ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Первенец»

 

 

 

 

Первенец

 

 

Проиллюстрировано Julian Faylona

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #КОСМИЧЕСКАЯ ОПЕРА

 

 

Часы   Время на чтение: 52 минуты

 

 

 

 

 

От сына высокого герцога межзвездной империи ожидается большая слава. И все ожидали, несмотря на бесконечные доказательства того, что у молодого Деннисона Крестмара нет никакого военного таланта. Но жизнь, которую Деннисон вынужден прожить, преподаст ему свои удивительные уроки.


Автор: Brandon Sanderson

 

 





Находясь в безопасности на борту своего флагмана, Деннисон мог наблюдать за битвой двумя способами.





Очевидный метод опирался на обширную боевую голограмму, которая доминировала на мостике. В данный момент голограмма была включена, и она показывала множество треугольных синих пятен, представляющих истребители, летающие на высоте пояса. Гораздо больший синий овал командного корабля Деннисона висел на умеренном расстоянии выше и позади истребителей. Массивный и мощный, но гораздо менее проворный Левиафан, вероятно, не увидит битвы в этот день. Вражеские корабли были слишком слабы, чтобы повредить его корпус, но они также были слишком быстры, чтобы он мог поймать. Это будет битва между меньшими бойцами.





И Деннисон поведет их за собой. Он поднялся со своего командирского кресла и сделал несколько шагов к краю голограммы, изучая врага. Их красные корабли мигнули, когда сканеры обнаружили их среди катящихся валунов астероидного поля. Повстанцы по названию, но пираты в действии, группа процветала беспрепятственно слишком долго. Прошло уже пять лет с тех пор, как его брат Варион восстановил закон Его Величества в этом секторе, и мятежные элементы давно должны были быть подавлены.





Деннисон шагнул в голограмму и остановился прямо за своими кораблями. Их было около двух дюжин—не слишком большие силы, по меркам флота, но больше, чем он заслуживал. - Он бросил взгляд в сторону. Унтер-офицерские помощники и младшие офицеры прервали свои обязанности, повернувшись к молодому командиру. Хотя они не выказывали явного неуважения, Деннисон видел в их глазах истинные чувства. Они не ожидали, что он победит.





Ну что ж, подумал Деннисон, не хотелось бы разочаровывать добрых людей.





- Разделите эскадрильи, - приказал Деннисон. Его приказ был передан непосредственно различным капитанам, и его маленький флот разбился на четыре небольшие группы. Впереди тоже начали собираться пираты-хотя они и оставались в пределах своего астероидного укрытия.





По движению их кораблей Деннисон чувствовал, как обретает форму их боевая стратегия. В его распоряжении были все формальные военные знания, которые приходили с высокооплачиваемым академическим образованием. Воспоминания о лекциях и учебниках перемешались в его голове, усиливая практический опыт, который он приобрел за полдюжины лет командования симуляторами и, в конечном счете, реальными сражениями.





Да, он это видел. Он мог видеть, что делают вражеские командиры; он мог чувствовать их стратегии. И он почти знал, как противостоять им.





- Милорд?- сказал адъютант, делая шаг вперед. В руках она держала боевой шлем. “Тебе это еще понадобится?





Визор был вторым способом, которым командир мог наблюдать за битвой. Каждый истребитель нес камеру прямо внутри своей кабины, чтобы передать прямой обзор. Варион всегда носил боевой шлем. Деннисон, однако, не был его братом. Похоже, он был единственным, кто осознал этот факт.





- Нет, - ответил Деннисон, отмахиваясь от помощника. Это действие вызвало переполох среди команды мостика, и Деннисон поймал сердитый взгляд Брелла, своего старпома.





- Пошлите эскадрилью С в бой, - приказал Деннисон, не обращая внимания на Брелла.





Группа из четырех истребителей отделилась от основного флота, устремившись к астероидам. Синие встретились с красными, и битва началась всерьез.





Деннисон шагал сквозь голограмму, наблюдая, отдавая команды и анализируя—точно так, как его учили. Вокруг его головы проносились корабли воздушного боя; астероиды размером с кулак разбивались вдребезги, когда он проходил через их пространство, а затем снова формировались после того, как он проходил мимо. Он двигался как некий древний бог знания, правящий полем битвы миниатюрных смертных, которые не могли видеть его, но определенно чувствовали его всемогущую руку.





Но если Деннисон и был богом,то уж точно не воевал.





Его образование удерживало его от совершения каких-либо катастрофических ошибок, но вскоре сражение дошло до точки, где его уже нельзя было выиграть. Полное отсутствие гордости позволило ему отдать приказ об ожидаемом отступлении. Корабли флота захромали прочь, их численность сократилась более чем наполовину. Из мерцающей статистики в парящее перед ним голографическое существование Деннисон видел, что его кораблям едва удалось уничтожить дюжину вражеских истребителей.





Деннисон вышел из голограммы, оставив красные корабли побежденными, а синие-подавленными. Голограмма исчезла, ее изображения разлетелись вдребезги и посыпались на пол командного центра, словно мерцающая пыль, обломки которой в конце концов сгорели на свету. Члены экипажа стояли по периметру, в их глазах отражался болезненный стыд поражения.





Только у Брелла хватило смелости сказать то, о чем они все думали. “Он действительно идиот, - пробормотал он себе под нос.





Деннисон остановился в дверях. Он обернулся, подняв бровь, и увидел, что Брелл смотрит на него без всякого раскаяния. Другой высокопоставленный офицер, вероятно, отправил бы его на гауптвахту за нарушение субординации. Конечно, другой командир не заслужил бы такого неуважения в первую очередь. Деннисон прислонился спиной к косяку двери, скрестив руки в немилитаристской позе. “Наверное, мне следует наказать тебя, Брелл. В конце концов, я-высший офицер.





Это, по крайней мере, заставило его отвернуться. Деннисон развалился, давая Бреллу понять, что—некомпетентен он или нет-Деннисон может разрушить карьеру человека одним лишь вызовом по комму.





Наконец Деннисон вздохнул, встал и пошел вперед. “Но ты же знаешь, я никогда по-настоящему не верил в то, что нужно наказывать людей за то, что они говорят правду. - Да, Брелл. Я, Деннисон Крестмар—брат Великого Вариона Крестмара, кузен королей и командующий флотом—полный идиот. Так же, как все вы слышали.





Деннисон помедлил, остановившись прямо перед Бреллем, затем протянул руку и похлопал его по груди прямо в центре Высокой имперской эмблемы. - Но подумайте вот о чем, - продолжал Деннисон с легкой улыбкой. “Если я идиот, то ты и сам должен быть чертовски некомпетентен, иначе они никогда бы не растратили тебя впустую, отправив служить под моим началом.





Лицо брелла вспыхнуло красным от оскорбления, но он проявил несвойственную ему сдержанность, придержав язык. Деннисон повернулся и вышел из комнаты. - Приготовь мой спидер к моему возвращению на мыс, - приказал он. - Завтра я должна обедать с отцом.





* * *





Он пропустил ужин. Однако это была не его вина, учитывая, что ему пришлось проехать половину длины Великой Империи. Отец Деннисона, Верховный герцог Сеннион Крестмар, ждал его в космопорту, когда он прибыл.





Сеннион не сказал ни слова, когда Деннисон вышел из шлюза и направился к нему. Верховный герцог был высоким человеком—гордым, широкоплечим, с благородным лицом. Он был воплощением того, каким должен быть высокий офицер. По крайней мере, Деннисон унаследовал этот рост.





Верховный герцог повернулся, Деннисон зашагал рядом с ним, и они вдвоем зашагали по Офицерской дорожке—дорожке с глубоким красным ковром, отделанным золотом. Он предназначался для высших офицеров, не занятых штатскими и нижними чинами, которые суетились друг против друга с обеих сторон. На Офицерской дорожке не было ни машин, ни движущихся дорожек. Высшие офицеры держались молодцом. В ходьбе была сила-по крайней мере, так всегда говорил отец Деннисона. Верховный герцог очень любил самодовольные лозунги.





- Ну и что же?- Наконец спросил сеннион, глядя вперед.





Деннисон пожал плечами. “На этот раз я действительно пытался, если это имеет какое-то значение.





“Если бы ты” попробовал“, - решительно сказал Сеннион, - то победил бы. У вас были превосходные корабли, превосходные люди и превосходная подготовка.





Деннисон даже не пытался спорить с Сеннионом. Он уже много лет назад отказался от этой траты своего рассудка.





- Верховный император решил, что тебе просто необходим практический опыт, - сказал Сеннион почти про себя. “Он считал, что симуляторы и школьные игры недостаточно реалистичны, чтобы увлечь вас.





- Даже императоры могут ошибаться, отец, - сказал Деннисон.





Сеннион даже не удостоил его пристальным взглядом.





"Ну вот, началось", - подумал Деннисон. Он наконец-то собирается это признать. Он наконец-то отпустит меня. Деннисон не был уверен, что он будет делать, как только его освободят от военного командования, но что бы он ни решил сделать, хуже быть уже не могло.





“Я договорился о новом поручении для тебя, - наконец сказал Сеннион.





Деннисон вздрогнул. Затем он закрыл глаза, едва сдерживая вздох. Сколько неудач придется увидеть Верховному герцогу, прежде чем он сдастся?





“Это на борту "Штормграда".





Деннисон замер на месте.





Сеннион остановился и наконец повернулся к сыну. По нижним дорожкам толпились люди, не обращая внимания на двух мужчин в красивых мундирах, стоявших на темно-красном ковре.





Ошеломленный, Деннисон не сразу нашелся, что ответить. “Но.





“Это прекрасный корабль-хорошее место, чтобы учиться. Вы будете служить в качестве адъютанта и командира эскадры для Верховного Адмирала Керна.





“Я знаю, что это” прекрасный корабль", - процедил Деннисон сквозь стиснутые зубы. - Отец, это настоящая команда на имперском флагмане, а не какая-то праздная игра в пределах досягаемости. Достаточно того, что я потерял дюжину людей, сражаясь с пиратами. Должен ли я также нести ответственность за гибель тысяч людей в войне за воссоединение?





“Я знаю Адмирала Керна, - сказал Сеннион, не обращая внимания на возражения сына. “Он отличный тактик. Возможно, он сможет помочь вам с вашими...проблемами.





- Проблемы есть?- Тихо спросил Деннисон. - Проблемы, отец? Тебе никогда не приходило в голову, что я просто не умею этого делать? Нет ничего постыдного в том, что сын верховного герцога ищет другую профессию, как только он доказал свою непригодность к командованию. Видит Бог, я определенно удовлетворил это особое требование.





Сеннион шагнул вперед и схватил Деннисона за плечи. - Ты не будешь так говорить, - приказал он. “Вы не похожи на других офицеров. Великая империя ожидает большего. Великая империя требует большего!





Деннисон был ошеломлен отсутствием формальностей со стороны отца, и некоторые прохожие останавливались, чтобы посмотреть на странное зрелище-высокий герцог, действующий с такой страстью. Деннисон стоял в напряженных объятиях отца,читая его взгляд. Это ведь не Верховный император, не так ли, отец? - Подумал Деннисон. - А, это ты. Одного гениального сына недостаточно. Для вас один успех и одна неудача просто отменяют друг друга.





- Иди готовься, - сказал Сеннион, отпуская его. - "Штормовой ветер" ожидает ваш спидер через три дня, а это семидесятичасовая поездка.





* * *





“С вашего позволения, Ваше Величество, я не думаю, что это приказ для меня, - сказал Деннисон, опускаясь на колени перед настенным экраном спидера.





Верховный император был человеком средних лет с твердым подбородком и полным лицом. Он облысел в то время, когда большинство мужчин получали омоложение кожи головы, но его отказ улучшить свою внешность придавал ему вес . . . подлинность. Он нахмурился, услышав комментарий Деннисона. - Это завидный пост, Деннисон. Большинство молодых высших офицеров сочли бы это удивительной возможностью.





“Я едва ли похож на большинство молодых офицеров, Ваше Величество, - заметил Деннисон.





- Нет, это уж точно не так, - сказал император. “Однако я думаю, что близость этого поста к твоему брату заинтересует тебя.





Деннисон пожал плечами. “Честно говоря, Ваше Величество, я не знаю Вариона. Он мне любопытен, но не больше, чем любому другому человеку. Я настаиваю на своем ходатайстве об освобождении от этой должности.





Император нахмурился еще сильнее. “Тебе нужно проявить больше инициативы, юный Крестмар. Ваш пессимизм был большой неприятностью для Верховного трона.





Деннисон опустил глаза—это всегда было плохо, когда император переключался на третье лицо. - Ваше Величество, - сказал он. “Я действительно пыталась ... я пыталась всю свою жизнь. Но в Академии я получил почти неуспевающие оценки, мне никогда не удавалось даже занять место в играх, и я испортил все данные мне команды. Я просто ни на что не гожусь.





“В тебе это есть, - сказал император. “Тебе просто нужно немного больше стараться.





Деннисон тихо застонал. Очевидно, император снова разговаривал со своим отцом. “Почему вы так уверены, Ваше Величество?





“Я просто такой и есть. Ваше прошение отклонено. Есть ли что-нибудь еще?





Деннисон покачал головой.





* * *





Адмирал Керн не ждал Деннисона в стыковочном отсеке, когда тот выходил из спидера, но в этом не было ничего необычного. Хотя он и был старшим офицером, Деннисон все еще оставался младшим, а Керн был одним из самых могущественных адмиралов во флоте.





Деннисон последовал за адъютантом по коридорам флагманского корабля. Они были удивительно хорошо украшены для военного корабля, украшены двенадцатью печатями Великой Империи. Это был имперский флагман, созданный для того, чтобы произвести впечатление внутри и снаружи. Адъютант провел его в большую круглую комнату с боевой голограммой в центре. Хотя воздух искрился миниатюрными кораблями, в комнате стоял только один человек—это был не мостик, а имитационная камера, очень похожая на те, что Деннисон использовал в Академии.





Верховный Адмирал Керн был молод для своего ранга; у него было квадратное лицо и густые темные волосы. Он был достаточно велик, чтобы его можно было вообразить каким-нибудь древним полководцем с конем и палашом, и все же у него был типичный сдержанный вид имперского дворянина. Он не отвел взгляда от своей битвы, когда вошел Деннисон. Края комнаты были тусклыми, единственное освещение исходило от иллюзорных кораблей и светящегося кольца, которое отмечало край голограммы. Керн стоял в центре, не направляя движения, а просто наблюдая. Адъютант вышел, закрыв за собой дверь.





“Ты узнаешь эту битву?- внезапно спросил Адмирал.





Деннисон шагнул вперед. “Да, сэр, - сказал он, с удивлением осознав, что так оно и есть. - Это битва при Сипрессе.





Керн кивнул, освещенное снизу лицо все еще смотрело на мелькающие корабли. - Первая битва твоего брата, - тихо сказал он. - Начало войны за воссоединение.- Он еще немного понаблюдал за нами, а потом взмахнул рукой, и корабли застыли в воздухе. Наконец, он перевел взгляд на Деннисона, который небрежно отсалютовал—на самом деле это был скорее взмах руки. С таким же успехом можно было бы установить, каким он был с самого начала.





Керн не нахмурился, услышав это небрежное приветствие. - Он скрестил руки на груди и с любопытством посмотрел на Деннисона. - Деннисон Крестмар. Я слышал, что у тебя довольно острый язык.





- Боюсь, это единственная часть меня, наделенная такой добродетелью.





Керн даже улыбнулся-выражение, редко появляющееся на губах высшего офицера. - Я подозреваю, что именно поэтому твой отец послал тебя ко мне.





“Он очень уважает вас, сэр, - заметил Деннисон.





Керн фыркнул: “Он меня терпеть не может. Он думает, что я недостоин этого.





Деннисон поднял бровь. Когда Керн больше ничего не сказал, он продолжил: “Я чувствую, что должен предупредить вас, сэр, что я плохо подхожу для этой должности. Я сомневаюсь, что смогу оправдать ваши ожидания от командира эскадрильи.





“О, я не собираюсь ставить вас во главе каких-либо кораблей, - рассмеялся Керн. - Простите, но я видел ваши записи. Вопрос только в том, кто ты хуже-стратег или тактик.





Деннисон облегченно вздохнул. “Тогда что ты собираешься со мной делать?





Керн махнул рукой, приглашая его войти. - Пошли, - сказал он, взмахнув другой рукой и снова включив голограмму.





Деннисон шагнул в голограмму. Он уже видел эту битву раньше—нельзя было окончить Академию, не пройдя несколько курсов по могучему Вариону Крестмару. Корабли вариона были очерчены белым. У него было два командных корабля—один простой торговый, а другой его имперский корабль—и он управлял только четырьмя дюжинами истребителей. Даже меньше кораблей, чем Деннисону было дано, чтобы тратить их на борьбу с пиратами.





- Расскажи мне о нем, - попросил Керн, наблюдая, как корабль Вариона приближается к месту сражения.





Деннисон поднял бровь. - Варион? Он старше меня более чем на двадцать лет, и я никогда с ним не встречалась.





“Я не прихожанка в гостиной, спрашивающая о твоей семье, Деннисон. Я твой командир. Расскажи мне о Варионе воине.





Деннисон колебался. Длинный корабль вариона, знаменитый "пустотный Ястреб", скользнул вперед. Силы вариона были смехотворно малы по сравнению с силами его врага—разбойничья планета Сипресс могла похвастаться флотом из пяти массивных линкоров и почти сотней истребителей. Два десятилетия назад, в пору расцвета имперской власти, такой флот был поистине впечатляющим.





Однако корабли "СИАПРЕСС" не собирались атаковать Варион. Они просто ждали.





- Это варион . . .- Спокойно сказал Деннисон. - Варион совершенен.





Керн поднял бровь. “В каком смысле?





“Он никогда не проигрывал, - сказал Деннисон. - Он получил свое первое командование в тот самый день, когда покинул Академию. В течение пяти лет он поднялся до командования всем имперским флотом, и ему было поручено восстановить контроль над отдаленными секторами. Он сражался в этой войне всю свою жизнь, и он никогда не терпел ни одной неудачи. Сотни сражений, и он ни разу не проиграл.





- Идеально?- Спросил Керн.





“Идеальный.- Сказал Деннисон.





Керн кивнул и снова повернулся к полю боя. Массивный торговый корабль обогнал флагман Вариона и теперь неуклюже пробирался к массиву "СИАПРЕСС".





“Все началось здесь, - сказал Керн.





Вариону, как первому ученику своего класса в Академии, предлагали места на всех самых больших флагманах флота. Он отверг их всех, согласившись на меньший пост на борту корабля, которым командовал обычный офицер—тот, кто не был благороден. Статья 117 Кодекса флота позволяла старшему офицеру использовать свое звание дворянина-а не воинское звание—чтобы командовать любыми кораблями, где командовал младший офицер.





Это была статья, на которую редко ссылались, потому что если дворянин плохо жил, императору разрешалось—даже ожидалось—казнить этого человека.





Варион использовал статью 117, взяв на себя командование "пустотным ястребом" и его небольшим флотом, а общий капитан стал его старпомом. Первым делом варион проигнорировал их постоянный приказ, вместо этого направившись к мятежным колониям на западных границах.





“А ведь он действительно захватил торговое судно силой, - сказал Керн. - Как будто он был пиратом. Я помню ярость Верховного императора. Он приказал полудюжине длинных кораблей выследить вашего брата. Но уловка Вариона не сработала бы иначе. У сипресса, как и у большинства повстанческих группировок, были шпионы в высших эшелонах флота. Они должны были поверить, что Варион стал негодяем. Вот почему он так опрометчиво захватил командование и захватил торговое судно, а затем отбуксировал его на "СИАПРЕСС" в качестве подарка.’





- Никто на его корабле не оказал ему сопротивления. Это самое впечатляющее качество твоего брата, Деннисон. Он не просто тактический мастер. Он также удивительный лидер. И потрясающая лгунья.





Изображение торгового корабля внезапно качнулось, его двигатели взорвались с неожиданной силой. Он набирал обороты по мере того, как большие корабли Seapress начали разворачиваться, их командиры были сбиты с толку, их собственные двигатели запоздало работали. Торговое судно протаранило флагманский корабль "Сипресс", затем оба корабля развернулись и врезались во второй корабль-носитель.





“А еще ему чертовски повезло с пустотой, - заметил Керн.





Деннисон кивнул, когда линия Вариона взорвалась движением, истребители устремились прочь от его флагмана, его меньшие канонерские лодки двигались, чтобы анфиладировать три оставшихся командных корабля Seapress.





Керн поднял руку, и корабли замерли. - Он повернулся к Деннисону. - Ну ладно, - сказал он. “Ваш ход.





Деннисон нахмурился. “Ты хочешь, чтобы я принял командование?





Керн кивнул, оставив голограмму и набрав несколько приказов на панели управления. - Давай посмотрим, что ты можешь сделать.





Деннисон поднял бровь. “И что это докажет?





- Подыграй мне, - сказал Керн.





Имитация началась снова. Массивный командный корабль Сипрессов слабо откатился в сторону, дыра в его борту изрыгала пламя, когда кислород выходил в пустоту. Сипресс должен был сбросить Вариона с неба в тот момент, когда он вошел в их пространство. Имперский Лонгшип с командиром только что из Академии, совершившим предательство? Они должны были разгадать эту уловку. Но они этого не сделали, каким-то образом Варион убедил их.





Деннисон бросил взгляд туда, откуда Керн наблюдал за ним из тени. И что же он увидел? Молодой Варион? Говорили, что Деннисон и его брат очень похожи внешне. Самой большой разницей были их волосы: у Деннисона они были черными, а у Вариона в его двадцать второй день рождения стали серебристо-серыми. К двадцати пяти годам он уже получил прозвище “Серебряная грива".





- Запускайте истребители тремя группами, - сказал Деннисон, снова поворачиваясь к голограмме. - Прикажите "темной струне" поставить отметку 471 и приказать ей оставаться на месте, стреляя по любым кораблям, которые попытаются уйти от раненых флагманов. Я хочу, чтобы Фэнелл занял позицию на моем нижнем левом фланге, а затем обеспечил прикрытие, если какие-либо истребители подойдут слишком близко.





Битва началась, и Деннисон сражался. Как всегда, он старался. Он очень старался. Неподчинение и цинизм исчезали всякий раз, когда он входил в боевую голограмму. Стоя внутри этой заварушки, когда вокруг, выше и ниже него роились корабли, он отбросил свой привычный пессимизм и действительно попытался.





И он проиграл ужасно. Корабли "СИАПРЕСС" сбили его истребители, когда Деннисон не дал им должного прикрытия огнем. Он потерял темную нить, когда смертельно поврежденный флагманский корабль "СИАПРЕСС" подкатился слишком близко, а затем самоликвидировался. Когда он попытался отступить, вражеские ракеты вырвали заднюю часть его командного корабля и оставили его задыхаться, поскольку жизнеобеспечение прекратилось. Голограмма погасла.





Деннисон вздохнул и снова повернулся к Керну.





“Я видел и похуже, - наконец сказал Керн.





- А?- Сказал Деннисон. “Вы видели записи моих боев в Академии?





Керн не ответил. Он стоял, задумчиво постукивая себя по подбородку. “Вы спрашивали, что вы здесь делаете, - наконец сказал он. - С тех пор, как ты не получишь приказа.





Деннисон кивнул.





- Верховный император хочет, чтобы я превратил тебя в лидера, - объяснил Керн. “Но я не собираюсь бросать на тебя ни одного человека. Поэтому я нашел инструктора, чтобы обучить вас.





- Кто же это?





“Твой брат, - сказал Керн. - Привыкай к этой комнате, Деннисон. Тебе придется провести здесь много времени. Я хочу, чтобы ты прошел через все битвы Вариона, изучая его методы и стратегии. Я хочу, чтобы вы прочитали все основные профайлы, написанные о нем. Вы станете главным экспертом империи по Вариону Крестмару—вы будете запоминать и тренироваться, пока не сможете сражаться в этой битве, да и в любой другой, точно так же, как он.





“Ты шутишь, - решительно сказал Деннисон.





“Тебе надо заняться делом, - сказал Керн и постучал по пульту управления. На стене появился список дат и сражений. “У тебя еще много работы.





“Лорд Керн, сэр, - произнес Деннисон с таким вниманием к формальностям, о котором редко вспоминал. “Я тебе не брат. И никогда им не буду.





“Это не причина, чтобы не пытаться учиться у него.





- Он разрушил мою жизнь, - сказал Деннисон. “С первого же дня, как я поступил в Академию, мне было суждено потерпеть неудачу. Да и как я мог поступить иначе, учитывая то, что от меня ожидали другие? Позвольте мне изучить кое-кого другого. Возможно, Верховный Адмирал Фоллстейт.





Керн на мгновение задумался, потом покачал головой. - Ты сделаешь так, как я прикажу, сынок.





* * *





Каждая битва была ударом по его самолюбию. Даже после изучения тактики Вариона, даже после просмотра повторов битв снова и снова, у Деннисона были проблемы с победой. У симулятора был случайный фактор в его программировании, так что он не мог просто запомнить и сделать те же движения, что и Варион.





Деннисон вздохнул, потирая лоб и наблюдая за голографическим воспроизведением своей последней битвы. Его год на борту "Штормграда" прошел быстро и со странным чувством искажения. Он чувствовал себя отстраненным от событий в Империи. Весь его мир был сжат до бесконечного повторения стратегий, тактик и неудач, сосредоточенных вокруг одного человека.





Варион.





Повтор "Маруса-7"продолжался. К этому моменту флот Вариона разросся до нескольких тысяч кораблей и получил официальную имперскую поддержку. Варион даже не был лично в этой битве; он руководил ею со своего флагмана на расстоянии многих световых лет. Чем больше объект, тем больше времени ему требуется, чтобы добраться до места назначения через клаге —таким образом, в то время как визуальная связь была практически мгновенной, флагманы могли месяцами путешествовать между отдаленными точками империи.





Эти ограничения раздражали Вариона, поэтому он разделил свои силы на две разные боевые группы, послав их в противоположные стороны. Теперь Деннисон понял рассуждения Вариона—год изучения серебряной гривы погрузил его в мировоззрение человека, от которого он всю жизнь пытался убежать. Кто такой Варион Крестмар? Он был само совершенство. Деннисон больше не мог произнести это даже с намеком на сарказм.





Каждый день, проведенный в битве за жизнь его брата, сближал их обоих. Деннисон обнаружил, что проводит лишние часы в голографической комнате, просматривая свои записанные сражения, а затем наблюдая, как Варион справляется с тем же конфликтом. Он перестал искать стратегию и вместо этого сосредоточился на мужчине. Что за человек был этот Варион Сильвермейн? Он был разлучен со своей семьей на два десятилетия, живя в славной добровольной ссылке, потому что военные усилия требовали всего его внимания.





Многие из этих ранних сражений в кампании Вариона имели прекрасный смысл. Тогда Вариону еще предстояло убедить императора, что он достоин доверия и поддержки. Деннисон понимал, почему планета Утарис должна была быть быстро уничтожена из-за ее способности объединить другие планеты для своей цели. Он мог проследить логическую связь между подчинением людей Сипрессу, а затем переходом к менее мощному—но технологически превосходящему-Союзу Farnight.





Однако по мере развития Войны за воссоединение выбор Вариона становился все более запутанным. Почему он пошел за новыми Рофело, когда это делало его силы уязвимыми для дивизии? С какой целью он бросил так много своих войск на завоевание Гемуотера, планеты, не имеющей большого стратегического значения и еще менее мощной в военном отношении?





Подобные вопросы не давали Деннисону покоя. Истинный гений вариона заключался в его способности соединять поля сражений, вести свои флоты от одной победы к другой, постоянно набирая обороты, расширяя свою войну до второго и третьего—затем десятого и двадцатого—фронтов. Он не просто уничтожал или подчинял, он обращал. До того, как началось завоевание Вариона, империя едва ли имела достаточно кораблей, чтобы защитить свою постоянно сокращающуюся границу. Однако к Маркусу седьмому флот насчитывал больше бывших повстанческих кораблей, чем официальных.





Варион был смел и отважен, готов был рисковать. И все же ему еще повезло, потому что этот риск всегда приносил доход. Или это была удача? Отец Деннисона только усмехнулся бы. ” Каждый человек несет ответственность за свое собственное существование", - было бы характерным заявлением.





На голограмме флагман Деннисона взорвался в брызгах металла и света. Варион был само совершенство. А Деннисон был совершенно некомпетентен. Он не сделал этого признания уныло или с жалостью к себе. Это был просто факт. Варион победил Марка седьмого всего за два часа. То фиаско, которое только что наблюдал Деннисон, было записью его четвертой попытки. Ему понадобилось семь попыток, чтобы победить.





Деннисон вздохнул, поднялся и вышел из голографической камеры. Ему нужно было размяться. Роскошные коридоры "Штормграда" были странно пусты, и Деннисон нахмурился, идя по устланному ковром коридору, пока не столкнулся с младшим помощником. Человек сделал короткую паузу, отдавая честь и демонстрируя то же самое смущение, которое обычно вызывали у Деннисона младшие офицеры. Они не были уверены, что делать с высшим офицером, который не получил командование, но был достаточно важен, чтобы разделить ужин с Адмиралом Керном каждый вечер.





“Мы что, сражаемся?- Спросил Деннисон.





“Гм, Да, сэр, - быстро сказал молодой человек, бросив взгляд в сторону.





“Тогда проваливай, - сказал Деннисон, отмахиваясь от мужчины.





Младший офицер нетерпеливо бросился прочь. Деннисон встал, хмурясь про себя. Неужели он действительно был так поглощен этим занятием, что не заметил боевой тревоги? Не то чтобы флагман Керна действительно был в опасности. Это будет небольшое сражение; личный флот Вариона справлялся со всеми серьезными сражениями. И все же Деннисону хотелось бы понаблюдать за боем. Он направился к мостику.





Главный мостик "Штормграда" был больше, чем у тех кораблей, которыми командовал Деннисон, но Центральной его частью по-прежнему оставалась боевая голограмма. Деннисон вышел из лифта, не обращая внимания на приветствия, и поднялся по перилам, глядя вниз. Сам Керн стоял в голограмме, но говорил мало. Он был традиционным командиром; он оставил большую часть местных решений своим командирам эскадр, которые летали на меньших боевых кораблях или длинных кораблях, которые были в гуще битвы.





Варион не использовал командиров эскадрилий. Он сам участвовал в каждом сражении, непосредственно контролируя каждую эскадрилью. Это было бы безрассудно для любого другого человека, но Варион сделал это с апломбом шахматного мастера, играющего против новичков. Деннисон покачал головой. На данный момент достаточно о Варионе, подумал он.





Собственное сражение керна не было похоже на настоящий бой. Корабли Верховного Адмирала превосходили силы противника как минимум в три раза.





Сражение продолжалось, как и ожидалось. Наблюдая за ним, Деннисон ощутил тоску, тоску, которую, как ему казалось, он подавил еще в Академии. Его изучение Вариона пробуждало старые боли. Он почти чувствовал движения на поле боя. Когда командиры отделений принимали свои решения-приказы проявлялись в движении голографических кораблей-Деннисон мгновенно понимал, какой выбор был лучше других. Он мог видеть величие всего поля боя.Войскам керна нужно было наступать на северо-восточный сектор, уводя истребители в сторону, чтобы защитить свои командные корабли, чтобы штурмовики с юга падали. Это позволит превосходящим силам Керна истощить ресурсы противника до тех пор, пока у мятежной группировки не останется иного выбора, кроме как сдаться.





Деннисон видел это, но не знал, как это сделать. Как всегда, он ухватился за концепцию, но не за ее применение. Он не был практичным, практичным командиром того типа, который предпочитала империя. Это было не так уж и странно. Деннисон знал людей, которые любят музыку и сами не могут сыграть ни одной ноты. Можно было бы наслаждаться грандиозной картиной, не имея возможности воспроизвести ее мазки кистью. Искусство было ценным именно по той причине, что его могли оценить менее искусные люди. Дистанционное руководство и тактика боя действительно были искусством, и Деннисон никогда не будет больше, чем зрителем.





“А где мы вообще находимся?- Спросил Деннисон у своего помощника.





“Система гаммота, милорд, - ответил адъютант.





Деннисон нахмурился, облокотившись на перила. Гаммот? Он и не подозревал, что Варион зашел так далеко, не говоря уже о зачистке Керна. Он махнул адъютанту, чтобы тот принес ему инфопланшет, затем набрал карту империи и наложил на нее схему завоеваний Вариона. Он был поражен тем, что увидел.





Дело было почти сделано. Силы вариона приближались к последним мятежным системам. "В последнее время я действительно стал рассеянным", - подумал Деннисон. Скоро здесь воцарится мир. И с этим миром командиры не будут столь важны. Их не было во времена великих эпох.





Почему же тогда было так важно, чтобы Деннисон был вынужден принять форму Вариона? Все-Верховный император, Керн, отец Деннисона—вели себя так, словно занятия Деннисона были абсолютно необходимы.





Это должен был быть его отец, умоляющий о продолжении обучения Деннисона—не потому, что это имело значение для империи, а потому, что Сеннион не хотел видеть неудачного воина своим сыном.





* * *





“Конечно, командиры еще понадобятся, - усмехнулся Керн, когда слуга налил ему суп в тарелку. “А что заставляет вас думать иначе?





- Война за воссоединение почти закончилась, - сказал Деннисон.





Столовая керна была компактной копией той, что располагалась в императорском особняке на мысе, с мраморными колоннами и гобеленами. Звание Верховного Адмирала запрещало ему общаться с другими Субкомандирами, но высокое происхождение Деннисона и его родственные связи с Варионом Крестмаром делали его исключением. Керн, казалось, мог расслабиться и пообедать с Деннисоном—как будто он видел его не как подчиненного, а скорее как молодого члена семьи, приехавшего в гости.





Керн фыркнул, услышав логику Деннисона. - Еще какое-то время будут бунты, Деннисон, - сказал он, набрасываясь на суп. Керн жил как имперский аристократ, но был гораздо менее сдержан, чем большинство из них. Возможно, именно поэтому Деннисон и ладил с ним.





- Да, но Варион и его офицеры будут свободны, чтобы справиться с ними, - сказал Деннисон, игнорируя свой собственный суп.





“Все мужчины стареют, и новая кровь должна заменить их, - сказал Керн.





- Империя не нуждается во мне, Керн, - сказал Деннисон. “И никогда не было. Только упрямство моего отца удерживает меня здесь.





“Я бы не был так уверен в этом, - сказал Керн. - В любом случае, у меня есть приказ. Как продвигается твое обучение?





Деннисон пожал плечами. “Сегодня я сражался в битве Маркуса семь еще четыре раза и дважды проиграл. До сих пор не могу выиграть его последовательно.





- Маркус семь, - нахмурившись, сказал Керн. “Ты не торопишься. С такой скоростью тебе понадобится еще год, чтобы добраться до архива Вариона.





“По крайней мере, я больше не жалуюсь.





- Нет, - согласился Керн. - Вовсе нет, на самом деле ты, кажется, получаешь от этого удовольствие.





Деннисон сделал глоток. - Может быть, и так. Мой брат - очень интересная тема для разговора.





“Когда ты впервые поднялся на борт, я сразу понял, что ты его ненавидишь.





Деннисон положил ложку обратно в миску. “Полагаю, что да, - наконец сказал он. “В Академии мне никогда не давали шанса преуспеть—другие мальчики вызывали меня на битву прежде, чем я был готов, каждый из них хотел престижа победы над братом Вариона. Я стал неудачником еще до того, как понял, что это не так. Я не выбирал свой путь—Варион выбрал его за меня. - Но сейчас же . . .- Деннисон замолчал, потом посмотрел Керну прямо в глаза. - Разве может кто-нибудь по-настоящему ненавидеть его? Как можно ненавидеть того, кто совершенен?





Керн казался встревоженным. Наконец он вернулся к еде. “Во всяком случае, у тебя скоро будет возможность встретиться с ним.





Деннисон удивленно поднял глаза.





Керн отпил глоток супа. - Пределы почти подавлены. Через два месяца Варион встретится с имперским эмиссаром на Крессе, где они проведут церемонию приветствия его возвращения в цивилизацию. Вы можете присутствовать, если хотите.





Деннисон широко улыбнулся. - Я знаю, - решил он. - Я действительно так думаю.





* * *





Деннисон был удивлен тем, насколько яркими были цвета. Кресс был малонаселенным миром на границе пределов. Погода здесь была явно неуправляемой, потому что ветер сильно дул в лицо Деннисону, когда он стоял в дверях спидера.





Деннисон ступил на мягкую землю, чихнул и поднял руку от яркого солнечного света. Яркая зеленая трава доходила ему до колен. Что же это за мир такой, чтобы приветствовать вернувшегося героя? Неподалеку был сооружен павильон, и Деннисон направился туда. Здесь, по крайней мере, был установлен местный погодный регулятор, и ветер замедлился, когда он вошел в невидимые пределы его влияния. Там он неожиданно обнаружил своего отца, стоящего с делегацией высокопоставленных послов и военных.Безупречная белая форма сенниона являла собой чистый контраст с окружающими дикими землями.





Маленький павильон в сельской местности? Почему бы не встретить Вариона в толпе обожателей, которых он заслуживает?





Деннисон мог видеть десантный корабль, спускающийся сквозь дикий воздух. Он встал рядом с отцом. Деннисон не видел его уже больше полугода, но Сеннион едва кивнул в знак согласия. Десантный корабль упал, как факел. Он падал вниз, замедляясь только тогда, когда приближался к Земле, его плазменные струи небрежно испаряли траву. Метеосфера не давала ветру при посадке выбить из колеи достойных обитателей павильона. Деннисон придвинулся чуть ближе к носу, нетерпеливо ожидая, когда откроется дверь десантного корабля.





Он видел фотографии Вариона. Они не отдавали ему должного. Картины не могли передать уверенность, мощное присутствие такого человека, как Варион Крестмар. С серебристыми волосами и властными глазами он спускался по трапу, как Бог, спускающийся в царство смертных.





Когда Вариона в последний раз видели на родине империи, он был гладколицым мальчиком. Теперь же он нес на себе отпечаток войны и возраста; ему шел пятый десяток лет. На нем была имперская униформа, но не стандартного цвета. Деннисон нахмурился. Белый цвет был для знати, синий-для гражданских офицеров, а красный-для регулярных солдат. Но. . . серый. Седины там не было.





Группа офицеров спустилась по трапу вслед за Варионом. Деннисон узнал многих из них. Эта женщина - Чариза из Утариса, прославленный летчик-истребитель и командир эскадрильи, одна из первых командиров мятежников, присоединившихся к Вариону. В историях и биографиях о ней часто говорилось. Но они не упомянули о том, как Варион положил свою руку на ее локоть, когда они шли вперед, как он смотрел на нее с явной нежностью.





Справа от Вариона находились адмиралы браках и Терарн, два человека, которые служили Вариону в Академии, а затем попросили о назначении под его командованием. Они считались его самыми доверенными советниками. Они шли позади Вариона, когда он приблизился, двигаясь уверенным шагом, который представлял себе Деннисон. Варион остановился, едва не войдя в шатер.





Сеннион Крестмар, Верховный офицер и герцог империи, выступил вперед, чтобы поприветствовать своего сына. “Во имя Верховного императора, я приветствую тебя, возвращающийся воин.- Его слова разнеслись по ветру, который все еще бил снаружи павильона. - Примите это как знак нашего уважения и займите свое законное место величайшего Верховного Адмирала, которого когда-либо знала Империя.





Сеннион протянул руку с золотой медалью, украшенной двойной печатью солнечных лучей-самым высоким и престижным гербом империи.





Варион стоял на ветру, глядя вниз на медаль, которая качалась в руке его отца. Он протянул руку, взяв награду, затем поднес ее к свету и помахал ею перед глазами.





Все были неподвижны.





Затем Варион уронил медаль на траву.





Пистолет сенниона мгновенно оказался в его руке. Он направил оружие на лоб сына и не дал ему возможности отступить. Он просто нажал на спусковой крючок.





Энергетический заряд взорвался всего в нескольких миллиметрах от лица Вариона, а затем рассеялся. Верховный Адмирал не двигался с места. Он был невредим и, по-видимому, совершенно спокоен.





Вокруг Деннисона обитатели павильона пришли в движение. Флекс-бластеры и пули-водители были вытащены из кобур, когда люди прыгнули в укрытие. Солдаты и офицеры одинаково рисовали. Деннисон стоял неподвижно среди криков и выстрелов и вдруг понял, что ничуть не удивлен.





Величайший Верховный Адмирал, которого когда-либо знал флот . . . возможно, самый великий полководец, которого когда-либо видел человечество. Конечно, он не остановится на достигнутом. Да и зачем ему это? Отец Деннисона снова выстрелил, держа оружие всего в нескольких дюймах от лица Вариона. И снова взрыв испарился, ударившись о какой-то невидимый щит.





"Это не имперская технология", - подумал Деннисон, машинально шагнув вперед, когда остальные открыли огонь. Энергетические разряды и пули были остановлены странным щитом Вариона. Двадцать лет он был сам по себе, автономный и не связанный имперским контролем. . . . Ну конечно же! Сначала он захватил самые технологически развитые миры. Вот почему некоторые из этих вариантов не имели смысла. Он планировал это еще тогда.





Люди стали звать отца Деннисона, чтобы тот убрался с дороги. Некоторые стреляли в офицеров Вариона, но у них тоже были странные личные щиты, и они стояли спокойно, даже не потрудившись открыть ответный огонь. Деннисон продолжал идти вперед, притягиваемый своим братом. Он смотрел, как Варион нагнулся, вытащил из кобуры пистолет и поднес его к голове отца.





“Ты не мой ребенок, - сказал Сеннион, с гордостью глядя на своего сына. “Я отрекаюсь от тебя. Я должен был сделать это еще двадцать лет назад.





Деннисон замер, когда Варион нажал на курок. Тело герцога рухнуло на Землю, несколько струек дыма поднялось из его головы.





Из-за спины Деннисона хлынула волна выстрелов, безрезультатно целясь в Вариона. Трава и земля перед Варионом взорвались огнем и оружейными залпами. Кто-то вызвал врача.





Варион повернулся, чтобы посмотреть на атаку, поднял руку и жестом приказал своим людям вернуться на корабль. И тут он заметил Деннисона. Сильвермейн шагнул вперед, осторожно пробираясь по изрезанной земле. Деннисону хотелось броситься обратно к своему спидеру, но бежать было бесполезно. Это был Варион Сильвермейн. Но он не проиграл. Люди от него не убегали. Этот глаз. . . глядя в эти глаза, Деннисон понял, что этот человек может уничтожить его.





Варион остановился прямо перед Деннисоном. Глаза Верховного Адмирала смотрели задумчиво. - Итак, - наконец произнес он ясным голосом, несмотря на выстрелы и крики. “Они действительно клонировали меня. Что ж, Верховный император обнаружит, что я даже способен победить самого себя.





Он повернулся и вышел. Кто-то, наконец, включил Большую повторяющуюся Кальцеровую пушку, и она выпустила ослепительный шквал синих болтов. Щиты вариона отбросили их. По крайней мере, там должен был быть какой-то откат назад, но ничего не было. Варион поднялся по трапу к своему кораблю так же спокойно, как и спустился вниз.





Кальцер вскоре истощил запасы энергии в павильоне, и метеорологическая сфера рухнула, впустив полную ярость ветра. Деннисон шагнул вперед сквозь клубы дыма, разорванные и затем рассеянные штормом, не обращая внимания на голоса рассерженных, растерянных и испуганных людей.





Десантный корабль вариона взлетел, сбросив Деннисона на землю. К тому времени, как его зрение прояснилось, корабль превратился в темную точку в воздухе.





* * *





“Мы знали, что у него что-то есть, - сказал Керн, в десятый раз глядя на голограмму. - Но его щит. Где же он ее развил? Мы ставим шпионов на каждый мир.





“Он привез их с собой, - тихо сказал Деннисон, стоя у перил обзорной площадки.





- Ну и что же?





- Ученые, - сказал Деннисон из глубины голографической комнаты. - Варион не доверяет тому, на что не может смотреть напрямую. Он бы привез с собой ученых из Гемуотера, вероятно, на своем флагмане. Таким образом, он мог контролировать их работу.





- Гемуотер . . .- Сказал Керн. “Но ведь он завоевал эту планету больше пятнадцати лет назад! Ты думаешь, что твой брат хранил секреты так долго?





Деннисон рассеянно кивнул. “Он знал это еще с той первой битвы при Сипрессе. Он понимал, что подавляя просторы, он сделает высшую империю сильнее и ее будет труднее победить, когда придет время. Вот почему он взял Gemwater так рано, чтобы дать своим ученым десятилетия, чтобы построить ему секретную технологию.





Керн снова посмотрел на голограмму.





Вселенная чувствовала . . . скривись к Деннисону. Его отец был мертв. Сеннион Крестмар никогда не был любящим, но он привил Деннисону сильную волю к успеху. Он был требовательным, жестким и неумолимым. И все же Деннисон надеялся, что когда-нибудь это произойдет . . . может быть. . . он сможет заставить этого человека гордиться собой.





И теперь он уже никогда этого не сделает. Варион лишил Деннисона этой возможности.





Какое это имеет значение? - Подумал Деннисон. Голограмма внизу сквозь дым и зеленеющую траву показывала перестрелку. Сеннион даже не был моим настоящим отцом. У меня нет отца. Если только Варион не ошибся.





НЕТ. Варион никогда не ошибался.





Только двое мужчин могли подтвердить это утверждение наверняка. Первый лежал мертвый от энергетического удара в голову. Другой—Верховный император, который должен был одобрить все запросы на клонирование-еще не ответил на просьбу Деннисона об аудиенции. Но Деннисон знал, каков будет ответ. Самое печальное было не то, что Деннисон был сфабрикованным инструментом, а то, что он был дефектным. Генетически он был таким же, как Варион. Он даже посмотрел в зеркало и нашел там несколько серебряных волосков. Варион начал седеть в двадцать три года-сейчас он был ровесником Деннисона.





Так много вещей обрели неожиданный и пугающий смысл. "Ты не можешь быть похож на других офицеров", - сказал ему отец. Великая империя ожидает большего. Неудивительно, что они так напирали на Деннисона; неудивительно, что они не позволили ему уйти со службы. Он был Варионом.





Что бы там ни было у Вариона, оно не было передано Деннисону. Эта его уверенность не была вызвана случайным смешением хромосом. Победы, сила, сам импульс. Их невозможно было скопировать.





Верховный император обнаружит, что я даже способен победить самого себя. Варион знал—каким-то образом знал, что он особенный.





- Деннисон, - сказал Керн.





Деннисон поднял голову. Керн сидел внизу, в кресле прямо перед голограммой, и неодобрительно смотрел вверх. Он поставил запись на паузу. Точка, которую он неосторожно выбрал, являла собой тревожный образ. Оружие вариона поднялось, дымясь, труп упал на траву внизу.





- Деннисон, я задал тебе вопрос, - сказал Керн.





“Он победит, Керн, - сказал Деннисон, глядя на голограмму. “Империя. . . для Вариона, что такое империя, как не очередная коллекция непокорных планет, которые нужно привести в порядок?





Керн взглянул на голограмму и, сообразив, где остановился, выключил изображение.





- Мы высшие офицеры, Деннисон, - строго сказал Керн. - Такие разговоры неуместны.





Деннисон фыркнул:





- Вариона можно победить, - настаивал Керн.





Деннисон покачал головой. “Нет. И вообще, зачем нам беспокоиться? Когда человек перестает быть героем и начинает быть тираном? Если он имел право привести в порядок мятежные владения, то почему бы ему не претендовать на то же самое моральное право в отношении нас?





Керн нахмурился. —Только планеты, которые совершали набеги на нас, были завоеваны-по крайней мере, поначалу, когда Варион был еще номинально под контролем. Это полное завоевание пределов было его собственным планом, выполненным против воли верховного императора. К тому времени, как мы поняли свою ошибку, он уже был слишком силен. У нас действительно был только один вариант—набраться сил и ждать, надеясь, что он будет доволен взятием пределов.





Деннисон покачал головой. “Если ты надеялась на это, то никогда по-настоящему не знала его. Он-победитель, Керн. Как будто он чувствует какое-то божественное право занять высокий трон для себя.





Керн нахмурился еще сильнее. Он протянул руку и снова включил запись. И снова перед Деннисоном возник застывший образ умирающего отца, своего брата . . . его второе "я". . . бесстрастно наблюдая.





- По крайней мере, Высшая Империя верит в честь, Деннисон, - сказал Керн. - Есть ли в этом лице честь? Лицо человека, который убьет своего собственного отца?





Деннисон отвел взгляд и закрыл глаза. “Радовать.





Он услышал, как замигала голограмма. “Мне очень жаль, - искренне сказал Керн. - Давай я тебе вместо этого кое-что покажу.





Деннисон обернулся; голограмма переместилась на изображение Вариона. Однако этот образ находился в движении. Варион сидел за широким черным командирским столом, держа в руке небольшой инфопланшет.





“Что это такое?- Спросил Деннисон, оживляясь.





- Запись от жука, который находится в кабинете Вариона, - объяснил Керн. “На борту "пустотного ястреба".





Деннисон нахмурился. “Как это?..





“Неважно как, - сказал Керн. “Это наш единственный жучковый канал связи с пустотным ястребом, который не отключился в течение часа после инцидента на Крессе. Я сомневаюсь, что сканеры Вариона поймали остальные двадцать, но пропустили это.





“Он, конечно, знает об этом, - сказал Деннисон. “Но зачем ему это делать? . . .- Он замолчал. Сильвермейн оставил жука, потому что это его забавляло. На глазах у Деннисона Варион поднял глаза-прямо на якобы скрытую камеру-и улыбнулся.





- Этот человек . . .- Сказал Керн. “Он хочет, чтобы мы понаблюдали за ним и поняли, насколько его не волнует наш шпионаж. Он так высокомерен, так уверен в своей победе. Ты бы поклонился этому существу? Какой бы ни была Империя сейчас, с ним во главе будет еще хуже.





Деннисон наблюдал, как Варион отдыхает в своем кабинете. Но я - это он, по крайней мере низшая подделка.





Керн в конце концов оборвал связь. -Я даю тебе субкомандование, Деннисон.





Деннисон нахмурился. “Я думал, у нас есть взаимопонимание.





“У нас слишком много бойцов и слишком мало офицеров. Время для учебы закончилось.





Деннисон невольно побледнел. “Мы будем стоять лицом к лицу . . . - это он?





“Просто небольшое сражение, - сказал Керн. - На самом деле это была предварительная стычка. Я сомневаюсь, что Варион даже потрудится направить свою сторону этого. Это произойдет на некотором расстоянии от основной части его флота.





Деннисон знал, что Керн ошибается. Варион лично руководил всеми его сражениями.





“Это плохая идея, - наконец сказал Деннисон, но Керн уже вернулся к своему обзору инцидента с Крессом.





* * *





- Да, сынок. - Это правда.- Император посмотрел . . . утомленный.





“Незаконно клонировать члена знатной семьи, - сказал Деннисон, нахмурившись и опустившись на колени перед изображением на настенном экране.





- Я и есть закон, Деннисон, - сказал император. - Все, что я делаю, не может быть противозаконным. В этом случае потенциальная выгода от клонирования перевешивает наши оговорки.





“И я был этим преимуществом, - с горечью сказал Деннисон.





“Твой тон грозит неуважением, юный Крестмар.





- Крестмар?- Рявкнул Деннисон. - У клонов нет законного дома или семьи.





Престарелые глаза Верховного императора вспыхнули гневом, и Деннисон виновато опустил глаза. Наконец, голос императора продолжился, и Деннисон был удивлен мягкостью, которую он услышал в нем.





- Ах, дитя мое, - сказал император. - Не думайте, что мы чудовища. Законы, о которых вы говорите, поддерживают порядок в высшем семейном наследовании, но могут быть сделаны исключения. Это было условие твоего отца, когда он согласился на этот план. Ваше право наследования было утверждено закрытым советом высших герцогов вскоре после вашего рождения. Даже если бы твой отец этого не требовал, мы бы это сделали. Мы не создавали жизнь, намереваясь только выбросить ее.





Деннисон наконец поднял голову. Усталость, которую он заметил на лице Верховного императора, снова стала очевидной—за последние несколько лет этот человек постарел на десятилетия. Беспокойство о Варионе сделает это с любым мужчиной. - Ваше Величество, - осторожно произнес Деннисон. “А что, если бы я оказался таким же предателем, как и он?





“Тогда ты пошел бы воевать против него, - сказал Верховный император. - Потому что Варион никогда не захочет делиться властью, даже с самим собой. Мы надеялись, что вы ослабите друг друга настолько, чтобы мы могли противостоять вам. Это, однако, был план на случай непредвиденных обстоятельств—наша первая и главная цель состояла в том, чтобы увидеть, что вы не оказались, как он. IT. . . похоже, что мы были слишком успешны в этом отношении.





- Очевидно, - пробормотал Деннисон.





“Если это все, юный Крестмар, то я должен заниматься делами империи—как и ты. Время для вашей битвы подходит быстро.





Деннисон поклонился на прощание, и настенный экран погас.





* * *





Деннисон остановился в дверном проеме, командный мостик простирался перед ним. С тех пор как он начал учиться под руководством Керна, ему впервые предстояло командовать настоящей командой.





Мостик "Вечного" был компактным, как и следовало ожидать от корабля такого класса. Флот керна имел дюжину таких небольших командных кораблей, которые путешествовали вместе с "Штормградом". Во время боя они были освобождены и размещены по всему боевому пространству, что позволяло осуществлять разделение труда, а также децентрировать руководство.





На мостике находились пять молодых офицеров. Деннисон с досадой осознал, что не знает их имен—он был слишком поглощен своими исследованиями, чтобы общаться с остальной частью командного состава Керна. Деннисон спустился по трапу к боевой голограмме. Офицеры стояли по стойке смирно. В их позах было что-то странное. Вздрогнув, Деннисон понял, что это было. Никто из них не выказал даже намека на неуважение. Деннисон привык ожидать от подчиненных определенного уровня подавляемого презрения. От этих людей ничего не осталось.Ни намека на то, что они ожидали от него провала, ни намека на то, что они были разочарованы тем, что их заставили служить вместе с ним. Это было странное чувство. Доброжелательность.





"Это люди Керна", - подумал Деннисон, кивая им, чтобы они возвращались на свои посты. Они не просто какой—то случайный экипаж-они доверяют своему главному командиру, и поэтому доверяют его решению назначить меня на этот пост.





Расцвела боевая голограмма, и к ним подошел член экипажа с обзорным визором. Деннисон отмахнулся от нее. Она поклонилась и удалилась, не выказав ни малейшего удивления.





"Они мне доверяют", - смущенно подумал Деннисон. Керн мне доверяет. Да и как они могут? Неужели они действительно забыли мою репутацию?





У него не было ответов для себя, поэтому вместо этого он изучал боевое пространство. Скоро прибудут корабли вариона. Его войска продвигались к внутреннему имперскому пространству, окружая войска Верховного императора в попытке прорвать имперскую линию одновременно в дюжине различных мест. Силы керна были выстроены в оборонительном порядке-длинная двойная волна кораблей, расположенных для максимальной взаимной поддержки. Деннисон и его двадцать кораблей находились на дальнем восточном конце линии—резервная сила, если только их не атакуют напрямую.





Как видно на голограмме, эскадрилья Вариона внезапно появилась в виде россыпи красных монолитов, отделяющихся от динамиков клаге . Их клаге был бы не очень быстр—всего лишь несколько обычных скоростей - из-за больших командных кораблей в тылу. Когда они путешествовали вместе, флот мог двигаться только так же быстро, как и его самые большие—и, следовательно, самые медленные—корабли.





Буквально через мгновение после того , как командные корабли покинули клаге, истребители рванулись от флота Вариона к эскадре Деннисона. Так много для того, чтобы оставаться в резерве. Голограмма Деннисона автоматически увеличивалась, чтобы он мог развернуть свои корабли. У него было двадцать истребителей и "Перпетуал" - крейсер, который в крайнем случае мог бы служить еще и авианосцем. Прямо по левому борту находился безветренный боевой корабль с меньшей скоростью и маневренностью , но большей дальнобойной огневой мощью.





Керн будет принимать более крупные, общевойсковые решения, а субкомандиры, такие как Деннисон, будут их выполнять. Сам Деннисон отдавал простые приказы: удерживать позиции и защищать безветренный сектор, если на него надавят. Команда Деннисона ждала его команды.





- Разверните голограмму, - сказал Деннисон. - Вернемся к основной тактической карте.





Двое офицеров обменялись взглядами на необычный приказ. В обязанности Деннисона не входило рассматривать всю битву целиком. Тем не менее, они сделали, как он просил, и голограмма вернулась назад, чтобы дать Деннисону обзор всего боевого пространства. Он шагнул вперед-кусочки голограммы, разбивающиеся о его тело и восстанавливающиеся позади него-изучая корабли в красном. Флот вариона. Хотя Серебряная грива не присутствовал лично, он будет руководить битвой из другого конца космоса. Наконец-то Деннисон оказался лицом к лицу с братом. Человек, который никогда не знал поражений.





Человек, который убил его отца.





"Ты не идеален, Варион", - подумал Деннисон. Если бы это было так, ты бы нашел способ привлечь нашего отца на свою сторону, а не просто выстрелить ему в лоб.





Варион организовал свою защиту. Три зубца истребителей, окружавших более крупные боевые корабли, образовали самую прямую атаку в его направлении. Что-то было не так. Деннисон нахмурился, пытаясь понять, что же его беспокоит.





- Керн, - сказал он, нажимая точку на голограмме и открывая канал связи с Адмиралом.





- Я очень занят, Деннисон, - коротко ответил Керн.





Услышав этот упрек, Деннисон сделал небольшую паузу. - Адмирал, - сказал он чуть более официально. - Что-то здесь не так.





- Следите за своим сектором, лейтенант. Я буду беспокоиться о Варионе.





- При всем моем уважении, адмирал, - сказал Деннисон, - вы только что заставили меня месяцами изучать этого человека. Я знаю Вариона Крестмара лучше, чем кто-либо на свете. Вы уверены, что сейчас самое время проигнорировать мой совет?





Тишина.





“Хорошо, - сказал Керн. - Сделай это быстро.





“Странная ориентация его войск, сэр, - сказал Деннисон. - Его истребители были развернуты так, чтобы сосредоточиться на восточном секторе сражения. От себя. Но "Штормград" —безусловно, самый мощный корабль в этом противостоянии, даже более сильный, чем собственные большие корабли Вариона. Он должен быстро разобраться с тобой.





“Он уже использовал эту формацию раньше, - сказал Керн. - Помнишь Галлосект IV? Сначала он сосредоточился на БИМ-кораблях, чтобы окружить флагманский корабль и взять его на расстоянии.





“У него было преимущество 2 к 1 на Галлосекте", - сказал Деннисон. “Он мог позволить себе тратить истребители, чтобы занять флагманский корабль. Он слишком тонко вытянут, чтобы попытаться сделать это здесь—нажимая на восток, он собирается подставить себя вашим батареям. Таким образом, он потеряет большие корабли.





Тишина.





- Ты носишь забрало, Деннисон?- Спросил Керн.





“Нет.





“Я так и думал, - сказал Керн. - Надень один из них.





Деннисон не стал спорить. Тот же самый помощник вернулся назад, протягивая оборудование. Деннисон надел его и увидел вид из кабины своего командира истребителя.





“Здесь, - сказал Керн в наушник, больше не используя открытый канал. “Посмотреть на это.





Правая половина визора Деннисона изменилась, показав уменьшенную версию боевой карты. Он был покрыт стрелками, указывающими на векторы атаки,и вокруг большинства судов были сделаны пометки.





“Что это такое?- Спросил Деннисон.





- Говори тише, - шепотом сказал Керн. “Даже мои офицеры на мостике не знают об этой передаче.





“Но что же это такое?





- Перехвачена связь клаге, - тихо сказал Керн. - Это изображение было послано Варионом его командирам сюда. Это то, как он командует—не словесно, но с боевыми картами, очерчивающими то, что он хочет сделать.





“Вы можете перехватить связь клаге!- Тихо сказал Деннисон, отворачиваясь, чтобы заглушить свой голос. - Как же так?





- Варион был не единственным, кто провел последние несколько десятилетий, работая над технологией, - сказал Керн. “Мы сосредоточились на коммуникациях и, возможно, получили лучшую часть сделки, так как кажется, что его щиты эффективны только в личном масштабе. Наши ученые разработали специальную ошибку, которая может работать на передатчике клаге. Жучок в дежурке Вариона, тот самый, которого он считает таким умным, чтобы найти, - это всего лишь отвлекающий маневр.





“Ты можешь перехватить ответы командиров Вариона?





- Да, - сказал Керн. “Но только если они придут через передатчик клаге на "пустотном Ястребе".





“А мы можем изменить приказы, которые он посылает?- Спросил Деннисон.





- Техники говорят, что они могут это сделать, - сказал Керн. “Но если мы это сделаем, то выдадим, что подслушивали. Это дает нам преимущество. Прочтите эту карту и скажите мне, что вы думаете.





Деннисон навел визор на приказ Вариона. Они были лаконичны и ясны. И блестяще. По мере того, как бойцы вступали в бой, он видел, как возникают и взаимодействуют паттерны. Его брат делал смелые ходы-дерзкие, почти нелепые ходы. Здесь эскадрилью истребителей заманили слишком близко к другой группе. Там боевой вертолет использовал своих противников в качестве экранов, заставляя их пушки молчать, чтобы они не уничтожили свои собственные силы.





И он продолжал двигаться на восток. Варион ничего не объяснял в своих передачах, но всего через несколько минут наблюдения Деннисон подтвердил его подозрения. - Керн, - тихо сказал он, отвлекая внимание Адмирала от своей команды. “Он сейчас придет за мной.





- Ну и что же?- Спросил Керн.





“Он идет за мной, - ответил Деннисон. “Он победил всех командиров, с которыми когда—либо сталкивался, и теперь у него есть шанс на то, что он видит как окончательную битву. Он хочет бороться сам с собой. Он хочет подраться со мной.





- Чепуха, - сказал Керн. “Откуда ему знать, где ты находишься? У него нет нашей способности перехвата клаге—в этом мы так уверены, как только можем.





- Есть и другие способы получить информацию, - сказал Деннисон.





С минуту он стоял молча. И тут он почувствовал озноб.





- Керн, - рявкнул он, - нам нужно отступать.





- Ну и что же?- с досадой сказал адмирал. Он явно не любил отвлекаться.- Все это сражение неправильно, - сказал Деннисон. “Он что-то замышляет.





“Он всегда что-то замышляет.





“На этот раз все по-другому. Керн, он бы не стал так подставляться штормовому ветру. Даже чтобы добраться до меня. Нам нужно ... —”





Взрыв-резкий, шокирующе громкий-прозвучал в ухе Деннисона. Он подпрыгнул и закричал.





- Керн!- Завопил Деннисон.





Бардак. Кричащий. А потом статика. Деннисон сорвал забрало, глядя на изумленную команду. - Поднимите адмирала!





“Никто не отвечает, - сказал офицер связи. “Ждать—”





“. . . Лорд Кэнтон с резервного моста Штормграда” - послышался треск вернувшегося к жизни голоса. - На главном мосту произошел взрыв. Я принимаю командование кораблем. Повторять. Я принимаю командование на себя.





Керн! - Подумал Деннисон. Он повернулся, глядя на голографическую проекцию штормового ветра . Взрыв на мосту-диверсия? Наемный убийца?





Раздался выстрел. Несколько человек из команды Деннисона прыгнули-но и это тоже пришло по комму.





- Лорд Кантон!- Крикнул Деннисон.





Начинают кричать. Огонь из оружия.





Он просмотрел боевую карту. Силы керна пребывали в хаосе. Даже в рамках тщательно продуманной структуры имперского флота потеря адмирала была опустошительной. Силы вариона продолжали наступать, корабли метались, лучеметы стреляли. Прижимаясь к Деннисону.





Керн, возможно, все еще жив. . . . - Подумал он.





НЕТ. Убийца вариона не подведет. Варион не подведет.





“Это Лорд Халтеп из Фармайта, - послышался голос по рации. “Я принимаю командование этой битвой. Всем командирам охранять мосты! Эскадрильи с шестой по семнадцатую направляются к "штормовому ветру". Не дайте флагману упасть!





"Вот чего хочет Варион", - подумал Деннисон. Он давит на восток, создает катастрофу на флагмане, а затем разрезает нас надвое.





Эту битву невозможно было выиграть. Это было трудно увидеть, все еще-технически, они все еще превосходили силы Вариона числом. Но Деннисон видел гибель флота Керна в хаосе боевого пространства. Варион был самоконтролем. Варион был в порядке. Там, где царит хаос, он победит.





Но что Деннисон мог с этим поделать? Ничего. Он был бесполезен.





Кроме.





Я не могу допустить, чтобы флот Керна был уничтожен. Эти люди доверяли ему.





- Откройте канал связи с командирами всех крупных кораблей, - тихо сказал Деннисон своей команде.





Они подчинились.





“Это Герцог Деннисон Крестмар, - сказал Деннисон, чувствуя себя немного сюрреалистично, когда голографические корабли взорвались и умерли вокруг него. “Я ссылаюсь на статью 117 и принимаю командование этим флотом.





Тишина.





“Каковы будут ваши приказания, милорд?- наконец спросил чопорный голос. Это был лорд Халтеп, тот, кто только что принял командование.





"Это хорошие солдаты", - подумал Деннисон. Как Керн, который, казалось, так спокойно относился к военному протоколу, заслужил такое уважение от своих людей?





Возможно, именно этим Деннисону и следовало заниматься последние два года. Как бы то ни было, у него была команда. Ну и что же он с ней сделал? Он постоял немного, глядя на поле боя в его хаосе, и почувствовал приступ возбуждения. Это была не симуляция. Это был Варион, настоящий мужчина, с другой стороны. Именно для этого и был создан Деннисон: чтобы сражаться с Варионом, защищать империю. Иначе зачем он учился все эти месяцы?





А зачем еще я учился? Чтобы я знал, что эта битва была непобедима. Наш Адмирал мертв, наши силы разделились. Варион легко победит меня в честном бою.





И это далеко не справедливо.





- Все истребительные эскадрильи на восточный фланг, - приказал Деннисон.





“Но флагманский корабль!- Сказал халтеп. - Наши силы восстановили контроль внутри. Они уже на третьем мосту!





“Вы слышали мои приказы, Лорд Халтеп, - тихо сказал Деннисон. “Я хочу, чтобы истребители вернулись, организованные в плотную систему Эгиды.





“Да, милорд, - послышался в трубке десяток голосов. Их истребители и лучеметы подчинились, отступая назад в так называемую модель Эгиды—истребители защищали большие корабли на очень близком расстоянии.





Деннисон потерял несколько бойцов, когда они оторвались от врага. Ну же, подумал он. Я знаю, что ты хочешь сделать. Сделай это!





Корабли вариона заполонили Штормград . Он начал отстреливаться, демонстрируя устрашающую мощь, но без своих собственных бойцов, он был в явном невыгодном положении. На голограмме Деннисона вспыхнули взрывы.





- Всем кораблям в док, - сказал Деннисон.





- Ну и что же?- Потребовал голос халтепа.





- Бойцы вариона заняты, - сказал Деннисон. “Я хочу, чтобы все истребители состыковались с ближайшим командным кораблем. Лучеметы могут даже взять несколько, если это необходимо. У нас есть всего несколько минут.





- Отступаем, - бросил Халтеп через комм.





- Да, - ответил Деннисон. У меня определенно была большая практика.





И это сработало. Варион слишком поздно осознал, что делает Деннисон—он уже взял на себя обязательство уничтожить "Штормград". Это не было ошибкой, но Деннисон никогда еще не видел такой близкой ошибки со стороны своего брата. Очевидно, он не ожидал, что Деннисон уступит и побежит так быстро.





Когда большие корабли начали клагировать прочь, Деннисон наблюдал, как штормовой ветер, наконец, сломался, его массивный корпус вырвался наружу из разорванного ядра. Обломки разлетелись по его голограмме, когда могучий корабль умер.





"И поэтому я снова потерпел неудачу", - подумал Деннисон, когда его собственный корабль клагировался прочь.





***





Деннисон шагал по дорожке, одетый в накрахмаленную белую униформу. На нем не было никаких украшений—ни наград, ни знаков отличия, ни знаков выполненных поручений. Его спидер остывал в доке; он провел почти неделю в пути обратно к мысу, думая о смерти Керна и потере "Штормграда". Почему смерть адмирала беспокоила его даже больше, чем смерть отца?





Отряд из шести вооруженных полицейских встретил его у подножия трапа. - Шесть? - Подумал Деннисон. Неужели они действительно думали, что я доставлю им столько хлопот?





- Лорд Крестмар, - сказал один из них. “Мы здесь, чтобы сопровождать вас.





- Конечно, - сказал Деннисон. Он шел, окруженный солдатами, все еще погруженный в свои мысли.





Что бы случилось, если бы он дрался со своим братом? Он не мог победить, но Керн, вероятно, тоже не верил, что победит Вариона. Керн сражался, но не сдавался. Вместо того, чтобы бежать. Теперь он был почетно мертв, а Деннисон все еще жив.





Жил после призыва почти запрещенной статьи и принуждения к неловкому отступлению. Людей казнили и за меньшее. Люди заслуживали казни и за меньшее.





Охранники провели его через четыре отдельных контрольно-пропускных пункта. Поездка Деннисона домой прошла почти в полном молчании, почти без общения, так что Деннисон мало знал о победах Вариона на прошлой неделе. Однако, учитывая события на борту "Штормграда", дополнительная охрана имела смысл.





Его эскорт провел его в часть имперского комплекса, заполненную суетящимися адъютантами и офицерами. Свидетельством их беспокойного состояния было то, что ни один из них не остановился, чтобы взглянуть на него, несмотря на цвет его униформы и гербы, которые выдавали в нем Императорского герцога. Гребни, которые он, вероятно, не будет держать долго. После нескольких поворотов по коридорам стражники повели Деннисона в командный центр императора. Они шли отдельно от него, так что не наступали на темно-красный ковер, предназначенный для высших офицеров.





Солдаты у двери отдали честь, и конвой Деннисона остановился. - Император внутри, милорд, - сказал первый член парламента.





- Деннисон помолчал. Это все меньше и меньше походило на казнь. Не обращая внимания на бешено колотящееся сердце, Деннисон вошел в командный центр. Никто из охранников не пошел с ним.





Первое, что его поразило, - это деловитость комнаты. По всему залу были установлены десять огромных обзорных экранов, и перед ними стояли высокопоставленные офицеры, выкрикивая приказы. Вокруг суетились адъютанты и младшие офицеры, а вооруженные солдаты с обнаженным оружием стояли в каждом углу комнаты, с подозрением наблюдая за присутствующими. Почти все-как стражники, так и командиры—выглядели изможденными, их лица осунулись, глаза покраснели от напряжения и усталости. В комнате царил полумрак, чтобы легче было видеть светящиеся значки, изображающие корабли.





Смотровые экраны показывали десять различных сражений в десяти различных системах. Деннисон схватил за руку молодого офицера. “Что здесь происходит?





- Серебряная грива, - сказала женщина. “Он нападает.





- И куда же?





- Да везде же!





Деннисон помолчал, отпуская женщину. - Куда угодно? - подумал он, делая шаг вперед. Он узнал нескольких человек, отдававших приказы. Верховные адмиралы, как и его отец. Просматривая экраны, Деннисон сумел собрать воедино всю картину происходящего. Новый Сил. Высокий вал. Tightendow Prime. Это были важные центральные миры, каждый из которых был домом для имперского флота.





Император вывел свои другие флоты, чтобы защитить свои границы. Деннисон знал их число; он знал, сколько кораблей было на флоте. Если Варион захватит эти миры, то не останется ничего, что могло бы противостоять ему. Империя будет принадлежать ему.





“И он сражается со всеми сразу, - громко сказал Деннисон, глядя на экраны. “Он контролирует все десять сражений одновременно.





Стареющий Адмирал—Деннисон помнил его еще со времен Академии-сидел в измученной позе на одном из многочисленных стульев комнаты. - Да, - ответил мужчина. “Для него мы как будто игра. Победить нас поодиночке-это еще не слишком сложная задача. Он все спланировал так—он хочет уничтожить нас всех сразу-чтобы показать нам, насколько он хорош. Клянусь печатью, мы никогда не должны были позволить ему покинуть академию. Мы сами себя обрекли.





Деннисон отвернулся от экранов. В центре комнаты, на возвышении в несколько ступеней над полом, император сидел в большом командирском кресле, окруженный десятью меньшими экранами, показывающими все те же десять сражений. Он явно прилагал усилия, чтобы сохранить прямую, уверенную позу—но почему-то это только делало его еще более усталым, как воин, пытающийся нести слишком тяжелые для него доспехи.





Деннисон подошел к креслу.





- Деннисон, - сказал император, глядя на него усталыми глазами, но слегка улыбаясь. “Ты прибыл как раз вовремя, чтобы увидеть падение своей империи.





- Я полагаю, что казнить меня сейчас было бы бессмысленно.





- Казнить?- нахмурившись, спросил император.





- За то, что он сослался на статью 117 и потерял флагманский корабль.





Император на мгновение застыл, моргая. - Деннисон, я вообще-то подумываю о том, чтобы наградить тебя медалью.





“За что, ваше величество? Самая яркая трата половины флота?





“За спасение половины флота, - сказал император. - Парень, ты всегда был слишком строг к себе. Варион был оптимистом во всей академии; он верил, что может сделать все, что угодно. Почему ты всегда считаешь себя неудачником?





“Я—”





- Варион нанес удар по шести отдельным флотам в тот же день, когда атаковал флот Керна, - сказал император. “В каждом сражении ему удавалось убить адмирала флота, а в четырех из шести случаев он убивал и следующего человека, который принимал командование. Мы до сих пор не знаем, как ему удалось натравить на наши мосты такое количество убийц—вы же видите, что нам пришлось принять ряд мер предосторожности.





- Как бы то ни было, из этих шести флотов спасся только ваш. Три флота сумели отцепиться, но Варион преследовал их и уничтожил. Если бы вы не покинули флагман, как вы это сделали, вы никогда не были бы достаточно быстры, чтобы уйти.





Деннисон помолчал, потом посмотрел вниз.





“Даже одержав победу, ты сомневаешься в себе, - тихо сказал император.





“Это не победа, когда Керн мертв, Ваше Величество.





- А-а, - протянул император, потирая лоб. Он выглядел таким измученным. Так беспокоиться. - А ты знаешь, что бывает, когда у завоевателя не хватает людей, чтобы сражаться, Деннисон?





Деннисон помолчал, потом покачал головой.





- Это всегда одно и то же, - задумчиво произнес император. - Люди вроде Вариона не могут довольствоваться мирным правлением. Из них получаются блестящие полководцы, но ужасные короли. Его правление будет наполнено беспорядками, восстаниями, притеснениями и кровопролитием.





“Вы говорите так, как будто его победа неизбежна, - сказал Деннисон.





“Ты действительно веришь в обратное?- спросил император.





Деннисон снова посмотрел на большие экраны. Он легко мог понять, почему император устроил эту комнату. Угроза от наемных убийц Вариона требовала единственного безопасного командного пункта—вероятно, с резервными копиями, если этот будет уничтожен-вдали от самих кораблей. Люди здесь будут кровными верноподданными императорского двора. Из этой комнаты имперские Верховные адмиралы могли командовать десятью отдельными битвами и работать на победу прямо на глазах у императора. К сожалению, они проигрывали. И все они тоже.





"Какой блеск", - подумал Деннисон. Словно мастер игры, сидящий перед своими досками, играя с десятью противниками одновременно. Варион казался наиболее блестящим, когда его растягивали, и эти десять сражений, должно быть, сильно растянули его, потому что он был в редкой форме. Он использовал свое преимущество на всех десяти фронтах, и хотя сражения еще не закончились, Деннисон видел, куда они направляются.





“Я не могу позволить тебе принять командование, - сказал император.





Деннисон оглянулся.





“Если ты из-за этого вернулся к сути дела, - сказал император, - то я должен тебя разочаровать. Я прочел нашу почти неизбежную гибель в этих битвах, и люди, которые сражаются с ними, являются хорошими тактиками. Наше благо. Я понимаю, что ты, должно быть, хочешь сразиться со своим братом, но мы оба знаем, что у тебя нет навыка для этого. Извините.





Деннисон снова повернулся к экранам. “Я пришел не для того, чтобы сражаться с ним, Ваше Величество. Я упустил эту возможность.





“Ах. Ну, возможно, ты переживешь его нападение, парень. В каком-то смысле ты и есть его семья. Он может оставить тебя в живых.





“Как он оставил в живых своего отца?- Ответил Деннисон.





Император ничего не ответил. Деннисон повернулся посмотреть на экраны, уставившись на Вариона в его власти, его совершенстве.“Если он придет, я не хочу жить, - прошептал Деннисон. “Он забрал у меня все.





“Твой отец и Керн.





Деннисон покачал головой. - И не только это. Он украл мою цель. Я был создан, чтобы победить его, и все же я так же бессилен, как и все остальные из вас. Никто не может противостоять Вариону. Для других в этом нет ничего постыдного, но моя неспособность—это глубокая неудача. Я мог бы быть на его месте.





- Ты же не хочешь быть этим существом, Деннисон, - сказал император, устало качая головой и откидываясь назад. “А какой была его жизнь? Ничего, кроме успеха за успехом. Это породило высокомерие, которое однажды убьет его. Лучше быть неудачником, который благородно стремился, чем успехом, которому никогда не приходилось этого делать.





Деннисон закрыл глаза. Эти слова показались ему глупыми. Лучше быть Деннисоном неудачником, чем Варионом гением?





Что у меня может быть такого, чего нет у Вариона?





Деннисон колебался. Вокруг него раздавались звуки—дыхание, ворчание, выкрикиваемые команды. Один из адмиралов громко выругался.





Деннисон даже не открыл глаза. Проклятия этого адмирала-он знал, что их вызвало. - Битва за Тайтендоу Прайм, - сказал Деннисон. - Варион только что занял восточный фланг истребителей, не так ли?





- Вообще-то да, - сказал император.





Деннисон стоял с закрытыми глазами. “На пятом экране. Он приближается к боевым кораблям в западном секторе экрана. Он берет их сейчас, хотя еще несколько мгновений назад они казались безопасными. На первом мониторе он приближается к флагману. Он упадет в течение десяти минут. На девятом экране, Тауртан, он ведет ваших бойцов в ловушку. Они как—то отрезаны-я не знаю, как, но я знаю, что он это делает. Они потерялись.





Тишина.





“На восьмом экране, планета Фална, он разрушает линию фронта. После этого он найдет способ заставить боевые вертолеты отступить, сломав их огневые рубежи и открыв путь для своих бойцов.





- Да, - прошептал император.





Деннисон открыл глаза. “Я не знаю, как он это сделает, ваше величество. Вот в чем разница между ним и мной. Так или иначе, он может превратить свои мечты в реальность.- Деннисон повернулся к императору. “У нас все еще есть жучок в передатчике Клаге Вариона?





- Ради всего хорошего, что он делает, - сказал император. “Мы узнаем о его приказах всего за несколько минут до того, как они будут выполнены. Возможно, это и позволило нам продержаться так долго.





“Незадолго до своей смерти, - сказал Деннисон, - Керн сказал мне, что вы, возможно, нашли способ подделать сообщения, поступающие на корабль Вариона и выходящие из него.





“Ну да, дальнобойщики, - нахмурившись, ответил император. “Но гораздо лучше просто шпионить за ним. Если бы мы начали подделывать сообщения, Вариону и его людям не потребовалось бы много времени, чтобы обнаружить этот трюк. Мы бы обменяли долгосрочное тактическое преимущество на несколько минут замешательства.





“Ваше Величество,-сказал Деннисон, - у нас больше нет долгосрочных планов. Если Варион победит в этот день, то мы все умрем.





Император нахмурился еще сильнее. Он задумался на мгновение, потирая подбородок. “И что ты предлагаешь?- наконец спросил он.





И что же я предлагаю? - Подумал Деннисон. Я уже достаточно провалился. Зачем было разрушать всю империю вместе со мной?





Он хотел было сказать императору, что ничего такого не имел в виду, но что-то заставило его остановиться. Оптимизм и пессимизм. Наблюдая за Варионом, он многому научился—тактике, стратегии, умению управлять эскадрильей. Но, похоже, он так и не узнал ничего самого главного.





Уверенность.





“Мне понадобится команда техников и помощников, - сказал Деннисон, - и эти десять мониторов рядом с вашим троном. О, и техник, который знаком с этой системой прослушивания, которая у нас есть на Клаге Вариона .





Император некоторое время продолжал сидеть в своем командирском кресле, оценивающе глядя на Деннисона. Затем, к своему удивлению, он встал и окликнул одного из адмиралов. Через несколько минут в командный центр ввели молодого техника.





“Вы можете взломать линии передачи данных предателя клаге?- Спросил Деннисон у тощего человека. - Посылая ложную информацию на корабль Вариона?





Техник кивнул:





“И как долго ты сможешь продолжать в том же духе?- Спросил Деннисон.





“Смотря по обстоятельствам, - ответил техник. “У него нет причин подозревать ошибку в своем передатчике—он не знает о технологии. Но изменение его информации создаст некоторые помехи, которые его техники должны заметить и выделить. Если бы мне нужно было угадать, я бы сказал, Может быть, полчаса или около того.





Деннисон задумчиво кивнул.





- Милорд, - продолжал техник. - Это будут не очень полезные полчаса. Мы можем послать ложные сообщения, и мы можем заблокировать реальные передачи от его адмиралов. Но мы не можем остановить приказы , исходящие от пустотного ястреба, поэтому девять других боевых групп скоро поймут, что Варион больше не знает, что на самом деле происходит, и полагается на плохую информацию.





- Неважно, - сказал Деннисон. - Приготовьтесь взломать линию. Я хочу, чтобы вы сделали вид, что флоты в других девяти битвах делают именно то, что я говорю. Вместо настоящих донесений, которые присылают командиры Вариона, дайте ему те измышления,которые я описываю.





Техник кивнул, собрал небольшую команду и двинулся к набору консолей в стороне от комнаты.





- А какая нам от этого польза, Деннисон?- тихо спросил император. - Может быть, это даст нам немного времени? Посеешь немного путаницы?





- Да, - сказал Деннисон. - Убедитесь, что ваши адмиралы хорошо им воспользуются.





“А как же десятая битва?- спросил император. “Это тот, где Варион сам лично командует. Мы не можем обмануть его собственные глаза—и эта битва происходит ближе всего к точке. Если он победит там, то придет сюда, и ни один из наших флотов не сможет его остановить.





Деннисон повернулся и посмотрел на десятую карту. "Пустотный Ястреб", собственный флагман Вариона, летел туда во всей своей красе. Деннисон отвел взгляд от корабля и внимательно посмотрел на экран, высматривая конкретную эскадрилью истребителей. Они всегда были на переднем крае сражений, где присутствовал сам Варион. Ее возглавлял один из пилотов-женщина, которая шла рядом с Варионом на Крессе.





Деннисон подошел к адмиралу, который сражался с Варионом в этой десятой битве. - Милорд, мне нужно, чтобы вы кое-что для меня сделали. Возьмите пять эскадрилий истребителей и убедитесь, что уничтожили каждый истребитель в этом подразделении на отметке 566.





- Пять эскадрилий?- с удивлением спросил Адмирал.





Деннисон кивнул. - Нет ничего важнее, чем уничтожить этих бойцов.





Адмирал вопросительно посмотрел на императора, и тот кивнул. Адмирал повернулся, чтобы выполнить приказ, и стареющий монарх неуверенно посмотрел на Деннисона, который вернулся к нему. Затем император отступил в сторону, указывая на свое командирское кресло, стоявшее перед десятью меньшими экранами. “Тебе это понадобится.





Деннисон помолчал, потом тихо сел.





“Я готов, - сказал техник.





- Прервите передачу, - сказал Деннисон, глубоко вздохнув, - и покажите Вариону в точности то, что я вам скажу.





Мужчина так и сделал, и Деннисон взял под свой контроль девять битв. Или, по крайней мере, он взял их под фальшивый контроль. Вспышки на его экранах превратились в ложь. Измышления, посланные Вариону как отравленный дар знания.





Знание того, каково это-быть Деннисоном.





Варион развернул свои истребители к позициям боевых кораблей на планете Фална, намереваясь отодвинуть имперскую линию обороны. В реальной жизни именно так и произошло. Однако в процессе моделирования Деннисон внес несколько изменений. Один из имперских кораблей попал в удачный кадр, и линия истребителей Вариона получила удар как раз в неправильном месте. Фальшивая имперская линия сплотилась, уничтожая корабли Вариона таким образом, что это было маловероятно, но вполне разумно.





Деннисон вносил такие изменения в каждую из девяти битв. Здесь эскадрилья атаковала под неверным углом. Там двигатели командного корабля отказали в самый неподходящий момент. По отдельности это были небольшие проблемы, которые случались в каждой битве. Ничто никогда не шло точно по плану. И все же все эти маленькие кусочки удачи складывались вместе. Когда девять конфликтов бушевали в реальной жизни, Деннисон послал Вариону все более неверную картину своих боевых пространств.





Что бы Сильвермэйн ни пытался сделать, у него ничего не вышло. Истребительные эскадрильи развалились. Боевые вертолеты промахнулись по своим целям, а затем были уничтожены случайной шальной ракетой. Командные корабли пали, и сектора были потеряны—все в считанные минуты, и через все девять сражений.





В непосредственной близости от Вариона пять эскадрилий имперских истребителей выполняли свою работу. Корабли, на которые нацелился Деннисон, исчезли меньше чем за минуту, хотя главная переориентация огневой мощи оставила дыру в центральной имперской линии, заставив ее рухнуть. Деннисон не обращал внимания ни на эту проигранную битву, ни на сообщения о том, что дела у других действительно обстоят гораздо хуже, чем его симулированные победы. Он даже проигнорировал императора, который потребовал стул, а затем тихо сел рядом с ним, наблюдая, как его империя рушится вокруг него.





Деннисон проигнорировал все это. На мгновение он стал само совершенство. Он был Варионом,и каждое его усилие было вознаграждено. Его надежды были правдивы. Его приказы соответствовали его мечтам. Он был богом .





Вот, значит, каково это-побеждать, думал Деннисон, пока его команда выдумывала победу для одной из своих эскадрилий, а затем отправляла ее Вариону. Вот каково это-надеяться на победу. Это действительно то, что он чувствует все время? Неужели он настолько уверен в себе, что видит всю свою жизнь лишь симуляцией, разыгранной именно так, как он хочет?





Ну, на несколько мгновений ему придется жить с тем, чтобы быть Деннисоном вместо этого.





Деннисон разрушил тактическую ткань конфликтов, что привело к разгрому сил Вариона. Единственная битва, которую Деннисон не мог контролировать, была та, в которой присутствовал сам Варион. Однако, как только серебряная грива убедилась, что он проигрывает в других частях галактики, он начал делать ошибки на своем собственном фронте. Он шел на все больший и больший риск, борясь против всемогущей силы, которой был Деннисон.





- Месть, - прошептал император. - Это то, что ты хотел, Деннисон? Это все из-за того, чтобы сыграть последнюю, жестокую шутку с вашим братом, прежде чем он заберет у нас нашу империю?





Да, подумал Деннисон. Это была его победа—его победа над Варионом, его победа над неудачной жизнью. Это был его момент: совершенное крещендо битвы, вся Вселенная склонилась перед его волей.





А потом все кончилось.





- Кто-то же должен был заметить жучка!- крикнул техник, когда обзорные экраны внезапно вернулись к реальному сражению. - Вибрации клаге были немного нерегулярными. Я же тебя предупреждал!





Деннисон откинулся назад в командирском кресле императора, выпуская задержанное дыхание. В комнате становилось все тише—десять адмиралов не слишком преуспели за время своей передышки. "Я потерпел неудачу", - подумал Деннисон. Обман длился недостаточно долго—теперь Варион будет знать, что его одурачили. Теперь его связь была в полной безопасности, и он легко мог снова взять на себя командование другими сражениями.





“Что ты наделал?- спросил император У Деннисона загнанным голосом.





Деннисон не ответил. Он сидел неподвижно, уставившись на десять экранов. На мгновение он почти смог убедить себя, что он-Варион. Виктор.





- Ваше Величество!- послышался удивленный голос из глубины комнаты. Это был стареющий Адмирал, указывающий на экран. - Смотри! Посмотри на силы серебряной гривы.





В десятом сражении, которое Деннисон не смог сфальсифицировать, несколько эскадрилий истребителей Вариона отвернулись от своей атаки. Затем сам пустотный Ястреб прервал свою атаку.





- Ваше Величество, они отступают!- с удивлением произнес другой Адмирал.





Император встал, повернувшись к Деннисону. “Что.





Деннисон тоже встал и шагнул вперед, к обзорному экрану. Может быть и так. . . . Если бы техники Вариона нашли это несоответствие и исправили его самостоятельно, прежде чем сообщить Вариону, что происходит . . . растягивая всего на несколько мгновений время, в течение которого Варион верил, что он побежден .





Деннисон наблюдал, как отступают войска Вариона, и в этот момент понял правду. Он мог видеть это в организации кораблей.





Он победил. Его трюк сработал. “Во всем, что Варион открыл или чему его учили, - сказал Деннисон, немного ошеломленный, откинувшись на спинку стула, - несмотря на весь его успех, несмотря на всю его гениальность, было одно, чему он так и не научился.





Деннисон сделал паузу, потянувшись к своему датападу и ища конкретную ленту данных. Он нажал на кнопку, вызвав изображение на главном обзорном экране: изображение, которое показывало комнату готовности Вариона через жучок, о котором Варион всегда знал. Жучок, которому он позволил остаться, потому что это его забавляло. Это было именно то, что Деннисон и надеялся увидеть.





Там, на огромном экране, появилось изображение Верховного Адмирала. Лорд Варион Крестмар Серебряная грива, величайший военный гений своего времени, сидел за письменным столом в пустотном Ястребе . В своих безвольных пальцах он держал пистолет, дымящаяся дыра была проделана в его собственном лбу.





“Он так и не научился проигрывать, - прошептал Деннисон.

 

 

 

 

Copyright © Dragonsteel Entertainment, L.L.C

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Девушка-Призрак захватывает Манхэттен»

 

 

 

«Векторный алфавит межзвездных путешествий»

 

 

 

«День первый»

 

 

 

«Призрак поместья Квмлех»

 

 

 

«Мертвец»