ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Огонь наверху, огонь внизу»

 

 

 

 

Огонь наверху, огонь внизу

 

 

Проиллюстрировано: Роберт Хант

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 23 минуты

 

 

 

 

 

Рассказ о кризисе, который вызывает смерть дракона, живущего под крупным городом, и о договоре, заключенным много лет назад, чтобы справиться с такой ситуацией.


Автор: Гарт Никс

 

 





Бурлящий асфальт на нижнем уровне автостоянки под офисным зданием был первым знаком, но никто этого не заметил, потому что в полночь пятницы там никто не парковался. Вторым знаком был дым, клубящийся и извивающийся через компенсационные швы бетонных колонн. Этого тоже никто не заметил, потому что служащий автостоянки был на четвертом этаже и крепко спал в своей будке.





Третий знак нельзя было не заметить, так как асфальт достиг критической температуры и взорвался огнем, который прыгнул на ближайшие машины и поджег их бензобаки один за другим, как фейерверк, потому что огонь уже был намного, намного горячее, чем это должно было быть.





Сенсоры посылали свое предупреждение даже тогда, когда они плавились, и спринклерная система работала в течение полных тридцати секунд, прежде чем головки и трубы превратились в шлак и закапали с потолка.





Огонь пронесся через верхний уровень, взрывая все больше автомобилей, когда он проходил. Дежурный увидел, как его мониторы видеонаблюдения вспыхнули желтым, оранжевым и белым и через секунду погасли. Он потянулся к телефону, чтобы позвонить, но его инстинкты были хороши, и когда мониторы для двух уровней ниже него вспыхнули и умерли одновременно, и он почувствовал первый всплеск волны перегретого воздуха снизу, он бросил телефон и выбежал из будки вместо этого, побежав вверх по пандусу, когда пожарные колокола загремели высоко и резко над Басовым грохотом взрывающихся автомобилей.





Дежурный продолжал бежать, когда он вышел на улицу, что спасло ему жизнь. Он был уже за следующим углом, задыхаясь, как рыба, выхваченная из воды, когда огонь с ревом поднялся от автостоянки в здание и через минуту превратил его в факел высотой в пятнадцать этажей.





Более поздний анализ показал, что время от первого отключения детектора лучистого тепла на нижнем этаже автостоянки до возгорания всего здания составило шесть с половиной минут. Первое пожарное подразделение прибыло на место происшествия через семь с половиной минут, но они ничего не могли сделать, кроме как попытаться установить периметр, чтобы остановить распространение огня.Это, с помощью семидесяти других единиц техники, восьмидесяти грузовиков, трехсот шестидесяти пожарных и восьми миллионов галлонов воды, им в конечном счете удалось сделать, хотя основной огонь в развалинах здания продолжал гореть всю ночь и на следующий день.





В результате пожара погибли три человека. Две уборщицы в кабинете на двенадцатом этаже; и один пожарный, у которого случился сердечный приступ, когда он надевал свой дыхательный аппарат. Но все знали, что если бы пожар случился в рабочий день, то погибло бы по меньшей мере тысяча человек. Огонь был таким горячим и быстрым, что не было никакой возможности эвакуироваться.





Еще до того, как бригады судмедэкспертов закончили просеивать искореженные, разрушенные остатки бетона и стали, начальник пожарной охраны созвал экстренную встречу с мэром. Как ни странно, шеф попросил их встретиться на крыше пожарной части лестничной роты номер один, одного из старейших общественных зданий в городе, шестиэтажной готической башни из черного камня, которая мрачно сидела между двумя сверкающими новыми небоскребами из стекла и блестящей стали.





Мэр подумал, что это, должно быть, какой-то пиар-трюк, и был удивлен, когда обнаружил шефа одного, без телевизионной команды или репортеров. У мэра была целая толпа пиарщиков, помощников и последователей, выстроившихся за его спиной.





Шеф полиции ждал его у двери на верхней площадке лестницы, которая была закрыта. Он пожал руку мэру и сказал: "Пожалуйста, сэр, отправьте ваших людей обратно. Нам нужно несколько минут приватного разговора, и есть кое-что, что вам нужно увидеть здесь.





Мэр пожал плечами и отослал своего слугу флакери обратно вниз. Вождь подождал, пока они уйдут, затем открыл дверь на крышу и проводил мэра на улицу.





“В чем дело, Хансен?- проворчал мэр.





“Пожар в Олдгейтском здании, - ответил шеф. - Он указал на маленький сарайчик в углу крыши. Там были решетчатые стены и крыша из гофрированного железа, а на крыше гнездились голуби. “Давай пойдем туда.





“А какое отношение пожар в Олдгейте имеет к голубятне?- подозрительно спросил мэр.





- Прямо ничего, - ответил шеф. Он пошел впереди, прогоняя голубей, чтобы открыть дверь. “Но есть кое-что, что тебе нужно знать о пожаре.





- Послушайте, ваши люди сказали, что это был какой-то взрыв одного из тысячи газовых магистралей. Мы сказали СМИ, что это был взрыв газа! Зачем тебе понадобилось тащить меня в голубятню, чтобы сказать мне что-то другое?





“Я хотел вам кое-что показать, - сказал шеф. “И это случилось именно здесь, с голубями.





Он смахнул солому с пола, чтобы открыть люк, запертый на большой медный висячий замок. Он открыл ее ключом, который носил на цепочке на шее. Ключ был железный, большой и старый, и мэр подумал, что ему чертовски неудобно носить его на шее. Он начал сомневаться в здравомыслии своего начальника пожарной охраны.





Затем шеф открыл люк, и мэр начал сомневаться в собственном здравомыслии. Под люком была полость, а на ложе из золотых двадцатидолларовых монет свернулся маленький дракон. Его глаза были закрыты, но чешуйчатая алая грудь медленно поднималась и опускалась, словно он просто спал.





“Что это за чертовщина?- спросил мэр.





- Посыльный, - сказал вождь. - Слушай, а твой предшественник никогда не говорил с тобой об этом? . . Драконорожденный?





Мэр нахмурился и огляделся. Затем он посмотрел вниз на маленького спящего дракона.





- Да, - неохотно согласился он. “Я думала, что он впал в маразм. Что-то о людях, которые были наполовину драконами и наполовину людьми, и они заключили сделку с городом давным-давно. Я не помню всего этого.





“Мы знаем, - сказал шеф. - Все здесь, в лестничной компании номер один, помнят об этом. Вы никогда не задумывались, почему, если вы посмотрите на записи любого вождя, они всегда проводили время с лестницей номер один?





“Нет, с какой стати мне это делать?- спросил мэр. “А что это за Драконорожденная штука?





- Сначала самое главное. Пожар, ад в здании Олдгейт-билдинг. Его начал дракон.—”





- Как же так!





- Дай мне закончить. Умирающий дракон разжег огонь. Он должен был подняться из горячего центра земли для своего последнего полета. Только это не получилось. Теперь он застрял там, и пока мы не избавимся от него, это вызовет еще больше пожаров. Очень интенсивные, очень быстрые пожары, как на прошлой неделе. Это может уничтожить большую часть города.





“Ну так разберись с этим, - сказал мэр. Он снял шляпу и вытер пот со лба. Даже этот разговор об очень жарком огне заставил его вспотеть, а мысль о другом, похожем на Олдгейтский пожар, - вспотеть . . . Это лишило бы его шансов на переизбрание. Кроме того, многие люди могут погибнуть.





“Даже с нашими самыми передовыми скафандрами, чиллерными технологиями, работами мы не можем подобраться достаточно близко к умирающему дракону, чтобы справиться с ним, - сказал шеф. “Но один из драконорожденных может. Это то, что они делают.





“Так сколько же это будет стоить?- неохотно спросил мэр. “Ваш бюджет уже закончился—”





“Речь идет о небольшом количестве золота, ничего особенного, - сказал шеф. “Самое главное, что мы должны подтвердить этот пакт. Мэр и начальник пожарной охраны вместе. Мы лично гарантируем это своей жизнью.





“Что именно? - Какой договор?





- Соглашение между городом и Драконорожденными, - спокойно ответил вождь. Он был выше мэра и должен был смотреть на него сверху вниз, чтобы их глаза встретились. Это укрепило подозрения политика в том, что пожарный не слишком высокого мнения о нем как о лидере своего города. - Двести лет назад мэр и глава так называемой Пожарной стражи договорились с представителем драконорожденных, что мы сохраним их тайну, защитим их, если это будет необходимо, от наших граждан, а взамен они будут иметь дело с любыми умирающими драконами, которые поднимутся из-под земли.





- Чушь собачья!- воскликнул мэр. “Ты все это выдумываешь! Драконья штука там, какая - то киностудия ее сделала—”





- Нет, - ответил шеф полиции. “Увидишь, когда мы его разбудим.





- Здесь нет драконов, - сказал мэр. - Вы сказали, что это газовая магистраль.—”





“Последний раз мы обращались к Драконорожденным тридцать три года назад,-сказал вождь. “Тебе тогда было лет двадцать пять или около того? - Ты помнишь?





Мэр посмотрел на запад, на здания, выстроившиеся вдоль реки. Сейчас они не выглядели гладкими и новыми, но ни одному из них не было больше тридцати лет. Там и раньше стояли многоквартирные дома, тесно прижавшись друг к другу у илистых отмелей. Все они сгорели в один ужасный день тридцать три года назад, с огромной гибелью людей.





- Да, - медленно произнес он. Он никогда не мог забыть столбы дыма, поднимающиеся вверх, огромную мантию тьмы над городом, пепел, падающий подобно черному снегу .





“Это был дракон, - сказал вождь. - Он слишком устал и стар, чтобы выбраться на поверхность. Пожары были его последними попытками пробиться внутрь. Они бы продолжали гореть, постоянно становясь все жарче и шире, если бы вождь Грамовиц и мэр Телль не вызвали "драконорожденных".





- Хорошо, - сказал мэр. Он знал, когда ему приходится столкнуться с чем-то лицом к лицу, когда это не может быть сметено под ковер или задушено в штопоре. Это была одна из его добродетелей как политика—он принимал жесткие реалии, когда на самом деле не было альтернативы. “Как же нам это сделать?





Шеф полиции достал из кармана складной нож и открыл его. Мэр проследил за взглядом кочегара и инстинктивно повернулся боком, готовый к драке. Он вырос на ножевых боях, и мышечная программа все еще была там через сорок лет после того, как это было необходимо. Кроме того, у него были шрамы, свидетельствующие о тяжелых уроках, которые никогда не будут забыты.





Шеф полиции отрезал кончик большого пальца и протянул мэру нож рукояткой вперед.





“Несколько капель крови от вождя и мэра, - сказал он. - Мы капнем им на морду дракона.





- Это придаст ему вкус человеческой крови?- спросил мэр, все еще подозревая неладное. “Моя кровь?





“Это чисто формально, - сказал вождь. Он поднес большой палец к голове дракона и позволил каплям упасть на золото красными брызгами.





Алькальд держал нож, но не порезал себе большого пальца. Дракон зашевелился, слегка расправив крылья, словно пробуждаясь от долгого и спокойного сна. Алый язык, раздвоенный, как у змеи, высунулся из слегка приоткрытого рта и лизнул кровь.





- Быстрее же!- приказал вождь.





Мэр пошевелился. Нож оказался гораздо острее, чем он ожидал, и он рассек большим пальцем кость так глубоко, что вскрикнул и выронил нож. Но он подавил боль и прижал свой большой палец к пальцу вождя, их ногти соприкоснулись, и оба кровоточили прямо в быстро расширяющуюся пасть дракона.





Существо продолжало зевать, несколько раз сглотнуло и закрыло пасть со звуком, похожим на резкий щелчок мышеловки, заставив обоих мужчин подпрыгнуть. В тот же миг он открыл глаза-ярко-золотистые, без единого видимого зрачка.





“Мы взываем к договору, - сказал вождь. Он явно нервничал, что удивило мэра, но потом тот решил, что это настолько же выходит за рамки опыта его собеседника, как и его собственного.





- Да, мы призываем к соглашению, - добавил мэр.





Дракон дважды прикрыл глаза, выгнул спину и расправил крылья. Мужчины отступили назад, чтобы дать ему место. Существо издало звук, похожий на кашляющий лай тюленя, и выпустило маленькое разноцветное пламя из своих крокодильих ноздрей. Затем он взлетел вверх и нырнул прямо в темный камень углового контрфорса. На мгновение на камне остался красно-золотой отпечаток, исчезающее остаточное изображение его прохождения.





“А куда он делся?- спросил мэр. Он крепко держал свой большой палец, чтобы остановить кровотечение.





“В камень и вниз, - сказал вождь. - Пожарная часть обшита шестнадцатидюймовыми гранитными блоками и построена на каменном фундаменте до самого основания.





“И что же теперь будет?





- Драконорожденный придет, - сказал вождь. “Сюда, в пожарную часть, в течение трех дней.





“А откуда это?





“Не знаю, - ответил шеф полиции. “Тебе лучше заняться своей долей. Мы скажем им, что ты сделал это на стекле на парапете.





Он достал из-под куртки тонкую радиотелефонную трубку.





- Десять тридцать семь на крыше, Конни. Ничто серьезное. Пошли кого-нибудь наверх с аптечкой.





Драконорожденный прибыл на следующий день, что было раньше, чем ожидалось. Хотя шеф наполовину ожидал, что кто-то прилетит и приземлится на крыше или выйдет из каменного здания пожарной части, Драконорожденный действительно появился в такси, и первое, что он узнал об этом, было то, что его помощник принес свою карточку.





- Тебя хочет видеть какая-то женщина, - сказала Конни. “Она сказала, что у нее назначена встреча, но ее нет в вашем расписании.





Шеф полиции посмотрел на карточку. Он был напечатан рельефными металлическими красными чернилами и просто имел имя Илейн Смит, адрес электронной почты, а в углу, символ. Он не сразу понял, что это стилизованная версия дракона-посланца, которого они с мэром послали из голубятни.





“Ах, да, - сказал он. - Пожалуйста, впустите ее.





- Хорошо, - сказала Конни. - Позвони, если тебе понадобится помощь. Мы уже должны были дать кислород некоторым из мальчиков внизу.





- Как же так!?- спросил шеф полиции.





“Увидишь, - сухо ответила Конни и ушла.





Вошла Илэйн Смит, и шеф полиции понял, что имела в виду Конни. Драконорожденная—а именно такой он ее и считал-была очень высокой, поразительно красивой, с кожей цвета полированной бронзы и, насколько он мог судить, лишь в длинном, свободно застегнутом плаще из кожи аллигатора, под которым ничего не было. Она выглядела как экзотическая модель, которая только что сошла с подиума, вплоть до того момента, когда она сняла свои большие темные очки, и он увидел ее глаза.





У нее тоже были экзотические глаза, но они не добавляли ей красоты. Несмотря на миндалевидную форму и длинные ресницы, ее глаза были совершенно гладкими, сияющими золотом, без радужки и зрачка.





- Начальник пожарной охраны Эрик Хансен, - сказал Драконорожденный. “Вы обратились к Договору.





- Да, - сказал шеф полиции. “Да, э-э, мисс Смит.





- Зовите меня Илэйн, - сказал Драконорожденный. Она пересекла комнату и посмотрела на фотографии на стене. Некоторые из них были пожарами на дамбе. Затем она перешла к карте города. В прежние времена его постоянно заменяли и обновляли, но с тех пор, как отдел стал электронным, шеф почти никогда не смотрел на него, и ему было не меньше трех лет. - Роль Смита состоит в том, чтобы просто что-то там надеть. А где же дракон?





“Позволить мне. . . давайте я покажу вам на экране, вот здесь, - сказал шеф. Он начал было поворачивать монитор, но Илэйн подняла идеально наманикюренную руку. Ее ногти тоже были золотыми, отметил он, длинными и острыми.





“Нет. На этой карте. Мы не можем хорошо видеть освещенные изображения.





“Да, да, конечно.





Он вышел из-за стола и осторожно приблизился к карте, как будто собирался войти в горящее здание. По правде говоря, он был бы рад надеть свою защитную одежду, включая дыхательный аппарат.





- Тебе нечего бояться, - сказала Илэйн.





Вождь кивнул и постучал пальцем по карте. Он чувствовал исходящий от нее жар, как от тротуара, весь день раскаленного летним солнцем, и эти золотые, лишенные зрачков глаза не давали никакого представления о том, на что она смотрит .





Вождь невольно вздрогнул-скорее от страха, чем от холода, - и снова с силой постучал по карте.





- Здесь, - прохрипел он. “Мы думаем, что он здесь.





Илэйн склонила голову к карте.





- Олдгейт, - сказала она. “Какова история этого объекта?





Шеф вернулся к своему столу, налил себе стакан воды и выпил половину, прежде чем ответить.





“Мы не знаем происхождения этого имени, - сказал он. - Первый дом, построенный там, предназначался для китайского купца, который называл себя Линь . . . ух. . . Кузнец. Он назвал этот дом Олдгейт. У него были обширные земли, и он оставался в семье до, скажем, десяти лет назад, когда последний Смит умер, хотя он вернулся к первоначальному имени—”





“Чуань Жэнь или что-то в этом роде, - перебила его Илэйн.





- Да, и как ты это сделал?—”





“Неважно. Дом и сады были построены заново?





“Утвердительный ответ. Офисный блок. Он был полностью уничтожен пожаром на прошлой неделе. Супертяжелый огонь, берущий начало из-под земли. То, что сказал мне мой предшественник, означало, что где-то там, внизу, есть дракон.





- Да, - ответила Илэйн. “Когда на прошлой неделе?





- В пятницу, - ответил шеф полиции. “Позавчера.





“Тогда у нас мало времени. Мне понадобится доброволец из вашего отдела. Кто-то неженатый, без детей или других связей. А лучше всего-сирота. Кроме того, тридцать килограммов двадцатичетырехкаратного золота в монетах, а не в слитках.





Шеф полиции уронил свой стакан на стол. Он не сломался, но вода разлилась по полированному красному дереву и побежала под грудой бюджетных бумаг. Он даже не пытался спасти их или поправить стекло.





- Как же так!





Илэйн отвернулась от карты, и в ее золотистых глазах вспыхнул верхний свет, заставив их вспыхнуть еще ярче.





“Мне нужен пожарный, чтобы помочь мне, но это будет чрезвычайно опасно для них, поэтому лучше иметь кого-то, у кого мало связей. А золото-это до . . . отвлеките дракона.





Шеф откинулся на мокрое пятно на своем столе, прыгнул вперед, чуть не столкнувшись с Илэйн, которая вообще не двигалась, а затем по-крабьи отступил к своему креслу.





- А, понятно. Я думаю. . . ух. . . мы можем организовать волонтера . . . и золото тоже.





- Есть еще кое-что, - сказала Илэйн. Она наклонилась над столом, увидела лужу и изящно положила ладонь первой в пролитую воду.





Шеф полиции отвел взгляд от ее пальто.





“Утвердительный ответ. . .- сказал он, нервно теребя свою верхнюю пуговицу.





- На участке Олдгейт. Это не должно быть построено снова. Превратите его в парк.





“Я поговорю с мэром, - сдавленно пробормотал шеф полиции. Лужица воды под рукой Илэйн начала испаряться, струйки пара поднимались из-под ее ладони.





- Это необходимо сделать, - сказала Илэйн. “Этот участок недаром назывался Олдгейт. Это врата, точка, где драконы проходят от Земли до неба. Твой костер на реке был отклонением от нормы, дракон слишком стар и болен, чтобы добраться до старых Врат. До этого, даже в то время, когда город был здесь, сотни драконов прошли через сады Лонг де Чуань Жэнь. Вам очень повезло, что только один больной, старый дракон нашел свой путь заблокированным сталью и бетоном, и был слишком большим для любого другого прохода.





- Сотни драконов . . .- прошептал вождь, и в его сознании вспыхнул образ сотни пожаров, похожих на здание Олдгейт. “Это будет настоящий парк . . . а я найду тебе добровольца и золото.





- Хорошо, - сказала Илэйн. - Она отступила назад. Стол больше не был мокрым, а бюджетные бумаги-сухими и скрученными по углам. - До полуночи, если ты не хочешь еще одного пожара. Я буду в отеле "Хилтон".





- "Хилтон", - повторил шеф полиции. Почему-то ему показалось, что он ослышался.





Когда Илэйн открыла дверь, у шефа полиции мелькнула еще одна мысль.





- Э-Э, Мисс Смит . . . - Илэйн . . . имеет ли это значение, если это так . . . мужчина или женщина . . . пожарный?





Илэйн оглянулась на него и улыбнулась, показав зубы, которые были не совсем рептильными, но острее, чем у обычного человека.





“Я бы так и сделал . . . предпочитать. . . человек. Большой сильный мужчина.





Поднимаясь в лифте, лейтенант Армин Джексон прикоснулся к серебряной полоске на своем воротничке и удивился, почему его так быстро повысили. Он ожидал этого некоторое время в течение следующих двух лет, так как он очень хорошо сдал экзамен, и у него было время, с 100-процентной положительной записью. Но это было слишком рано после результатов экзамена, и он не мог отделаться от чувства, что это была какая-то странная упреждающая награда за добровольное участие в этой специальной миссии.





Это особое, чрезвычайно опасное и секретное задание, по поводу которого капитан вел себя так странно, а потом еще более странно повел себя шеф. Оба они расспрашивали его о родителях, которые уже много лет как умерли, и о том, остепенился ли он или у него есть планы на семью . . . Странные вопросы, которые, когда он думал о тоне голоса и общей осторожности, предполагали, что эта специальная миссия, вероятно, переходит грань “приемлемого риска” и выходит на совершенно новую территорию.





Но Джексон не добралась туда, где он был, избегая неприятностей. Он не был безрассуден, но всегда был готов вмешаться, и что бы ни ожидало его впереди, он считал, что звание лейтенанта рано того стоило.





Поднявшись на верхний этаж, он вышел из кабины и прошел мимо трех вооруженных охранников Бринка, ожидавших лифта. Что было странно, так как на этаже был только один пентхаус, где остановился человек, которому он должен был доложить.





- Привет, Как поживаешь?- сказала Джексон.





Охранники молчали. Они прошли прямо в лифт, ни разу не встретившись с ним взглядом.





- Ну что ж, приятного вам всем вечера, - сказала Джексон. Он тоже так думал. Он хотел, чтобы все были счастливы в день его повышения, и не мог удержаться, чтобы не восхититься своими новыми знаками отличия в богато украшенном зеркале с позолоченным краем на противоположной стене, прежде чем постучать в двойные двери номера.





Одна из дверей тут же открылась, но это была не просто женщина. Джексон поймал себя на том, что пристально смотрит на великолепную супермодель, которая смотрела на него сквозь свои выпученные солнечные очки, несмотря на то, что солнце уже зашло и освещение в отеле, как всегда, было довольно тусклым.





“Вы тот самый доброволец, которого я просил прислать шефа Хансена?





- Да, мэм, - ответила Джексон. - Предполагаю, что ты Илэйн Смит.





“Да, - ответила Илэйн. Она оценивающе оглядела его с головы до ног. “Ты выглядишь достаточно большой и сильной.





Она указала на одну из внутренних дверей и сказала: Все это ждет нас в спальне.





- Ах, подождите одну минуту, мэм, - неловко сказала Джексон. “Я не совсем уверен, на что пошел добровольцем, но там ничего не было . . . Вы знаете, пожарные могут иметь определенную репутацию, но на самом деле, пока вы очень привлекательны, я немного старомоден—”





“О чем ты говоришь?- перебила его Илэйн. “Там для вас есть алюминиевый скафандр Nomex proximity и дыхательный аппарат. Я скажу вам, что мы будем делать, пока вы его наденете.





Джексон не сразу пошевелилась. Вместо этого он огляделся вокруг. Гостиная в пентхаусе выглядела совершенно обычной для отеля. Единственной необычной вещью была большая кожаная сумка в стиле Глэдстоуна на полу, которая была заперта сверху на висячий замок и запечатана лентой с надписью “Brink's.”





“Это то, что тебе нужно будет взять с собой, когда ты оденешься, - сказала Илэйн. “В нем тридцать килограммов золота.





Джексон нахмурилась. Это становилось все более странным, но и более интересным.





“Я думаю, тебе лучше рассказать мне, что происходит, - твердо сказал он и сел на белую кожаную кушетку в самом конце, поближе к золоту.





Илэйн вздохнула, сняла темные очки и посмотрела на него.





Джексон дернулась назад, его руки инстинктивно сжались в кулаки, сработал рефлекс "дерись или беги". Теперь он знал, почему стражники края выглядели такими запуганными. Должно быть, она не надела солнцезащитные очки, когда они доставили заказ. Было что-то такое в этих глазах, что заставляло его хотеть убежать, бежать до тех пор, пока он не перестанет их видеть.





“Я Драконорожденная, - сказала Илэйн. Теперь ее голос звучал более хрипло и свистяще, как будто раньше она говорила с каким-то другим акцентом. Это был человеческий акцент. “То есть именно так . . . наполовину человек, наполовину дракон. Давным-давно мой народ заключил соглашение с этим городом, согласившись, что мы поможем, если когда-нибудь возникнут проблемы с умирающими драконами, вызывающими пожары. Пожар в Олдгейте в пятницу был вызван умирающим драконом, который теперь находится в ловушке примерно в сорока футах ниже места расположения Олдгейта. Я достаточно ясно выражаюсь? Ваше выражение лица указывает на отсутствие понимания.





- Вы достаточно ясны, мэм, - отрезала Джексон. - Но мог бы . . . не могли бы вы снова надеть очки, пожалуйста?





Илэйн сделала, как он просил, и продолжила: Джексон вздохнула немного легче, но он скользнул через гостиную, чтобы быть ближе к двери. На всякий случай.





“Мы можем оказаться совсем рядом с позицией дракона, спустившись на нижний уровень автостоянки отеля и пройдя вдоль магистральной канализации около пятисот метров до точки всего в нескольких метрах выше и севернее головы дракона. Мы выложим золото там в определенном порядке, чтобы привлечь дракона. Затем я совершу убийство из милосердия.





“Зачем я тебе понадобился?- спросила Джексон. Если бы он не видел ее глаз и не чувствовал их силу, то мог бы подумать, что это тщательно продуманный розыгрыш, своего рода дедовщина при продвижении по службе. Но в глубине души он знал, что все это было по-настоящему.





“Мне нужно, чтобы ты нес золото, - сказала Илэйн. “И организуйте узор под моим руководством.





Джексон задумалась на несколько секунд.





“А зачем мне этот костюм?





- Дракон вспыхнет, когда я убью его.





“Насколько горяч Дрэгон Файр? И как долго это будет продолжаться?





- Дыхание длится всего несколько секунд. Я не верю, что эту температуру когда-либо измеряли, - сказала Илэйн. - Но в подобных ситуациях в прошлом помощники носили только пропитанные водой шерстяные плащи.





“И выжил?- спросила Джексон.





“Там были выжившие, - ответила Илэйн.





- Хорошо, - медленно произнесла Джексон. Ему казалось, что он отстал на шаг, с трудом воспринимая услышанное. Но он знал о пожарах, и если костюм был в порядке, и шеф сказал сделать то, что сказала эта женщина. . . “А что ты собираешься делать дальше ? . . ах. . . милосердие убивает вместе?





“Вот увидишь, - сказала Илэйн.





“Я так понимаю, тебе не нужен костюм?





Илэйн рассмеялась.





“Я рожденный драконом. Огонь для меня не проблема. Залезай в скафандр. Мы должны закончить наши дела до следующего приступа.





- Пароксизм?- спросила Джексон через его плечо. Он уже направлялся в спальню, где ему был виден костюм.





- Дракон слишком стар и слаб для этого . . . делай то, что ему нужно делать. Он не может пробиться сквозь все тонны щебня, которые сейчас лежат над ним. Он умирает, - сказала Илэйн через открытую дверь. - Он собирает все свои оставшиеся силы, чтобы дышать огнем вокруг себя, в надежде, что сможет прожечь себе путь на свободу. Я не думаю, что вашему вождю понравится еще один пожар, подобный тому, что поглотил олдгейтскую башню.





- Нет!- согласилась Джексон, когда он проверял костюм. Это была первоклассная модель, полностью сертифицированная и готовая к работе. Внутри, как всегда, было жарко, но он был в отличной форме и прикинул, что сможет дотащить до женщины тридцать килограммов золота . . . Драконорожденный . . . сказал. Чертовски легче, чем тащить раненого.





Установка дыхательного аппарата добавит ему веса, но он снова привык к этому. Он проверил воздушный цилиндр, регулятор, маску и ремни безопасности, прежде чем надеть его и поправить ремни.





Илэйн ждала в соседней комнате. Она сменила свое пальто из крокодиловой кожи на комбинезон с надписью “обслуживание отеля”, но сохранила темные очки с выпученными глазами, что представляло собой странное сочетание. В руке она держала что-то похожее на футляр для рыболовных удочек-трехметровый пластиковый цилиндр диаметром около пятнадцати сантиметров, отвинчивающийся посередине.





“А что там внутри?- спросила Джексон.





- Взрывающийся гарпун, - ответила Илэйн. - Достань золото. Нам нужно идти.





Джексон подобрала золото. Он был слишком тяжел, чтобы легко нести его в одной руке на какое-то расстояние, поэтому он баюкал его, как ребенка, и последовал за Илэйн к лифту. Илэйн воспользовалась ключом, чтобы включить пожарную службу, и они направились прямо к автостоянке.





На самом нижнем уровне, шестью этажами ниже вестибюля, они вышли. Илэйн направилась к двери без таблички, которую открыла другим ключом, обнажив трубопровод, набитый трубами и кабелями. Там было достаточно места, чтобы проковылять до середины, хотя Джексон должна была следить за его локтями, чтобы убедиться, что скафандр не зацепится за что-нибудь и не порвется.





“Итак, мы раскладываем эти монеты по образцу, - сказал он. - Отвлеки этого дракона.’ Что же мне тогда делать?





- Беги, - сказала Илэйн. Она не смотрела на него и казалась рассеянной. Взвинченный, как парни, когда они все мчались к горячему одному. Но Джексон не чувствовала сильного предчувствия того, что вот-вот произойдет, отчасти потому, что он все еще не мог в это поверить. Теперь, когда Илейн снова надела темные очки, он даже сомневался в ее золотистых глазах. В гостиничном номере царил полумрак, возможно, это был какой-то спецэффект, какая-то шутка дня повышения, и его снимали по замкнутой системе, или у женщины была шпионская камера, и все это будет на YouTube через день или два.





Но он не был уверен, и капитан сказал ему сделать то, что сказал шеф, и шеф сказал ему повиноваться этой женщине, и ни один из этих парней не был в Панках младших классов .





“Как далеко мне нужно бежать?- спросил он, когда они спускались по металлической лестнице из трубы в канализацию. Это был один из первоначальных туннелей, сплошь кирпичная кладка девятнадцатого века, как ему хотелось бы иметь в своей квартире, с узорами над арками и все такое, хотя здесь он был испорчен болтающимся электрическим шнуром, натянутым между лампами 1950-х годов, некоторые из которых все еще работали.





Может быть, на лейтенантское жалованье он сможет переехать в старое здание, выбраться из гипсокартонно-бетонной дыры, которую снимал последние два года .





“Беги как можно дальше, - рассеянно сказала Илэйн, отвечая на его вопрос спустя целую минуту после того, как он был задан. Он был позади нее, так что не мог точно видеть, что она делает, но было похоже, что она нюхала воздух. Что было не так уж плохо, учитывая, что они были в канализации. Или, может быть, это была ливневая канализация, потому что там была только тонкая струйка воды-Джексон была почти уверена, что это была вода—бегущая по центру туннеля.





- Перестань, - сказала Илэйн. Она повернулась, раздув ноздри, и наклонилась к полу туннеля. Она глубоко вздохнула и сказала: “Да. Это здесь, прямо под нами.





- Хорошо, - сказала Джексон. Он положил мешок с золотом на землю и согнул руки. Ему не нужно было этого делать, но это была долгожданная растяжка. “И что теперь?





Илэйн достала из кармана комбинезона палочку желтого мела и начала рисовать маленькие круги на кирпичах по обе стороны от струйки воды. - Сначала ты можешь снять дыхательный аппарат. Затем вам нужно положить монеты на эти круги, пока я не нарисую последний. В последний раз ты подождешь, пока я приготовлю гарпун. Затем вы закрываете свой костюм, включаете воздух и готовитесь. Вы кладете монету и бежите .





Она посмотрела вдоль туннеля в обоих направлениях. “Я думаю, надо вернуться тем же путем, каким мы пришли. Когда вы почувствуете вспышку, присядьте на корточки и надейтесь на лучшее.





“Самый лучший?- спросила Джексон. Он не испытывал особого страха, но чувствовал прилив энергии. Грядет действие. Жизнь или смерть.





- Надежда всегда необходима, - сказала Илэйн.





“Если парни в мокрых плащах делали это в старые времена, я сделаю это, - сказала Джексон. Он наклонился и открыл сумку. Монеты лежали в рулонах бумаги. Он никогда раньше не видел золотых монет и был удивлен, когда разорвал сверток, чтобы узнать, насколько тяжелыми были каждая из них по отдельности. И звук, который они издавали, падая на кирпичи, - он действительно звучал правдиво.





- Будь осторожен, - сказала Илэйн. - Нам они все понадобятся. Или почти все. Их девятьсот шестьдесят пять, а нам нужно девятьсот шестьдесят четыре.





Она работала быстро, рисуя круги. Джексон сосредоточилась на работе, следуя за ней с золотыми монетами, пытаясь догнать. Рисунок, который она делала, казалось, был кругами внутри кругов, своего рода геометрическим рисунком, похожим на те, которые он использовал, когда был ребенком со спирографом. У нее был хороший глаз, и она не нуждалась ни в какой помощи, чтобы сделать правильные изгибы. Он старался делать так же хорошо работу по размещению монет, попадая ими точно по маленьким меловым кружочкам.





На то, чтобы достать монеты, ушло около полутора часов. Когда у Джексон осталось две,Илэйн перестала рисовать.





“Это будет последний раз, - сказала она, ее ноздри постоянно раздувались, голова двигалась, когда она принюхивалась к воздуху. Джексон тоже показалось, что он чувствует какой-то химический запах, возможно серу. “Есть еще кое-что.





Она подошла к нему вплотную, и он слегка вздрогнул, хотя ее глаза все еще были скрыты. Затем она внезапно наклонилась вперед и поцеловала его прямо в губы-старомодным поцелуем, с закрытыми губами, хотя ему самому было жарко. Как будто после еды мексиканской пиццы, которую он любил, после ожога Чили, распространяющегося по его рту.





“А это еще зачем?- спросил он.





- Удачи, - сказала она. - Для нас обоих. Приготовьте свой костюм.





Она открыла футляр с удочкой и достала гарпун. Он выглядел старым для Джексон, шахта была бледным старым деревом, а голова темным железом с выпуклым гребнем, чтобы держать взрывчатку. Илэйн проверила его и ввинтила что-то в лампочку, в то время как Джексон снова надел свой дыхательный аппарат и прошел через контрольный список, пробуя холодный, пропитанный металлом воздух, проходящий через его маску, проверяя, что капюшон был закрыт, что все уплотнения плотно сомкнулись на запястьях и лодыжках, а перчатки надежно закреплены. В каждой руке он держал по золотой монете.Тот, что он держал в правой руке, чтобы идти по кругу, и тот, что был слева, он решил оставить себе в качестве сувенира.





Илэйн отступила футов на десять, сняла темные очки и отбросила их в сторону. Затем она приняла олимпийскую позу метателя копья: ноги расставлены, левая рука вперед, правая рука с гарпуном назад, готовая к броску.





Джексон осторожно опустилась на колени, балансируя на его ступнях. Он держал монету между большим и указательным пальцами, в дюйме от круга, и посмотрел на Илэйн.





- Сейчас же!





Монета полетела вниз. Джексон развернулась наполовину, уже двигаясь, вытянув ноги, когда он поднимался по одной стороне туннеля, как велосипед на Велодроме, и снова вниз, чтобы пробежать по середине, и даже сквозь скафандр он услышал громкий рев, и волна воздуха толкнула его в спину, как волна давления от поезда метро, заставляя его спотыкаться, и он оглянулся, хотя знал, что это была плохая идея, и он увидел, как огромная оранжевая морда пробила пол туннеля, посылая кирпичи взрываться, как катастрофа Lego, и Илэйн, вспышка движения и





Бах!





Это был взрывной гарпун, но дракон не просто умер. Вместо этого давление воздуха в туннеле изменилось на противоположное. Свирепый ветер ударил в Джексона, таща его назад. Дракон вдыхал, втягивал кислород, кислород, чтобы разжечь огонь, который, как знала Джексон, будет гореть сильнее, чем все, что он когда-либо видел или слышал, или даже верил, что может существовать на земле, а слова Илэйн о мокрых шерстяных плащах были чушью собачьей, и в конце концов он умрет в этом туннеле, и его имя будет выведено золотыми буквами на мемориальной доске в его старой компании .





Но он продолжал пытаться бежать вперед, потому что вы никогда не сдавались, даже когда все шло к черту, особенно тогда, потому что если вы должны были умереть, то вы сделали это, сделав что-то, а не просто сдались—





Пламя было больше ста метров в длину, и в его тонком, как волос, ядре было так же жарко, как на внешнем солнце.





Джексон нырнула на пол за мгновение до вспышки, но он был слишком близко, и было уже слишком поздно что-либо менять. Ремни, удерживающие его воздушный цилиндр, испарились, а сам цилиндр деформировался при падении. Костюм, лучший из тех, что можно было купить за деньги, выглядел немногим лучше, хотя его создатели могли гордиться тем, что даже будучи пеплом, маленькие кусочки его слипались в бесполезные комки.





Его кожа, которая должна была обуглиться до костей за микросекунду, не обуглилась. Его волосы, хоть и короткие, не вспыхнули, как горящая спичка. Мягкая, влажная ткань его глаз, ушей и рта не вскипела мгновенно.





Он чувствовал только приятное тепло, хотя лежал на кирпичах, раскаленных докрасна, как в тот день, когда они покинули печь, и был совершенно голым.





В правой руке он держал шарик расплавленного золота.





Что-то затрепетало в воздухе над ним. Джексон перевернулась и посмотрела вверх. Там был крошечный ребенок . . . дракон, весь алый и зеленый, с такими же золотыми глазами, как у Илэйн .





- Илэйн?- прохрипела Джексон. Кваканье было психологическим. С его горлом все было в порядке. Он просто не мог поверить, что вообще жив и может говорить. Он посмотрел на свои руки и увидел, что его кожа была такой же красной, как кирпичи под ним, но она была целой, и он не чувствовал боли.





- Да, - ответила дракониха, хотя ее голос и не был слышен. Джексон услышала это в своей голове.





“Что, черт возьми, случилось?





- Ну ты же знаешь, - сказала Илэйн.





Джексон на мгновение задумалась об этом, и он действительно знал.





- Дракон умирает, дракон рождается, - сказал он.





ДА.





“Я дракон, - сказал он и тут же понял, что все в порядке, потому что он знал, что значит быть драконом, а быть драконом было неизмеримо лучше, чем просто человеком.





Он сунул остывающий бесформенный золотой диск в рот и с удовольствием съел его, оставив мягкий металл под зубами. Затем он вскочил, и в этом движении уже не было человека с золотыми глазами и кожей цвета сумерек, а появился еще один маленький дракон, такой же великолепный, как и первый.





- Да, - сказала Илэйн. Она повела его к раскаленным кирпичам и скале под ними, и они вместе нырнули в нее, направляясь все глубже и глубже к горячему центру Земли, где жили и росли драконы, пока не состарились и не поднялись, как лосось к водному источнику, чтобы найти свое место рождения и начать все заново.





Дракон умирает, дракон рождается. Но иногда им нужна небольшая помощь.

 

 

 

 

Copyright © Garth Nix

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Знающие существа»

 

 

 

«Безболезненный»

 

 

 

«Куда бы ни дул ветер»

 

 

 

«Лес, или Дерево»

 

 

 

«Более реальный, чем он сам»