ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Остров в море звезд»

 

 

 

 

Остров в море звезд

 

 

Проиллюстрировано: LordDoomhammer

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #КОСМИЧЕСКАЯ ОПЕРА

 

 

Часы   Время на чтение: 67 минут

 

 

 

 

 

Во время полета она обдумывала и репетировала, как именно будет сообщать о случившемся. Ее миссия обернулась не так, как она ожидала, но, по крайней мере, она не вернулась с пустыми руками, благодаря своим бесстрашным исследованиям. Ей не терпелось рассказать Айвандеру о том, что она нашла.


Автор: Kevin J Anderson

 

 





1





ГАРРИСОН РИВЗ





Ему пришлось бежать, и он побежал вместе с мальчиком в темные пространства между звездами.





Гаррисон Ривз забрал один из кораблей из компании "Айвандер Индастриз", занимающейся обработкой лавы на Шеоле. Хотя он планировал это в течение нескольких дней, он собрал только несколько припасов и сувениров, прежде чем уехать. Ничто из этого имущества не имело для него большего значения, чем благополучное бегство с сыном.





Он жил на грани нервного срыва, готовясь к катастрофе, которая, как он знал, должна была произойти. Ли Ишвандер, скиталец-промышленник, не поверил его опасениям и отказался тратить деньги, необходимые для увеличения запаса прочности; жена Гаррисона Элиза ему не поверила. Другие добытчики лавы мало обращали внимания на его предупреждения о приливных сдвигах третьего порядка на разрушенной планете, не потому что они оспаривали его геологическую математику, а потому что они не хотели верить.





Поэтому Гаррисон сделал свой выбор, единственно возможный выбор, как он полагал. Он украл один из кораблей компании, и Элиза собиралась сказать, что он украл их сына.





Он вылетел из системы, убегая далеко от любого поселения Скитальцев или аванпоста Конфедерации, которые могли бы засечь его проход. Элиза была не только честолюбива, она была также жестокой и опасной—и он знал, что она придет за ними. Гаррисон надеялся, что у него будет достаточно форы.





Это был просто стандартный корабль Iswander, ничего особенного, без особых модификаций. Это была рабочая лошадка, полностью заправленная экти, управляемая эффективным илдиранским звездолетом. Гаррисон мог управлять кораблем без специальной подготовки, как и большинством стандартных космических кораблей.





Когда они взмыли в звездную пустоту, десятилетний сет ехал в кабине рядом с ним. Гаррисон провел большую часть долгого и одинокого времени, знакомя мальчика с системами кабины и диагностикой двигателя, давая ему простые навигационные проблемы для решения—как и любой хороший отец скитальца, хотя Гаррисон раздражался тем, как его строгий отец воспитал его .





Скитальцы были свободными душами, иногда пренебрежительно называемыми космическими цыганами, чьи кланы заполняли грубые и неровные ниши, которые другие, более избалованные люди считали слишком опасными. Не так уж много избалованных людей приходило на лавовые операции на Шеоле, но он последовал туда за Элизой, ради ее продвижения в промышленности Исвандера.





- Держись подальше от этой женщины, - предупредил его Олаф Ривз, и не один раз, а десятки. “Если ты бросишь мне вызов, если женишься на ней, то пожалеешь об этом. Ты плюешь на свое наследие.





Ему очень не хотелось признавать, что отец был прав.





Гаррисон закрыл глаза и открыл их, сделав глубокий вдох. Он изучил отметки на пультах управления второго пилота корабля, затем повернулся к сыну. - Иди вперед и приготовь следующий курс, сет.





“Но куда же мы едем?- спросил мальчик.





Гаррисон улыбнулся. “В этой поездке мы действительно путешествуем. Пока мы едем подальше от Шеола, выбирай сам.- Он постучал по звездному экрану, который показывал бесконечные возможности. “Пока мы просто держимся подальше от всех и вся.





- Например, прятки?





“Немного, но это не совсем игра. Нам нужно немного побыть наедине, чтобы я мог все переосмыслить.





Мальчик был явно рад находиться рядом с отцом, но очень встревожен. Сет знал, что они убегают с Огненной планеты, хотя и не совсем понимал почему. Он уважал свою мать, даже боялся ее, но он любил своего отца. Сет и Гаррисон искренне любили друг друга. Элиза никогда не позволяла себе опускать свои стены—ни с деловым партнером, ни даже с собственным сыном.





После сканирования звездного каталога, сет выбрал координаты, которые соответствовали немногим другим, чем “середина нигде.- Они скорректировали курс. Звездные двигатели зажужжали и сменили тон, когда они перестроились, а затем судно снова понеслось прочь.





Гаррисон испытывал смятение, покидая всех остальных работников комплекса по переработке шеоловой лавы. Более двух тысяч рабочих, специалистов различных рангов, инженеров, металлургов, геологов, судовладельцев и просто ворчунов, заполнявших вахты на плавильных баржах или вышках управления, окруженных пожарами, которые могли бы вдохновить сам ад.





Таков был ландшафт, знакомый сету, - не куполообразный парниковый астероид или тороидальная орбитальная станция Ньюстейшн, служившая Скитальческим центром управления. Многие Скитальцы жили в открытом небе газового гиганта на скаймайне сбора экти, пожиная большие прибыли, собирая топливо для звездных двигателей из рассеянных облаков.





Вместо этого ежедневный обзор мальчика был полыханием алой магмы, вспыхивающей в раскаленных металлических столбах в заполненном дымом небе; он вырос в укрепленной среде обитания, установленной на сваях, погруженных в твердую скалу.





Пока две близко вращающиеся половины планеты регулировали свой танец небесной механики, Гаррисон изучал точки плавления, силы отжига и структуру керамической решетки компонентов среды обитания и фабрики. Он проанализировал пируэт двойной планеты, обнаружив резонансы третьего порядка, которые заставили бы фрагменты падать немного ближе друг к другу, увеличивая напряжения и подвергая опасности операции Iswander.





Встревоженный Гаррисон прошел по всем правильным каналам и представил свои результаты промышленнику, только чтобы испытать еще больший шок, когда он понял, что ни Ли Айвандер, ни его заместитель Элиза не хотели слышать никаких таких предупреждений. Они просто и нетерпеливо заверили его, что станция по переработке лавы достаточно безопасна, и велели ему вернуться к работе. По их словам, прочность материала и теплостойкость конструктивных элементов были достаточными, чтобы выдержать окружающую среду Sheol . . . но Гаррисон знал, что вероятность ошибки очень мала.





Добавление ненужных и дорогостоящих уровней избыточного экранирования и” параноидальных " мер безопасности, по словам Iswander, было безответственно к Iswander Industries, а также к сотрудникам, которые участвовали в распределении прибыли.





Гаррисон тогда сделал себя очень непопулярным, распространяя свои предупреждения среди сотрудников Sheol, создавая нервозность, которая еще больше расстроила его жену. Она была в ярости на Гаррисона, уверенная, что его свист будет стоить ей повышения.





К сожалению, когда он убедился, что альтернативы нет, ему пришлось увезти сета из Шеола до того, как произошла катастрофа. Он надеялся, что ошибается. Он знал, что это не так.





Элиза утверждала, что любит их сына, даже настаивала с большой горячностью, когда Гаррисон бросил ей вызов, но ее слова были только словами. Он знал, что она предана "Айвандер Индастриз". Элиза привязала свою звезду к могущественному человеку, который происходил из клана Скитальцев, но вел себя не как скиталец.





В его голове снова раздался хриплый голос отца. “Тебе не следовало жениться на этой женщине. Ты Скиталец, и ты принадлежишь к другим скитальцам!





“Ли Айвандер-скиталец, - ответил Гаррисон, хотя эти слова прозвучали глухо в его собственных ушах.





- Этот человек забыл, кто он такой.- Бородатый патриарх клана Ривз помахал пальцем перед лицом своего сына. “А если ты останешься с ним, то забудешь, кто ты такая. Так много кланов Скитальцев забыли об этом.





Но Гаррисон отказался слушать и все равно женился на Элизе Энтури. Он так много отдал за нее . . . или он сделал это только для того, чтобы действовать против своего отца?





“Если мы найдем себе жилье и осядем, мама снова будет жить с нами?- Спросил сет.





Гаррисон не хотел лгать мальчику. Он смотрел на звездный лес впереди и великую пустоту, в которой они затерялись. “Я думаю, она хочет попытать счастья на Шеоле.





Сет выглядел грустным, но стойким. - Может быть, когда-нибудь.





Гаррисон не видел другого ответа, но, возможно, когда-нибудь .





На украденном корабле они еще несколько раз меняли курс, летя туда, куда больше никто не хотел лететь. Они пересекли необъятную пустоту, которая напомнила им обоим, как велика Вселенная и как мало в ней содержится. Когда вокруг них не осталось ничего, кроме световых лет, они наткнулись на удивительную аномалию—скопление газовых мешков вдали от любой звездной системы, раздутых шаров, каждый из которых был вдвое больше корабля.





Сет наклонился вперед, изучая сенсорные экраны и вид без фильтра через оконное стекло. - Они раздулись и плавают. Может быть, нам стоит позвонить им . . . вздутие живота.





Гаррисон быстро провел диагностику. “Никогда не видел ничего подобного.





Перепончатые пузыри казались органическими, дрейфующими в свободном скоплении. В тусклом свете далеких звезд сферические структуры казались зеленовато-коричневыми пленчатыми мембранами, каждая из которых заключала в себе расплывчатое ядро. Десятки тысяч из них образовали остров в море звезд.





- Они что, живые? - спросил сет.





Гаррисон выключил двигатели, чтобы их корабль мог дрейфовать к газовым мешкам. “Не знающий."Странные предметы казались величественными-тихими, но мощными. Они наполнили его чувством удивления.





Случайное мерцание света осветило один из узелков,внутренняя вспышка, которая исчезла. Еще одно вздутие мелькнуло, а затем исчезло.





Когда он и его отец уставились в оконные проемы, сет спросил: "Мы только что сделали открытие?





“Может быть, и так, но я не могу сказать тебе, что это значит.- Гаррисон пришвартовал корабль среди тысяч безмолвных, жутковатых громил. - Давай просто останемся здесь на некоторое время.





2





ЭЛИЗА РИВЗ





Элиза была так взбешена и возмущена, что едва могла мыслить здраво, но у нее хватало здравого смысла, чтобы сохранять самообладание. Она подавила свою инстинктивную реакцию и вцепилась в свое профессиональное поведение, как в броню.





Она не могла допустить, чтобы Ли Айвандер увидел ее такой. Слишком многое было поставлено на карту, и ее ответственность была слишком велика. Ее похищенный сын, а также предательство мужа были только частью того, о чем она должна была беспокоиться. Приоритеты должны быть взвешены и сбалансированы.





Он забрал моего сына! Он украл корабль и оставил меня здесь!





Еще до того, как она вышла за него замуж, она знала, что Гаррисон был отсталой деревенщиной, но он сказал все правильные слова. Вместе они изложили свои великие планы, и он согласился делать правильные вещи, сосредоточив свои глаза на путеводной звезде, которая изменит все для них.





И Элиза ему поверила. Это разозлило ее не меньше, чем все остальное. Она ему поверила! Она ненавидела чувствовать себя дурой.





Элиза подошла к двери кабинета Исвандера, расположенного в башне номер один комплекса по переработке шеоловой лавы. В первой башне было пять этажей с офисами и жилыми помещениями, стоявшими высоко на армированных углеродом керамических стойках. Повсюду вокруг них Алые озера сочились из расплавленных источников, образуя мерцающую—некоторые называли ее устрашающей-панораму.





Элиза была очаровательной женщиной с точеными чертами лица, острым подбородком и щедрым ртом. Ее лицо ни в коей мере не было мягким, но карие глаза обладали проницательностью. Она могла формировать свои эмоции так, как ей хотелось, потому что разные ситуации требовали разных личностей, разных реакций. Там было целое подмножество настроений, которые она никогда не показывала Гаррисону, потому что ей это было не нужно—до недавнего времени. Он забрал моего сына!





Выйдя из кабинета Исвандера, Элиза расправила свою униформу и на мгновение остановилась, чтобы собраться с мыслями. Она пробежала пальцами по своим коротким, профессионально длинным каштановым волосам с золотым отливом. Когда она была готова, то вошла.





Ли Айсуондер был занятым человеком, важным человеком, но у него всегда находилось время для нее. Насколько она могла судить, он не держал на нее зла за безответственное поведение ее мужа.





Айвандер стоял с безупречной осанкой перед стеной толстых поляризованных окон, которые смотрели на ад. Темно-серый костюм сидел на нем очень хорошо. Седина на висках его темно-каштановых волос придавала ему особый вид. Он был человеком, который внушал уважение и уверенность с первого взгляда. Он был боссом, бизнес-лидером, человеком, который автоматически знал, что делает, и таким образом был способен убедить армию менеджеров среднего звена и сотрудников делать то, что он просил. Они верили ему, когда он принимал деловое решение или принимал корпоративную азартную игру, даже когда другие советовали не делать этого.И Элиза тоже в него верила.





Отвернувшись от окна, он приветствовал ее улыбкой. - Паннебейкер говорит, что формируется новый петушиный хвост. Он направляется в горячую точку, чтобы сделать снимки. Вы же знаете, как он относится к свежей геологической активности.





Элиза знала, как это опасно. “Он подписал отказ от наследства?





“Он подписал множество отказов. Он еще не успел покончить с собой.





“Тогда вы готовы, сэр.- Элиза подошла и встала рядом с ним у стеклянной стены.





Лавовые потоки были медленными волнами, их всплески и провалы были вызваны сейсмической нестабильностью. В центре трех жилых и контрольных башен стояла укрепленная посадочная решетка. Бронированные плавучие баржи дрейфовали по расплавленному морю, собирая металлы, сортируя их, вынимая ценные, и извергая обломки обратно в бассейны.





В течение более чем столетия кланы Скитальцев получали наибольшую прибыль, собирая экзотический водородный аллотроп под названием экти, который питал все звездные двигатели. Экти был одним из самых ценных товаров в рукаве спирали, но Ли Айвандер нашел и другие способы получить прибыль. Он перешел от традиционного сбора экти к этим операциям. У него был острый ум и здравый смысл деловой практики, которые были более эффективными, чем иногда бессистемные процедуры кланов Скитальцев.





Покрытая кратерами другая половина двойной планеты занимала большую часть неба, приливно соединяясь с главным телом Шеола. Два планетоида падали навстречу друг другу, вращаясь вокруг общего центра масс. Напряжение сжимало и толкало кору в гравитационном рывке войны. Гаррисон утверждал, что разбитая планета была нестабильна-блестящее наблюдение! Именно эта нестабильность удерживала все горячее сырье в потоке для легкой промышленной добычи.





Айвандер казался озабоченным. Хотя Элиза хотела взорваться с ее новостями о Гаррисоне-закричать “" мой сын был похищен!—она заставила себя сохранять спокойствие. Ли Айвандер был ее лучшим союзником.





Он посмотрел на нее, приподнял густые брови и коснулся своей куртки спереди. - Специальный костюм для моего выступления на новом вокзале через два дня. Специально скроенный. Я хочу вырезать фигуру лидера.





“Вы всегда выглядите как лидер, сэр . . . но я не консультант по моде.





Исвандер сжал губы в безуспешной попытке скрыть улыбку. “Я не спрашиваю мнение моей жены по этим вопросам, потому что она всегда колеблется и говорит, что все в порядке. Мне нужен был честный ответ.





“Я всегда даю тебе честный ответ. Когда вы представите себя, Скитальцы увидят, что вы-бизнесмен и лидер, а не неряшливый работник, который шаркает с производственной линии. Я сомневаюсь, что ваш противник даже потрудится сменить комбинезон. Я ожидаю, что решение будет очевидным.





“Тогда я принимаю это. Сэм Рикс не может поверить, что у него есть шанс на победу, хотя есть некоторые члены клана, которые предпочитают свои эксцентричности реальности бизнеса и политики.- Он нахмурился.





“Это вымирающая порода, - сказала Элиза, думая о своем муже и его отсталой семье. Гаррисон уже доставил столько хлопот. Она искала способ рассказать об этом Исвандеру, но он был слишком занят своими мыслями.





“Я просмотрел записи о кланах Скитальцев, изучая их взаимодействие с правительством Конфедерации—уступки, которые мы получили, наши вторжения. Моя бизнес-модель уводит нас от этих старых, неэффективных бродячих путей. Пришло время для кланов, чтобы стать серьезными. Я действительно считаю, что я лучше всего квалифицирован, чтобы быть следующим оратором.





Она заерзала, желая взорваться, но она знала, что продвижение ли Айвандера в качестве спикера также откроет для нее много возможностей. Ему придется делегировать Шеол операции, поставить ее во главе. “Наблюдая за политикой Скитальцев со стороны, я бы сказал, что все будет лучше, чем Иша Сьюард, сэр.





- Он искоса взглянул на нее. “Это не совсем звонкое одобрение. Она была просто компромиссным кандидатом, выбранным потому, что она была тусклой и никого не оскорбляла. Теперь пришло время для видения, и я, безусловно, проявил себя.- Он усмехнулся. - Извини, я не должен был говорить тебе свою речь.





—Это практика, сэр, выборы через несколько недель, - сказала Элиза. Она боролась с собственной болью, с признанием своей неудачи, а также с чувством вины за то, что это неожиданное событие оторвет ее от работы.





Но прежде чем она успела высказать свою просьбу, в разговор вмешался Алек Паннебейкер. - Шлейф вот-вот лопнет, шеф. Точно по расписанию, точно в цель. Я получаю изображения, от которых у тебя захватит дух!





Элиза почувствовала кратковременную дрожь на палубе первой башни. Шеол пребывал в постоянном беспокойном сне на беспокойном сейсмическом ложе.





На озере лавы рядом с маленьким, защищенным щитом кораблем Паннебейкера появился большой пузырь, который превратился в фонтанирующий гейзер лавы. Он брызнул высоко, а затем дождем обрушился вниз петушиным хвостом, который с плеском вернулся в магму. Паннебейкер присвистнул, снимая свою защищенную лодку. "Это будет отличный пиар-образ!





- Голос айвандера звучал скептически. - Приехать в Шеол и посмотреть достопримечательности?





- Нет, Шеф—я больше думал о том, как это показывает, что вы провидец с предвидением и яйцами, чтобы создать жизнеспособную промышленность, где другие Скитальцы боялись ступать. Никто не может спорить с вашими отчетами о прибылях и убытках.





“Это может быть полезно для вашей избирательной кампании, сэр, - сказала Элиза после того, как помощник шерифа отключился. “Но ты должен удалить ту часть, где говорится о шарах.





Когда Исвандер вернулся к своему столу, Элиза встревоженно выпрямилась. Конечно же, он видел ее волнение! Но раньше она никогда не доставляла ему проблем. Наконец, она сказала Без предисловий: "Гаррисон ушел. Он украл один из ваших кораблей.





Исвандер откинулся назад. “О чем ты говоришь?





- Он уехал от шести до десяти часов назад. Он похитил нашего сына и улетел.





“Я не могу поверить, что ваш муж способен на такое. Он казался таким ...





- Пассивный человек?- Сказала Элиза. - Да, он и меня обманул.





“Я хотел сказать: "добрый отец.’ Он все еще настаивает, что мы действуем слишком близко к запасам прочности? Это же чепуха. Мы были здесь в течение многих лет без каких-либо неприятностей.





“Он думает, что сейсмический состав Шеола меняется, и старые расчеты больше не имеют силы.





Исвандер был встревожен. - Он разозлил других рабочих. Если они узнают, что он ушел, они потребуют ответов.





“Я знал, что он что-то замышляет."Элиза больше сосредоточилась на своей конкретной проблеме, чем на общем вопросе и его влиянии на Iswander Industries, что продемонстрировало, насколько она была напугана. “Я могу судить об этом по его манерам. Гаррисон не смог бы сохранить секрет даже ради спасения своей жизни.





“Ты хоть представляешь, куда он мог деться? Для мужчины украсть ребенка у своей матери-это уже слишком . . . это нехорошо, совсем нехорошо.





- Я рад, что у меня возникли подозрения. Он проверил корабли Исвандеров, выяснил, какие из них заправлены и снабжены топливом. Гаррисон думал, что он был осторожен, но я установил трассирующие устройства на всех наших кораблях. Независимо от того, куда он идет, каждый раз, когда он останавливается и меняет курс, он будет сбрасывать крошечный сигнальный буй и выдавать сообщение с его новыми координатами.- Она заколебалась, борясь с сухостью в горле. “Я могу выследить его, сэр, но мне нужно будет уехать прямо сейчас. У него уже есть фора.





- Айвандер сложил руки на столе. “Ты одна из самых важных моих сотрудниц, Элиза.





Она думала, что он откажет ей в ее просьбе. “Я понимаю, что это очень критическое время для Iswander Industries, сэр. Ты просто уезжаешь в Ньюстанцию—”





Выражение его лица смягчилось. “И я понимаю, что это еще более важно. Выбери себе корабль, какой хочешь, - ты его заслужил. Я так понимаю, вы едете один? Я сообщу другим руководителям команд, что вы занимаете неопределенное количество времени по личному вопросу.





Элиза должна была бы почувствовать облегчение, но ее гнев не был ослаблен, а только сосредоточен. “Да, Мистер Айвандер. Это определенно личное.





3





ГАРРИСОН РИВЗ





В неисследованном, пустом пространстве, Гаррисон и Сет плавали среди таинственных шаров в течение двух дней безмятежного спокойствия и просто расслабления. Они играли в разные игры. Гаррисон рассказал Сету об истории Скитальцев, о других планетах, которые они когда-нибудь увидят. Он знал, что они не могут оставаться здесь вечно, и он должен был решить, что делать дальше, куда они пойдут, какую новую жизнь они создадут. Хотя узел в его животе не исчез, он немного ослаб.





Странные пузыри плавали вокруг них, иногда искрясь, двигаясь вперед, как спящие космические медузы.





Они были отрезаны от всех коммуникаций, и он молился, чтобы его опасения по поводу операций по переработке шеоловой лавы были преувеличены. Он предпочел бы, чтобы ему доказали обратное. Но если ничего не случится, Элиза будет настаивать, что его тревога была параноидальной безответственностью, и что он умышленно украл ее сына. Гаррисон знал, что его жена может быть мстительной, если захочет—и после того, что он сделал, она определенно захочет быть такой.





Он оставался настороже, продолжая следить за иллюминаторами своего корабля, наблюдая за странными узлами, которые перемещались вокруг него. Вещи были красивые и экзотические.





У Олафа Ривза было очень мало терпения для отвлечений внимания или любых других мнений, кроме его собственного, но он настаивал на том, что Гаррисон и его младший брат Дейл уважают неизвестность космоса. Этот величественный кластер, безусловно, был его представителем.





Гаррисон не хотел признавать этого, но он боялся, что его наиболее жизнеспособной альтернативой было бы вернуть сета в шумную безопасность клана Ривз. Его семья примет их обоих, но Гаррисон знал, что это потребует от него извинений и продолжительных упреков от сурового лидера клана. Ему придется снова скользнуть под большой палец Олафа и позволить Сету подняться в этом окружении.





Да, хотя Ли Айвандер и Элиза олицетворяли безличные человеческие амбиции, Гаррисон также не заботился об изоляционистских скитальцах. Он не принимал презрения своей семьи к "кланам, запятнанным цивилизацией".





Нет, он найдет себе другое место. У него было много различных навыков и интересов, и он мог претендовать на любое количество полезных работ. По крайней мере, это гарантировал его изобретательный опыт скитальца.





- Смотри, там статика на экранах, - сказал Сет. - Что-то вроде пульса каждые тридцать секунд. Ты думаешь, это сигнал от раздутых людей? Может быть, они пытаются связаться с нами.





На экране Гаррисон увидел крошечную вспышку, вспышку статики. Сет сосчитал до тридцати, и когда он дошел до тридцати, вспышка появилась снова. - Вот видишь!





Гаррисон запустил несколько диагностических процедур, пытаясь определить источник. “Это исходит не от распухших людей. Они все вокруг нас, но этот сигнал есть . . . доносится из нашего корпуса.- По его спине пробежал холодок-какой-то след? “Я собираюсь переодеться. Я лучше выйду на улицу и проверю его.





Он надел гибкий защитный костюм с легкой фамильярностью. Все, кто вырос среди цыганских бродячих кланов, половину детства провели в костюмах. Они знали, как чинить вещи, возиться со всевозможными механизмами; они могли построить систему жизнеобеспечения из самых невероятных обломков. Долгое время это был единственный способ выжить для кланов, потому что они не получали помощи ни от кого другого.





Теперь, после двадцати лет ассимиляции в Конфедерации, Олаф настаивал на том, что многие Скитальцы забыли свое наследие, но когда Гаррисон застегнул крепления на своем костюме и быстро прошел проверку безопасности, он знал, что это было то, что он никогда не сможет забыть. Это было частью его самого.





Он подошел к воздушному шлюзу, щелкнул коммуникатором шлема. “Я вернусь через некоторое время.





- У меня есть корабль, папа.





Гаррисон прошел через воздушный шлюз и оказался в дезориентирующем открытом пространстве. В течение многих лет он работал снаружи на обломках "Рандеву", скопления обитаемых астероидов, которое было бывшим правительственным креслом скитальца, прежде чем оно было разрушено во время войны. Гаррисон и его товарищи заново соединили топливные баки, возвели опорные балки, протянули трубы доступа от одного астероида к другому. Работники клана Ривз позаботились о том, чтобы запереть их вместе согласно старому плану.Олаф хотел воссоздать старое правительственное здание точно таким, каким оно было раньше, отказываясь рассматривать какие-либо улучшения или модификации.





- Рандеву служил нам веками, и кланы прекрасно справлялись, - сказал Олаф. “Я бы не стал утверждать, что знаю больше, чем они, и вам тоже не следует этого делать.





Когда Гаррисон вышел из шлюза и отошел от корпуса, он огляделся вокруг. Вздутия были жуткими, тускло освещенными далекими звездами, а также светом ходовых огней украденного корабля Исвандеров. Раздутые сферы парили в тишине, завораживающие и непостижимые.





Гаррисон долго смотрел на него. - Голос сета эхом отозвался в его шлеме. “Еще ничего не нашли? Я наблюдаю за вспышками—каждые тридцать секунд.





- Все еще ищу.- Он держался за выступы корпуса и дюйм за дюймом продвигался вдоль корабля. Его ручной сканер ловил сигналы, и он заметил пульс, идущий из-под двигателей. Он спустился вниз, маневрируя над выхлопными конусами.





Словно космические мыльные пузыри в пространстве вокруг него, вздутия перемещались, меняли свое положение.





Теперь, когда он знал, что искать, он легко нашел магнитный трекер, кластерное устройство, которое выбрасывало крошечные сигнальные буи. Гаррисон знал о таких вещах.





Никакой сигнал не мог двигаться, пока корабль использовал звездный двигатель и двигался быстрее скорости света, но каждый раз, когда они выключали звездный двигатель и сбрасывали курс, это коварное устройство слежения сбрасывало маркер с соответствующей информацией.





Гаррисон молча проклинал Элизу, потому что Сет слушал по комму шлема. Тяжело дыша, он отсоединил и деактивировал трекер—он хотел разбить его, но это не помогло бы. Вместо этого, он просто позволил ей свободно дрейфовать.





Вспышка света отвлекла его, и несколько пузырьков снова засверкали. Одно ядро вспыхнуло яркой вспышкой. Через мгновение в другой части скопления вспыхнул еще один огонек. Еще два мигнули в каком-то узоре или сигнале, а затем еще три зажглись поблизости.





Затем, с яркой вспышкой, ближайший к нему пузырь испустил волну света. Вспышка захлестнула его и весь корабль, перегрузив системы скафандра. Его диагностический экран потемнел, как будто пульсация энергии была слишком большой для сенсоров, чтобы справиться. Прежде чем его оставили в оглушительной тишине, в комме шлема раздался треск статических разрядов.





Он с трудом пробрался обратно в шлюз корабля. Из-за перегрузки система жизнеобеспечения его скафандра отказала, но у него оставалось достаточно сил, чтобы войти внутрь. Без силовой поддержки от сервомоторов скафандра ему было гораздо труднее двигаться.





Наконец, с треском, комм шлема вернулся, когда резервная батарея сдала достаточно сока, чтобы он услышал сигнал. - Папа, половина наших систем просто отключилась!





“Я возвращаюсь в дом.





Гаррисон пополз вдоль корпуса корабля, хватаясь за любые острые края, чтобы подтянуться к воздушному шлюзу. Он надеялся, что управление все еще работает. Он постучал по панели активации, получил в ответ слабую вспышку света, а затем ничего.





Вокруг него вздувшиеся тела снова затихли. Гаррисон уже чувствовал, как холод просачивается сквозь скафандр, хотя изоляция должна была защищать его гораздо дольше.





Его дыхание громко отдавалось в шлеме. Руками в перчатках он нащупал панель доступа под бесполезными приборами и сумел вызвать ручное управление, заставив дверь шлюза открыться. Гаррисон подтянулся внутрь, вручную закрыл внешнюю дверь, затем использовал аварийные контейнеры камеры для сброса воздуха, который уравнял давление достаточно, чтобы он открыл внутреннюю дверь.





Сет схватил его, когда он вернулся в главную каюту, и помог снять шлем. Мальчик беспокоился, и не без причины. - Успокоил его Гаррисон. “Со мной все в порядке . . . но я бы не хотел оказаться на улице во время очередной такой вспышки.





“Вы нашли, что вызвало статический сигнал?





“Да, так оно и было . . .- Он сделал паузу, обдумывая, как много он должен сказать. “Это было устройство, которое кто-то установил на нашем корабле в Шеоле. Может быть просто стандартное устройство отслеживания Iswander.





Мальчик нахмурился. “Или, может быть, мама положила его туда.





Гаррисон раньше этого не понимал, но сет всегда называл его “папа”, а Элизу называл более официально - “мама".





Гаррисон растянул правду, хотя это и не было откровенной ложью. “Я не знаю, кто его туда положил, но сейчас он исчез.- Он хрустнул костяшками пальцев. “Нам пора приниматься за работу. После этой вспышки нам нужно будет сделать ремонт. Это может занять несколько дней. Тогда, после того как мы проведем полную проверку, я не думаю, что мы должны оставаться здесь долго.





4





ЛИ АЙВАНДЕР





Управление опасными операциями на Шеоле было огромной проблемой, но стать спикером для кланов Скитальцев было еще более сложной задачей. С уходом Элизы Ривз Исвандер оставил установку по переработке лавы в умелых руках заместителя шерифа Алека Паннебакера и направился в Нью-Стейшн.





Айвандер никогда не переставал смотреть на общую картину. Учитывая возможности бизнеса в Конфедерации, возможности, которые даже самые изобретательные кланы Скитальцев только начали исследовать, он пришел к выводу, что объединенным кланам нужен кто-то с видением, чтобы вести их в будущее. Он мог бы исполнить эту роль.





Он направил свой личный крейсер к оживленной станции—и к своему будущему штабу, если все пойдет хорошо. Его крейсер был оснащен лучшим Илдиранским звездным двигателем, большим количеством топлива экти, хорошо оборудованным салоном и резервными системами, но на первый взгляд он выглядел как любой нормальный корабль. У исвандера было много богатства, но он не видел никакого преимущества в том, чтобы выставлять его напоказ.





При реорганизации своего правительства кланы выбрали новую станцию в качестве своего культурного и административного центра: гигантский, недавно построенный космический комплекс, вращающийся вокруг планеты. Тем временем клан Ривз и их упрямый лидер упорно пытались восстановить старый астероидный комплекс Рандеву, но мало кто обращал на них внимание. Ли Айвандер, конечно же, нет.





Его крейсер скользнул к гигантскому тороидальному космическому комплексу. Новая станция вращалась, как гигантское колесо в космосе, старомодная, но вполне исправная конструкция. Вокруг станции было много транспорта: грузовые суда, пассажирские яхты, дипломатические шаттлы. Место было оживленным, и Айвэндер любил его. И новая станция была лишь верхушкой того, что могло быть очень большим айсбергом.





Он зарегистрировал свое прибытие на полосу движения, запросил соответствующее позиционирование и стыковочный слот. Служащий на дороге узнал его голос. - Мистер Айвандер! - Сию минуту, сэр. Я прослежу, чтобы вы получили приоритетное место.





Он долетел на своем крейсере до соответствующей посадочной площадки и назначенного ему корабельного причала. Прежде чем высадиться на берег, Исвандер причесался и убедился, что его одежда не помята. Даже если он не будет выступать перед собравшимися представителями до завтрашнего дня, он не мог быть небрежным перед одной группой людей, а затем одеваться в красивую одежду и вести себя как уважаемый лидер перед другими. Он так усердно работал над своей персоной, что забыл, как можно поступить иначе. Когда люди смотрели на него, они думали о говорящем от имени кланов.Учитывая его полномочия, не было никаких сомнений, что он будет избран. И все же, он бы не предположил.





Войдя в красочную суматоху Нью-Стэйшн, Айвандер взял за правило здороваться со всеми встречными, как с персоналом станции, так и с посетителями. Некоторые из них бросали на него косые взгляды и холодно пожимали плечами, хотя большинство действовало профессионально. Другие, казалось, были рады иметь среди них знаменитость скитальца.





Он взял железнодорожный челнок, который путешествовал по окружности станции, и хотя рельсы были прямыми, кривизна Тора заставляла его выглядеть так, как будто железнодорожный челнок постоянно направлялся вверх по крутому холму. Он зарегистрировался в своих комнатах, нашел их адекватными и удобными.





Его жена и сын хотели поехать в Нью-Стэйшн на каникулы, но Айвандер всегда был слишком занят. Такие люди, как он, не берут отпусков. Тем не менее, здесь было только столько огня и лавы, на которые можно было смотреть. Если его изберут спикером кланов, то Лонда и их тринадцатилетний сын Арден переедут в Нью-Стейшн и будут проводить здесь столько времени, сколько им заблагорассудится.





В чистенькой комнатке он принял туманный душ. Собрание должно было состояться только на следующее утро, и он намеревался хорошо отдохнуть и хорошо подготовиться. Ему нужно было убедить этих людей, что он намного превосходит своего противника Сэма Рикса, человека, в котором было мало огня. Сэм Рикс не разбирался в бизнесе, не знал, как взаимодействовать с Конфедерацией. Он думал, что хочет быть оратором только потому, что это кажется ему чем-то полезным.





Однако ли Айвандер этого хотел. Это был следующий естественный шаг в развитии его карьеры. Его мышление и деловая хватка были верной путеводной звездой для будущего Скитальцев.





В своей каюте Исвандер сидел, просматривая свой датапад. Он смотрел в иллюминатор, пока вид медленно менялся от звезд к мимолетным огням космического движения, потрескавшейся поверхности планеты внизу, а затем к открытому звездному полю снова.





Он вызвал на экран краткую презентацию, хотя и знал, что представители клана знакомы с его биографией. (А если они не знали, кто он такой, то какое дело им было выбирать лидеров?) Некоторые могли бы назвать его напористым, резким . . . но ему нравилось думать об этом как о чем-то смелом, непримиримом в своем стремлении к успеху. Ну почему этого должно быть стыдно? Он усердно работал и хотел, чтобы все работали усердно, чтобы превзойти ожидания, чтобы использовать возможности, которые возникли. Скитальцы нуждались в смелом человеке с буйным отношением can-do.





Он мог бы провести ночь в магазинах, ресторанах или питейных заведениях на Нью-Стейшн, покупая вещи, которые он не хотел, чтобы заработать доброжелательность от некоторых членов клана, но он предпочитал быть один. Потирание локтей и улыбка, а также быть всеобщим другом—вот что было самым трудным, гораздо более трудным, чем представлять себе зрелищные проекты.





Сидя в своей каюте, он репетировал речь и жалел, что не мог обсудить ее с Элизой Ривз, потому что она была не только умной, но и доброжелательной. Она могла бы дать ему это объективное чтение и сказать ему, что ему нужно исправить, в то время как его жена просто улыбалась бы и аплодировала бы всему, что он сказал. Это было хорошо для его эго, но не обязательно поучительно.





Он отдохнул, рано встал, снова отрепетировал свою речь и обнаружил, что репетиция только ухудшает его самочувствие, поэтому он отказался от всего этого. Он надел костюм, который, по словам Элизы, делал его похожим на лидера, и отправился в главный зал заседаний нового вокзала.





Это была большая комната с рядами сидений, которые вытягивались вверх по кривизне стен, так что участники в наружных рядах выглядели так, как будто они могли бы упасть вперед в говорящую зону, но вращение станции удерживало их на месте. Исвандер оценивал представителей клана с их красочными одеждами, шарфами и вышивкой, семейными знаками, образцами красного, фиолетового, синего цветов. Многие носили комбинезоны вместо официальной одежды, даже для такой важной встречи. Он прикоснулся к своему безупречному костюму и подумал, не ошибся ли он в своих расчетах.Самым лучшим ответом было бы отказаться признать это и продолжать идти своим постоянным курсом.





Иша Сьюард руководила встречей с трибуны своего спикера. Ее темные волосы до плеч теперь были намного более седыми, чем тогда, когда она впервые была избрана компромиссным спикером. Она также была полновата, так как набрала вес во время своего приема. Исвандер поклялся, что позаботится о себе, как только станет следующим оратором.





Деловые мелочи казались бесконечными. Айвандер бросил взгляд на Сэма Рикса, который держался небрежно—слишком небрежно. Его соперник носил свой повседневный рабочий комбинезон с заметной зеленой нарукавной повязкой клана. Клянусь путеводной звездой, этот человек выглядел так, словно даже не брился! Неужели он не может хотя бы попытаться?





Спикер Сьюард сначала обратился к Риксу, и тот произнес бессвязную и невдохновленную речь, в которой в основном говорилось, что все кланы знают его и поэтому он будет адекватным оратором.





Когда Айвандер поднялся на подиум, он почувствовал новую цель. Это было похоже на первый день, когда его скиммеры лавы произвели экзотические металлы из магмы на Шеоле, как первая партия сборных модулей, которые он отправил в Скитальческие колонии астероидов. Это была первая премия за участие в прибылях, которую он дал своим сотрудникам. Он построил себе пьедестал из собственных успехов.





“Я был рожден скитальцем, и я все еще Скиталец, - сказал он. “Но я-Скиталец нового типа, потому что мы живем в новом спиральном рукаве. Я был всего лишь молодым бизнесменом еще при рождении Конфедерации. Я был одним из первых, кто принял нашу новую ситуацию, и я принесу это новое отношение ко всем кланам, имеющим дело с остальной частью Конфедерации.





Аудитория была не столь восторженной, как он надеялся. Скитальцы уже давно негодовали на идею большого бизнеса, особенно после того, как их столько лет преследовало коррумпированное и репрессивное правительство Старой Земли. Но эти устаревшие модели мышления больше не были актуальны.





Исвандер повернулся к другим собравшимся лицам. “Потому что я думал о большом, я выкупил долю моих родителей в нашем клановом бизнесе и начал строить новые фабрики. Мы специализировали в поставлять модульные местообитания космоса и prefab куполы для изрезанных планетарных поверхностей, где Roamers всегда преуспевали. Я сделал это проще, безопаснее и прибыльнее.





Сэм Рикс грубо фыркнул. “И вы берете с кланов столько же, сколько с клиентов Конфедерации. Любой человек с настоящей кровью скитальца в его венах дал бы нам лучшие цены.





Исвандер был раздосадован тем, что Рикс прервал его, когда он вежливо выслушал вежливую речь своего противника. “Это только доказывает, что ты не разбираешься в бизнесе. Мои производственные затраты одинаковы, независимо от того, кто покупает единицы. Это же бизнес. Математика не играет в фаворитов. Мои операции демонстрируют преимущества прагматизма. Слишком долго кланы жили на заднем сиденье своих штанов.





С трибуны спикера Иша Сьюард сказала: "Сэм, больше никаких прерываний. Быть вежливым.





Один из них, с угрюмым лицом, густой бородой и лохматыми седыми волосами, презрительно усмехнулся. - Быть вежливым? Скитальцы наверняка изменились, и не в лучшую сторону. Собрания раньше были открытым обменом идеями, а теперь это похоже на какой-то чопорный придворный танец. Может, нам тоже следует поклониться и сделать реверанс?





Исвандер узнал в нем Олафа Ривза, отца Гаррисона—идиота по любым меркам. Он носил традиционную одежду с карманами, застежками-молниями, клипсами и клановыми символами, вышитыми на ткани. Кое-кто мог бы назвать эту одежду старомодной или прискорбно нескладной, но Ривз носил ее как Знак Почета.





“Я не возражаю против откровенного и открытого обмена идеями, Олаф Ривз, - сказал Исвандер и не удержался, чтобы не вывернуть нож. “Вообще-то позвольте спросить: почему вы еще не закончили перестройку Рандеву? Если бы вы позволили мне поставить сборные модули, как я предложил, вы могли бы завершить работу еще десять лет назад. Есть гораздо более эффективные способы, чем ваши старомодные методы. Я действительно сделал вашему сыну отличное предложение.





“Нам не нужны были ваши сборные, - сказал Олаф. “Мы же Скитальцы. Мы же самодостаточны. Мы делаем то, что нам нужно, без помощи посторонних.





“Я не чужак, - сказал Исвандер. “Я Скиталец, а Скитальцы приспосабливаются. Я приспособился к Конфедерации.” Он вовсе не был поклонником этого вожака-прилипалы и теперь понял, что муж Элизы, скорее всего, сбежал обратно в клан. Исвандер скрестил руки на груди, понял, что это защитная поза, и постарался расслабиться как можно незаметнее. “Я предложил тебе закончить твой проект на рандеву, но ты отбросил его в сторону. Я думал, что кланы Скитальцев должны помогать друг другу. Те, кто отворачивается от своих двоюродных братьев, обычно терпят неудачу.





- У тебя самого было несколько неудач, Айвандер.- Это снова был Сэм Рикс, не обращая внимания на хмурый взгляд, брошенный ему Сьюардом. “Я проверил ваш послужной список—много рискованных инвестиций. Некоторые могли бы назвать их катастрофами.





Исвандер был к этому готов. - Да, я сделал несколько рискованных инвестиций.—На самом деле, четыре из них разбились, и он потерял все, но один окупился-достаточно, чтобы он мог продолжать идти. - Скитальцы не могут забыть, как жить на краю. Вот где находится прибыль. Если бы Скитальцы делали только безопасный выбор, мы бы давно вымерли. Я понимаю, что значит быть скитальцем.- Он оглядел комнату. “И я также понимаю, что мы теперь граждане Конфедерации, а не изолированные преступники, надеющиеся, что нас никогда не обнаружат.Пришло время выйти на дневной свет и быть теми, кем мы должны быть.- Он улыбнулся, подводя итог, - вот почему я был бы признателен, если бы Вы проголосовали за спикера. Я вижу путеводную звезду и знаю, куда она ведет.





Затем, подводя собственные итоги, Сэм Рикс не смог сформулировать причину, по которой клан должен был голосовать за него. - Спасибо, что уделили мне время, - помолчав, сказал исвандер.” Он хотел уйти из палаты, но знал, что должен остаться, пожать руку и поболтать с другими представителями клана.Он хорошо поработал, вбил в голову свою точку зрения. Рикс не был серьезным соперником.





Прежде чем зал был распущен, из него выскочил Олаф Ривз со своим младшим сыном Дейлом и еще двумя членами семьи. - Голосуйте за того, кто вам нравится. Вы уже не те скитальческие кланы, к которым мы когда-то принадлежали.





5





ЭЛИЗА РИВЗ





Хотя ее корабль был быстрее, чем у Гаррисона, поиски были утомительными. Элиза мчалась по маршруту, проложенному ее мужем, наверстывая упущенное время в открытом космосе. Но ей пришлось ждать сигнала от ее устройства слежения за хлебными крошками.





Это было утомительно и отнимало много времени. Ей пришлось остановиться и найти маленький буй-маяк, который автоматически сбрасывался каждый раз, когда он менял курс. Затем она снимала показания приборов, корректировала свой собственный курс и снова уходила. Но она не собиралась сдаваться или позволить ему уйти с ее сыном—ни на минуту.





Она уже нашла три хлебные крошки и пошла по шаткой тропинке. Навигация Гаррисона не имела никакого смысла. Если она сумеет выяснить, куда он направляется с Сетом, то сможет направиться прямо туда и перехватить его. Но его полет был неустойчивым, зигзагообразным через пространство, направляясь в никуда.





Зачем ему это делать, если только он не пытается спрятаться от нее? Может быть, он догадался, что она охотится за ним. Да, в некотором смысле Гаррисон был умным человеком. - Она стиснула зубы. Но в каком-то смысле он был дураком.





Дрейфуя в пространстве рядом с очередным буйком хлебных крошек, она посмотрела туда, куда он направлялся сейчас. Гаррисон, казалось, не стремился к какой-то определенной звездной системе, ни одному известному аванпосту скитальца, ни одной планете Конфедерации.





Она активировала свой стардрайв и снова устремилась за ним.





Ее личная миссия занимала ее уже несколько дней. Хотя она не забыла взять с собой работу—документы для проверки, процессы для аудита и, если возможно, оптимизации,—она не могла думать о своей работе с тех пор, как сбежала из Шеола. И за это она тоже обижалась на Гаррисона.





К этому времени Ли Ишвандер уже должен был изложить свое дело кланам скитальцев в Нью-Стейшн. Обычно, в его отсутствие, Элиза была бы оставлена отвечать за операции по обработке лавы, но так как она должна была позаботиться об этой ерунде, Iswander передал бы ответственность Алеку Паннебейкеру. Она должна была быть его выбором.





Должно быть, исвандер думал, что она все-таки ненадежна, что она была одной из “тех” профессиональных женщин, которые не могли уравновесить семейные дела с деловыми нуждами. Элиза не хотела, чтобы ее считали такой женщиной. Она слишком много работала, слишком много отдавала своей жизни, слишком многим жертвовала, чтобы добиться своего положения.





Все это время она думала, что Гаррисон был ее партнером с теми же целями, видя очень яркую путеводную звезду—используя метафору из глупого суеверия скитальца.





Пока Элиза ехала вперед, не зная, как скоро она может столкнуться с очередной точкой смещения, она вызвала свою личную библиотеку изображений и прокрутила ее, чтобы найти фотографию сета (не то чтобы она забыла, как выглядел ее собственный ребенок, спасибо!). Первая фотография, которую она нашла, была ее собственным портретом и портретом Гаррисона, оба улыбались, держа на руках годовалого мальчика. Счастливое время. Увидев его, Элиза нахмурилась, поняв, что в ее глазах застыло глупое заблуждение.





Не раздумывая, она удалила изображение, прокрутила его в библиотеке и нашла еще одно, где Гаррисон и Сет смеялись, когда они ели желатиновую пасту, которую они приготовили вместе. Она также удалила второе изображение.





Она не любила, когда ей напоминали об этом, и когда она наконец забирала сета обратно, она не хотела, чтобы ее сын мог видеть и помнить приятные моменты с его отцом.





Она нашла еще несколько изображений Гаррисона и Сета в разном возрасте. Затем два из нее и Гаррисона, и она удалила их также. Элиза не нуждалась в насмешках из-за своих ошибок. Еще больше фотографий Гаррисона и Сета. Что же он делал, проводил все свое время, создавая их образы? Неудивительно, что он не продвинулся далеко в своей работе.





Но она не смогла найти ни одной теплой, улыбающейся фотографии, где были бы только она и Сет. И так как Гаррисон так сильно хотел сделать снимки, он, должно быть, сделал это нарочно, намеренно оставив ее вне игры.





Наконец она обнаружила несколько изображений только одного мальчика, которые она сохранила. Элиза вывела их на экраны кабины пилотов. Это было достаточным напоминанием, и она всегда могла использовать свое воображение, чтобы поставить себя рядом с ним. Этого было бы достаточно.





Хотя ей не нужно было подкреплять свою решимость, она изучала форму его носа, изгиб его улыбки, пытаясь определить, насколько его черты были похожи на нее. Там она тоже заметила намеки на Гаррисона-тут уж ничего не поделаешь. Несмотря ни на что, сет все еще оставался ее сыном.





Ее корабль остановился у следующего следопыта хлебных крошек, и она переориентировала свою навигационную систему, изучая новый курс. - Она покачала головой. “Куда это он, черт возьми, собрался? Это же у черта на куличках.





Она снова улетела, увеличив скорость, потому что к этому времени она уже становилась нетерпеливой и сердитой. Курс привел ее в пустоту далеко за пределами ближайшей звездной системы.





Когда она прибыла и осмотрела местность в поисках признаков украденного Гаррисоном корабля, Элиза обнаружила, что это место вовсе не было пустым. Она наткнулась на скопление больших шаров, зеленовато-коричневых сфер, собранных вместе гравитацией или каким-то волевым движением. Скопление выглядело как миниатюрная галактика, с сотнями других глобул, плавающих по периферии. Через пустоту тянулись следы чужаков, отмечая какой-то таинственный след в пустоте. Она никогда не видела ничего подобного.





Она задавалась вопросом, не специально ли Гаррисон приехал сюда, чтобы скрыть эту странную аномалию от нее и от Iswander Industries. Магнитное следящее устройство прекратило передачу, но когда она протянула свои сенсоры, то обнаружила украденный корабль. Нашел тебя!





Да, Гаррисон был здесь. Вот что имело значение.





6





ЛИ АЙВАНДЕР





Обратившись с официальным заявлением к кланам Скитальцев, ли Исвандер вернулся в Шеол, горя желанием вернуться к своим делам. Хотя он мог бы целыми днями проводить бессмысленные встречи на новом посту, болтая с главами кланов и торговыми представителями Конфедерации, у него были обязанности по переработке лавы.





Исвандер наслаждался одиночеством на крейсере, но полет казался долгим. После первых нескольких часов наведения порядка в своих записях и мыслях ему захотелось вернуться в свой кабинет. После избрания спикером ему придется полагаться на Алека Паннебейкера и Элизу Ривз в повседневной работе. Хотя ему нравилось быть практичным человеком, демонстрируя хорошее лидерство, находясь там и будучи вовлеченным , некоторые вещи должны были измениться. Это была цена, которую он заплатил, чтобы двигаться вперед.





Приблизившись к горячей планете-двойнику, он развернул тепловой щит крейсера и спустился к месту проведения магматических операций. Из космоса разбитая планета выглядела опасной, две половинки играли в перетягивание каната, но он был здесь не как астрономический турист. Он связался по рации с Паннебейкером, чтобы тот знал о его приближении. - Подготовьте, пожалуйста, для меня резюме по производству.





“Уже понял, шеф. Я делаю свою домашнюю работу, прежде чем получать удовольствие—и, клянусь путеводной звездой, теперь есть много веселья. Тепловая нестабильность, больше, чем обычно. Три лавовых гейзера. Одна стреляет на полкилометра в атмосферу.





“Представляет ли это какую-нибудь опасность для наших объектов?





“Нет, это в пяти километрах от башен, но стоит того, чтобы туда съездить и посмотреть. Если хочешь, я отведу тебя туда.





“Я только взгляну на ваши фотографии, Мистер Паннебейкер. Я уверен, что вы взяли сотни.





- На самом деле их тысячи. Я должен получить только правильный кадр. Мы покажем их капитану Кетту. Она будет Вам очень признательна.





Глава крупнейшего торгового флота Конфедерации, Рлинда Кетт должна была прибыть в Шеол, чтобы доставить большой груз металлических изделий на новую станцию. Это был символический жест, чтобы произвести впечатление на глав кланов, и добродушная деловая женщина прекрасно это знала. Но она согласилась на это, пока он давал ей достаточный стимул.





- Подкупить кого-нибудь?- Айвандер был знаком с тем, как работают бизнес и политика, но он не думал, что Рлинда Кетт будет так откровенна, когда он приблизится к ней.





“Вовсе нет, - сказала она, когда они встретились раньше в Нью-Стейшн. "Условия доставки-я хочу, чтобы мои расходы на весь экспорт из Sheol сократились на два процента.





Айвандер нахмурился, но сразу понял, что это переговоры. - Только чистые слитки.





"Нет-слитки, обработанные металлические пены, пленки сплавов. Снижение на два процента по всем направлениям.





- Два процента на слитки, - предложил айвандер, - один процент на другие специальные материалы.





Рлинда была крупной темнокожей женщиной, которая с годами только росла. Она издала громкий смешок. - Достаточно хорошо—и мы здесь закончили.Я попрошу Робба Бриндла и Тасию Тэмблин уладить все детали и подготовить документы. Они действительно отвечают за мою компанию.





После рукопожатия они назначили дату, когда ее ненасытное любопытство должно было улететь в Шеол, чтобы забрать большую партию материалов. Для предстоящих выборов у него были особые временные требования, хотя они и должны были выглядеть небрежно.





Исвандер прилетел, используя ассистированное пилотирование крейсера, поскольку тепловые возмущения поднимались вверх, чтобы встряхнуть его корабль из стороны в сторону. Трещины внизу были похожи на артериальные раны, из которых выплескивались расплавленные металлы и сгоревший камень. Его добывающие установки плавали в горячих морях, покрытые сверхтеплостойкими материалами, чтобы они могли выкапывать свежие расплавленные металлы. Обработчики сплава и камеры изготовления в башне 2 создали экзотические пены и пленки металла, полезные смеси с полимерами и керамикой.





Он старался держаться подальше от лавовых шлейфов, которые так взволновали Паннебакера, направляясь к скоплению ходульных добывающих сооружений, трем башням и стоящей на якоре посадочной платформе. Его крейсер занял свое место, и он подождал, пока протянется защитный туннель, чтобы он мог переместиться в экранированную административную башню.





Паннебейкер встретил его в кабинете на верхней палубе башни, ухмыляясь и протягивая Исвандеру отчет, который тот так хотел получить. Он был грамотным инженером с управленческими способностями, но без большой любви к административной работе—другими словами, лучшим видом заместителя.





У паннебейкера были серебристо-серые волосы и напряженные глаза, а также усы, которые обрамляли его рот до самого подбородка; он отрастил их только потому, что они были совершенно не в моде. Каждый день в лавовых шахтах Шеола возбуждал его, как прилив адреналина.





“Груз слитков готов для капитана Кетта, сэр, - сказал Паннебейкер. - это наш самый чистый и дорогой товар. “Но я также включил экзотические материалы, которые действительно впечатлят Скитальцев.





“Я уже произвел впечатление на Скитальцев своей речью на новом вокзале, - сказал Исвандер. - Действительно, я не могу представить себе другого адекватного выбора. Спикер Сьюард установил планку так низко, будучи, ЭМ . . . - да ничего . И у Сэма Рикса нет никаких документов.





Паннебакер не интересовался политикой кланов. “Как скажете, шеф. Но вы наверняка захотите взглянуть на эти геологические отчеты. Тепловые шлейфы поднимаются-что отлично, потому что он добавляет более чистый материал в смесь, но температура находится вне норм. Со строительными материалами, которые мы использовали, мы ужасно близки к допускам. Может быть, есть о чем беспокоиться, если станет жарче.





Исвандер задался вопросом, были ли у Гаррисона Ривза все—таки законные основания для беспокойства, и это напомнило ему:





- Никаких, Шеф. Разве она не тратит личное время?





“Да, но я думал, что она уже вернулась.- Исвандер беспокоился о ней. Элиза никогда бы не отняла время от работы, если бы ситуация не была настолько серьезной, как она утверждала. Ее муж был хорошим работником—а у Айвандера было много хороших работников, - но он не мог заменить Элизу Ривз. Он надеялся, что семейные проблемы не помешают ей успешно выполнять свою работу.





Исвандеру повезло, что его собственная жена никогда не создавала никаких проблем, никогда не вмешивалась и никогда не требовала слишком многого. Он четко обозначил свои условия, когда вступил в брак, нуждаясь в женщине, которая была бы готова действовать в соответствии с этими параметрами.





Теперь, вернувшись на Шеол, Исвандер подумывал о том, чтобы пойти на веранду резиденции повидать свою семью, поприветствовать сына (который, несомненно, уважал своего отца), чмокнуть Лонду в щеку, ответить на ее несколько механически задаваемых вопросов . . . но он мог бы сделать это позже. Прямо сейчас он хотел устроиться в своем кабинете, который, по правде говоря, больше походил на дом, чем на жилую палубу.





Когда Исвандер наконец нашел время просмотреть геологические отчеты, представленные Паннебейкером, он начал хмуриться. Приливные напряжения были выше, чем любые ранее зарегистрированные за восемнадцать лет исследований. Неужели они что-то упустили?





В своем первоначальном предупреждении Гаррисон Ривз утверждал, что он обнаружил колебания второго и третьего порядка в орбитальных фрагментах планет, которые начнут цикл, который еще больше сблизит две половины, крошечная разница в астрономическом смысле, но достаточная, чтобы увеличить приливное нагревание. Магма уже текла вверх при более высокой температуре, тепловые шлейфы усиливались, толчки происходили чаще, и все это сказывалось на стабильности его технологических структур.





Хотя Ли Ишвандер не тратил деньги на защитные меры далеко за пределами того, что было необходимо, у него было здоровое уважение к присущим здесь опасностям. Шеол был опасен по самой своей природе, но у него было достаточно тепловой защиты, чтобы предложить адекватную—хотя и не слишком глупую—защиту. Тем не менее, он должен был бы посмотреть на это более глубоко—осторожно, чтобы не вызвать панику. Гаррисон Ривз уже доставил достаточно хлопот.





- Бодро перебил его по рации паннебейкер. “Просто у меня был сюрприз, шеф. Ненасытное любопытство пришло на день раньше. Капитан Кетт говорит, что она хотела застать тебя спящим.





- Я редко сплю, - сказал Исвандер. - Хорошо, что мы закончили с нашим грузом.





“И что лучше всего-только что взорвался четвертый лавовый гейзер! Наши сенсоры засекли тепловой всплеск, и он поднялся высоко, определенно видимый с посадочной платформы.





“А почему это хорошая новость?





- Потому что это потрясающе. Капитан Кетт увидит его, как только она войдет. Она привезла с собой Тасию Тэмблин и Робба Бриндла, чтобы обсудить деловые детали.





Исвандер кивнул сам себе. С извергающимися гейзерами, возможно, это было хорошо, что любопытство прибыло в Шеол на день раньше. Если повезет, корабль капитана Кетта сможет долететь до новой станции с грузом прежде, чем здесь произойдет что-нибудь опасное или неприятное.





7





ТАСЯ ТАМБЫЛЬН





Тася Тэмблин вела "ненасытное любопытство" на последнем подходе к посадочному сооружению Iswander. Хотя Рлинда Кетт хотела управлять своим знаменитым старым судном для встречи с Ли Айсуондером, после того, как она попала в сильный тепловой шторм в атмосфере, торговец передал ей всю работу пилота.





- Это уже не смешно, Тэмблин, - сказала Рлинда. “Я склонюсь в пользу лучшего пилота.





“Что ты имеешь в виду, говоря о лучшем пилоте? Я самый лучший пилот.- Когда Тася белыми кулаками пригибала корабль к Земле, она втайне позволяла себе немного тряски—просто чтобы дать им хорошо прокатиться.





Робб Бриндл увидел, что делает его жена, и пробормотал: “тебе не нужно впечатлять Рлинду.





- Она невинно моргнула. - Кто, я?





На рлинду это не произвело ни малейшего впечатления, ни испуга. “Я чертовски хорошо знаю, на что способна Тэмблин, и сам летал в более тяжелых условиях, чем это. Давайте вернемся к делу. Мы и так уже вызвали немало огорчений, появившись на день раньше.





“Я так и думал, что это будет желаемый эффект, - сказал Робб.





“Именно.





Рлинда по-прежнему владела "Кэтт Шиппинг", хотя теперь эта крупная женщина редко занималась повседневными делами. Тася и Робб прекрасно подходили для управления успешной судоходной компанией. Тася происходила из знатного клана Тамблин, Скитальцев, которые на протяжении многих поколений эксплуатировали водные копи на плюме. А Робб Бриндл был сыном бывшего военного командующего земными силами обороны.





Когда Тася опустила корабль, в небе над головой замаячила вторая половина планеты-двойника. Покрытая трещинами и воронками, она выглядела так, словно вот-вот упадет на них сверху. Расплавленное море внизу бурлило и бурлило. Каскад лавы вырвался вверх, выбрасывая шарики достаточно высоко, чтобы они остыли и затвердели в воздухе. Тася широко распахнула свои алые брызги.





“Это мой первый визит сюда.- Рлинда огляделась вокруг. - Это для всех, кто когда-либо посылал меня к черту. Они не могут сказать, что я не слушал.





Тася не могла не восхититься тем фактом, что Исвандер действительно построил здесь процветающее промышленное предприятие. В прошлом кланы были вынуждены влачить существование в крайне негостеприимных условиях, но в течение последних двадцати лет в этом не было необходимости. "Скитальцы больше не делают такую рискованную, передовую работу”,-сказала она. - Похоже, что Айвандер сделал эту операцию вполне жизнеспособной.- Она посадила "любопытство" на посадочную палубу, где рабочие в тепловых доспехах должны были погрузить груз на корабль.





Когда экранированная тепловая труба соединилась с люком "курьеза", Рлинда и Робб отправились в первую башню, чтобы разобраться с бумагами вместе с Ли Айсуондером. Тем временем в изолированной хижине в углу посадочной палубы Тася нашла подходящий тепловой костюм из шкафчика, тщательно осмотрела его и приготовилась наблюдать за погрузкой "диковинки".





Через смотровой иллюминатор хижины Тася осмотрела большие бродячие литейные цеха снаружи. К своему удивлению, она заметила пару рабочих в доспехах, которые ехали на лавовых санях, скользя по ленивым волнам, чтобы осмотреть насосный и закалочный аппарат.





Помощник шерифа Алек Паннебейкер вошел в хижину и заметил интерес Тасии. “Я могу взять тебя с собой, если хочешь. Это очень весело.





- Похоже, это опасно.





Паннебейкер пожал плечами и повторил: “это очень весело.





- Она улыбнулась. - Нет уж, спасибо. Вид отсюда достаточно захватывающий.





После того, как он проверил снаряжение Тасии, он надел свою собственную броню, чтобы сопровождать ее на погрузочную палубу. Она опустила светящийся щит на шлем и вышла. Буря жара и огня вокруг них, казалось, была естественным состоянием Шеола. Выставленное напоказ любопытство сидело на приподнятой посадочной палубе, соединенной безопасным туннелем доступа. Рабочие компи и одетые члены экипажа использовали антигравитационные зажимы, чтобы доставить груз за грузом упакованных металлов на борт в трюм.





Когда тонны металлического продукта были погружены на борт грузового судна, Паннебейкер продолжал беглый комментарий и объяснил операции в трех башнях. Внезапно его голос дрогнул. - Он помолчал, глядя себе под ноги.





Тася вдруг почувствовала, что палуба под ее сапогами колеблется. Она шагнула вниз и увидела, что ее каблук оставил четкий отпечаток в металле. “Неужели он должен быть таким мягким? Затем, пока она изумленно смотрела, любопытство сдвинулось на несколько дюймов. - Шиз, посадочная палуба накренилась!





“Мы вне игры, это уж точно.- Паннебейкер включил свой сигнал общей связи. “Я думаю, что мы ближе к допускам на материал, чем я думал.





Рядом вырвался еще один лавовый гейзер-ярко-желтый с белым ядром. Испуганные рабочие прекратили погрузку "диковинки", но роботы-компи продолжали нести свой груз.





“Ты уверен, что это безопасно?- Спросила Тася.





В своей громоздкой тепловой броне Паннебейкер неуклюже двинулся к экранированной рубке управления, и она последовала за ним, наклонив шлем, чтобы в последний раз взглянуть на полпланету, нависшую над ними, как сапог, готовый раздавить их.





Как только дверь хижины была закрыта и струи охлаждающей жидкости сбросили температуру их тепловой брони до приемлемой температуры, Паннебейкер открыл свой лицевой щиток, снял толстые перчатки. Вокруг них плавали завитки пара. Паннебейкер вывел на экраны краткую сводку. “Снизу поднимается огромный термальный шлейф, гораздо более горячий, чем мы видели раньше. Черт, я не думаю, что мы можем взять так много!





“У нас ведь есть тепловая защита, не так ли?





- Экранирование, да, но эти показания пиковой температуры могут изменить структурную целостность наших опорных стоек коренных пород. Эти три башни были построены с высокими допусками, но такой горячий шлейф мог заставить их смягчиться и согнуться.





Рабочие бросились искать укрытие на приподнятой посадочной палубе. Любопытство сдвинулось еще на несколько дюймов.





В расплавленном море одна из пяти огромных плавильных барж начала погружаться. Начальник бригады крикнул через открытый комм так, чтобы все сотрудники могли услышать: “это чрезвычайная ситуация. Тепловой разрыв в нашем нижнем корпусе!





8





ЭЛИЗА РИВЗ





Она обнаружила корабль Гаррисона, окруженный таинственными узлами, которые дрейфовали в пустоте космоса. Ходовые огни корабля были включены, но он еще не заметил ее.





Элиза не удивилась, что он потерял бдительность. Зачем кому-то искать корабль здесь, так далеко от ближайшей звездной системы? Должно быть, он думал, что нашел идеальное укрытие.





Заметив карбонизацию на корпусе, перегоревшие огни станции и другие признаки повреждений, она задалась вопросом, в какие неприятности он попал. Это выглядело так, как будто Гаррисон был в бою.





Элиза сузила глаза, когда она пробежала сканирование. Лучше бы он не допустил, чтобы Сету причинили вред.





Она включила коммуникатор, не утруждая себя обдумыванием своих слов. - Гаррисон, я тебя выследил. Не усложняй это для себя.





Появилось изображение сета, выглядевшего удивленным и смущенным. - Мама!- Мальчик выглядел по-другому, но она не была уверена, как именно. Элиза попыталась вспомнить, когда она в последний раз по-настоящему смотрела на него. “Ты ведь тоже нашел этих придурков!





Вздутие живота? Неужели Гаррисон знал об этих вещах раньше времени? Что же это было?





Когда он появился на экране, он не выглядел злым или испуганным, просто решительным. “Я так и думал, что ты пойдешь за нами. Когда я нашел твой магнитный трекер, я не мог поверить, что ты сделаешь это, но после всех этих лет знакомства с тобой, я не знаю, почему я был удивлен.





- Очевидно, я знаю тебя лучше, чем ты меня—вот почему я догадался, что ты сделаешь.





“Мне нужно было увезти сета подальше от Шеола. Вы с Исвандером продолжали игнорировать предупреждения.





“Ты украл моего сына!





“ Наш сын, - поправил он ее невыносимо спокойным голосом. “Ты мог бы уехать с нами. Мы могли бы остаться вместе всей семьей, но ты сделала свой выбор, а я—свой.





“Я забираю его с собой.- Изучив спецификации по пути сюда, она поняла, что оружие на ее корабле было намного лучше, чем на корабле, который он украл у Айвандеров. Элиза намеревалась сделать все возможное, чтобы вывести из строя его корабль. У Гаррисона не будет ни единого шанса. - Ты доказал, что ты негодный отец, похитив его.





Она пыталась заманить его в ловушку, вывести из себя перед Сетом, но он не поддавался на это. “Мы можем выработать решение, если только Сет не вернется туда. Моя главная задача - обеспечить его безопасность.





“Он поедет со мной.- Она придвинула свой корабль поближе. Вокруг них были все эти вздутия. - Никаких переговоров, кроме этого.





Она думала о том, как она укрепит свои отношения с сыном, сделает его жизнь на Шеоле лучше, заставит его любить ее еще больше. Прежде всего, Элиза устроит так, что у нее будет гораздо больше изображений этих двоих, создаст библиотеку портретов матери и сына. Алек Паннебейкер воображал себя фотографом; может быть, она попросит его о помощи.





На экране Гаррисон смотрел на нее, и на мгновение его черты стали похожи на изображение сета, которое она выставила на всеобщее обозрение. “Он не тот трофей, на который можно претендовать, чтобы доказать, что ты что-то выиграл, и я не собираюсь заставлять его выбирать.- Его украденный корабль дрейфовал среди раздутых конкреций, пытаясь спрятаться. Одно из ядер вспыхнуло,и внезапная вспышка света отвлекла ее.





“Я не просила его выбирать—он едет домой со мной! Предупреждаю вас, я могу повредить ваши двигатели одним выстрелом, а затем забрать его—в безопасное место.





Гаррисон маневрировал своим кораблем через таинственные пузыри, уворачиваясь от взгляда, и Элиза ускорилась за ним. Он пытался затеряться среди сотен плавающих шарообразных островов и снова ускользнуть от нее.





- Я не могу поверить, что ты охотишься за нами всю дорогу, но, по крайней мере, теперь ты в безопасности от Шеола—чего бы это ни стоило.- Еще один из узелков сверкнул, а затем исчез.





“Ты думаешь, что здесь кому-то лучше? В самом центре ниоткуда?” Она пыталась зафиксировать его двигатели для нанесения сокрушительного удара.





“Мы могли бы найти нейтральное место. Сет достаточно взрослый, чтобы пойти в одну из школ Скитальцев. Ему было бы хорошо оказаться среди других детей его возраста.





“Ты можешь уклониться от своих обязанностей, но он останется со мной. Я же его мать.





Гаррисон вздохнул. “Я так и думал, что ты это скажешь, но хотел убедиться, что все перепробовал. Мы бросили ваш трекер—вы не можете следовать за нами.- Он включил двигатели и начал двигаться, порхая среди узелков размером с Остров, набирая скорость.





- Черт бы тебя побрал, Гаррисон!- Она активировала свое оружие и бросилась за ним, ища хороший выстрел. В данный момент ей было все равно, если бы она взломала его корпус, и Гаррисон вылетел в космос из-за взрывной декомпрессии. Но это нанесло бы слишком большой ущерб и могло бы навредить Сету, что было бы совсем не хорошо для нее.





Гаррисон продолжал уклоняться от пустот, улетая прочь от скопления. - Она повысила голос. “Я тебя предупреждаю!





Он послал ей прощальное послание, которое привело ее в ярость: “у меня было много предупреждений, и я знаю, какие из них слушать.





Он не воспринимал ее всерьез! Черт бы его побрал. Он заставлял ее делать это. Она пошла вперед и сделала предупредительный выстрел через его нос. Высокоэнергетические лучи метнулись вперед, как раскаленные копья.





Когда луч ударил в одну из подпрыгивающих капель, сфера взорвалась. Взрыв был больше, чем излияние огня и энергии: он был похож на сверхновую звезду. Детонирующий пузырь воспламенил соседний пузырь, затем еще один, словно фейерверк в аду цепной реакции. Ударная волна поглотила ее корабль.





9





ЛИ АЙВАНДЕР





Горячие струи продолжали подниматься, превращая океан Красной магмы Шеола в сердитую желто-белую бурю. Исвандер мог только смотреть на ужасающую красоту из окон своей башни. Гарпийная песня сирен взвизгнула из дюжины систем, как будто весь его комплекс сошел с ума.





Рлинда Кетт уперла руки в широкие бедра. “Я знаю, что дерьмо попадает в вентилятор, когда я его вижу. У вас есть протокол эвакуации?





- Айвандер заставил себя принять спокойное решение, погружаясь в проблему. Он не смог изучить предостерегающий доклад, подготовленный Паннебейкером, и ему требовалось больше времени, чтобы разработать план экстренного реагирования. - Капитан Кетт, нам может понадобиться ваша помощь—и ваш корабль. Ситуация может выйти за рамки сценариев, которые мы смоделировали.





Робб резко обернулся, глядя на него с изумлением. “Ты живешь здесь . . . это и вы не готовы эвакуироваться по первому требованию?





Айвандер просматривал сообщения на экранах, сидящая на мели плавильная баржа с несовершенным корпусом позволяла магме просачиваться внутрь. Он заставил себя подавить панику. - Давай не будем прыгать за борт. Все здесь было построено так, чтобы выдерживать жару.





Строение башни номер один начало стонать. По мере того как керамическ-металлические штабеля были нагреты за их допустимыми уровнями, структура размякла, согнутая. Палуба сдвинулась, что заставило его схватиться за стол, когда он включил комм и передал сообщение через громкоговорители на полную мощность. “Это ли Айвандер, активирует аварийные протоколы. Командиры, отведите свои команды в безопасное место. Примите экстренные меры предосторожности в укрытии. При необходимости заходите в свои убежища. Мне нужны отчеты о структурной целостности для башен один, два и три. У нас будут эвакуационные корабли наготове, если все станет еще хуже.





- Я бы сказала, что как только ты преодолеешь предел опасности, то уже не важно, насколько хуже будет дальше.





Обычно исвандер был скрытным человеком, который знал, как сохранить в тайне неудобную информацию, но теперь ему придется полагаться на все возможные варианты. - Он повернулся к торговке. “У нас недостаточно кораблей для полной эвакуации, даже близко недостаточно.” Я не рассчитывал на это, не планировал—но он не собирался говорить об этом сейчас. “Мы не предвидели никаких обстоятельств, которые потребовали бы немедленной и полной эвакуации.





Но Гаррисон Ривз предупреждал об этом. И другие сотрудники знали, что Исвандер получил и уволил предупреждение. Он должен был спасти положение, иначе будет выглядеть ужасно. Допуски на материал должны выдерживаться, если только тепло не стало значительно хуже.





“Ну, у тебя есть еще один корабль.- Рлинда включила свой коммуникатор. - Тамблин, нам нужно любопытство . Сбросьте любой груз, который вы загрузили на борт, и подсоедините к башне одну тепловую трубу. На нашем корабле будут только стоячие места.





- Направляюсь прямо сейчас в кабину пилотов, - ответила Тася. Похоже, все катится к черту.





“Мы начали в аду, - сказала Рлинда, но Исвандер не оценил шутку.





Его пять огромных плавильных барж имели самую лучшую защиту корпуса, и он надеялся, что они смогут выдержать повышенное тепло от шлейфа. Но один из них уже начал тонуть, получив пробоину в нижней части корпуса. Айвандер связался с остальными четырьмя пилотами баржи напрямую. “У вас есть место для эвакуированных? Нам может понадобиться несколько десятков человек, чтобы забраться на борт и спрятаться, пока все это не утихнет.





Один из пилотов баржи ответил: "Мне не нравятся показания с нашего корпуса, Мистер Айвандер. Мы уже давно вошли в красную зону и размягчились здесь сами.





- Айвэндер нажал на кнопку передачи. “И мне не нравятся показания с третьей башни! Идите туда и спасите столько, сколько сможете.





В дело вмешался второй пилот баржи. “Будет сделано, сэр, но только потому, что эти баржи выглядят большими, не означает, что у нас есть свободная комната. Большая часть емкости предназначена для обработки лавы и хранения металла. Только несколько небольших комнат на уровне моста достаточно защищены для жилья.





“Понятно.” Ему следовало бы заранее все спланировать получше. Он сердито отказывался слушать паранойю Гаррисона Ривза, больше стремясь успокоить слухи и успокоить рабочих, чем оценить проблему. При строительстве объекта конструкционных материалов должно было быть достаточно!





- Мы наклонились под тревожным углом, - вмешался надзиратель из третьей башни. Наши распорки прогибаются.





Через оконную стену административной палубы Айвэндер увидел, как громоздкие плавильные баржи накренились к третьей башне. У него было триста пятьдесят человек в этом строении, и если бы каждая баржа могла принять только дюжину или около того беженцев .





Может быть, он и не рухнет. Возможно, прочность материала и теплостойкость были выше, чем прогнозировалось.





Может быть, это было желаемое за действительное.





Башня один снова застонала. Памятная кружка сына Исвандера соскользнула с гладкого стола и грохнулась на пол.





Робб Бриндл подошел к окну и увидел, как жадное любопытство поднялось с приподнятой посадочной палубы и закружилось вокруг него. “Куда это Тася собралась?





Как только корабль поднялся в воздух, открылся Нижний грузовой люк. Поддоны со специализированными металлическими изделиями, пеной, керамическими сплавами и штабелями слитков вываливались, как мусор, падая в кипящий желтый суп расплавленной породы. Любопытство вернулось, его бросало из стороны в сторону, когда горячий ураган сотрясал воздух.





Исвандер был скорее зол, чем испуган. Этого не должно было случиться. Его инженеры гарантировали ему, что эти сооружения безопасны! Геологи проанализировали приливные напряжения и температуры магмы; ученые-материаловеды утвердили допустимые уровни содержания металлокерамических композитов. Это не должно было быть проблемой!





По рации раздался голос Тасии Тэмблин: “Я приземлюсь на палубу рядом с трубой доступа, но не знаю, как долго продлится эта платформа. Мне это кажется сомнительным.





Стоя у иллюминатора, Исвандер мог видеть колышущуюся поверхность посадочной палубы. Обжигающее тепло излучалось через специальное изолированное стекло. Три пустых корабля компании стояли в защищенных конструкциях на посадочной платформе вместе с его собственным крейсером. Из настольного коммуникатора он переключился на защищенный канал связи. Если катастрофа станет еще хуже, ему придется расставить приоритеты. - Мистер Паннебейкер, отведите мою жену и сына к нашему крейсеру и уезжайте. Как только я узнаю, что они в безопасности, я смогу лучше справиться с кризисом здесь.





- Если у вас не хватит спасательных шлюпок на всех, - добавила рлинда, - то вам лучше набить свой крейсер до отказа. Это еще двадцать человек? - Тридцать? Нам понадобится каждое место.





Вышка-3 передала сигнал тревоги, и надзиратель запаниковал еще сильнее. Первая плавильная баржа приблизилась к терпящей бедствие башне, расположившись так, чтобы она могла соединиться с люком доступа и взять на себя группу эвакуированных.





Надзиратель второй башни крикнул: "Оставьте нам место! Наши системы уже терпят неудачу.





Iswander озвучил полную эвакуацию. Персонал первой башни должен был заполнить корабли, ожидающие на посадочной палубе. Это был полный хаос.





Линии связи объекта представляли собой болтовню перекрывающихся запросов, криков и противоречивых приказов. - Лонда и Арден находятся на вашем крейсере, шеф, - вмешался Паннебейкер по частному каналу, - и мы поместили на борт еще двадцать человек. Если мы останемся здесь, я мог бы взять еще пятерых, но ... —”





“Я хочу, чтобы они были в безопасности прямо сейчас .” Он больше не верил в запас прочности.





- Понятно, Шеф.





Крейсер поднялся в затянутое дымом небо как раз вовремя, чтобы Тася Тэмблин успела посадить "любопытство" на открытую решетку рядом с трубой доступа. - Хорошо, мы открыты для бизнеса. Поднимите своих людей на борт.





Айвандер отправил пару больших кораблей компании на вторую башню, чтобы спасти, возможно, еще сотню рабочих. Этого было бы недостаточно, но у него больше не было кораблей, которые он мог бы отдать. Тем не менее он пообещал прислать еще, успокоив обреченный народ.





Однако, когда первый корабль приземлился на палубе второй башни, эвакуационный люк не открылся. “Он же заплавлен наглухо!- закричал пилот.





Начальник вышки закричал через заполненный статическими помехами комм: "мы должны выбраться отсюда!





“У нас есть двадцать специальных теплозащитных рабочих компов,-объяснил Айвандер, - в основном в башне два для обслуживания внешних систем.” Он переназначил маленьких роботов на перехват и помощь эвакуационным кораблям, но не был уверен, что это принесет какую-то пользу.





Гладкие, защищенные щитом компи выползли из башни и направились к эвакуационному Люку. Тупоголовые модели, предназначенные для выживания в экстремальной жаре, они больше походили на жуков, чем на миниатюрных людей. Роботы суетились вокруг люка, используя свои специализированные инструменты, чтобы атаковать расплавленные органы управления.





“Мы работаем над этой проблемой, - холодным голосом администратора сказал Исвандер второй башне. - Просто держись.- У него закружилась голова, и на лбу выступили капельки пота.





Плавильная баржа наконец-то присоединилась к эвакуационному люку на нижней палубе третьей башни. Остальные три баржи приблизились, но одна снова свернула в сторону, объявив чрезвычайную ситуацию, как и первая севшая на мель баржа. - Пробоина в нижней части корпуса!- сказал пилот. - Лава, заливающая нижние палаты. Мы собираемся здесь приготовиться.





Исвандер не знал, что делать. - Ваши жилые помещения изолированы. Просто держись."Его слова Надежды звучали пусто, но отчаявшиеся рабочие цеплялись за них, потому что у них не было другого выбора.





А потом рухнула третья башня.





10





ЭЛИЗА РИВЗ





При взрыве взрывного устройства экраны корабля Элизы погасли, когда аварийные фильтры блокировали подавляющую волну энергии. Ударные волны отбросили ее корабль назад, выводя из-под контроля.





Поскольку она беспокоилась, что Гаррисон может попытаться обмануть ее, возможно даже открыть огонь из своего маломощного оружия, Элиза держала свои щиты поднятыми. Возможно, это и спасло ей жизнь.





Когда скопление конкреций продолжало взрываться в цепной реакции, ее корабль отлетел в сторону, поврежденный и ослепленный. Элиза не могла сориентироваться, не могла восстановить управление двигателем. Это было все, что она могла сделать, чтобы удержаться.





Ей удалось восстановить один экран, но вид был беспорядочным, и она не могла видеть корабль Гаррисона в распространяющемся аду. Ударные волны накатывали все дальше и дальше, и даже отдаленные вздутия сверкали и искрились, как будто в тревоге. Ее экраны снова стали статичными. Через оконные проемы она могла видеть, как взрывается все дальше и дальше.





В кабине зазвенела сигнализация, и ее двигатели зашипели. Жизнеобеспечение колебалось в красных зонах, но вторичные системы стабилизировали воздух и свет. Цепная реакция продолжалась бесконечно,пока Ад не достиг кульминации и, наконец, не уменьшился, когда взрывы распространились на рассеянные внешние пузырьки.





Почти ослепнув, она попыталась отдышаться, удивляясь тому, что осталась жива.





С помощью всего лишь нескольких своих сенсоров, все еще функционирующих, она отчаянно искала сквозь рассеивающееся энергетическое облако. Элиза не смогла обнаружить ни корабля Гаррисона, ни даже каких-либо обломков. Но если бы его сосуд находился в самом сердце этих взрывающихся пузырей, он бы испарился. Это означало, что Сет мертв!





Гнев боролся с ее горем. Гаррисон оторвал мальчика от нее, потому что боялся, что Шеол был слишком опасным местом—и он привел их сына сюда, к скоплению нестабильных бомб в космосе. Она почувствовала тошноту внутри.





Блики от гроздьеватых взрывов рассеялись. Ее экраны оставались темными, большинство сенсоров не работали, и ей предстояло определить, сколько еще систем было повреждено. Ей понадобятся все ее ресурсы, чтобы доковылять до цивилизации.





Она снова посмотрела на портрет Сета, который оставила в кабине пилотов. Она даже не понимала, что произошло, отказывалась в это верить. Она только что сделала небольшой предупредительный выстрел из маломощных джазеров! Она никогда не ожидала такой реакции.





Вокруг нее все еще плавали сотни распухших тел, таких же загадочных, как и раньше. И еще один вопрос засел где-то в глубине ее сознания. Из чего, черт возьми, эти штуки сделаны?





11





ЛИ АЙВАНДЕР





Третья башня была расположена в самой интенсивной части термального шлейфа, и когда толстые опорные стойки приблизились к точке плавления, ноги башни начали изгибаться и прогибаться. В медленном и неумолимом нырке высокое сооружение сложилось и рухнуло на верхушку плавильной баржи, которая пришвартовалась к базе, чтобы принять эвакуированных. По каналу связи прокатилась буря криков.





—Я не могу это исправить, - выдохнул айвандер, - нет никакого способа исправить это!” Он хотел вызвать отчеты, доказать, что сделал все возможное, чтобы обеспечить безопасную обстановку. Это будет выглядеть очень плохо для него.





“Сколько человек находится на Шеоле?- Спросила рлинда.





Он немедленно вызвал данные. “Больше двух тысяч ... двух тысяч семнадцати, я думаю.- Потом он вспомнил, что Элиза Ривз ушла вслед за мужем и сыном. - Нет, две тысячи четырнадцать.





- Слишком много для ваших кораблей, - сказал Робб.





Исвандер не мог с этим поспорить. “У нас есть экранированные сооружения, термостойкие плавильные баржи, болтовые отверстия в башнях. Мы не предвидели необходимости в полной и всесторонней эвакуации личного состава.





“Похоже, именно это нам и понадобится, - сказала Рлинда.





На второй башне теплобронированные компи продолжали работать над эвакуационным люком, а два больших спасательных корабля кружили, ища способ вытащить застрявший персонал. Через увеличительные экраны на своем столе Исвандер увидел, как один из экранированных роботов вспыхнул и рухнул, а его внешний скелет расплавился. Он отскочил от люка и упал, как насекомое, обрызганное ядом. Его место занял другой компи, работавший на тех же самых разрушенных пультах управления.





Половина геотермальных датчиков, расположенных вокруг этих объектов, уже сгорела. Сквозь сбивающий с толку визг сирен Айвандер расслышал еще более тревожный сигнал: на экране предупреждения всплеск показаний указывал на интенсивный тепловой столб, поднимающийся сквозь магму около второй башни.





“Там образуется новый лавовый гейзер!- Он подал сигнал надзирателю второй башни. “Готовиться. Там будет— - он замолчал, зная, что надзирательница никак не сможет подготовиться.





Да, это будет выглядеть очень плохо для него.





Расплавленный камень вырвался наружу и накрыл корпус второй башни. Брызги обрушились на оба ожидающих спасательных корабля, как жидкие пушечные ядра. Лава разрушила эвакуационный люк башни, испарила компи и затвердела в воздухе, образовав непроницаемое уплотнение над строением.





Два поврежденных спасательных корабля зашатались, не в силах удержать управление. Один из двигателей взорвался, и первый корабль рухнул в море лавы. Другому кораблю удалось сделать еще несколько кругов, прежде чем его занесло на посадочную площадку второй башни, но ослабленная палуба рухнула, и второй корабль рухнул в магму. Исвандер пошатнулся, ошеломленный мыслью о том, сколько людей только что погибло, но также и разозленный и разочарованный тем, что инженеры-строители снова подвели его. Палуба должна была быть достаточно прочной!





В башне номер один Рлинда схватила Исвандера за руку и потащила к двери кабинета. “Пошли, мы уже добрались до "любопытства". Ты же не будешь дураком и не пойдешь ко дну вместе со своим кораблем.





Он последовал за ней, удивленный ее комментарием. У него не было ни малейшего намерения спускаться вместе с этим сооружением.





Конструкция задрожала и заскользила, и Исвандер понял, что вскоре прогнутся и опорные стойки. Капитан Кетт был прав: они должны выбраться отсюда.





Все пять плавильных барж теперь объявили чрезвычайное положение. Температура внутри их закрытых помещений поднималась, и они никак не могли выбраться наружу. Каждый член экипажа на борту должен был изжариться заживо—и экипажи барж уже должны были это понять.





Он, Рлинда и Робб, пошатываясь, шли по шатким коридорам, направляясь к выходу из туннеля и ожидающему Его любопытству . - Фыркнула на бегу рлинда. Робб дотронулся до своего коммуникатора: - лучше не уходи без нас, Тася.





- Я уже полностью загружен, шестьдесят три человека, но у меня есть место еще для пары человек. Возможно, тебе придется сесть мне на колени.





“Если это то, что нужно, - сказал он. Еще пять эвакуационных кораблей поднялись в воздух.





Большинство людей, назначенных в первую башню, уже ушли, но большая часть персонала Исвандера была на различных рабочих местах в течение дневной смены. Все обработчики и обработчики материалов находились во второй башне, а свободные от вахты рабочие-в отсеке для экипажа на третьей башне. Исвандер почувствовал болезненную уверенность, что все они уже потеряны. Он ничего не мог с этим поделать.





Он был ошеломлен и взбешен. - Это должно было быть безопасно. Мои инженеры, мои дизайнеры, мои специалисты были все—”





- Оборвала его рлинда. - Мы можем показать пальцем и позже. Поднимайтесь на борт.





На бегу он понял, что сейчас самое неподходящее время. Катастрофа будет иметь последствия для кланов Скитальцев, они узнают о его неудаче прямо перед выборами нового спикера. Гаррисон Ривз сделал много публичных предупреждений; проверка записей показала бы, что Iswander Industries действовала с очень узким запасом прочности, отказалась использовать более совершенные—но более дорогие—материалы.





Здесь должно было погибнуть много людей. Это было неизбежно. Он должен был спасти как можно больше людей. Если бы у него было, скажем, десять процентов потерь, то он все равно выглядел бы хорошо, он все еще мог бы утверждать, что провел их через катастрофу, спасая всех, кроме нескольких мучеников. Симпатия избирателей может быть даже сильнее, чем его нынешняя кампания.





Но он потеряет больше десяти процентов. Гораздо больше.





Когда они пробирались по трубе доступа к ожидающему грузовому кораблю, Исвандер почувствовал, как вокруг него полыхает жар. Стены теплоизолированного туннеля тускло мерцали, приближаясь к точке плавления. Если бы даже мельчайшая трещина прорвалась сквозь них, обжигающая температура испепелила бы их в одно мгновение. Исвандер не собирался быть одним из пострадавших.





- Внешняя часть посадочной палубы только что обрушилась, - раздался в переговорном устройстве голос Тасии. Все доступные корабли уже стартовали, и мы уйдем через минуту, если вас не будет на борту!





Они промчались по туннелю на переполненную погрузочную палубу, где находились последние пассажиры, и Робб закрыл люк. Он коснулся своего коммуникатора. - Иди, Тася!





Айвандер столкнулся с группой перепуганных, вспотевших рабочих. Все они узнали вождя. Большинство из них были слишком ошеломлены, чтобы что-то сказать, их лица покраснели, их глаза расширились, но другие пристально смотрели на него. Он видел их обвиняющие лица-и знал, что это только начало. Они уже знали, кого винить.





Накренившись, "любопытство" оторвалось от Земли как раз в тот момент, когда приземлилась низкая посадочная палуба. Конструкционные листы прогнулись и погрузились в лаву, где растаяли в бесцветном водовороте.





Рлинда плечом отодвинула эвакуированных в сторону, расчищая путь к кабине пилотов. На борту было очень много людей, но цифры были обманчивы. Исвандер был ответственен за 2 014 человек, и только небольшая часть из них сбежала.





Любопытство поднялось в небо, и Айвандер увидел другую половину расколотой планеты, нависшую над головой. Тася боролась с рычагами управления против теплового удара.





Как только эвакуационные корабли уйдут, на Шеоле не останется ни одного выжившего. Некоторые из них умрут мгновенно во вспышке жара; те, кому удастся добраться до временного убежища, будут медленно изжариваться в ужасной смерти.





Он должен был начать думать и планировать. У него была очень серьезная проблема.





12





ГАРРИСОН РИВЗ





Когда раздулись взрывы, Гаррисон стал ускоряться-и они пропустили самую страшную часть взрыва.





Когда Элиза пригрозила выстрелить, Гаррисон включил щиты, включил двигатели и взял курс на посадку. Он никогда не верил, что она действительно будет стрелять в них! Возможно, это был просто предупредительный выстрел, чтобы доказать, что она говорит серьезно.





И этот пузырь взорвался, как маленькая сверхновая. Ударные волны смешались с фронтами пламени, расцветая наружу подобно солнечным вспышкам. Гаррисон уже двигался, активируя звездный двигатель, со включенными на полную мощность щитами.





- Завопил сет. Оконные стекла автоматически затуманились, когда вспышка проревела над ними, опередив даже их двигатели.





Прежде чем поврежденный звездолет снова отключился, они отпрыгнули достаточно далеко, чтобы свет от растущего взрыва достиг их, пока они висели в полной темноте, и это заняло целых три минуты.





Их системы жизнеобеспечения были опустошены и повреждены, но корпус остался цел. Руки Гаррисона метнулись к пульту управления. Хотя и в шоке, сет взял себя в руки и помог отцу. Гаррисон никогда так не гордился им.





Он не хотел признавать, что Элиза наверняка погибла в этом аду. Пожар вспыхнул так быстро, что ударные волны распространились во все стороны. Нет,она не смогла бы там выжить.





Сет тоже это понимал, но они об этом не говорили. - Почему мама так поступила? - наконец прошептал мальчик, когда в кабине снова зажегся главный свет.





“Она не знала, что они взорвутся” - сказал Гаррисон, но он ненавидел оправдываться за нее.





“Она все еще стреляла в нас—зачем ей было рисковать?





Гаррисон сосредоточился на пульте управления перед собой и заставил себя не смотреть вверх, чтобы не видеть выражение лица сета. Вместо этого он сказал тихим голосом: “я действительно не знаю . . .” Может быть, он вообще ее не знал, по крайней мере, не так, как думал.





Она так отличалась от той женщины, которую он встретил и в которую влюбился. Выросший вместе с кланом Ривзом, работая на почти заброшенном месте встречи, он с семнадцати лет доверял ему полеты на космических кораблях, летая туда и обратно в различные крепости кланов.





Но земля всегда была запретным местом назначения; Олаф Ривз ясно дал это понять. Однако чем больше ему говорили не делать этого, тем сильнее становилось искушение Гаррисона, поэтому он сделал незарегистрированный объезд на одном из своих пробегов. Когда он увидел оживленные операции, большие корабли и оборудование, модульные жилища, он понял, что они могут быть использованы с большим эффектом при рандеву. Это могло бы помочь клану Ривз закончить их медленный, долгосрочный проект.





Тайно он встретился с торговым представителем Конфедерации, который сотрудничал с богатым и амбициозным промышленником-скитальцем ли Айсуондером. Ее звали Элиза Энтури. Она была независимой, закаленной, стремящейся к хорошей жизни для себя. Он встретил ее на торговом мероприятии и узнал, что она может помочь ему получить некоторые из модулей оборудования Iswander для строительных работ в Рандеву. Она согласилась помочь.





На следующий вечер он заметил Элизу в земном баре и пошел поговорить с ней. Они вышли на балкон со своими напитками, и она успокоила его. - Сегодня вечером метеоритный дождь обещает быть впечатляющим. Я хочу это увидеть."Вместе они смотрели на падающие звезды, которые были пугающими и красивыми, и они вообще не говорили о бизнесе.





Элиза помогла ему заключить сделку с Ли Айсуондером, и он договорился о покупке лишних модулей, видя, что это его шанс показать отцу свои способности к решению проблем, то, что должен был бы сделать лидер клана. Это было также большое дело для Elisa, потому что оно сделало значительно профиты для индустрий Iswander.





Гордый тем, что он сделал, Гаррисон вернулся на рандеву с Флотилией машин и модулей Конфедерации. Олаф был в ужасе и не хотел иметь ничего общего с “помощью".- Он публично упрекнул своего сына за столь безрассудную ошибку и отказался принять роды.





Однако у Элизы был стальной хребет, и она набросилась на упрямого лидера клана. —Извините, но груз уже оплачен, и "Айвандер Индастриз" не заберет их обратно.” Она бросила оборудование в условленном месте и уехала.





Просто чтобы показать свое презрение, Олаф освободил оборудование и выпустил его в космос, не желая загромождать им остальную часть Рандеву. Гаррисон был потрясен этим фанатизмом и глупостью и сказал об этом своему отцу. Олаф сбил его с ног, но на этот раз Гаррисон встал и отвесил отцу пощечину. - Не обращайся со мной, как с дурой, отец, когда ты еще больший дурак.





Гаррисон ушел и больше никогда не возвращался.Там, на Земле, он нашел Элизу, чтобы извиниться за то обращение, которое она получила от его упрямого отца. Она сказала ему , что ее заботит только то, как он обращается с ней, и Гаррисон очень хорошо с ней обращался.





Они праздновали, сочувствовали друг другу и спали вместе. Когда он понял, что партнерство с ней-самый действенный способ бросить вызов отцу, они с Элизой поженились. Она представила его ли Айсуондеру, и они начали работать вместе. Олаф отрекся от своего старшего сына, но Гаррисона это не волновало.





Он был счастлив, когда Элиза забеременела, хотя она находила это неудобным. Айвандер давал ей отгул на рождение нового ребенка и распределял обязанности между подчиненными, повышал их вместо нее,и Элиза чувствовала себя брошенной, но тогда она не признавала, что обижается на мужа.





На Шеоле у Гаррисона была своя работа, но он больше заботился о своей семье, чем о карьере. Как ни странно, хотя Олаф Ривз никогда даже не встречался со своим внуком, Гаррисон начал осознавать тот семейный зов, который он не понимал раньше.





Теперь, после взрыва в блотере, Гаррисон думал о ссоре со своим отцом и беспокоился, что лидер клана, возможно, был прав.





Пока они дрейфовали в открытом космосе, он и Сет потратили восемь часов, оценивая ущерб. Они чинили все, что могли, изучая свои энергетические уровни и запасы жизнеобеспечения, прежде чем вызвать звездные карты.





“А куда мы теперь пойдем?- Спросил сет.





Гаррисон не доверял двигателям, но он мог ковылять до места назначения, если это было не слишком далеко. После того, как он получил удар, этот корабль заслуживал полного ремонта и ремонта в достаточном космическом доке, но он не знал, как он мог себе это позволить. На Шеоле он все оставил позади.





Однако у Гаррисона были варианты. Он был бродягой. Может быть, они могли бы пойти в Newstation и попросить о помощи, надеясь, что какой-то сочувствующий человек предложит помощь. Но теперь, когда он потерял так много, все еще чувствуя острую боль в своем сердце от осознания того, что его жена умерла—а он действительно любил ее—он понял с пустотой в груди, что у него было только одно место, куда он мог пойти.





Главная.





Гаррисон взял курс на поселение клана Ривз в Рандеву.





13





ЛИ АЙВАНДЕР





1,543.





Это число не давало ему покоя. 1,543. Ли Айвандер даже не был уверен, что это точный подсчет, но это был официальный номер жертвы катастрофы с Шеолом.





Как только он и эвакуированные были доставлены на Ньюстаншн, находящийся в двух днях полета на звездах, Исвандер почувствовал, что обязан просмотреть все имена, и его беспокоило, что многие из них были ему незнакомы. Горстка командных лидеров, да . . . начальники смен, некоторые из начальников экипажей, пять пилотов плавильных барж, но он просто не знал сотен имен.





Нахмурившись, он вызвал записи личного состава, их изображения, изучил, как долго эти люди работали на него, благодарности или выговоры, которые они получили. Некоторые из них он вспомнил, проходя по столовой между сменами в третьей башне, но большинство были просто случайными лицами для него—мужчины и женщины, у которых были семьи, люди с политическими взглядами, люди, которые любили свою работу, и люди, которые ее ненавидели.





1,543.





Никто не верил ему, что почти пятьсот человек выжили. Разве это ничего не значит? Они только видели, что он поставил всех этих людей в опасность для своей промышленности, но он не обеспечил достаточный запас прочности или всеобъемлющий план бедствия, даже не хватило спасательных кораблей. Четверть из них была спасена.





Погибли три четверти его личного состава.





Беглецы во всеуслышание обвиняли Айвандера в отсутствии предвидения, в том, что он срезал углы, в том, что он не сумел создать надлежащие защитные системы. Выжившие также не смогли утешить семьи жертв, что все смерти были быстрыми и безболезненными. Даже Исвандер съежился при мысли о том, сколько людей было зажато заживо внутри затонувших плавильных барж или рухнувших башен. Это вызывало у него кошмары—как и должно было быть.





Его амбициозное предприятие должно было стать ярким примером его способности получать прибыль, танцуя на краю скалы опасности—доказательство деловой хватки Ганзы и изобретательности скитальца. И все же он был поглощен водоворотом расплавленного металла и камня.





Он представил инженерные отчеты, чтобы показать, что конструкционные материалы и тепловая защита должны были быть достаточными против окружающей среды Шеола, но сам Шеол стал хуже. Скитальцы были бы снисходительны перед лицом планетарной катастрофы . . . но "Айвандер Индастриз" была предупреждена. Зная, какой капризной может быть Вселенная, Скитальцы не игнорировали предостережений. Айвандер просто не хотел тратить эти деньги.





Все эвакуированные, раненые, а также те, кто был просто шокирован и разгневан, укрылись на новом вокзале. Там собирались кланы, Скитальцы обменивались помощью, приходили другие корабли, чтобы предложить помощь беженцам. Там, в обиталище гигантского колеса, они пришли в себя и заговорили.





Обычно кланы Скитальцев собирались вместе во времена кризиса. На протяжении всего своего существования они сталкивались с неудачами и катастрофами, и их история была полна трагедий. Но по их шепоту и злобным взглядам Исвандер понял, что они не жалеют его и никогда не простят.





Воссоединившись со спасенными женой и сыном, Исвандер отсиживался в своих обычных апартаментах на новом вокзале, больших помещениях со всеми удобствами. Раньше он почти не замечал этого места, это была просто комната, где он спал и готовился к деловым встречам. Теперь это стало местом, где можно спрятаться. Он не мог оставаться здесь долго.





Он сидел в палате, глядя на отчеты, оценивая свои потери. Конечно же, он был разорен. Шеол-катастрофа разорвала его страховочную сеть и, конечно же, высосет из него все, что у него было. Ли Ишвандер будет оскорблен, опозорен—и он ничего не сможет с этим поделать.





1,543.





Лонда принесла ему чашку чая с перцем. Это никогда не было его любимым—слишком сладким—но она чувствовала себя такой же беспомощной, как и он, и это был ее способ сделать жест. “Все будет хорошо, - сказала она, не находя ничего абсурдного в своем заявлении.





- Спасибо, Лонда.- Он сделал глоток чая, а затем прогнал ее так вежливо, как только мог.





“Хочешь, я принесу тебе обед?- спросила она. “Я могу приготовить твое любимое блюдо.





Интересно, что она считает его любимым блюдом? На самом деле, Исвандер даже не знал, что у него есть фаворит, но это дало бы ей что-то сделать. - Звучит неплохо. Но мне скоро надо будет уходить. Выборы.





Когда Лонда поспешно удалилась, Исвандер почувствовал, как металлические челюсти вины впились ему в живот. Он пытался думать о том, что скажет на собрании клана, какие оправдания он мог бы использовать, Должен ли он быть непокорным или побежденным, должен ли он просить понимания и прощения. Второй шанс.





Они видели в нем могущественного скитальца-промышленника, одного из самых богатых людей в Конфедерации. Он знал большинство глав кланов, но не настолько хорошо, чтобы считать их друзьями. Он не мог сказать, как они отреагируют. Многие сколотили себе состояние, работая на огромных небесных шахтах, которые добывали экти в газовых гигантах. Топливо для звездных двигателей было трудно достать, дорого производить, но спрос делал усилия и инвестиции стоящими того. Однако опозоренная Iswander Industries никогда не сможет обеспечить финансирование даже такого традиционного, стабильного делового предприятия.И он никогда не найдет больших экипажей, чтобы работать на него.





Он уставился на список всех этих незнакомых имен, всех людей, которые сгорели на Шеоле. 1,543.





Он не мог придумать абсолютно ничего, что мог бы сказать.





Дверь распахнулась, и в комнату с дикими глазами ворвался его сын. Арден скорее кипел от злости, чем рыдал; его лицо раскраснелось от волнения, и он щеголял несколькими свежими царапинами и синяками.





Исвандер поднялся на ноги. Арден резко повернулся, словно собираясь нанести удар, но тут же опустил плечи. - Его голос дрогнул. “Они ненавидят тебя! Они звонили тебе . . . они сказали:—”





- Айвандер повернулся к сыну. Его руки оставались по бокам. “Мне все равно, что они говорят. Но их там не было. - Они сами не знают.





Арден посмотрела на него снизу вверх, хотя они редко проводили время вместе. Время от времени Исвандер устраивал ему ободряющие беседы. Он проверил оценки молодого человека, подчеркнув, как важно, чтобы он стал образованным, умным и лучшим, потому что Арден когда-нибудь будет управлять Iswander Industries. При этой мысли он почувствовал, как в сердце у него скрутился нож.





Арден все еще дрожала от гнева или от стыда. “Они сказали, что все эти люди умерли, потому что ты не настоящий бродяга, что ты забыл наши обычаи. Что объект потерпел неудачу, потому что вы сократили расходы и увеличили прибыль.





- И все же, когда я впервые объявил об операциях Шеола, они сотни раз подавали заявки на работу там, - исвандер подавил свой гневный ответ и спокойно указал. Они были рады подписаться на участие в прибылях. Скитальцы знают, что жизнь на краю тяжела и опасна.





- Ты ни в чем не виноват! - взорвался Арден.- Но Исвандер знал, что это была его вина, по крайней мере частично.





Они не могли оставаться здесь, в Ньюстейшн. Чем более заметным он оставался, тем громче становились взаимные обвинения. Лучше залечь на дно, найти тихое место и не попадаться на глаза, пока не утихнет самый сильный гнев. Он решил, что отвезет их обратно на Шеол и поселится на одной из орбитальных пересадочных станций, где есть жилье, еда и жизнеобеспечение—пока не придумает, что делать дальше.





Но он должен был остаться для голосования. По крайней мере, он чувствовал себя обязанным встретиться с этим лицом к лицу.





Лонда вернулась в комнату с подносом еды, заметила слезы Ардена и его раскрасневшееся лицо, и ее рот широко открылся. “Что случилось? Что случилось?





Исвандер подумал, что было бы смешно, если бы она не догадалась. - Послушай, - мягко сказал он, - твоя мама принесла тебе обед. Она позаботится о тебе.- Он взглянул на часы, как будто они показывали время его казни. “Мне нужно идти. Скоро состоится собрание клана, и я не хочу опаздывать на голосование.





Ли Айсуондер вошел в переговорную комнату и пришел точно в назначенное время. Он не хотел стоять здесь в качестве образца дольше, чем это было абсолютно необходимо. Тихий разговор жужжал с заполненных сидений, и он услышал отчетливое изменение тона, когда показался сам. Нет, он не получит голоса сочувствия.





Он был одет в свой лучший деловой костюм и напускал на себя видимость всей своей гордости, но она не была глубокой. Он напомнил себе, что был одним из величайших скитальцев-промышленников в новейшей истории, но чувствовал себя очень маленьким. 1,543.





Поскольку он и Сэм Рикс были двумя кандидатами на пост спикера, по традиции они должны были стоять в центре зала собраний, пока аудитория голосовала. Исвандер чувствовал себя голым, когда столько глаз было обращено к нему, но это давало ему четко определенное место, чтобы быть, а не сидеть среди представителей клана. Ему не придется рисковать, когда другие встанут и поменяются местами вместо того, чтобы быть рядом с ним.





Я пройду через это.Он взял себе за правило напоминать о своих прежних достижениях, которые любой Бродяга одобрил бы. Но все это затмил один инцидент. Ему очень хотелось, чтобы рядом с ним была Элиза Ривз, но она тоже ушла.





Я пройду через это.





Его соперник, Сэм Рикс, болтал с несколькими товарищами, проходя вдоль нижнего ряда сидений,махая членам клана. Он казался энергичным и уверенным в себе, гораздо более живым, чем в их предыдущем споре. А почему бы и нет? Исвандер почувствовал отчетливый холодок в комнате, и он был направлен на него.





Спикер Иша Сьюард заняла свое место на возвышении подиума и решила, что пришло время приступить к делу, независимо от того, что говорят часы. “Мы все здесь собрались. Давайте закончим эти выборы, чтобы я мог уйти в отставку."В любое другое время присутствующие бы посмеялись, но сейчас в воздухе было слишком много напряжения. "Кандидаты согласились не делать никаких окончательных заявлений. Или вы передумали, Мистер Айвандер?





- Она взглянула на него. Он долго и напряженно думал об этом, но быстро покачал головой.





Ради соблюдения формальностей она попросила Сэма Рикса отдать первый голос, разумеется, за себя. Затем она повернулась к Исвандеру, который отдал свой голос, и в зале воцарилось безмерное молчание, прежде чем спикер Сьюард созвал всех остальных глав кланов.





Это был единственный голос, который он получил.





Айвандер стоял и слушал, как один член группы за другим произносят имя Сэма Рикса, причем большинство из них без особого энтузиазма. Он терпеливо ждал. Однако в его тяжелой груди этот позор ощущался столь же впечатляюще, как и катастрофа на Шеоле.





14





ЭЛИЗА РИВЗ





Когда ее поврежденный корабль наконец доковылял до Шеола, Элиза обнаружила, что весь ее мир рухнул—во второй раз за последние несколько недель.





Она провела четыре дня в одиночестве в космосе на месте взорванных раздутий, работая на своем корабле, перенаправляя поврежденные системы, чтобы обойти все, что не было абсолютно жизненно важным. И она сделала это сама.





Гаррисон всегда высокомерно гордился изобретательностью скитальца; он хвастался тем, как его люди могли взять самую невероятную мешанину компонентов и заставить их работать, как по волшебству.





Ли Ишвандер тоже был скитальцем, но вместо того, чтобы полагаться на своих пилотов, способных производить ремонт изоленты и шпагата, Iswander Industries просто обеспечивала достаточное количество запасных частей на каждом корабле на случай, если что-то не получится. Элиза сменила модули жизнеобеспечения, навигационные схемы и поврежденные органы управления двигателем. В конце концов, ее корабль снова был готов к полету.





Во время полета она обдумывала и репетировала, как именно будет сообщать о случившемся. Ее миссия обернулась не так, как она ожидала, но, по крайней мере, она не вернулась с пустыми руками—благодаря своим бесстрашным исследованиям. Ей не терпелось рассказать ли Айвандеру о том, что она нашла.





Она не хотела, чтобы он жалел о трагической смерти ее сына, а также, как она полагала, ее мужа. Но как только он узнает, что еще она обнаружила, Исвандер, несомненно, повысит ее (после признания болезненной потери ее семьи). Она стоила неисчислимого состояния.





Когда она прибыла на Шеол, планета-двойник выглядела как пылающий уголек в космосе, потрескавшийся и кровоточащий лавой. Отсутствие космического движения удивило ее. В ее системе связи не было ни постоянной болтовни грузовых кораблей, перевозящих экзотические металлополимерные материалы, ни прямых поставок слитков. Она бороздила каналы, ожидая услышать обычный гул разговоров от команд плавильных барж и диспетчерских вышек, даже Алека Паннебейкера, демонстрирующего какой-то глупый трюк.





Она передавала свои запросы, пытаясь найти кого—то, кто бы ответил, И наконец получила ответ-но передача не пришла из башни администратора, расположенной на огненной поверхности. Скорее всего, ответ был получен от небольшой спутниковой станции на орбите, которая принимала массовые грузы и передавала поставки.





- Элиза, ты же вернулась!- Это был голос ли Айвандера. Она не могла поверить, что он сам будет управлять связью. “Вы вернули своего сына?





- Нет, - резко ответила она. “Он. . . - он мертв. Гаррисон поставил его в опасное положение. Он был безрассуден. Он. . . они оба погибли в результате мощного взрыва.





Исвандер застонал и сказал что-то, что, казалось, не было обращено к ней. “Разве пятнадцати сотен сорока трех смертей недостаточно?





Элиза вдруг почувствовала озноб. “А что случилось потом? А где же все на Шеоле?” К этому времени она уже ожидала, что спикером от кланов Скитальцев будет ли Изуандер.





- Все так и случилось. Оборудование исчезло. Сотни погибших-полторы тысячи сорок три человека. Выжившие находятся на новом месте, но это я . . . Я должен был вернуться сюда, посмотреть, смогу ли я что-нибудь спасти. Это казалось самым лучшим местом.





Голова Элизы была готова взорваться вопросами, но она подавила их. - Я скоро пришвартуюсь. Тогда ты сможешь рассказать мне все-лицом к лицу.





Она направила свой корабль к орбитальной пересадочной станции, которая была почти пуста. Это был один из четырех кораблей, стоявших в заливе; половина огней была приглушена.





Она несла файл передачи данных, в котором содержались изображения скопления блотера, запись взрывов и остальные ее открытия. Она была так взволнована, переполнена новостями, но когда вошла в рубку управления, то с удивлением увидела лицо ли Айвандера. Он выглядел измученным. Цвет его кожи был сероватым, а вокруг глаз залегли тени.





“Я рад, что у меня есть хоть один сторонник, - сказал он. “Ты даже не представляешь, как много это для меня значит.





Паннебейкер вошел в центр управления, и его обычная улыбка выглядела скорее облегченной, чем взволнованной. - Элиза! Ну, это на один шаг ближе к тому, чтобы выкопать наш путь из этой дыры.





-Мы в космосе,-проворчал одиннадцатилетний сын Исвандера. - Все вокруг-дыра.





Его мать обняла молодого человека за плечи и притянула к себе, хотя Арден сопротивлялся. “Я же сказал тебе, что все будет хорошо. У твоего отца и раньше бывали взлеты и падения. Мы пройдем через это—нам просто нужно быть сильными.





Элиза посмотрела Айвандеру прямо в глаза, не требуя даже подробных объяснений, прежде чем принять решение. “Я здесь, чтобы обеспечить все, что вам может понадобиться для Iswander Industries. У вас есть моя полная приверженность . . . теперь, когда мой сын ушел.- Ее голос дрогнул в конце разговора. Теперь, когда меня ничто не отвлекает. Никаких семейных обязательств. Больше меня ничто не отвлекает.





- Нам это понадобится, - сказал он.





Айвандер объяснил катастрофу на очистных сооружениях и то, как другим скитальцам стало ясно, что он использовал “безответственный запас прочности".- Перед отъездом Элиза прочитала составленные Гаррисоном курячьи отчеты и стала свидетельницей его растущего волнения, но она отбросила его страхи, и Исвандер решил не готовиться.





- Полторы тысячи сорок три убитых, - повторил он. “Только две дюжины рабочих последовали за мной сюда в надежде спасти что-нибудь из обломков. Не потому, что они верят в меня—я просто не думаю, что им есть куда идти.- Он опустил голову. “Я разорен. У меня есть активы из других отраслей промышленности, и я закопал средства в банках на разных планетах, но это не принесет мне большой пользы. После этого фиаско, никто не будет сотрудничать со мной снова.





Элиза все еще ничего не понимала. “Так. . . ты вернулся, чтобы залечь на дно?





—Мы не прячемся-мы переоцениваем, - сказал Исвандер. -Он одарил Элизу самоуничижительной улыбкой. “Кстати, я проиграл выборы, чтобы стать спикером.





“Насколько все было плохо?- спросила она.





“У меня есть один голос.





“Я бы не стала голосовать против тебя, - сказала она и вздернула подбородок. “На самом деле, я нашел для тебя новое предприятие. Большое предприятие, о котором не знает ни один другой Скиталец. Готовы ли вы начать с нуля?





- У меня нет особого выбора, - сказал Исвандер. “И я уже делал это раньше.





Ее сердце было тяжело видеть его таким побежденным, и теперь она снова увидела слабый свет в глубине его глаз. - Вот и хорошо .





Она установила и показала файл, который принесла с собой, затем решительно произнесла: Она тоже чувствовала себя побежденной, но больше этого не допустит—слишком многое поставлено на карту. Она должна быть сильной, чтобы помочь ли Айвэндеру.





“Именно здесь я выследил Гаррисона на его украденном корабле.- Она продемонстрировала изображения набухших узелков, дрейфующих в пустой темноте между звездами. Тысячи из них, некоторые связанные, другие плавающие свободно и далеко друг от друга. “Он пытался спрятаться среди них, хотя наверняка знал, что они опасны. Понаблюдайте за этим—всего лишь маленькая искра, энергетический разряд .





Она продемонстрировала яростный ад, когда вздутия взорвались, один за другим, цепная реакция, которая раздулась наружу, как множество сверхновых. Взрывная волна швырнула ее корабль на гребень ударной волны.





Исвандер моргнул, словно вспомнив о слишком резкой боли от других языков пламени. - Я сожалею о вашем сыне, Элиза, - сказал он, крепко сжав ее руку, - но вы не должны забывать, что он умер.





Она отдернула руку и вызвала другую папку. - Это еще не все, сэр. Эти вздутия были разбросаны на большом расстоянии, как хлебные крошки в линию. Как только я понял, что нужно искать, я осмотрелся вдаль и широко—и обнаружил еще одну концентрацию, большое скопление пузырей на краю необитаемой звездной системы. Я подозреваю, что есть и другие кластеры. Я оставил там отметку-мы можем вернуться, когда захотим. Это спасет вас и сделает сказочно богатым.





Исвандер посмотрел на изображения экзотических опухолей-тусклые коричневато-зеленые узелки, едва освещенные далекими брызгами звездного света. “Но что это такое? И почему они такие особенные?





Глаза Элизы засияли, и теперь она сжала его руку, пытаясь заставить его напрячься, чтобы снова разжечь его собственный порыв. - Потому что, сэр—они наполнены топливом для космических двигателей!”

 

 

 

 

Copyright © Kevin J. Anderson

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Громкий cтол»

 

 

 

«Автобиография предателя и полудикаря»

 

 

 

«Дело в том, что я вырос в Джокертауне»

 

 

 

«Виртуальные ласточки острова Хог»

 

 

 

«Факультативные мероприятия»