла кровать с тонким матрасом, простыней и одеялом, а под ней-эмалированная жестяная Громовая кружка. Здесь же находились комод с умывальником, простой Сосновый платяной шкаф и, прижатый к стене напротив кровати и выглядевший совершенно неуместно, лошадиная кормушка, наполненная водой.





Риттер склонился над корытом. В воде лежали остатки двух рулонов красновато-оранжевой ткани. Не потрудившись снять куртку или закатать рукава, он погрузил руки в корыто и вытащил оба болта. Повернувшись, он бросил их на кровать Пински. Они с глухим стуком опустились на одеяло, не оставив ни пятнышка, потому что мгновенно высохли, соприкоснувшись с воздухом.





- Каминная ткань, - объявил Риттер. - Они сотканы из нитей, сделанных из волос огненных саламандр.





Шуламифь с удивлением коснулась его. “Я никогда не видел такого материала.- Ее пальцы сжали сукно, погладили ткань. “Это очень хорошо сделано. Это должно было стоить целое состояние.





- Мы будем счастливы, если это не будет стоить нам целого королевства.- Риттер распахнул шкаф и начал рыться в одежде, обыскивая карманы, ища документы, спрятанные в подкладках. Он услышал, как рядом с ним Шуламифь открывает и закрывает ящики комода.





Внезапно она ахнула.





- Это коробка!- воскликнула она. “С приложенной запиской ‘гласящей: "за Ваше гостеприимство.’ ”





Риттер резко обернулся. - Не надо ... —”





Слишком поздно. Шуламифь уже подняла крышку.





В тот же миг, как она это сделала, сотни блох каскадом посыпались в воздух. Они бешено скакали и прыгали по комнате, кусая Риттера много раз за руки и лицо. Судя по тому, как она шлепала себя, они тоже кусали Шуламифь.





В свое время Риттер встречал много действительно блестящих людей и знал, что он не был равен им в интеллектуальном отношении. Но он обладал великой твердостью ума и был способен рассуждать до конца, а затем действовать в соответствии со своими выводами в те доли времени, которые понадобились бы ему для достижения лучших результатов.





Была только одна причина, по которой диверсант мог оставить после себя целый сундук блох. Это было сделано, чтобы создать вред. Что это за шалость такая? Единственный серьезный сорт их рода носила-чума. Пински уже успел хорошо подготовиться к отъезду из Лондона, прежде чем эти блохи были выпущены. Следовательно, Риттер уже был обречен на долгую и мучительную смерть от этой болезни. Как и большой процент населения города, когда-то эти блохи сбежали из дома портных.





Если только не будет сделано что-то, чтобы уничтожить их первыми.





- Быстрее же! Риттер схватил самый верхний болт огненной ткани и швырнул его, развернувшись, через всю комнату. - Помоги мне расстелить ткань!- Когда Шуламифь подбросила в воздух второй болт, он взял в руки один конец своей ткани и потер его так сильно и быстро, как только мог. Генерировать тепло.





Он не мог не думать о том, как жаль, что Шуламифь была с ним в одной комнате. Гораздо благороднее было бы умереть в одиночестве.





Затем ткань взорвалась под его руками, отбросив его назад в корыто с водой и потеряв сознание.





* * *





- Ну и ну!- Сказал сэр Тоби. - Наконец-то проснулся. Тебе повезло вдвойне. Сначала то, что взрыв сбил тебя обратно в корыто с водой, а потом то, что твой волк пришел и вытащил тебя оттуда, прежде чем ты утонул.





“Не. . . удача. Фреки был обучен делать это. Чтобы спасти меня от этого . . . от пожаров и тому подобного.- Все тело Риттера ужасно болело. “Я что, умираю?





Сэр Тоби громко расхохотался и сказал: “А следовало бы, сэр! Так и должно быть! Наполовину утонувший, наполовину обгоревший, до самых сисек напичканный бубонной чумой. Во всем мире не найдется и десяти волшебников, которые могли бы отрастить твои руки заново. Вам чертовски повезло, что я имел доступ к двум из них.





- Спасибо, - прохрипел Риттер. - Мне кажется.- Тогда, - Сказала Мисс Розенберг .





Сэр Тоби мгновенно утратил всю свою веселость. - Нет, - мрачно ответил он. Но наши судебные маги считают, что она умерла более или менее мгновенно, если это вас утешит.





Волна отвращения к себе захлестнула Риттера. Он знал, что Шуламифь мертва. Конечно же, она была мертва. Это была слабость с его стороны, что он спросил. Заставив себя подняться над своими мелочными заботами, он сказал: "А король?





- Скорбящий вдовец, - ответил Сэр Тоби, - одетый в строгий черный костюм, выступил на совместном заседании обеих палат Парламента. Он отклонил потерю своей жены в приговоре. Он говорил о тьме, поднимающейся на востоке. Он поклялся служить делу цивилизации и обещал заплатить любую цену, вынести любое бремя, понести любые потери, чтобы сохранить свободу, которой мы так дорожим. Это была самая ужасная мелодраматическая болтовня, какую только можно себе представить. Но это сработало. Теперь наша страна официально находится в состоянии войны с Монгольской империей зла.





- Вы сами написали эту речь.- Риттер знал это наверняка.





“Да, это так. Теперь спать. Отчет алхимика говорит мне, что ваша система была очищена от болезней, и ваши врачи говорят, что у вас есть все шансы на выздоровление. Спать. Завтра будет лучший день.





Риттер постарался отнестись к этому потоку информации серьезно, как и подобает человеку влиятельному. Но он чувствовал, как кровать падает под ним, когда он сам засыпал, и забвение, и его взрослая личность, казалось, не были доступны. Все, что он нашел в себе, было тем давним мальчиком, который когда-то думал, что быть солдатом-это большое удовольствие. - Это было не очень приятное приключение, - наконец выдавил он из себя.





“Нет, это не так. Но все могло обернуться и хуже.





* * *





Риттер вышел из реабилитационного центра, тяжело опираясь на трость, которая, как его заверили, была лишь временной. Было удивительно, на что способно человеческое тело, когда оно имеет доступ к самой лучшей медицинской магии в Европе.





Первым делом он зашел в контору сэра Тоби во дворце Уайтхолл. Там он узнал, что неуловимый Грегори Пински был задержан в Дувре при попытке покинуть страну. “Сейчас его допрашивают наши лучшие следователи, - сказал Сэр Тоби.





“Если я посажу диверсанта в столице моего врага, я должен буду позаботиться о том, чтобы он знал как можно меньше информации, полезной моему врагу.





“Это действительно и моя политика, - сказал Сэр Тоби. “Но это не повредит, если мы попробуем. А теперь дай мне посмотреть на тебя! Худой, как жердь, бледный, как эскимос, и слабый, как мой дедушка через месяц после его смерти. Вы безмерно улучшились.





“Я готов вернуться к работе.





- Тогда работать тебе мы будем! Нам еще многое предстоит сделать. Но только не сегодня. Сегодня вы должны прогуляться по парку, хорошо поужинать и рано лечь спать в своей собственной удобной кровати. Приходите завтра, и я найду для вас какое-нибудь занятие.





Начальник шпионской сети подошел к своему столу.





- Кстати, - сказал Сэр Тоби, - несмотря на опустошение, которое вы учинили на верхнем этаже, большая часть дома Розенбергов уцелела. Это было среди улик, которые мы изъяли. Я сомневаюсь, что кто-нибудь будет возражать против того, чтобы вы его сохранили.- Он протянул Риттеру маленький цветной портрет Шуламит Розенберг в рамке.





- Портрет еврейки? С чего бы мне хотеть такую вещь?- Сердито сказал Риттер.





“Я просто подумал, что ты можешь это сделать.





Положив руку ему на плечо, сэр Тоби повел Риттера к двери.





Но когда он высадил Фреки у конуры и вернулся домой, Риттер обнаружил, что почти машинально вбивает гвоздь в стену и вешает на нее портрет. Странно, как эта картина собирала вокруг себя пустоту стены и заставляла всю комнату выглядеть такой же пустой и лишенной характера, как у Пински. Почему же он до сих пор не повесил ни одной картины?





Риттер сел в кресло и положил трость на колени. Он долго молча смотрел на бледное лицо и темные волосы Шуламифи, а потом разрыдался.

 

 

 

 

Copyright © Michael Swanwick

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Герой из Файв Поинтс»

 

 

 

«Чашка соленых слез»

 

 

 

«Как новенький»

 

 

 

«Золотое Яблоко Шангри-Ла»

 

 

 

«Девушка в высокой башне»