ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Овертайм»

 

 

 

 

Овертайм

 

 

Проиллюстрировано: Fluorine Spark

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ЛАВКРАФТОВСКИЕ УЖАСЫ

 

 

Часы   Время на чтение: 31 минута

 

 

 

 

 

Ужасный голод, находящийся за пределами человеческого понимания, - это всепоглощающий порок внепространственных ужасов — и если бы им уделялось больше внимания, они могли бы на самом деле быть более успешными.


Автор: Charles Stross

 

 





Все бюрократии подчиняются определенным железным законам, и один из старейших из них таков: получите свой сезонный отпуск пораньше, чтобы вас не затоптали в спешке.





В этом году я нарушил правило, и теперь расплачиваюсь за это.Это не моя вина, что я не успел заказать свой рождественский отпуск вовремя—я был в больнице и сильно успокоился.Но безжалостные сокращения и выпады офисной политики не учитывают тех, кто попадает в линию битвы: “вы должны были предвидеть свою госпитализацию и планировать вокруг нее”, - сказал памятка от HR, когда я пожаловался.Они совершенно правы, и я сделал себе пометку заранее записаться в следующий раз, когда меня будут похищать убийцы-сектанты или вражеские шпионы.





Я ненадолго подумал о том, чтобы вытащить длительный больничный, но у бренды из Admin есть золотое сердце; она указала, что если бы я вызвался добровольцем в качестве ночного дежурного офицера в течение сезонного периода, я не мог бы только требовать тройную зарплату и отпуск вместо этого, я также работал бы на три класса выше моей назначенной роли.Для целей получения очков опыта в быстрой рекламной игре они направили меня на то, что трудно победить.И вот я здесь, в офисе в канун Рождества, играя в бюрократического покемона, когда холодный дождь барабанит по крыше.





(О, вы задались вопросом, что Мо думает об этом?Она уехала навестить свою мелкую мамашу в Гластонбери.После прошлого раза мы договорились, что будет неплохо, если я не буду высовываться.Рождество: единственное время года, когда вы не можете избежать орехи в вашей семье мюсли.Но я отвлекся.





* * *





Рождество: сезон доброй воли по отношению ко всем мужчинам-за исключением банковских менеджеров, кредитных скоринговых агентств, всех, кто работает в бизнесе поздравительных открыток, и хитрых мужчин в красных костюмах, которые болтаются в магазинах игрушек и пугают маленьких детей, крича “хо-хо-хо!” К тому времени, как я вышел из больницы в сентябре, рождественские сезонные выставки уже шли в магазинах: омела и остролист и металлизированная мишура, выталкивающая последние летние лосьоны для загара и гавайские рубашки.





Не могу сказать, что я когда-либо был большим на английском пригородном Рождестве. Сначала вы играете в join-the-dots с банковскими каникулами и тем, что осталось от вашего ежегодного отпуска, чтобы получить как можно больше выходных дней подряд. Затем вместо того, чтобы делать с ним что-то полезное и конструктивное, вы набиваете себе живот индюшачьим вздутым туманом, пьете слишком много дешевого плонка, затеваете драки с родственниками мужа и засыпаете на диване перед традиционным семейным дерьмом, которое Би-би-си выкачивает каждый 25 декабря, если крошечные наблюдают.В эти дни маленькие ' uns все в своих комнатах, играя цыплят v. Zombies 8.0 с запекшейся кровью, набранной на брызги-потроха-наполовину стены (только взрослые беспокоятся смотреть телевизор в качестве социальной активности в эти дни), но заметила ли тетя Биб? О, нет, они этого не сделали! Так что это дерьмовые пантомимы и Мэри Поппинс и повторные показы двух Ронни для тебя, сынок, нравится тебе это или нет. Это все равно что навсегда застрять в 1974 году—и вы можете забыть о побеге в интернет: у всех остальных была та же идея, и трубы забиты.





Кроме того, вы можете провести Рождество в одиночестве в офисе, где, по крайней мере, тихо, когда все остальные ушли домой. Вы можете сделать какую-то работу, или прочитать книгу, или тайно играть в Chicks v. Zombies 8.0 с gore, набранным до подходящего для взрослых. По крайней мере, так это должно работать. . . кроме тех случаев, когда это не так, как сейчас.





Давайте отмотаем на неделю назад:





Я просматриваю форму оценки качества на своем офисном компьютере, когда раздается стук в дверь. Я смотрю вверх. Это Билл из Службы безопасности. “А ты сейчас занят?- спрашивает он.





“ГМ.- У меня сердце чуть не выпрыгивает из груди. “Вообще-то нет .





Билл-один из наших постоянных офицеров Службы безопасности: бывший синий костюм, усы с проседью, серебристый гребень, но он всегда подтянут и марширует повсюду, как будто он все еще в армии. “Это насчет твоей Рождественской смены, - говорит он, неопределенно улыбаясь и поднимая связку ключей размером с ручную гранату. “Я ведь должен был показать тебе, что к чему, понимаешь? Учитывая, что на следующей неделе ты будешь дежурить всю ночь.- Он позвякивает связкой ключей. “Не могли бы вы уделить мне полчаса?





Мое сердцебиение возвращается в норму. Я смотрю на электронную почту на экране моего компьютера: "да, конечно.” Мне потребовалось около пяти секунд, чтобы перейти от легкого ужаса к жалкому облегчению; он здесь не для того, чтобы отчитать меня за состояние моих кроссовок.





“Очень хорошо, сэр. Если вы не возражаете, пройдем сюда?





От Билла даже вежливая просьба звучит немного как приказ.





“Вы ведь раньше не работали в ночную смену, сэр? Там не так уж и много-обычно. Вы должны оставаться в здании и по вызову в любое время. Гм, это в пределах разумного, конечно: туалетные перерывы разрешены—есть удлинитель—и есть двухъярусная кровать. Вам, вероятно, не придется ничего делать, но в маловероятном случае, ну, вы ночной дежурный офицер .





Мы поднимаемся по лестнице, проходим через пару весьма потрепанных противопожарных дверей и быстрым шагом проходим по выкрашенному в красновато-коричневый цвет коридору с высокими окнами из проволочного стекла, с закрашенными петлями. Билл со звоном достает связку ключей. - Смотрите! Дежурная комната дежурного офицера.





Мы находимся в новой пристройке, угнетающе новой грубой бетонной плите, которая стоит на вершине ветхого универмага где-то к югу от Темзы: электрически нагретая, плохо изолированная, и ни одна из оконных рам не подходит должным образом. Мой департамент переехал сюда почти год назад, пока они перестраивают дом Дэнси (что, вероятно, займет десятилетие, потому что они передали его государственно-частному партнерству). Тем не менее, оборудование и приспособления офиса NDO делают остальную часть нового пристройки похожей на футуристическое чудо.Выкрашенная в хаки стальная рама койки, покрытая зелеными шерстяными одеялами, выглядит как что—то из фильма военных лет-там даже есть выцветший плакат на стене, который говорит, что неосторожные губы топят корабли.





“Это всего лишь шутка. Так ведь?” Я указываю на терминал с зеленым экраном на столе, и огромный, кишащий дисками вращающийся телефон рядом с ним.





- Нет, сэр.- Билл прочищает горло. "К сожалению, бюджет офиса ННЦН был неправильно составлен много лет назад, и никто не знает правильный код для запроса новых поставок. По крайней мере, здесь тепло зимой: вы находитесь прямо на крыше помещения для сжигания секретных документов, и у него есть единственный дымоход в здании.





Он указывает на некоторые аспекты сомнительного архитектурного наследия комнаты, пока я изучаю аксессуары. Я тыкаю пальцем в ржавый электрический чайник: "кто-нибудь скажет что-нибудь, если я принесу свою собственную кофеварку эспрессо?





“Я думаю, они скажут: "это хорошая идея, сэр. Теперь, если вы хотите обратить внимание, позвольте мне рассказать вам о процедурах управления вызовами и что делать в случае чрезвычайной ситуации.





* * *





Прачечная, как и любая другая правительственная бюрократия, работает на основе 9-к-5-за исключением тех неудобных бит, которые этого не делают. последние, как правило, являются полевыми операциями такого рода, где, если что-то пойдет не так, они действительно не делают хотите, чтобы они слушали систему голосовой почты, говорящую “ " вторжение сверхъестественных монстров, пожирающих мозг, может быть рассмотрено только в течение основных рабочих часов. Пожалуйста, оставьте сообщение после звукового сигнала."(Сверхъестественное? Ну да, мы та часть правительства Ее Величества, которая занимается оккультными технологиями и угрозами. Некоторые заумные разделы чистой математики могут иметь радикальные последствия в реальном мире—мы называем их “магией” - вызывая бормочущие ужасы, с которыми мы, к сожалению, разделяем мультивселенную [и платоновскую область математической истины].Учитывая, что компьютеры являются инструментами, которые могут быть использованы для выполнения определенных классов вычислений действительно быстро, это не должно удивлять, что Прикладная вычислительная Демонология была областью роста в последние годы.





Моя работа, как ночного дежурного офицера, заключается в том, чтобы сидеть тихо и отвечать на телефонные звонки. На тот маловероятный случай, если он позвонит, у меня есть список номеров, по которым я могу позвонить. Большинство из них звонит дежурным офицерам в других департаментах, но один из них звонит в специальные армейские казармы в Херефорде, другой отправляется прямо в Брюссель—это штаб командования европейского театра военных действий НАТО—и третий набирает номер прямо в конференц-зал COBRA на Даунинг-стрит.Никому в прачечной никогда не приходилось вытаскивать премьер-министра из постели в ранние часы, но всегда есть первый раз: что еще более важно, это работа NDO, чтобы сделать этот звонок, если достаточность дерьма попадает в вентилятор на его часы.





У меня также есть тонкая папка (помеченная как "совершенно секретно" и защищенная тревожными оберегами, которые мерцают на обложке, как электрифицированные поплавки в уголках моего зрения), которая содержит напечатанный список кодовых слов, относящихся к секретным операциям. В нем не говорится, что это за операции, но перечисляются связанные с ними руководители—люди, которым нужно позвонить, если один из агентов нажмет тревожную кнопку.





У меня есть офис, чтобы потусоваться. Кабинет с двухъярусной кроватью, как будто что-то из пятидесятых продолжить работу фильм о призывной жизни в армии, дымоход, чтобы ветер свистел вниз (чтобы лучше держать меня в сознании), письменный стол с древним компьютерным терминалом (сдвинут на пол, чтобы освободить место для моего ноутбука) и чайник (есть ванная комната по соседству с раковиной, туалетом и душем, который доставляет анемичную струйку теплой воды). Есть даже портативный черно-белый телевизор с дешевым приемником Freeview (это первый год с тех пор, как они прекратили аналоговое вещание) на случай, если я почувствую себя вынужденным смотреть повторы двух Ронни .





Другими словами, все современные удобства.





* * *





Офисная вечеринка запланирована на вторую половину дня в среду, с 13 до 17 часов ровно.





Как государственные служащие, пусть и нерегулярные, мы не настолько хорошо зарабатываем, чтобы конкурировать с банкирами, корпоративными Тарквиниями и Джокастами, которые заполняют большинство офисных кварталов в этой части города; даже в эти стесненные времена они могут позволить себе бросить пару сотен банкнот за голову на bubbly. Поэтому мы не получаем шикарную ресторанную прогулку: вместо этого мы должны разбавить столовую персонала какой-то добавленной мишурой, поддельными снежными брызгами на окнах и линяющей сосной в горшке у пожарного выхода.





Мизинец и Мозгов любезно установили свою домашнюю стереосистему-самодельную, а не доморощенную—в лекционном зале номер два, для обязательного танца; Элинор и Бет (с кивком и подмигиванием от недосмотра) ударили по внешнему поставщику для своего рода comestibles, необходимых для вечеринки и неслыханных в столовой гражданской службы (которая могла бы управлять кексами и хересным пустяком, если бы дело дошло до толчка, но чья идея пиццы или карри ужасна за пределами веры).





Во всем этом есть дух Дюнкерка: с новым правительством на водительском сиденье, орудующим бензопилой сокращения бюджета, нет большой роскоши, чтобы обойти. Но мы хорошо справляемся с этим отделом-он взращен в наших бюрократических костях-и с помощью бюджета в пятьсот фунтов (чтобы покрыть сто лишних людей, которые работают здесь), мы заставляем его работать.





Существует скучный ритуал для офисной рождественской вечеринки в любой точке Англии. На следующее утро работа приобретает вялый характер. Встречи усекаются к 11 утра; повестки дня обновлены, фильтры электронной почты установлены на отпуск. Некоторые люди-те немногие, кому повезло-начинают убирать свои ящики стола, потому что они знают, что не вернутся к работе до Нового года. По коридорам власти плывет увядший праздничный воздух, похожий на слегка влажное креповое знамя.





- Боб? Я поднимаю глаза от своего занятия сапером: это Энди, мой бывший менеджер, прислонившись к дверному проему. “Ты придешь на обед?





Я потягиваюсь, а затем наведу курсор мыши на экран блокировки. “Неужели уже наступило это время?” Я сейчас не работаю на Энди, но он, кажется, проявляет собственнический интерес к тому, как у меня идут дела.





“Утвердительный ответ.- Его голова подпрыгивает вверх-вниз. Он выглядит слегка виноватым, как школьник, которого слишком часто ловили с руками в банке из-под конфет. - Это МО .





- Ее сегодня нет на месте.” Я встаю. Вообще-то она сейчас занимается исследованиями и разработками, кваффинг—порт с двойными куполами, черт возьми-в целом более цивилизованная сессия, чем эта. “Мы собирались встретиться позже.





“Ну, тогда пошли. Не хотели бы мы пропустить приличные места для шоу в зале, не так ли?





- Напольное шоу?- Я закрываю за нами дверь.





“Да, у нас гость из отдела прогнозирования. Я получил это письмо пару дней назад. Некий доктор Крингл снизошел до того, чтобы спуститься и подбодрить нас какой-то бодрой речью о предстоящем годе.





- Крингл?- У меня щека дергается. Это имя мне незнакомо. “Из Отдела Прогнозирования ОПС? А кто они такие? . .” До меня доходили слухи о них, но ничего конкретного: это, вероятно, одна из тех туманных заводей, которые тянутся в одиночестве. С какой стати они захотят послать кого-то поговорить с нами сейчас?





“Да, именно так.- Энди бросает на меня косой взгляд. - Не спрашивай меня, я знаю только то, что нашел в своем почтовом ящике. Почта от HR, пусть он даст немного мотивационной бодрой речи на вечеринке. Не волнуйся, - тихо добавляет он, - в конце концов все сложится к лучшему. Вот увидишь. Просто сиди тихо и прикуси язык.” Я все понял. Энди с лицом человека, принесшего дурные вести, ведет меня к скамье младшего офицера. Что-то вот-вот упадет вниз по желобу, и все рождественские поздравления в мире не смогут заглушить зловоние навоза.Как сотрудник управленческого звена-хотя и младшего—я обязан проявлять солидарность. Следовательно, будучи наклоненным кивок и подмигивание.





Я начинаю задаваться вопросом, что же это может быть.





* * *





Комната дежурного офицера находится наверху, прямо под пологой крышей нового флигеля. Там есть зарешеченный люк в крыше, и ветер завывает и бормочет наверху: иногда раздается звук, похожий на гравий на бетоне, когда случайный порыв ветра швыряет чашку с ледяной холодной водой в стакан, сопровождаемый глухим гулким шумом из трубы. Дымоход действительно теплый, но он быстро остывает: я думаю, что они закрыли мусоросжигательный завод за праздничный период. Сейчас только одиннадцать вечера, и я ни за что не смогу уснуть, пока бушует буря.





Когда праздник приходится на выходной день (как это бывает в этом году в День подарков), все получают выходной вместо начала следующей недели, за исключением ночного дежурного офицера, который находится в нем до четырех дней с тройной оплатой—до тех пор, пока он не сойдет с ума от скуки в первую очередь.





Я был на дежурстве в течение шести часов, и я уже догнал свою рабочую электронную почту—по крайней мере, я ответил на все, что нужно ответить, и хорошо игнорирую все точки власти, которые нужно игнорировать,—и мне стало скучно с играми. Телевизор включен на заднем плане, но это все та же старая семейная еда. Я не хочу начинать с двух толстых романов, которые я накопил на выходные слишком рано, поэтому есть только одна вещь, которую нужно сделать. Я оставляю свою чашку чая, беру фонарик, айфон и удостоверение личности и на цыпочках иду вперед, чтобы сунуть свой нос туда, где ему не место.





Это было в ночь перед Рождеством, офис был закрыт, Фрамуга была закрыта, прислуга дома отдыхала; Чулки были аккуратно развешаны у камина, Но святой Николай не придет, потому что это обозначенный сайт Национальной Безопасности по смыслу пункта 4.12 раздела 3 Закона об официальных секретах (с поправками) и несанкционированное вторжение на такой сайт является арестованным преступлением …





Ну что, хватит с меня моих стихов? Вот почему они платят мне, чтобы я сражался с демонами вместо этого.





Одна из привилегий ночного дежурного офицера заключается в том, что я могу совать свой нос куда угодно—в конце концов, я отвечаю за безопасность здания. На самом деле, я могу пойти в те места, где мне обычно отрезали бы носовой придаток сразу, если бы я имел безрассудство обнюхивать без разрешения. Я могу заглянуть в кабинет Энглтона, стоя на цыпочках между опасно активными канопами и мечеными оптическими верстаками полевой службы, пройтись по густо застеленным пыльным коридорам красного дерева и поболтать с ночными зомби (извините: конечно, я хотел сказать, остаточные человеческие ресурсы) в подвале дома. На самом деле, я в значительной степени поощряется, чтобы следить за вещами, только пока я остаюсь в пределах досягаемости телефона дежурного офицера.





Вы можете подумать, что это ловушка, но телефон дежурного офицера —как только вы отвинчиваете огромный кусок бакелита—это удивительно простой кусок электроники пятидесятых годов. Он даже не скремблирован: шифрование обрабатывается на уровне обмена. Поэтому после быстрого пятнадцатиминутного программирования диверта в АТС, чтобы он прозвенел на мой iPhone,я могу пойти исследовать.





(Неужели ты действительно думал, что я проведу три дня и три ночи, ухаживая за стационарным телефоном, который не звонил уже шестнадцать лет?





* * *





Рецепт для офисной рождественской вечеринки в сезон порезов:





Бери:





28 младшие административные и секретарские сотрудники 17 клерков и бухгалтеров 12 сотрудников управленческого звена 4 шпиона 5 руководители людских ресурсов 9 сотрудников Службы безопасности зданий 6 сотрудников технической поддержки 9 демонологов (необязательно: 1 или более двойных агентов, древние скрывающиеся ужасы из-за звезд и зомби)





Добавьте головные уборы из креповой бумаги, свистки, попперы для вечеринок, украшения из мишуры, волшебные огни, подушки для улюлюканья, закуски для коктейлей, пирожки с мясом из супермаркета и дешевые вина и спиртные напитки по вкусу.





Энергично перемешайте (установка блендера на "преддискотеке") и вылейте в столовую для персонала, которая с 1977 года остро нуждается в ремонте. Садитесь на скамейки. Пробейте повторно (не более 10% спирта по объему), подавайте индейку, подожгите рождественский пудинг, обнаружьте огнетушитель через шесть месяцев после обязательного срока проверки ВШЭ и подавите.





Позвольте постоять, пока Мартин из техподдержки пьяно приглашает Кристин из учетных записей проверить его пакет (во время этого промежутка в шуме, когда каждый другой разговор одновременно останавливается, и вы можете услышать падение булавки); Вера из логистики спрашивает Айшу из HR, означает ли ее присутствие на вечеринке, что она наконец нашла Иисуса: и Джордж из Безопасности бросает в ванну с рождественской елкой.





И затем.





Энди несколько раз тычет ножом в край стакана, пока все наконец не замечают, что он пытается привлечь их внимание, и тогда он встает. Я задумчиво смотрю на поднос со слегка зачерствевшими пирожками с мясом, стоящий посреди стола, и убираю руку.





- Тише, пожалуйста! Прежде всего, я хотел бы воспользоваться этой возможностью, чтобы поблагодарить объекты за организацию вечеринки в короткие сроки и при значительных бюджетных ограничениях—бюджет, который неизбежно намного сложнее, чем для прошлогодних праздников. Спасибо Эмбер и Ли за организацию внешнего питания,а также доктору Кринглу за любезное одобрение нашей просьбы о бюджете развлечений-очень щедро, учитывая текущую программу стратегического сокращения дефицита казны.





(Аплодисменты.





- А теперь доктор Крингл спрашивает, Может ли он сказать нам несколько слов о предстоящем годе .





* * *





Я иду по темным коридорам.





Новая пристройка предшествует моде на крысиные лабиринты клеточных ферм в офисах, но это никогда никого не останавливало. В результате получилась любопытная архитектурная смесь крошечных запертых кабинетов, отделенных от искусственно освещенных коридоров, чередующихся с похожими на амбар холлами открытой планировки, заполненными дешевыми столами и маломощными компьютерами, чьи шкафы пожелтели от времени.





Здесь раскинулось огромное пространство того, что раньше было машинописным бюро—так называемое потому, что в прежние времена здесь были офицеры, которые не умели пользоваться клавиатурой. Сегодня это наше административное ядро, место, куда приходят умирать госслужащие. Прачечная, поневоле, должна найти работу для многих праздных рук—рук каждого, кто приходит к нашему вниманию и должен быть сделан предложение о работе, от которого они не могут отказаться. К счастью, бюрократия размножается, и требуется много совещаний, чтобы справиться с дополнительной сложностью администрирования, требуемой нашим хроническим переизбытком персонала.Здесь есть люди, о которых я знаю только по их календарям Outlook, которые постоянно заклиниваются. Целые департаменты Бивера ушли в безымянную тишину, строя бумажные плотины, чтобы держать реальный мир в страхе. Я освещаю фонариком пустые подносы, обшарпанные стулья, столы, от которых несет экзистенциальной бессмысленностью. Я понимаю,что могла бы остаться здесь навсегда. Я вздрагиваю, когда иду дальше. Быть частью активной сервисной руки прачечной приносит свои собственные опасности: но смерть от скуки не является одним из них.





Я поворачиваю налево и иду коротким путем через ряд красного дерева. Здесь ковер толстый, деревянные панели скорее отполированы, чем закрашены. Отдельные кабинеты с огромными дубовыми столами и кожаными креслами, стены увешаны темными масляными картинами стариков в военной форме. Никто никогда не бывал ни в одном из этих кабинетов—ходят слухи, что они все превзошли или вообще никогда не были людьми—эти зловещие и едва заметные старшие офицеры, которые управляли организацией с ее ранних лет.





(У меня есть своя теория о Махогани Роу, которая заключается в том, что руководители, которые были бы здесь, еще не существуют. В разгар грядущего кризиса, когда звезды придут в космическое равновесие и старые вернутся, чтобы преследовать Землю, организация должна будет вырасти чрезвычайно, принимая на себя новые обязанности и больше сотрудников—и в этот момент те из нас, кто выживет, будут двигаться вперед, чтобы управлять военными усилиями. Предполагая, что у властей есть больше смысла, чем заполнить зал заседаний обычными переработанными корпоративными аппаратчиками, то есть.А если нет, то пусть ктулху помилует наши души.





Когда я сворачиваю за угол мимо служебного туалета и подхожу к пожарной двери, у меня возникает очень странное ощущение. Почему я чувствую, что за мной наблюдают? - А я удивляюсь. Я прочищаю горло. “дежурный офицер. Я лезу в карман и достаю свое удостоверение: "покажись!





Карта светится бледно-зеленым в темноте; ничто не шевелится.





“Да.- Я держу его в руке, чувствуя себя глупо. Ночные сторожа уже здесь, но они не должны были подниматься сюда. Ветер и дождь свистят и гремят за окнами офиса.





Я толкаю дверь и открываю ее. Это еще одна административная пристройка, предположительно для секретарей руководителей. Одна из копировальных машин имеет задание печати, сложенное лицевой стороной вниз в выходном лотке. Это кажется мне странным: учитывая характер нашей работы здесь, Служба безопасности имеет смутное представление о документах, которые остаются лежать вокруг. Но охрана не будет делать свои обход в течение нескольких дней. Вероятно, лучше всего взять распечатки и засунуть их во внутреннюю почту к тому, кто их прогнал—или в запертый сейф в ожидании выговора, если это что-то конфиденциальное.





Я переворачиваю первый лист, чтобы найти верхнюю страницу, и делаю двойной дубль. Ягодицы! Да еще и чертовски волосатые. Значит, кто-то наслаждался вечеринкой.





На следующей странице больше ягодиц, и они гораздо менее мужские, судя по хорошо заполненным чулкам и другим идентифицирующим характеристикам. Я отрицательно качаю головой. Когда я доберусь до третьего листа, я начинаю вырабатывать ответ—я собираюсь прикрепить их на одной из досок объявлений для персонала, с анонимным призывом для людей протирать стекло копира после каждого использования—когда я доберусь до третьего листа.





У того, кто сидел тогда на крышке ксерокса, не было ягодиц, волосатых или каких—либо других черт млекопитающего, если уж на то пошло. То, что я держу в руках, похоже на фотокопию делового конца гигантского таракана.





Может быть, я все-таки не одна.





* * *





После того, как Крингл бросает свое дерьмо в чашу для пунша сезонного духа, вечеринка официально перестает быть веселой, даже для скучных корпоративных ценностей веселья. У меня тоже пропадает аппетит: пусть оставляют себе пироги, мне все равно. Я хватаю бутылку "синей монашки" и на цыпочках возвращаюсь в свою кабинку, расположенную на стойке хранения.





Трахать. МО здесь нет, она уже уехала навестить свою маму. Но она все равно поймет. Я на дежурстве с завтрашнего дня и до утра понедельника, и не должен покидать здание. Я собирался пойти домой сегодня вечером-включить стиральную машину, упаковать сумку с чистой одеждой на выходные, что—то в этом роде-но прямо сейчас меня зовет желание ослепнуть, упав пьяным.





Потому что это последняя Рождественская вечеринка в прачечной.





Я достаю телефон, чтобы позвонить Мо, и делаю паузу. У нее сейчас дел по горло с мамой. Зачем добавлять ей еще и беспокойства? И кроме того, это не безопасный голосовой терминал: я не могу безопасно сказать все, что нужно сказать. (Принуждение к конфиденциальности глубоко укоренилось, подкрепленное моей присягой на верность должности. Сознательно нарушить его рискует очень неприятными последствиями. Я уже собираюсь убрать свой телефон, когда Энди прочищает горло. Он стоит прямо позади меня, зажав незажженную сигарету между двумя пальцами. - Боб?





Я делаю еще один глубокий вдох. - Ну и что?





- Хочешь поговорить?





- Я киваю. - И куда же?





“Клуб.





Я следую за ним через дверь на бетонный балкон в задней части нового флигеля, который ведет к внешней пожарной лестнице. Мы в шутку называем его клубом: это место, где курильщики болтаются, подвергаясь воздействию стихии. У двери стоит ведро с песком, наполовину погруженное в обожженные окурки сигарет. Я жду, пока Энди закурит. Я вижу, что его пальцы слегка дрожат. Он худой, высокий, лет на пять старше меня. На четыре ступени выше, также управляя головной офисной стороной различных ОПС, о которых неразумно спрашивать.Носит костюм, наблюдает за миром из-за слегка нюхательного воздуха академического веселья, как будто ничто действительно не имеет большого значения. Но теперь его отрешенность исчезла, унесенная ветром, как клочок дыма.





“И что ты об этом думаешь?- прямо спрашивает он.





Я смотрю на его сигарету и на мгновение жалею, что не курю. “Это выглядит не очень хорошо. Как знаки апокалипсиса идут, последняя офисная Рождественская вечеринка когда-либо-это немного красный флаг.





Энди с трудом сдерживает кашель кулаком. - Искренне надеюсь, что нет.





“А какой послужной список у Крингла?- Спрашиваю я его. - Конечно, он достаточно долго вытаскивал кроликов из шляп, чтобы мы могли провести байесовский анализ и посмотреть, насколько он хорош . . .- Я замолкаю, заметив выражение лица Энди.





“Говорят, он один из лучших предсказателей, которые у нас когда-либо были. И то, что он говорит, подтверждает пересмотренные временные рамки доктора Майка для CASE NIGHTMARE GREEN.(Конец света, когда— по словам безумного провидца-звезды придут правильно. Это на самом деле семидесятилетнее окно, в течение которого сила магии чудовищно умножается, и инопланетные ужасы из темных веков до Большого взрыва становятся доступными любому безмозглому проповеднику с жаждой поговорить с дьяволом. Мы думали, что у нас есть несколько лет отсрочки: по словам доктора Майка, наши расчеты неверны, и окно начало открываться девять месяцев назад.) "Грядет что-то действительно плохое. Если Крингл не сможет дожить до следующего 24 декабря, тогда, ну, тогда его, вероятно, уже не будет в живых.





- Итак, он смотрит в пустоту, и пустота смотрит в ответ. Может быть, его уже не будет в живых.- Я хватаюсь за соломинку. “Я не думаю, что есть хоть малейший шанс, что его просто переедет автобус?





Энди бросает на меня взгляд, в котором я начинаю узнавать нечто большее со времен дела в Бруквуде—бесконечное экзистенциальное отчаяние, умеренное хорошей дозой ярости против неизбежного, запертое за жесткой верхней губой. Честно говоря, я сам раздавал их довольно много. “Понятия не имею. Честно говоря, все это немного расплывчато. Предсказательные фуги не детерминированы, Боб: хуже того, они имеют тенденцию нарушать любые процессы, которые они предсказывают результат. Вот почему прогнозирование операций так велики на статистическом анализе.Если Крингл сказал, что мы не увидим еще одну рождественскую вечеринку, вы можете поспорить, что они бросили кости больше, чем голый минимум, чтобы соответствовать доверительному интервалу.





“Значит, ты уже опередил его пророчество! Используйте слабый антропный принцип: если мы отменяем рождественскую вечеринку в следующем году, его пророчество откладывается на неопределенный срок. Так ведь?





Энди закатывает глаза. “Не будь идиотом долбаным.





- Это был большой риск.” (Пауза.- А что мы будем делать?





- У нас?- Энди приподнимает одну бровь. “ Я собираюсь поехать домой к жене и детям на Рождество и постараться ненадолго забыть об угрозах самому нашему существованию. Вы” - он делает глубокий вдох дыма,-можете играть в ночного дежурного офицера, патрулирующего сумеречные коридоры, чтобы защитить наше рабочее место от ужасной угрозы наполнителя чулок, который просачивается через трубы и вентиляционные каналы каждый день рождения мертвого Бога, чтобы совершать невыразимые действия против предметов чулочно-носочных изделий. Постарайтесь, чтобы это не мешало вам—о, и иметь хороший отпуск, пока вы на нем.





* * *





Мой аппетит к ночным исследованиям угасает, сдерживаемый осознанием того, что я, возможно, не единственный, кто сегодня работает сверхурочно в офисе. Я тянусь к своему подопечному—висящему у меня на шее, как удостоверение личности,—и чувствую его. Он покалывает нормально, и прохладно. - Вот и хорошо. Если он был горячим, пылающим или пульсирующим, я мог ожидать компании. Пора возвращаться в комнату NDO и перегруппироваться.





Я на цыпочках возвращаюсь туда, откуда пришел, лихорадочно размышляя.





It's the night before Christmas, and backup is far to no existent.





Пункт: вы можете обмануть всех на офисной вечеринке с гламуром класса три, но вы не можете обмануть ксерокс.





Пункт: пророчество Крингла.





Наименование: мы в случае кошмара зеленый, и то, что слишком много людей верят в имеют неприятную тенденцию сбываться; магия-это отрасль прикладной вычисления, нейронные сети вычислительных устройств, есть слишком много людей и на себя (что делает его слишком легко привлечь внимание лиц, которые находятся с нами хрустящие и хорошо с кетчупом).





Пункт: Кто или какая незваная сущность может захотеть присутствовать на маленькой бодрой беседе Крингла.





Я уже на полпути по коридору через Махогани-Роу и бросаюсь бежать.





* * *





- Всем добрый день.





Крингл заламывает руки, произнося эти слова; они странно бледны и бледнокожи, как у глубоких людей, но у него нет сгорбленной спины или жабр: только бледные, жесткие волосы и толстые очки в роговой оправе скрывают единственный водянистый голубой глаз-другой покрыт кожаной повязкой-чтобы выделить его как странного. Но его пристальный взгляд .





“Это будет хороший день, пока я не закончу говорить.- Он улыбается, как открывающийся люк палача. - Так что выпейте сейчас и будьте в хорошем настроении, потому что это будет последняя Рождественская вечеринка, проведенная прачечной.





До сих пор большинство людей игнорировали его или слушали с вежливым непониманием. Внезапно, однако, послышалось мышиное пуканье.





“Вам не нужно бояться сокращения или сокращения казначейства, чтобы соответствовать пересмотренным руководящим принципам государственных расходов.- Его улыбка увядает. “Я говорю о более фундаментальных, необратимых изменениях.





"Моему департаменту прогнозных операций поручено попытаться оценить эффективность предлагаемых инициатив по осуществлению действий в интересах достижения целей организации—в частности, предотвращения вторжений извне несущих ужасы из космоса и времени. Политики рождаются, выкладываются на стол—и мы описываем их последствия. Это в некотором роде случайная профессия, но наша способность заглядывать в бездну будущего позволяет нам иногда избегать худших ловушек.





Крингл продолжает в этом духе в течение некоторого времени. Его голос странно усыпляет, и мне требуется некоторое время, чтобы понять, почему: он напоминает мне о прогнозе погоды на радио Би-би-си. У них есть этот слот для прогноза погоды прямо перед новостями, и попробуйте, как я буду я всегда зона выходит прямо перед тем, как они доберутся до любого региона, который мне интересно, и просыпаются, когда они заканчивают. Это просто невероятно. Крингл явно говорит о чем-то очень важном, но мой разум ускользает от поверхности его слов, как Оса от зеркального стекла окна. Я качаю головой и начинаю оглядываться, когда слова на мгновение застывают в фокусе.





- Клаус, или Санта Клаас в средневековом голландском употреблении, дружелюбная фигура в красном костюме, которая приносит подарки в разгар зимы, может иметь более зловещее значение. Подумайте не только о традициях скандинавского Одина, с которым связана фигура Санта-Клауса, но и о шаманских ритуалах Лаптевой древности, выполняемых святым человеком, который пил мочу северного оленя, съевшего священную поганку, Amanita Muscaria - ношение окровавленной, освежеванной кожи отравленных животных, чтобы получить его понимание в следующем году—мы, с современными статистическими методологиями фильтрации, можем получить гораздо более точные представления, но с некоторой личной ценой—”





- А? Я снова качаю головой, а затем делаю еще один глоток из своего бумажного стаканчика дешевого шлепка. Слова со свистом проносятся мимо, как будто их помечают, чтобы привлечь чье-то внимание. Что странно, потому что я пытаюсь следить за тем, что он говорит: У меня есть странное чувство, что этот материал важен.





- в частности, некоторые факты представляются бесспорными. В следующем году не будет никакого рождественского ужина в прачечной. Мы не можем сказать вам почему, но в результате событий, которые, как я полагаю, уже произошли, это будет последнее. Действительно, попытки в течение прошлого года исследовать результаты, выходящие за рамки этого вечера, потерпели сокрушительную неудачу: конец этой партии-последнее событие, которое прогнозирующие операции могут предсказать с какой-либо степенью уверенности.





* * *





Я возвращаюсь в комнату дежурного офицера с холодным блеском пота, покрывающим мою поясницу. Свет включен, бросая веселый свет через матовое стекло окна в двери,и телевизор счастливо болтает. Я ныряю внутрь и закрываю ее за собой, затем хватаю запасной деревянный стул и подпираю им дверную ручку. Мое воспоминание о разговоре Крингла кажется мне слишком тревожным, слишком похожим на сон: даже в разговоре с Энди есть что-то странно туманное. У меня уже был такой опыт раньше, и единственное, что нужно сделать, это проверить его.





Я плюхаюсь за стол, открываю ящик и достаю телефонную книгу. Дождь стучит по стеклу над моей головой, когда я открываю его, электрический звон в кончиках пальцев напоминает мне, что обереги на обложке очень живы. Ну же, где же ты . . . . Я провожу дрожащим пальцем по странице. То, что я ищу, там нет: собака, которая не лаяла ночью. Я сглатываю, затем возвращаюсь и ищу в другом разделе домашний номер Энди. Да, это он. в списке-и у него есть безопасный терминал. Проверка времени: сейчас без двадцати полночь, но не настолько поздно, чтобы быть всерьез антисоциальным. Я беру телефонную трубку и начинаю с трудом вращать диск. Телефон звонит три раза.





- Энди?





- Алло? А это еще кто?- Это женский голос.





“Э-э, это Боб, из офиса. Интересно, а Энди свободен? Я не буду отвлекаться ни на минуту.





- Боб?- Энди берет трубку. “Поговорить со мной.





Я прочищаю горло. - Извини, что звоню тебе так, но речь идет о вечеринке в офисе. Парень, который говорил с нами, из отдела прогнозирования операций. Вы помните его имя, и вы когда-нибудь имели с ним дело раньше?





Тут наступает пауза. - Прогнозирование Операций?- Энди кажется озадаченным. Мой желудок сжимается. “А кто они такие? Я не слышал ни о каких прогнозах . . . - что тут происходит?





“Ты помнишь наш разговор в клубе?- Спрашиваю я его.





- А как же курсы личностного развития? Неужели это не может подождать до следующего года?





Я снова смотрю в телефонную книгу. - Э-э, я тебе еще вернусь. Я думаю, что у меня есть ситуация.





Я очень осторожно положил трубку, как будто она была сделана из вспотевшего гелигнита. Затем я снова листаю телефонную книгу. Нет, операции прогнозирования не перечислены. И Энди не помнит ни доктора Крингла, ни его лекции, ни нашего разговора на балконе.





У меня очень плохое предчувствие по этому поводу.





Как сказал знаменитый сумасшедший философ, когда вы смотрите в пустоту, пустота тоже смотрит; но если вы бросаете в пустоту, вы получаете ошибку преобразования типа. (Что лишний раз доказывает, что Ницше не был программистом на C++. Доктор Крингл говорил, что его отдел тестирует новую политику, а затем читает будущее и быстро меняет свои планы, если все не получится к лучшему. Выбрасывая сценарии в пустоту.





А что, если там был отдел прогнозирования операций? . . и когда они слишком часто смотрели в пустоту, случалось ли что-то плохое? Что-то настолько плохое, что они непреднамеренно исключили себя из существования?





Я смотрю на экран телевизора. Это время кино, и сегодня вечером они работают Кошмар перед Рождеством: Джек Скеллингтон поет свой монолог, когда он стоит перед порталом, который он открыл в рождественский город—





И вот тогда я понимаю, что происходит.





* * *





Это Сочельник, и звезды правы.





Родители во всем мире все еще учат своих детей, что если они хорошие, Санта принесет им подарки.





Есть вещи там, в пустоте, голодные вещи, скрытые в промежутках между вселенными, которые приходят, когда их призывают. Сегодня вечером сотни миллионов невинных детей зовут Санту.





Кто на самом деле спускается к тебе в дымоход сегодня вечером?





* * *





В комнате дежурного офицера явно холодно. Что странно, потому что на улице не так уж холодно: ветрено и идет сильный дождь, но это же Лондон для вас. Я поворачиваюсь и смотрю на алюминиевую трубу, которая тянется от пола до потолка. Это ведь шахта мусоросжигателя, не так ли? Он покрыт каплями конденсата. Я протягиваю к нему руку, но тут же поспешно отдергиваю пальцы. Холодный воздух вырывается из трубы холодными волнами, и когда я смотрю на пол, я вижу тонкий туман. Я оставил почти пустую чашку чая на столе, когда отправился на свою ночную прогулку: теперь я беру ее и выбрасываю содержимое в камин. Капли льда потрескивают, падая на пол, и моя подопечная внезапно становится обжигающе горячей тяжестью у основания моего горла.





Я вскакиваю на ноги и переваливаюсь через другую сторону стола, прежде чем успеваю подумать. В моем кабинете аномально холодная труба. Достаточно холодно, чтобы на нем конденсировался воздух. Настолько холодно, что он высасывает тепло из чашки тепловатого чая за миллисекунды. Но что это значит ? (Кроме того, что у меня большие неприятности. Это, конечно, данность.





Вот что это значит . . . это же вторжение. Что—то спускается по трубе, что-то из темной антропной зоны-из угла мультивселенной, лишенной всякого смысла и энергии. Давайте украдем у Энди шутливую фразу и назовем ее наполнителем чулок: прячьтесь в каминах, приносите подарки. (Один, Йольнир, король в Красном. Выбери свою культуру: приготовься умереть. Все, что он знает, это то, что ему холодно и он голоден —и он хочет внутрь.





Эти вещи получают энергию от веры. Этот офис, эта организация-мы ее первая цель, потому что мы знаем, что она довольно старая. Если он где— то и может зацепиться, то только здесь, но я его еще не видел, так что не верю-будь проклят Крингл за то, что пришел и заговорил с нами! Если я сумею до рассвета держать его подальше от нового флигеля, то будет уже слишком поздно, чтобы тот, кто принесет дары, смог пробиться сквозь стену между мирами, по крайней мере в этом году. Но если он уже в дымоходе мусоросжигателя—





Я вытаскиваю стул из-под дверной ручки, хватаю фонарик и торопливо выхожу.





* * *





Ночные забавы и исследования в офисе приобретают совершенно другое значение, когда вы знаете, что это восемнадцать минут до полуночи и—по традиции—это когда что-то голодное и невыразимо чуждое собирается вырваться из мусоросжигателя в подвале, ожидая найти чулок и некоторые полуночные закуски, чтобы успокоить свой ненасытный аппетит.





Вот обратная сторона миллионов спящих верующих в Санту, предоставляющая возможность для чего-то ужасного войти в наш космос: они ожидают, что он снова уйдет после того, как он оставит игрушки . Призывание приходит вместе с неявным ритуалом изгнания. Но ты должен правильно провести ритуал . Если вы этого не сделаете, если вы нарушите свою часть сделки, другая сторона вызова будет свободна делать все, что пожелает.





До полуночи оставалось семнадцать минут. Я снова в административном пуле,и там есть стационарный шкаф. Она, конечно же, заперта, и я трачу драгоценную минуту, возясь со связкой ключей, прежде чем нахожу подходящий. В шкафу я нахожу то, что ищу: коробку с кнопками. Я иду дальше, не утруждая себя тем, чтобы запереть ее за собой—если мне это удастся, то потом будет время прибраться.





Я обхожу Махогани-Роу и спящие призраки руководства, чтобы прийти, и направляюсь в столовую. Максин и ее друзья приложили некоторые усилия, чтобы подготовить его к вечеринке, и если мне повезет—





Да, мне повезло. Никто еще не снял декорации. Я включаю свет и оглядываюсь вокруг, пока не вижу его: красно-белый полосатый чулок, набитый маленькими картонными коробками, свисает с пробковой доски рядом с немым официантом. Я хватаю его и выкапываю коробки, почти карабкаясь по лестнице в своей спешке. Столовая пустая, но кухня рядом, и я снова нашариваю ключ, ругаясь себе под нос (почему эти вещи не обозначены четко?) пока я не открою дверь. Холодильник все еще гудит. Я открываю ее и нахожу то, что искал—поднос с остатками еды, все еще покрытый липкой пленкой.





Десять минут. Я бегу к лестнице, сжимая чулок, коробку с булавками и поднос с черствыми пирожками с мясом. В моих карманах: электропроводящая маркерная ручка, iPhone, загруженный последним пакетом для стирки белья, и несколько основных предметов первой необходимости для рабочего вычислительного демонолога. Я все еще успеваю спуститься на два этажа. А потом я оказываюсь у дверей подвала. Я делаю короткую паузу, чтобы обдумать свой план.





Пункт: добраться до мусоросжигательного цеха, не будучи остановленным (необязательно: съеденным) Ночным дозором.





Предмет: получите чулок, закрепленный над мусоросжигателем, и поместите пироги рядом.





Пункт: нарисуйте лучшую сетку сдерживания, которую я могу управлять вокруг всего беспорядка, и надейтесь на ад, что он держит.





Что же может пойти не так? Я ставлю свой поднос на пол, достаю связку ключей и открываю дверь в подвал.





* * *





Забавно, что многие ключевые события моей жизни происходят под землей. От подвала секретного нацистского редута до склепа в самом большом некрополе Европы, через шпигаты океанского корабля-шпиона: видел их всех, получил туристическую рубашку. Я даже пару раз наведывался в подвал новой пристройки. Но ночью все по-другому, с холодной имманентностью приближающегося мертвого бога, цепляющегося за струны твоего сердца.





Я иду по тускло освещенному коридору с низким потолком, вдоль которого тянутся трубы и канатоносцы, мимо дверей и подсобных шкафов, мимо тревожно похожего на гроб рабочего помещения, где ночной персонал бесстрастно ждет незваных гостей. Никакое шевеление немертвых конечностей не поднимается, чтобы остановить меня—мой ордер об этом позаботится. Забудьте о призрачном освещении и ручных фонариках—я не дурак, я включил свет, прежде чем спуститься сюда. Тем не менее, это жутко. Я не уверен, где находится мусоросжигатель документов, поэтому я проверяю таблички на дверях, когда чувствую холодный сквозняк на своей руке.Подняв глаза, я вижу покрытый инеем воздуховод и иду по нему, пока он не исчезает в стене рядом с дверью с окном из проволочного стекла, которое весело светится изнутри.





Похоже, у меня появилась компания.





Я уже собираюсь поставить свой поднос и возиться с кольцом для ключей, когда мой невидимый спутник экономит мне усилия и открывает дверь. Поэтому я поднимаю поднос перед собой, делаю шаг вперед и говорю: “Да кто же ты на самом деле?





- Входите, Мистер Говард. Я ждал тебя здесь.





Существо, называющее себя доктором Кринглом, делает шаг назад в помещение мусоросжигателя и манит к себе. Я подавляю раздраженное фырканье. Он не торопясь переоделся в накидку с капюшоном, которая полностью скрывает его лицо—только одна скелетообразная рука высовывается из рукава, и я могу сказать с первого взгляда, что у нее неправильное количество суставов. Я облизываю свои губы. “Крингл, ты можешь прекратить это Диккенсовское дерьмо—я на него не куплюсь.





“Но я же призрак Рождества, вероятно, еще не наступившего!- О, обидчивый!





“Да, а я-зубная фея. Слушай, мне еще чулок надо повесить, да и времени мало. Ты предсказательница, поэтому ты говоришь мне: это то место, где ты пытаешься съесть мою душу или попытаться завербовать меня в свой культ или что-то еще, и мы должны бороться, или ты просто собираешься остаться в стороне от моего пути и позволить мне делать мою работу?





- О, делай что хочешь, это не изменит конечный результат.- Крингл оскорбленно скрестил руки на груди. По крайней мере, я думаю, что это руки—они тощие, и там слишком много локтей, и теперь я замечаю их, я понимаю, что у него есть две пары.





Мусоросжигательная печь представляет собой большую электрическую печь, в которой рядом с подвешенным стеллажом из мешков, в которых обычно хранятся шредеры конфиденциальных документов, находится бункер для их подачи. Я ставлю поднос для пирога на верх печи (которая уже достаточно холодна, чтобы я рисковал обморозиться, если прикоснусь к ней голой кожей) и вешаю пустой чулок на один из крючков на стойке.





Ужасный голод, находящийся за пределами человеческого понимания, - это всепоглощающий порок внепространственных ужасов—и если бы им уделялось больше внимания, они могли бы на самом деле быть более успешными. По моему опыту, вы можете почти поспорить, что если J. Random Horror только что появился после того, как был заключен в ледяную пустоту на протяжении бесчисленных тысячелетий, он будет чувствовать себя закусочным. Отсюда и заманчивый поднос с закусками.





Я смотрю на часы: без четырех минут полночь. Затем я смотрю на панель управления печью. Рядом с ним стоит Крингл. “Так в чем же дело?” Спрашиваю я его.





“Ты и так уже знаешь почти все. Иначе тебя бы здесь не было.” Судя по голосу, ему скучно, как и следовало ожидать. “Почему бы тебе не сказать мне, пока мы ждем?





“Хорошо.- Я показываю на него пальцем. “ Ты здесь, потому что попал в ловушку временного парадокса. Когда-то в прачечной был отдел прогнозирования операций. Но когда вы играете в шахматы с будущим, вы рискуете поставить мат—не говоря уже о том, чтобы быть ассимилированным тем, что вы изучаете. Первое, что прогнозировал ОПС когда— либо, была вероятность его собственного катастрофического захвата чем-то . Поэтому он был расформирован. Но вы не можете распустить что-то подобное, не оставив эхо, не так ли? Так что ты просто отголосок будущего, которого никогда не было.





Призрачная тень в своем рваном одеянии качает головой—или что там у нее вместо головы.





- Рождественское вторжение, —я снова смотрю на холодную печь, потом на часы, - убило бы тебя. Но без прогнозирования операций, чтобы предупредить нас об этом, это все равно произойдет, не так ли?- Через три минуты. “Значит, тебе пришлось кого-то подтолкнуть, чтобы справиться с этим, даже если ты не существуешь .





Я помню, как сидел на странной и бесконечной лекции на рождественской вечеринке. Но кто еще помнит, как сидел там? Энди не помнит разговора Крингла. И я готов поспорить, что кроме моих собственных воспоминаний и странно размазанной фотокопии—полученного результата некоторых искаженных электронных орбиталей на покрытом самарием цилиндре-нет никаких доказательств того, что призрак Рождества, ставший—вымышленным-временным-парадоксом, когда-либо посещал прачечную в мокрую и несчастную ночь.





Вот и вся телефонная книга экстренных служб.





Две минуты. “Как далеко в будущее ты можешь заглянуть прямо сейчас?” Я спрашиваю Крингла. Я делаю шаг вперед, подальше от бункера печи. - Отойди в сторону, - добавляю я.





Крингл не сдвигается с места. - Будущее здесь, - говорит он таким глухим, отчаянным голосом, что у меня волосы на затылке встают дыбом.





Внутри печи раздается гулкий, грохочущий звук. Я щурюсь: что-то корчится внутри крошечного, затуманенного дымом смотрового окошка. Мои часы отстают! Времени уже не осталось. Я подхожу вплотную к пульту управления и, наклонившись, торопливо черчу на полу круг вокруг своих ног.





- Погоди, а откуда эти пироги взялись?- Спрашивает Крингл.





Я завершаю кругооборот. “Кухня. Разве это имеет значение?





“Но ты же обречен!- Он выглядит озадаченным.





Кто-то спускается по трубе, но он не одет в меха с головы до ног, и у него нет мигающих глаз и ямоч на щеках.





- Нет, - настаиваю я. Я указываю на приманку: "и я намерен доказать это.





“Но он же тебя съел!- Негодующе восклицает Крингл. - А потом мы все умерли. Я пришел предупредить тебя, но разве ты слушал? Нет ... —”





Проблема с пророчествами о вашей собственной кончине заключается в том, что, как и оценки риска, если вы уделяете им слишком много внимания, они могут стать самореализующимися. Поэтому я не обращаю внимания на беспокойный призрак времени и смотрю, как толстый зеленоватый кончик одного из псевдоподий появляется и, подергиваясь, вслепую ищет замороженные пироги на вершине печи.





Я смотрю на него, как мне кажется, несколько часов, но на самом деле это всего лишь пара секунд. Затем, в мгновение ока, щупальце вспыхивает и одновременно поглощает все пироги,присоски-подобные рты прорастают из его покровов, чтобы захлопнуться вокруг них.





Наполнитель чулок явно не является исключением из правила голода. Покормившись, его ищущее щупальце замедляется, возможно, мешают выпуклости по всей длине: оно лениво сворачивается к зияющему, обледеневшему рту чулка. От него накатывают волны холода. Когда я делаю вдох, мне кажется, что я вдыхаю бритвенные лезвия. Температура в помещении падает на двузначные градусы в секунду.





- Ну и что же?- говорит Крингл. Он звучит удивленно: очевидно, это не то будущее, на которое он подписался в back in time ghost central casting. “ А кто съел все эти пироги?





Я поворачиваю ручку главного выключателя в живое положение и ударяю по зеленой кнопке включения быстро онемевшими пальцами. “После того, как ты испортил всем аппетит своей речью, у нас осталось еще очень много еды, - говорю я ему услужливо.





- Нет, этого не может быть.—”





Раздается глубокий гул и скрежет вентиляторов, и мусоросжигатель начинает работать. Затем следует шипящая вспышка и воющий вопль боли и ярости, когда наполнитель чулок, сорвавшись, пытается высвободить свой придаток из газовых струй. Для многоугольного существа мы, бедные существа, застрявшие в трех с лишним измерениях, довольно безвредны; тем не менее, даже обитатели Флатландии иногда могут нанести неосторожному человеку неприятный разрез бумаги.





Мой подопечный горит, сверкая, как лампочка-вспышка, когда она обжигает кожу на моей груди: щупальце, торчащее из бункера печи, сгорает со вспышкой огня и ужасным зловонием горящих кальмаров. Одновременно тень доктора Крингла завихряется и закручивается спиралью, закручиваясь в бункере, даже когда перламутровое свечение сияет изнутри, наполовину видимые вещи петляют и извиваются, как цветные черви внутри.Вой перешел в тягучий вздох, оставив в моих ушах слабый звон, как от далеких церковных колоколов. Я делаю глубокий вдох, когда мой подопечный тускнеет, пытаясь вернуть мой пульс, управляемый ужасом, в норму.





Там что-то лежит на полу. Я щурюсь и озадаченно наклоняюсь вперед. И через мгновение я вижу, что наполнитель чулок оставил мне уголь.

 

 

 

 

Copyright © Charles Stross

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Самое лучшее, что мы можем»

 

 

 

«Ужас»

 

 

 

«Все укротители змей, которых я знаю, мертвы»

 

 

 

«Работа освободит тебя»

 

 

 

«Слух об Ангелах»