ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Плачущий царь созерцает упавшую луну»

 

 

 

 

Плачущий царь созерцает упавшую луну

 

 

Проиллюстрировано Michal Kvac

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 50 минут

 

 

 

 

 

После неисчислимых веков будущего, мир стар. Сожаление бесконечно.Обман встречается повсеместно. А для плачущего царя любовь - это нечто новое.


Автор: Ken Scholes

 

 





Фредерико наклонился поближе, чтобы понюхать яд на холодных, мертвых губах своей тринадцатой жены. Она щекотала ему нос, и он подавил сильное желание поцеловать ее, которое внезапно овладело им.





Что ты можешь потерять себя от печали моими устами, мой муж и Царь, обещали ему ее открытые, остекленевшие глаза. Он отвернулся, чувствуя себя неловко от ее пустого, манящего взгляда.





За его спиной министр внутренних дел прочистил горло и заговорил: "Кабинет министров считает, что было бы более стабилизирующим рассматривать это убийство. Джазрел была самой популярной женой.





Фредерико кивнул: У нее было много поклонников среди молодых девушек в Эспире, регионе, который она представляла, и это был танец, который он знал. Он был в этой самой комнате три года назад и видел, как они срезали тело его девятой жены.





Когда Саша повесилась на шелковой веревке с узлами, шесть тысяч молодых женщин в Боруте сделали то же самое, объявив о своем сестринстве с женой из их региона.





- Убийство, - согласился он. На мгновение он почувствовал укол вины, когда подумал о молодых девушках, которые провели свое детство, подражая его женам в надежде, что однажды их выберут. "Я лишил их конца", - подумал он.





Теперь он повернулся к своему министру разведки. “Полагаю, ты согласен, пир?





“Да, господин царь, - ответил он. Пир был крупным мужчиной, его борода и волосы были коротко острижены. Он держал царя и его слезы в Тихом презрении, но Фредерико не винил его за это. Пир прошел путь от рядового до генерала во время пятидесятилетней войны с их раздутым южным соседом, нацией, оставшейся от несуществующей республики Энгмарк. Он вернулся к своей разведывательной роли, придав ей остроту, которую мог дать только солдат. Он был жестоким человеком из трудных времен. - Он провел рукой по волосам. “Мы имеем в виду возрождение Луны, - сказал он.





Взгляд Фредерико вернулся к мертвой жене, и он вздохнул. “А потом провести чистку?- Он поднял глаза, заставляя себя встретиться взглядом с Пирусом.





Пир кивнул. - Черные мундиры уже покрывают лаком свои пистолеты. Мы могли бы достаточно быстро покончить с этим возрождением и покончить с их праздным мистицизмом.





Царь задумался над этим. Он оглянулся на свою покойную жену Джазрель и снова вздохнул. “Я полагаю, что это было бы своевременно, - наконец сказал он.





Но даже мысль об очищении не могла поднять его подавленного духа.





* * *





Фредерико выпил свой утренний чай на смотровой площадке купола зимнего сада, но не мог найти покоя в ярких цветах и теплых ароматах, которые окружали его.





Глаза и губы джазреля преследовали его в часы бодрствования и сна, хотя он знал, что это особое горе скоро пройдет.





Шесть дней назад черные мундиры начали свою работу под бдительным оком пира, двигаясь через города и окружая Возрождение. Они рассылали птиц по всем округам, снимая свои обвинения и осуждая убийство Джазреля. И люди отреагировали именно так, как они и надеялись. Возмущение на улицах города. Молодые девушки-Эспиранки нападают на слуховых Лунаристов с ненавистью в глазах, проклятиями на губах и камнями в кулаках. Повозки с заключенными сданы на хранение в лечебное учреждение Министерства социального поведения.Другие повозки сворачивали в тихие леса, где слуги могли копать тихие могилы при лунном свете.





"Завтра я произнесу хвалебную речь",-подумал он, потягивая чай с корицей. Мимо пронеслась канарейка, и он почувствовал, как легкий ветерок от ее крыльев прошелся по его нечесаным волосам.





До него донесся самый тихий звон колокольчика, и он поднял свой собственный, дважды ударив в него, чтобы дать знать, что к нему можно подойти. Капитан в черном сюртуке, бледное и нервное лицо которого резко контрастировало с темно-бархатной офицерской курткой, материализовался позади одного из дюжины одетых в малиновое домашних слуг, ожидавших на краю сада. Он нес что-то завернутое в мешковину.





Капитан низко поклонился. “Прошу прощения и снисхождения, Ваше Превосходительство, но министр пир не может присутствовать лично. Он послал меня вместо себя с извинениями. Офицер рискнул поднять глаза, и Фредерико встретился с ним взглядом. Там был страх и что-то еще.





"Он видит твои слезы без презрения", - прошептал голос в глубине его сознания. Было ли это сострадание? Может быть, жалость? Фредерико поднял свою шелковую салфетку, чтобы промокнуть каждый глаз. “У вас есть Моя милость, капитан. Положив салфетку на колени, он поднял чашку чая и помедлил, прежде чем она коснулась его губ. “Какие новости о чистке?





“Мы закончили прочесывать Капитолий и прилегающие города. Окружные аванпосты сообщают об аналогичном прогрессе.- Он пошевелился, и его кожаные сапоги заскрипели. “Мы нашли местный храм и подожгли его. Их жрица находится под стражей.





Фредерико кивнул: За короткое время они неплохо продвинулись вперед. Лунисты так и не появились полностью после последней чистки, случившейся три года назад. На этот раз они молчали, несмотря на то что тысячу лет умирали и возвращались к жизни-упрямый сорняк мистицизма, не оставлявший его семейного сада. “Я очень благодарен вам за эту новость. Я надеюсь, что со временем они снова станут продуктивными, рациональными гражданами.





“Да, господин царь, - сказал капитан. “И мы нашли кое-что спрятанное в храме. Жрицу сейчас допрашивают, но министр пир хотел, чтобы ты осмотрел этот предмет и велел мне немедленно принести его тебе.- Он сделал шаг вперед, но тут же опомнился и снова поклонился. “Могу я приблизиться, господин?





Фредерико опустил чашку и жестом пригласил мужчину выйти вперед. Капитан быстро подошел к маленькому столику и положил на него свой предмет. Затем пальцами в белых перчатках он принялся теребить края ткани, пока она не упала, обнажив под ней металлический Рог.





Нет, понял Фредерико, не Рог. Полумесяц. И такое блестящее серебро, что оно щипало его слезящиеся глаза. Солнечный свет, уже острый и прорезающий хрустальные купола высоко над головой, ударил в металл и взорвался белизной. Он прищурился, глядя на нее, пока она не сфокусировалась на нем. На нем были какие—то пометки-вытравленные линии, которые были ему знакомы. Линия материка здесь, горный хребет там. Он вдруг вспомнил летние ночи, проведенные под стеклянным потолком его спальни. “Это первый лучик Луны, - сказал он.





Капитан кивнул: - Он был спрятан под алтарем. Жрица отдала бы свою жизнь, чтобы защитить его, если бы мы не одолели ее.





Фредерико осторожно протянул палец и положил его на поверхность стола. Он был теплым на ощупь. “Что это за металл? Это мне незнакомо.





“Мы не уверены, господин царь. Министр пир пригласил ученых из университетов Триумвирата, а также главных подмастерьев кузнечных и алхимических гильдий. Это не похоже ни на что, что мы когда-либо видели.





"Это прекрасно", - подумал Фредерико и не понял, что прошептал это вслух, пока капитан не согласился.





- Да, Господин Царь. Но есть еще кое-что, если позволите?- Услышав нетерпеливый жест Фредерико, он поднял полумесяц и обошел вокруг стола. Стараясь не касаться своего царя, капитан поднес серебряный предмет к уху Фредерико.





Поначалу он не был уверен в том, что слышит, и вообразил, что это просто шум его собственного сада, каким-то образом согнувшегося вокруг кусочка Луны, очень похожего на свет. Но когда Фредерико наклонился к нему поближе, он понял, что звуки, которые он слышал, перекрывали весь шум вокруг него. У него перехватило дыхание, и что-то промелькнуло в нем, что-то похожее на страх или, возможно, удивление.





Он наклонился еще ближе, чувствуя, как теплый металл Луны прижался к его уху, прежде чем удивленный капитан успел отпрянуть. Его глаза метнулись вверх, и он увидел ужас на лице офицера. - Подожди, - тихо сказал Фредерико. - Твой царь приказывает тебе держаться.





Полумесяц дрожал в руках молодого человека, но он держал его на месте, пока Фредерико изо всех сил старался сосредоточиться на звуках, доносившихся из этого странного и удивительного предмета.





Журчание воды, приглушенное и металлическое. А над всем этим-отчетливая, но приглушенная музыка летних лягушек.





* * *





Весь этот день, всю ночь напролет и все следующее утро он не мог отделаться от этого непрекращающегося шепота. Он преследовал его даже тогда, когда слуги завивали и благоухали его волосы и одевали его в золотые одежды. Оно преследовало его сквозь черные кружевные движения и траурные атрибуты траурного государственного управления, когда он пожимал руки лордам и Леди своей империи и тех, кто жил в отдаленных землях. Даже когда он ехал сквозь пышность и великолепие последней процессии Джазреля, он обнаружил, что его память возвращается к этим звукам, как язык к пустой глазнице.Когда они добрались до сада увядающей розы, где она должна была быть похоронена, и когда он встал и произнес хвалебную речь о ее жизни—простая девушка, избранная невестой Бога,—он услышал шум бегущей воды и квакающих лягушек, которые всегда были рядом.





Когда все было кончено и она улеглась спать, Фредерико вернулся в свой личный кабинет в западной башне, где располагались его покои, снял кошачьи перчатки и позвонил пиру.





Старый генерал, все еще в своем черном сюртуке и министерском плаще, подошел довольно быстро. Фредерико заметил морщины на его лице и твердую челюсть. Он сердится, что его прервали . Но он, конечно же, ничего не скажет.





Фредерико указал на стул перед своим широким столом орехового дерева и подождал, пока пир сядет. Министр разведки медленно сел, слегка наклонившись вперед и твердо поставив оба сапога на устланный ковром пол. “Что вы узнали о серебряном полумесяце?





На лице пира отразилось удивление. - Ничего по-настоящему определенного. Мы продолжаем его изучать.





“А что говорит об этом жрица?





Пир выглядел смущенным. - Мистицизм и чепуха, - сказал он. “Мои люди сломали ее сегодня рано утром—это потребовало некоторых усилий—и я боюсь, что они взяли ее слишком близко к краю.





Глаза Фредерико сузились. “И что же она сказала?





- Она говорит, что это шепот Луны. Доказательства жизни там есть.





Фредерико поднял голову и посмотрел на высокий стеклянный потолок своего кабинета. Было еще слишком рано, но скоро он поднимется, синий и зеленый. - Мы знаем, что это не так. Она сказала, откуда он взялся?





“Из Карнелина, - ответил пир. “Она утверждает, что он привез его с собой.





Ну конечно же . "Сто рассказов лорда Фелипа Карнелина". Сотый был его фантастическим полетом на Луну под предполагаемым покровительством более раннего царя в первые дни империи, прежде чем плач породил себя в Великих семьях. До того, как мир потерял надежду и смысл. Первые Лунисты появились еще в те далекие времена, хотя в тщательно подготовленных архивах предков Фредерико не было никаких свидетельств существования царской лунной экспедиции.





“Мы знаем наверняка, - сказал Фредерико, - что этого не может быть.” Возможно, когда-то, - подумал он, - до того, как чума опустошила его сине-зеленую поверхность и убила последнего из младших богов, которые спрятались там от опустошенного мира внизу, который ненавидел и боялся их.





“Я подозреваю, что это просто безобидное любопытство древних времен, - сказал пир. “Что-то выковыряли из Рунемарха, что они превратили в святую реликвию.





Безобидное любопытство . Фредерико кивнул: - Подозреваю, что так. Как вы думаете, что еще вы узнаете об этом?





Пир пожал плечами. - Сомневаюсь, что мы узнаем больше. Жрица сломлена—я не сомневаюсь, что она верит, что это лунное происхождение.- Вот, он улыбнулся, но это была слабая улыбка. “Можно быть искренним и все же искренне ошибаться.





- Он на мгновение задумался. “Или ошибся, - наконец сказал Фредерико.





“Утвердительный ответ.





Фредерико почувствовал, как улыбка тронула его губы, и это удивило его самого. Судя по выражению лица пира, малейший намек на его хорошее настроение тоже удивил министра разведки, хотя старый солдат старался это скрыть. “Если ты считаешь, что мне больше нечему учиться, то я бы хотел получить его.





Теперь удивление пира уже нельзя было скрыть. “Я не уверен, что это было бы целесообразно, господин царь.





“Это безобидное любопытство, - сказал Фредерико, и в его голосе прозвучала намеренная резкость.





Глаза пира выдавали неуверенность в том, как лучше действовать дальше. “Да, господин, но это также и бесценный артефакт, который я хочу вам показать.—”





Улыбка Фредерико стала еще шире, когда он прервал ее: “Это будет в полной безопасности с самым охраняемым человеком в империи. В любое время дня и ночи за мной наблюдает сотня солдат моего Красного Легиона.- Он откинулся на спинку стула и стал наблюдать за своим министром разведки. - И конечно, - добавил он, - я не стану мешать его дальнейшему изучению, если от этого будет какая-то польза.





Пир взглянул на него, и Фредерико увидел, как в линии его подбородка зарождается решимость. Его напряженные плечи расслабились, и легкий вздох сорвался с его губ. “Я пришлю его завтра утром, как только нынешняя смена ученых закончит свои исследования, - сказал он.





Фредерико склонил голову в сторону Пирра-жест, который он редко делал. - Благодарю вас, Министр пир.





Министр кивнул в ответ, но его глаза выдавали скрытую ярость. “Добро пожаловать, господин царь.- Он встал и разгладил темно-красные штаны своего ранга. “Если это все, я вернусь к своей работе.





Он хотел этого для себя , понял Фредерико. Но он отбросил это знание в сторону. - Да, господин министр, - сказал он. “Вот и все.





И после того, как Пир ушел, после того, как слуги принесли ему ликер и пенящийся шоколад и забрали пустую кружку, когда он осушил ее, и после того, как солнце село и взошла луна, Фредерико все еще не мог изгнать из своих ушей шум бегущей воды и пение лягушек.





Он лежал без сна в своей шелковой постели под хрустальным куполом и смотрел, как голубовато-зеленая полоска бессистемно повисла в усеянном звездами небе.





* * *





Фредерико оглядел переполненную комнату с собственного балкона. Мужчины и женщины, одетые в свои лучшие наряды, двигались по внутренней стороне его личного экрана, когда они двигались по бальному залу двадцатью локтями ниже. Это была радуга цветов, купающаяся в свете драгоценных ламп, которые вращались и мерцали наверху, подвешенные на тонких нитях серебряного кабеля.





- Он отхлебнул охлажденного персикового вина. “Это хорошая вечеринка, - сказал он. Но даже ему было слышно отсутствие энтузиазма в его голосе. Прошло уже семь недель с тех пор, как джазрел покончил с собой, шесть—с тех пор, как он получил серебряный полумесяц, и единственным утешением для него были необъяснимые звуки этого артефакта, оставшегося от младших богов. За все это время он ни разу не навестил ни одну из своих жен, хотя это никого не удивляло. Он благоволил Джазрель, и она ушла.





Сегодня вечером внизу двадцать самых любимых молодых женщин Эспиры ждали в надежде, что Лорд-Царь Фредерико XIII пригласит их на танец и начнет разговор, который может закончиться ухаживанием. Более двухсот других людей ждали у ворот дворца, одетые в свои лучшие наряды и надеясь, что один из двадцати потерпит неудачу, хотя они и знали, что у них нет никаких шансов быть приглашенными. Вернувшись в Эспиру, еще две или три тысячи сидели дома и надеялись на уведомление, что их рассмотрят, если сегодняшний бал не принесет плодов.Объявление смерти Джазреля заказным убийством породило одновременно гнев, направленный на месть, и сострадание, направленное на утешение—особенно у молодых женщин, которые надеялись заменить ее в качестве его тринадцатой жены и представлять их уголок его империи.





Рядом с ним шевельнулся в своем мягком кресле сенатор-Эспиранец. “Они очень оживленные ребята. Двадцать самых лучших из нас. Мы уже получили предложения от дюжины домов на тот случай, если ваша светлость не сочтет их подходящими по своему вкусу и потребностям.





Вкус и потребность . Внезапное воспоминание о Джазреле застало его врасплох. Она была обнажена и лежала на нем, ее бедра медленно покачивались, глаза были открыты и устремлены на него, когда она прикусила нижнюю губу в разгар их страсти. Кровать сотрясалась от интенсивности ее движений. Он вздрогнул от внезапного воспоминания и отогнал его прочь.





Фредерико взглянул на сенатора—жизнерадостного пожилого мужчину, великолепно выглядевшего в темно-синем костюме, черном плаще и золотой рубашке с высоким воротником—и выдавил улыбку. “Я уверен, что они самые лучшие и умные из ваших подходящих женщин, - сказал он. Но среди них не было ни одного Джазреля.





Прозвенел звонок, и Фредерико поднял свой, чтобы ответить. Йозефус, его министр внутренних дел, протиснулся сквозь рубиновый занавес и поклонился. - Государь Царь, - сказал он, - надеюсь, вы здоровы?





Фредерико кивнул и легко соврал. “Со мной все в порядке. Пожалуйста, посидите с нами.





Министр внутренних дел сел и достал из бархатного футляра, висевшего у него на шее, украшенный драгоценными камнями театральный бинокль. Он поднял бокалы и выбрал серебряные диадемы внизу. - Ах, - сказал он, - разве они не прекрасны?





Сенатор улыбнулся, услышав это. Фредерико тоже поднял бинокль и снова посмотрел на него. “Они просто прелесть.





И вдруг она снова догнала его, и он почувствовал запах духов Джазрель, смешанный с запахом ее пота. Сила его была так велика, что он пролил вино себе на колени. Он вскочил на ноги, и печаль, извивавшаяся в нем, как змея, всю его жизнь, ударила в него, и ее клыки глубоко впились. Слезы были уже совсем близко, он чувствовал, как они тянут его глаза. И он почувствовал, как его сердце бешено колотится, а руки дрожат.





Теперь они приближаются ко мне еще быстрее . Он сунул свой театральный бинокль в футляр и осторожно поставил бокал с вином на маленький столик, который они делили. У него было не так уж много времени. “Прошу прощения, Господа, но меня одолевает болезнь.





Они оба стояли, не в силах скрыть удивление и разочарование на своих лицах. Министр внутренних дел нашел его слова самыми быстрыми. - Господин Царь, Я ... —”





- Перебил его Фредерико. “Пожалуйста, передайте мои извинения лучшим людям Эспиры и заверьте их, что они ни в чем не нуждаются.





Затем, прежде чем кто-либо из гостей успел заговорить, стражники Фредерико выстроились вокруг него в передней сразу за занавеской, и они двинулись вместе со своим императором, сопровождая его в его комнаты, где он мог встретиться со своим демоном один и без стыда.





Его плечи дрожали, когда они закрыли за ним двери, и он медленно выдохнул рыдание. Отчаяние и уныние омыли его, и вместо того, чтобы сопротивляться, он скормил им воспоминания о Джазреле. Джазрел только что из ванной. Джазрел за завтраком на балконе. Он добрался до своей кровати, прихватив бутылку самого крепкого ликера. Джазрел под ним и над ним. Вкус и потребность. Слезы терзали его, и он потерял всякое чувство времени. Он не мог сказать, когда перестал пить и начал хвататься за серебряный полумесяц. Опьянение заставило его неохотно заснуть, и он почувствовал, как холодный металл прижался к его мокрому лицу, когда он наконец провалился в теплую серость.





Вдалеке он услышал пение лягушек.





А потом еще что-то. Что-то настолько удивительное и тревожное, что он заподозрил, что уже спит.





- Кто там? - спросил он. “Почему ты плачешь?





Затем сон еще больше свернул Фредерико внутри себя и унес его в сон.





* * *





Фредерико услышал музыку, далекую и металлическую. Это заставило его проснуться, и он охотно пошел, хотя его голова сильно болела от слез и питья. Его постель была скомканной, а простыни влажными от лихорадки меланхолии, но он прошел всю ночь и не причинил себе вреда, а также не отравил никого другого тьмой в своей душе. Он не мог вынести еще одного Сашу. Или еще один Джазрел.





Облегчение захлестнуло его. Музыка, вспомнил он.





Арфа, понял он. Он смотрел на серебряный полумесяц и вспоминал свои сны. Голос. - Алло?





- Его голос звучал хрипло и испуганно. Проглотив отвратительный привкус во рту,он снова заговорил: “А там кто-нибудь есть?





Музыка смолкла, и он вдруг понял, что больше не слышит ни журчания воды, ни лягушек. Вместо этого он услышал тихие шаги, а затем чей-то голос. - Алло?





Это был девичий голос; она казалась совсем юной. Глядя на полумесяц, он хотел, чтобы его слова сложились в слова, чтобы его рот произнес их, но оба они предали его. Она снова заговорила: - Алло? Ты там?- А потом, словно спохватившись, спросил: - Тебе уже лучше?





Фредерико почувствовал, что его глаза сузились. “А это еще кто?





Когда она смеялась, это была музыка, очень похожая на арфу. “Я Амаль Й'Зир, - сказала она. “А кем еще я могу быть? Но ведь ты уже знаешь это, дух?





- Дух . “Я вас не понимаю, - сказал он.





На этот раз она заговорила медленнее. - Я Амаль-И'Зир, дух, но ты должен это знать.- Она фыркнула. “Если нет, то что же ты за призрак?





Фредерико почувствовал сразу несколько вещей. Разочарование и растерянность боролись за преобладание. “Где же ты?





Теперь же она рассмеялась. “Я, конечно, у себя в комнате. Я снова занялся своей музыкой.





Теперь он расхаживал взад и вперед, прижимая к голове серебряный полумесяц. “Ты играешь на арфе, - сказал он.





- Отец говорит мне, что все образованные женщины с определенным интеллектом владеют хотя бы одним инструментом.





Это показалось Фредерико вполне разумным, и он поймал себя на том, что кивает, прежде чем понял, что делает. Затем он покачал головой. “Твой отец звучит очень ... мудро. А как его зовут?





Снова раздался смех. “На самом деле ты не такой уж и призрак. Мой отец-Радж И'Зир. Вы ведь наверняка слышали о нем? Он очень могущественный.





Ее смех был заразителен; он вдруг поймал себя на том, что улыбается. “Возможно, ты и прав, я ведь не такой уж и призрак.” Конечно, он знал, что такого не бывает.





- В ее голосе появилась нотка беспокойства, и она понизила голос. “Ты ведь не собираешься снова заплакать, правда?





- Нет, - сказал он.





- Потому что, - добавила она, - я действительно не знала, что делать. Ты мой первый призрак.- Она сделала паузу и, когда он не ответил сразу, продолжила: “А другие призраки такие же грустные, как и ты?





Он открыл рот, чтобы заговорить, но звонок в дверь заставил его закрыть его. - Он на мгновение задумался, а затем понизил голос почти до шепота. “Мне придется ненадолго уехать, - сказал он ей. “Но я вернусь, как только смогу.





“Иди, - сказала она, - к своим призрачным делам.- Она снова усмехнулась, а затем добавила с насмешливой властностью: - если у меня будет время, возможно, я поговорю с тобой, когда ты в следующий раз будешь преследовать меня.





Фредерико поспешил к своей кровати и спрятал серебряный полумесяц глубоко под подушки. Затем он позвонил своим слугам и сказал им, что заболел и что его нельзя беспокоить до следующего утра.





Тем не менее, когда они оставили его одного, он долго сидел и смотрел на серебряный полумесяц. Вода и лягушки успокоили его, стали для него тайным успокоением в беде, которую он не мог полностью понять. Правда, он плакал гораздо чаще, но в прошлые времена ему было не очень-то уютно. Две жены, от которых он получал наибольшее удовольствие, не могли жить с осознанием его горя—горя, которое должна была нести его семья по причинам, о которых не осталось никаких записей.





Но прошлой ночью, прижимая к уху этот кусочек Луны и плача, ласкаемый лягушками и ручьем в каком-то далеком месте, он почувствовал себя лучше. Как будто оно знало его нужду и склонилось к нему. И вот теперь это новое развитие событий одновременно опьяняло и пугало его. Голос. Девушка по имени Амаль Й'Зир...как она молода, он не мог сказать. Какая—то часть ее голоса была полна невинности девственности, но под этой кожей скрывался лукавый интеллект—даже хитрость. Он сделал себе заметку, чтобы спросить об этом доме. Дом Y'Zir; он был ему незнаком.





Неужели все так просто? А почему бы и нет? Возможно, этот кусочек зеркального серебра действительно был игрушкой младших богов, способом говорить на большом расстоянии. Некоторые из них остались, как холмы их давно разрушенных городов, или вздохи и стоны, которые просачивались из их могильных пещер, или те редкие огни, которые плавали по глубокому океанскому дну. Их игрушки разбросаны по всему миру. Это не было невообразимо.





Возможно, этот Изир был каким-нибудь мелким дворянином в Республике Энгмарк. Возможно, игрушка лежала нетронутой в каком-нибудь темном месте у ручья, пока ее не нашел этот Амаль Изир, привлеченный плачем Фредерико.





Цепочка совпадений? Фредерико решил, что нет. Для тех, кто не был благородного происхождения, такие совпадения были тем, из чего была сделана жизнь. Но только не для царя. Все было упорядочено и продумано.





Сделав глоток воды из хрустального стакана, стоявшего на ночном столике, Фредерико потянулся к груде подушек и вытащил серебряный полумесяц.





Амаль снова взялась за свою арфу, и мелодия была той же самой, что преследовала его наяву. Он не видел, как ее пальцы двигались по струнам, но слышал их как сон, полный страсти и горя.





Они плачут, подумал он.





И Фредерико улыбнулся.





* * *





Фредерико лежал в своей постели и не чувствовал той тяжести усталости, которую должен был бы испытывать, не выспавшись так долго.





В течение трех дней Фредерико прятался в своих комнатах под чарами серебряного полумесяца и девичьего голоса внутри него. Там он принимал пищу, лая на слуг, чтобы те не мешкали, и пряча полумесяц за спину или под шелковые простыни своей кровати. А когда они ушли, он снова поднес его к уху и возобновил разговор, который шел уже несколько дней.





Со своей стороны, Амаль была менее свободна, чем он, и в те моменты, когда ей приходилось уходить по приказу отца на тот или иной урок, Фредерико сидел за своим столом и записывал по памяти все подробности, которые он мог уловить из их разговора. Их было немного, но достаточно, чтобы занять его на несколько часов здесь или там. Книги с незнакомыми ему названиями. Ссылки на места, о которых он никогда не слышал.Это были зазубрины на большом крюке, который крепко держал его и держал всего в нескольких пядях от безделушки, которая превратилась из странного утешения в определение чего-то пустого внутри него, чего он раньше не замечал. И это произошло за такое короткое время, что он испугался, но страх не мог соперничать с чувством радостного возбуждения.





За эти три дня он ни разу не заплакал.





Теперь он лежал на спине и смотрел на Луну, ожидая возвращения Амаля. Сегодня ночью ему придется спать. Завтра, несмотря на сильное желание не делать этого, он вернется к своей работе. И все же сегодня вечером он проведет с ней несколько часов, прежде чем дать себе отдохнуть.





- Донесся до него ее запыхавшийся голос. - Ты здесь, призрак?





- Он усмехнулся. “Я же сказал тебе, что я не призрак. Я-Фредерико.- Тогда он мягко пожурил ее. - Гораздо вежливее называть человека по имени.





Он услышал, как она с шумом забирается в постель. Он заметил, что в первые две ночи она делала то же самое, и перед его мысленным взором предстала девушка, заползающая под одеяло своей далекой кровати, брыкающаяся и борющаяся с ними в более удобном положении. “Но зачем мне это делать, - сказала она, - когда я знаю наверняка, что ты призрак?





В ее голосе было столько кокетства, что он заиграл на нем, как на арфе. “А почему ты так уверен в моей призрачности?





Теперь он мог слышать ее улыбку вокруг своих слов. - Потому что, Фредерико, ты так хорошо меня преследуешь.- А теперь невинность исчезла, и на ее месте раздался женский голос. “Ты преследуешь меня, когда мы говорим; ты преследуешь меня, когда я ухожу. Я не могу убежать от твоего голоса, даже когда ты молчишь. Сегодня отец трижды отчитал меня за невнимание к его уроку алхимии. Он думает, что я влюбилась в одного из парней Махтволка. Он очень рассердился и запер меня в моей комнате.- Она хихикнула, и голос девушки снова зазвучал в ее голосе.





Фредерико заметил незнакомое слово, но потерял его, когда до нее дошли остальные слова. Он думает, что я влюбилась .





“Если я призрак по этим причинам, - сказал он, - то, возможно, и ты тоже.





“О, - сказала она, - уверяю вас, что это не так.





- Он улыбнулся. “Тогда как ты объяснишь мое собственное состояние с привидениями?





“Я Амаль Й'Зир, дочь великого кровавого чародея Раджа Й'Зира. Тебя не преследуют призраки, ты просто околдован моей могущественной магией.





Они оба рассмеялись, и на этот раз Фредерико даже не потрудился сказать ей, что никакой магии не существует.





После этого они снова вступили в разговор, который продолжался до тех пор, пока рассвет не коснулся неба розовыми пальцами.





* * *





Министры Фредерико ждали его за столом, и он пришел поздно, чтобы напомнить им, что он не действует по расписанию, составленному для него. Он улыбнулся им и заметил их удивление.





Первым заговорил министр внутренних дел. - Государь Царь чувствует себя лучше? Мы были очень встревожены этим—”





Он начал говорить, как только сел. “Я вполне здоров, министр Джозефус.- Он снова улыбнулся и сначала склонил голову—редкая честь, которую он теперь оказывал.





Покраснев, Йозеф повозился с лежащими перед ним бумагами, но потом понял, что не ответил на его поклон. Он покраснел еще больше и тоже склонил голову. - Благодарю вас, господин царь. Я очень рад, что вы здоровы.





Фредерико открыл лежащий перед ним портфель и просмотрел повестку дня их встречи. Он взглянул на пира и Иосифа. “Я бы хотел встретиться с вами обоими после того, как мы закончим здесь сегодня утром.





Они кивнули, и затем собрание поглотило их всех. В Эспире начались волнения-обвинения в Лунаризме, которые привели к насилию в тавернах и на улицах, поскольку этот регион продолжал оплакивать свою потерянную жену. “Мы полагаем, что ситуация стабилизируется, как только ты выберешь себе новую жену, - сказал пир, и Джозеф согласно кивнул. На это Фредерико тоже улыбнулся.





Встреча продолжалась и после беспорядков, охватывая планы по уклонению от повышения торговых тарифов с Энгмарком и другими соседями, разведывательные отчеты о пожарах в северной тундре региона Хань, а также исполнительную сессию, посвященную последним пунктам Лунаристской чистки и самым ранним сообщениям о потенциале ресоциализации среди некоторых захваченных культистов.





По мере того как встреча текла вокруг него, Фредерико чувствовал себя вовлеченным, как будто это был фехтовальный матч. Он бросился вперед с ударом предложения здесь, парируя вопрос там, направляя встречу к четкому и быстрому завершению.





Когда остальные ушли, он встал и ждал вместе с пиром и Иосифом. Когда все, кроме охранников, исчезли, он велел им сесть.





Фредерико сел последним. “Мне нужна ваша помощь, - сказал он.





“Мы поклялись в этом, господин царь, - сказал Иосиф. Федерико взглянул на пира. Министр разведки ничего не сказал, только слегка наклонил голову.





“Мне нужна информация о доме Й'Зир и его хозяине, Радж Й'Зир.





- Пир прочистил горло. “Если бы я знал больше, я мог бы служить лучше, господин царь.





- Больше я ничего не знаю. Я думаю, что он находится в тропическом климате либо рядом, либо на море. Запросите Гильдии грузоотправителей; положите слово вне к нашим агенствам дома и заграницей.- Он поднял голову и на мгновение встретился взглядом с каждым из них, бросив на них самый трезвый взгляд. “Не жалейте денег.





Жозефус открыл было рот, чтобы заговорить, но Фредерико позвонил в колокольчик и встал. Они опустили глаза, и он сделал паузу из уважения.





Он подавил внезапное желание поблагодарить их и быстро вышел из комнаты.





Я меняюсь . Он почувствовал себя увереннее и обнаружил, что меньше сомневается в собственных решениях. Туман печали теперь поднимался от него.





И он исходил от девушки, которая поверила, что он призрак.





"До нее, - подумал он, - возможно, так оно и было".





* * *





Фредерико лежал в постели и смотрел на сине-зеленую луну. За последний месяц он полюбил эти ночи и, возможно, даже полюбил молодую женщину по имени Амаль Й'Зир.





“Вряд ли это была настоящая империя, - сказал Амаль. “Об этом вообще нет никаких записей, начиная со времен младших богов. И это очень маленький мир. Я бы знал об этом раньше.





Фредерико рассмеялся: “Это величайшая империя в известном нам мире-огромном мире. Мой народ считает меня Богом.





- Хорошо, - сказала она, смеясь.





- Обдумал?- Спросил Фредерико.





- Да, - ответила она. - Учитывая ... прошедшее время. Ты же призрак, помнишь?- Теперь она хихикала. - Очевидно, сумасшедший.





“Возможно,-сказал он со всем сарказмом, на который был способен, - ты могла бы вылечить меня своей так называемой магией.





Он услышал в ее голосе насмешливое недоверие. “Я хочу, чтобы вы знали, господин царь Фредерико, что я действительно вылечу вас, как только получу звание алхимика. И, возможно, я даже верну тебя к жизни, чтобы ты мог лучше служить мне.





Фредерико усмехнулся: “Я действительно буду служить.





“Ну да, конечно же.





Он перекатился на бок, чувствуя щекой тепло металла. “Ты же знаешь, что я ищу тебя?





Он услышал звук ее кожи, скользящей по ткани. - Глупый призрак. Ты меня не найдешь.





- Он улыбнулся. “Я начал уже довольно давно. Теперь у меня есть корабли до девяти морей, спрашивающие о тебе в каждом порту.





Теперь она рассмеялась. - Девять морей? - Не говори глупостей. Это было бы невозможное количество воды.





Фредерико присоединился к ее смеху. - Сказала девушка, которая верит в магию.- Затем он понизил голос и услышал в нем решимость. “Я найду тебя, Амаль Й'Зир.





- В ее голосе послышалась игривая насмешка. “И что же ты тогда со мной сделаешь?





Фредерико задумался. А что он будет делать? Плыть по миру, чтобы сделать предложение своему отцу за ее руку? Может быть, Пирс подделает бумаги и поселит ее в Эспире или—еще смелее-расширит ее гражданство и открыто предоставит ей поместье, рискуя разочаровать население? - Он позволил игривости войти в свой собственный голос. “Я могу описать несколько вещей, которые я хотел бы сделать с вами, леди И'Зир, если вы этого хотите.





Но мягкость ее стонов подсказала ему, что она уже начала воображать себе все это сама.





Улыбаясь, он присоединился к ней.





* * *





Фредерико указал на угол своей спальни и проследил, как слуги ставят арфу рядом с богато украшенным табуретом. Он принадлежал его бабушке, хотя она никогда на нем не играла. Он помнил, что она украшала ее комнаты и возвышалась над ним; теперь она казалась гораздо меньше.





Дворцовый управляющий ждал у двери. “Все ли вас устраивает, господин царь?





Фредерико улыбнулся: “Так и есть, Фелип. Спасибо.





На мгновение лицо стюарда омрачилось, и он отвел взгляд. “Я рад служить тебе, господин царь.





Фредерико внимательно посмотрел на мужчину. Он что-то утаивает, но не хочет этого делать . Он подождал, пока слуги уйдут, а когда управляющий повернулся к нему, окликнул: - Подожди, Фелип. Входите и закройте дверь.





Побледнев, управляющий так и сделал, и когда Фредерико указал на кресло у незажженного камина, он разгладил свои шафрановые одежды и осторожно сел. Фредерико присоединился к нему.





- Тебя что-то беспокоит, Фелип. Я бы знал, что это такое.





Над верхней губой и на лбу мужчины выступили капельки пота. “Это было бы неприлично, господин царь, для меня.—”





Фредерико усмехнулся и наклонился вперед. - Будет правильно, если твой царь попросит тебя об этом.





Фелип глубоко вздохнул. “Ходят слухи, Владыка царь, что ты серьезно болен.





Фредерико улыбнулся: “Вам не кажется, что я плохо себя чувствую?





Стюард отрицательно покачал головой. “Ты кажешься...счастливой. Слуги замечают, что они уже давно не видели и не слышали этого плача.





Фредерико откинулся на спинку стула. - Я счастлива, Фелип. А что еще вы слышали?





Старик заерзал на стуле, его глаза метнулись влево и вправо. - Что Джазрель на самом деле был убит не лунатиками, а самоубийцей. Что она провела с тобой ночь во время твоих рыданий незадолго до этого. То, что вы можете быть услышаны говорящим в ваших комнатах, когда никто не присутствует, иногда поздно ночью.- Теперь, когда его язык внезапно развязался, он заговорил быстрее, почти неразборчиво. - Некоторые говорят, что ты сошел с ума от горя и чувства вины из-за Джазреля, впав в своего рода манию усмешки. Некоторые говорят, что ты говоришь в серебряное зеркало. Некоторые говорят, что ты разговариваешь с Луной.





Фредерико ощутил зубы первых слов Фелипа, когда они вдалбливали в него свою правду, но тут его внимание привлекла последняя фраза. и он поднял голову. "Здесь очень важно , как я отвечу", - подумал он.





- Персонал всегда будет говорить, - сказал Фредерико как можно небрежнее. Затем он усмехнулся. “Вы, конечно, можете заверить их, что я не говорю с Луной и не сошел с ума. Я знаю, что их слова беспокоят вас, но не позволяйте им—это ничего не значит. Тем не менее, я бы хотел, чтобы вы держали уши открытыми и приносили любые другие лакомые кусочки сплетен, которые вы слышите.- Он наклонился еще дальше вперед. “И не отговаривайте персонал от этой Лунаристской чепухи.





Фелип кивнул. “Разумеется, господин царь.





- Спасибо, - сказал Фредерико. Я стал благодарен за то, что мне когда-то причиталось . Он встал, слегка наклонил голову, и когда стюард сделал то же самое, Фредерико не стал звонить в колокольчик, чтобы его отпустили. Вместо этого он проводил стюарда до двери. “Кроме того, - сказал он, - я хочу, чтобы Вы лично пригласили на обед сенатора Таннена. Щедро заплатите своему домоправителю за знание любимых блюд и спиртных напитков сенатора. Будьте уверены, что наши повара могут разместить, прежде чем приглашение будет предложено.





Фелип кивнул. - Да, Господин Царь.





Он запер дверь за стюардом и вошел в спальню. Он вытащил из-под кровати шкатулку и засунул в нее шифр. Он вытащил серебряный полумесяц и поднес его к уху. - Амаль?





Он услышал арфу, а затем голос. - Я здесь, призрак.





“Теперь ты можешь меня научить, - сказал он, усаживаясь на табурет.





Он услышал восторг в ее смехе. “А сейчас он у тебя есть?





“Да, госпожа И'Зир.





В течение часа она медленно и тихо разговаривала с ним, пока он подбирал ноты на струнах. И только позже, после того как она ушла на дневные уроки—и пока он проверял донесения разведки на предмет каких—либо новостей из дома Й'Зир-он понял, что за мелодию она осторожно провела его.





Это была песня, которую она играла в тот вечер, когда они впервые встретились.





Он улыбнулся и подписал бумаги, санкционирующие трехмесячные расходы и удвоенные усилия, чтобы найти эту женщину, которая принесла ему музыку.





* * *





Они поужинали в отдельной столовой, и Фредерико подождал, пока они не допили вторую бутылку каллаберрийского вина, прежде чем попросить его об одолжении. Еда была превосходна—жареный лосось, политый белым лимонным соусом и украшенный копьями спаржи на грядке с перченым рисом. Крабовый салат из огурцов и чесночные грибы на пару предшествовали ему, и Фредерико знал, что за ним последует грушевый пирог, как только каллаберрийское вино вернет их аппетит к жизни.





- Он улыбнулся сенатору. “Я хочу попросить тебя об одолжении. Это касается вопроса о моей потребности в Эспиранской невесте.





Фредерико увидел, как в глазах Таннена вспыхнула надежда. Конечно, сенатор должен был удивиться, почему ему был предоставлен этот редкий обеденный опыт. “Конечно, Господин Царь. Назвать его. Это не милость—это моя честь. Улыбаясь, Таннен склонил голову.





Фредерико поклонился в ответ. “Я хочу купить поместье в Эспире. На побережье.





“Я уверен, что мы найдем подходящее место для тебя, господин царь. Может быть, вы встретили там кого-то интересного?





Фредерико покачал головой: - Нет, - сказал он. “Только не здесь. Это делается от имени кого-то другого. Леди Амаль Й'Зир. Но было бы правильнее, если бы в этом поступке отразилось имя ее отца—Лорд Радж Й'Зир.





Сенатор задумчиво наморщил лоб. “Я не знаком с этими именами.





“Они из-за границы, - сказал Фредерико. “Я не уверен в приезде Леди И'Зир, но скажу тебе, когда узнаю. Для этого понадобится хороший стюард—кто-то надежный и сдержанный.





Он следил за глазами губернатора, и когда в них расцвело понимание, они засияли. “Я понимаю, господин царь.





“Эспира получит щедрое вознаграждение, - спокойно сказал Фредерико, - и ты, конечно, тоже. У меня есть охотничье поместье для тебя в игорном лесу.- Он сделал паузу. “И как только ее место жительства станет неоспоримым, я сделаю предложение и решу этот вопрос с Эспиранской невестой.- Он поднял свой стакан и поднял брови. “А вы что скажете, сенатор?





После недолгого колебания Таннен улыбнулся и тоже поднял свой бокал. - Эспира всегда твоя, господин царь.





- Спасибо, Таннен. Из-за щепетильности этого вопроса я буду очень осторожно распределять свои чаевые.





“Я все прекрасно понимаю, господин царь.





С этими словами Фредерико хлопнул в ладоши, и появился слуга с дымящимся грушевым пирогом.





* * *





Фредерико лежал в постели, чувствуя, как на его коже высыхает пот. “Сегодня я купил тебе дом в Эспире, - сказал он ей.





- Она хихикнула. - Дом-призрак?





- Он улыбнулся. Это стало их общей игрой. - Да, - сказал он. “На берегу моей призрачной империи.- В его глазах мелькали изображения пальм и белого песка. “Там всегда тепло.





- Как дома, - сказала она, - но не на острове.





- Это не остров, - согласился он.





Она вздохнула, и этот звук был словно прикосновение нежных рук к его коже. “Я полагаю, ты думаешь, что увезешь меня с башни моего отца на большом белом корабле, заплатив ему огромное приданое?





“Наверное, - сказал он.





“А что, если он откажется от моей руки?





Фредерико потянулся и подавил зевок. “Я не думаю, что он это сделает. Но если бы он это сделал, я бы убедил его в обратном.





Амаль рассмеялась. “Вы не знаете моего отца.





“И он меня совсем не знает .





Она немного помолчала, а когда заговорила, в ее голосе уже не было и намека на шутку. “Кто ты на самом деле, Фредерико? Я называю тебя призраком и смеюсь над твоей империей, но я был в библиотеке и ничего не нашел. А где ты живешь? Где же эти девять морей, по которым ты плывешь в поисках меня? И действительно ли вы так прекрасны, как кажетесь, или вы просто какое-то шепчущее воспоминание о молодом Боге, давно умершем и захваченном в этой безделушке, которую я нашел?





- Он закрыл глаза. “Если я и замечательна, то, по-моему, вы сыграли свою роль в том, чтобы сделать меня такой. И я могу спросить то же самое у тебя. Я потратил достаточно золота на поиски тебя, чтобы финансировать региональное правительство в течение двух лет. Я не нашел никакого райского острова. Никакой серебряной башни. Никаких записей или воспоминаний об имени Й'Зир в любом из тысячи мест, которые я искал. Иногда, - сказал он, - мне кажется, что ты и есть призрак.





“Может быть, мы оба такие, - предположила она.





“Возможно. Если так, то вы не будете возражать против моего призрачного дома в Эспире.





- Она рассмеялась. “И почему я должен жить в Эспире, а не с тобой в твоем призрачном дворце?





Он мало рассказывал ей о своих женах; по правде говоря, он не вспоминал о них с тех пор, как встретил девушку. И он совсем не говорил о Джазреле. Эта потеря казалась ему чем-то личным или, по крайней мере, чем-то таким, что можно было разделить, когда их глаза могли встретиться и руки соприкоснуться. - В конце концов, - сказал он ей, - Ты будешь жить здесь со мной. Но эти вопросы...сложны.





Амаль вздохнула. “Я тоже так думаю. Мне кажется, что быть императором-это ужасно сложно.





“В этом есть свои моменты.





“Как и быть дочерью волшебника.





Фредерико рассмеялся: “Я уверен, что это так.





“Ты же знаешь, я расспрашивал мехосервитора моего отца о твоей империи и твоих девяти морях.





“Его мехосервитор?





“Его Железный человек, - сказала она. “Но ведь в вашей империи наверняка есть механизмы?





Металлический человек? Фредерико подумал о нескольких механизмах, которые он видел. Только на прошлой неделе он видел металлическую птицу, которая могла летать и читать стихи. “Немного, - ответил он. - В основном всякие мелочи. Нет ничего более сложного, чем человек.





“Он представляет собой такое богатство знаний, которое превосходит даже нашу библиотеку. Я вижу его нечасто, так как он часто бывает в подвалах по поводу работы моего отца.





“И что же он сказал?





- Она усмехнулась. “Он навел справки, где я слышал такую чепуху. Я сказал ему, что читал об этом где-то в книге, но не могу вспомнить, где именно.





"Она также скрывает меня от своего мира", - подумал он, и ему стало интересно, почему этот импульс был так силен в них. Сначала они могли бы подумать, что это безумие, но это займет всего лишь мгновение, чтобы вытащить полумесяц и доказать его истинность любому, кто захочет знать. Возможно, мы знаем, что он меняется, когда становится больше, чем мы вдвоем .





Когда она зевнула и потянулась, он услышал шорох простыней, скользящих по ее коже, и услышал сонливость в ее голосе. - Уложи меня спать, Фредерико, мой Царь, и расскажи мне о моем доме в Эспире.





Зевая, Фредерико перекатился на бок и начал описывать поместье с его садами и бабочками, зелеными прудами и белым песком.





Когда ее дыхание стало медленным и ровным, он улыбнулся. - Сладко спи, Амаль, любовь моя, - тихо сказал он в полумесяц. Затем он осторожно опустил его в обитую бархатом коробку, закрыл крышку и задвинул обратно под кровать.





* * *





Фредерико не сообщил о своем визите в Министерство социального поведения, но они почему-то ждали его и немедленно проводили в кабинет министра.





Пир был там хорошо, его гнев едва скрывался. “Это в высшей степени необычно, господин царь, - сказал он. Тем не менее, он встал и склонил голову.





- Совершенно необычно, - согласился министр социального поведения, следуя примеру пира. Он выглядел скорее взволнованным, чем сердитым, и Фредерико это заметил.





“Возможно, когда-то это и было, - ответил Фредерико, - но, возможно, вы заметили некоторые недавние изменения в том, что когда-то считалось регулярным и обычным.- Он улыбнулся и сразу перешел к теме своего визита. “Я хочу видеть лунную жрицу. У меня был целый месяц оправданий, и больше их не будет. Сломленный или нет, больной или нет, бредящий или нет, я увижу ее и поговорю с ней наедине.





Хотя это было не его служение, пир заговорил первым: Фредерико тоже это заметил. “Но—”





Царь поднял руку, прерывая его. - Министр пир, разве то, о чем я прошу, выходит за рамки моих прав как вашего царя?





В его глазах горел огонь, но старик прикусил язык. “Все, о чем ты просишь, господин царь, в твоем праве.





“Очень хорошо.- Он повернулся к министру социального поведения. - Тогда отведи меня к ней.





Министр взглянул на пира, потом снова на Фредерико. - Да, Господин Царь.





Они поднялись по широкой и широкой мраморной лестнице и зашагали по отделанным панелями залам, украшенным черными и красными розами империи, мимо портретов королевской семьи. В восточном крыле они поднялись на угловую башню до середины и остановились у ореховой двери.





Министр вставил ключ в замок и повернул его, а пир безуспешно пытался скрыть гнев, отразившийся на его лице. Фредерико посмотрел на каждого из них, затем на капитана своей алой гвардии. “Я уйду, когда закончу. Я позвоню, если вы мне срочно понадобитесь.





Капитан отдал честь. Министры склонили головы.





Фредерико открыл дверь, проскользнул в ярко освещенную комнату и закрыл ее за собой.





Это было широкое открытое пространство с удобной кроватью и небольшим столом, шкафом и застекленными дверями, которые открывались в сад с клетчатым балконом. В саду женщина средних лет с седеющими рыжими волосами сидела на простом деревянном стуле и жужжала бабочкам, которые поднимались и опускались с ее обнаженной кожи.





Фредерико почувствовал, что краснеет от ее наготы, и отвернулся. - Простите мое вторжение, леди, - сказал он. “Я и не знал, что ты ведешь себя неприлично.





- Она рассмеялась. “Я никогда не веду себя непристойно.- Смех перешел в улыбку, когда она встала. Он взглянул на нее, когда она повернулась к нему лицом, и увидел континентальные линии силы и островки мягкости в изгибах ее тела. Он снова отвернулся, и румянец снова прилил к его щекам. “Вы тот самый Плачущий Царь Фредерико, - сказала она.





Он старался не обращать внимания на ее грудь. “Я больше не плачу, - тихо сказал он.





- Тогда все началось.- Она остановилась и сделала еще один неуверенный шаг к нему. “Они отдали его тебе, и ты заговорил с ними.- Ее глаза блестели от слез. - Оно ответило тебе, и теперь ты последний Плачущий Царь.- Она ласково улыбнулась ему.





В словах жрицы было что-то убедительное и уверенное. Фредерико почувствовал, как в нем поднимается что-то похожее на любопытство. А может, это был просто страх. Он слышал следы этого в своем голосе. “Что же началось?





Она сделала еще один шаг вперед. - Год падающей Луны, - сказала она. “Именно так, как сказал нам Святой Карнелин.





Она снова начала напевать, покачиваясь в такт музыке. Снаружи бабочки танцевали вместе с ней, и Фредерико моргал, глядя на все это и ожидая, что она скажет. Карнелин. Рассказчик с его фантастическим путешествием на Луну. Он открыл было рот, чтобы возразить, сказать ей, что Луна-это отравленный Сад богов, давно исчезнувший или вымерший, но его внезапно поймала песня, которую она напевала. И он это знал. “Где ты слышал эту песню?





Ее тело покрылось рябью, как река, омытая светом. “Он привез его с собой вместе с полумесяцем. Но вы должны это знать. Ваша семья финансировала его экспедицию.





Фредерико ощетинился от нелепости ее слов. - Никогда не было царской лунной экспедиции.





- Она улыбнулась. “Так оно и есть, Фредерико. Это самый хорошо хранимый секрет вашей семьи и источник ее плача.- Теперь она понизила голос. - Скоро время для секретов пройдет. Лунный Волшебник проснулся, и конец века настал для нас.





Лунный Волшебник . Он читал рассказ Карнелина еще мальчишкой-как и большинство мальчишек— - но прошло уже много лет. Он не помнил, чтобы читал что-нибудь о лунном Маге. Но он помнил кое-что еще. Она пришла к нему в сопровождении смеха и игривого утверждения. “Я Амаль Й'Зир, - сказала она ему однажды ночью давным-давно, - дочь великого кровавого чародея Раджа Й'Зира.





- Он посмотрел на жрицу. Она все еще напевала песню—ту самую, которую он медленно выучил на арфе под руководством Амаль—и танцевала в тихой мольбе. - Это Карнелин дал имя этому лунному магу?





- Она покачала головой. “Он и не знал. И это первое, меньшее издание его повести было собрано и сожжено.- Она перестала танцевать, и их глаза встретились. “Его самого в конце концов собрали и сожгли, - сказала она трезвым голосом, - когда он отказался переделывать свою опасную историю по приказу своего царя.





Фредерико покачал головой: - Он умер в отставке в Эспире, человек великой чести.





“Он погиб при пожаре в какой-то подвальной печи под вашим дворцом, - сказала она. - Заклеймили предателем за то, что он сказал правду.





Фредерико судорожно сглотнул. Что-то в ее словах удержало его и потребовало, чтобы он задал следующий вопрос. “И какую же правду он сказал?





- Садись со мной, - сказала она ему, - и я поделюсь с тобой Его Евангелием.





Фредерико посмотрел на дверь, потом снова на женщину. Это всего лишь слова , сказал он себе. Слух не мог причинить ему вреда. Но эта женщина уже задела в нем струну, которая звучала так же верно, как и любая другая на арфе его бабушки. Он изучил достаточно Лунаристов, чтобы знать, что они верят в трагический конец, ожидающий неверный мир, но он никогда не интересовался точно, почему и какой конец. Достаточно было знать, что она держится на мистицизме и граничит с безумием.





Но теперь им овладела жажда произнести эти слова, и он медленно подошел к стулу, на который она указала.





Сложив руки на коленях, он сел. - Расскажи мне о Луне, - попросил он.





Она улыбнулась, и в этой улыбке Фредерико увидел проклятие и спасение, танцующие вместе под знакомую мелодию.





* * *





Слуги начали разносить рукописи и документы еще до того, как он вернулся в свои комнаты. Краем глаза он видел, как они проходили мимо, когда он молча обедал в маленькой столовой рядом со своим номером.





Он отмахнулся от пира и остальных, когда покинул покои жрицы. И черные тучи, которые собирались внутри него, должно быть, переместились к его лицу, потому что они не спрашивали. Министр социального поведения выглядел обеспокоенным. Пир выглядел озадаченным.





Это смущение стало чем-то иным, когда Фредерико начал перечислять книги и записи, которые он хотел бы принести в свои комнаты. Он не мог сказать, был ли это тон голоса, которым он отдавал приказы, или это была сама документация, которую он хотел видеть, но пир выглядел почти нетерпеливым, чтобы помочь ему.





И вот теперь поток мужчин и женщин хлынул в его покои с высоко поднятыми руками, а затем ушел еще дальше.





Он медленно жевал пропитанного апельсином фазана и думал о Евангелии от Фелипа Карнелина. Он не мог найти в ней хороших новостей, но знал, что это было потому, что окончательность ее слов все еще давала о себе знать.





Если ее слова были правдой, то мир стоял на пороге больших перемен, и ничего нельзя было сделать для этого. И он сыграл в этом свою роль. Он пытался скрыть свой позор, обвиняя Лунаристов в Джазреле, и тем самым открыл для себя более древний позор—источник слез его семьи.





Он говорил в серебряный полумесяц, и тот ответил ему. Он рыдал в нем, и что-то похожее на радость нашло его.





Он отправился на поиски истины и обнаружил, что на ее месте его ждет горе.





Внезапно разозлившись, Фредерико смахнул со стола блюда и кубки. Они стучали по стенам и полу, заставляя слуг подпрыгивать и визжать от его внезапной ярости. Это удивило всех, включая его самого.





Он встал, пробормотал извинения и убежал в свои комнаты, где его ждали горы бумаг.





В ту ночь он не принес с собой серебряный полумесяц. Вместо этого он продолжал зажигать лампы и приступил к своим исследованиям. Жрица дала ему длинный список мест, с которых можно было начать, и он пошел туда первым, находя ее слова подтвержденными каждым прочитанным отрывком.





Министерство разведки, конечно же, проявило осторожность. Там не было ни откровенных признаний, ни прямых отчетов. Но он нашел то, что искал—подтверждение слов жрицы—в самых укромных уголках всего этого. В бюджетных строках и примечаниях к собраниям, в завуалированных ссылках и совпадающих датах из прошлого тысячелетия.





Поначалу там можно было найти только удивление, а под ним-стыд. И как только все улики встали на свои места, стыд уступил место страху.





Этот ужас рос в нем до тех пор, пока, наконец, когда солнце посерело на восточном небе, он снова не перешел в гнев, и он пошел, наконец, к Серебряному полумесяцу.





“Ты меня слышишь?- спросил он, протирая глаза, как будто это усилие могло каким-то образом стереть то, что он узнал. Он услышал какое-то шевеление, а затем сонный голос.





- Фредерико?





Сначала он ничего не ответил. - В голосе Амаль послышались нотки паники. - Фредерико? Ты там? - Где же ты был? Я заснул, ожидая тебя.





“А сколько тебе лет?- наконец спросил он. В его голосе слышалась какая-то безжизненность. “А сколько тебе на самом деле лет ?





- Девятнадцать, - ответила она. “Но я уже говорил тебе об этом раньше.





Ей не могло быть и девятнадцати, и теперь он это знал. “А твоя старшая сестра?- Теперь его голос звучал резче, чем он хотел.





- У меня нет старшей сестры.





Нет, понял он. Она была права в своем утверждении.





“Но у тебя же была одна, - сказал он. - У него было две дочери.





“Я не понимаю, о чем ты говоришь, Фредерико. Я-единственная дочь своего отца.





“Возможно, - сказал он, - вам следует спросить его об Амире.” Но даже говоря это, он знал, что не должен был этого делать. И с той же ясностью он понял, что девушка, с которой он провел так много ночей, разговаривая от восхода до заката Луны, понимала все это не больше, чем он сам всего лишь день назад.





Я не должен наказывать ее за знания, которых у нее нет . И все же он хотел этого, и теперь, так же внезапно, его желание причинить ей боль растаяло вместе со страхом, который он услышал в ее голосе.





“Что случилось?- Он слышал слезы прямо за ее паникой. “Что случилось? Ваши корабли что-нибудь нашли?





Он пошлет сообщение, чтобы вызвать корабли обратно через несколько часов. - Нет, - сказал он. “Они ничего не нашли.- Там не было ничего, что эти корабли могли бы найти. Только один царский корабль мог когда-либо найти доказательства существования Раджа И'зира и двух его дочерей, и этот корабль был разобран болт за болтом, сломан кусочек за кусочком и похоронен в море давным-давно. Само его существование было так хорошо скрыто, что единственным упоминанием о нем оставались пробелы в записях снабжения и фантастическая история человека, дискредитированного и позже убитого теми, кто послал его, чтобы задокументировать путешествие.И все же ему жилось лучше, чем остальным членам экипажа.





И гораздо лучше той девушки, которую он привез с собой.





- Голос Амаль вытряхнул его из памяти. “Если не корабли, то что же это, Фредерико?





Он посмотрел на хрустальный потолок своих покоев. Небо уже приближалось к лиловому, и Луна исчезла. Он вспомнил слова жрицы, сказанные ему после того, как он закончил слушать ее рассказ, после того, как он бушевал, а затем рыдал у ее ног в ее тюрьме. “Что ты видишь в своем ночном небе, Амаль?





- Звезды, - сказала она. - Звезды и еще раз звезды."Он обманывает даже своих собственных детей, - понял он.





“Значит, Луны нет, - сказал он. Но она была бы намного больше Луны. Оно заполнит небо и осветит ночь, коричневое, зеленое, синее и массивное.





- Нет, - ответила она.





Фредерико вздохнул. “И больше ничего?





- Больше ничего, - сказала она. И как будто это добавило ей уверенности, она добавила: - клянусь тебе.





У Фредерико внезапно пересохло во рту, а рука задрожала. "Больше я ничего не скажу", - сказал он себе. Но в конце всего, что он узнал этой ночью, он не мог вынести быть единственным, кто попал в засаду и был ошеломлен неожиданной правдой. “А что, если я скажу тебе, - медленно произнес он, - что твой отец держал целый мир вне твоего поля зрения?- Он подождал, пока эти слова успокоятся. “А он мог бы это сделать? С его магией?





Наступило молчание. Он услышал шорох ткани, затем слабый шорох ветра и протяжное пение лягушек на ветру. “Почему мой отец скрывал от меня что-то подобное?





“Я не знаю, - ответил он. “Но разве он не мог?





Он слышал, как в ее голосе нарастает напряжение. “А почему он не рассказал мне о своей старшей сестре?





“Этого я тоже не знаю, - сказал Фредерико. Но ему было интересно, знает ли он об этом, и возможно ли, что Радж Изир спрятал и мир, за которым он наблюдал, и дочь, которую он потерял, чтобы избавить свою младшую дочь от горя, которое она была слишком невинна, чтобы нести. Но как Фредерико мог сказать ей это?





“А почему мой отец что-то скрывает от меня?- Снова спросил Амаль И'Зир.





“Я не знаю, - повторил он еще раз.





“Если ты не знаешь всего этого, - сказала она теперь с явной злостью в голосе, - то, может быть, ты знаешь, почему я должна верить лживому призраку, а не собственным глазам и собственному отцу?





Но на этот раз она не стала дожидаться ответа. Фредерико услышал самый тихий из ее криков и понял, что это был звук ее внезапного гневного напряжения. На мгновение его слух наполнился глухим звуком проносящегося мимо воздуха, и он почувствовал головокружение, как будто сам упал. А потом раздался грохот.





После аварии послышался шум бегущей воды и лягушек.





Где-то там, над всем этим, всхлипывала девушка.





* * *





Пир ворвался в комнату еще до того, как прозвенел звонок о его прибытии, с красным лицом и твердой челюстью. Его эскорт в черном плаще отступил перед гвардейцами Красной бригады Фредерико, но не раньше, чем они обменялись угрожающими взглядами.





Там заваривается беда .





- Министр пир, - сказал Фредерико, ставя бокал с каллаберрийским вином. - Он улыбнулся. “Вы, без сомнения, видели мои приказы об освобождении Лунаристов.





“Так оно и есть.—”





- Перебил его Фредерико. “Что ж, я имею полное право быть царем, Пирр. Я лично послал сообщение министру социального поведения.- Он наклонился вперед. “У нас есть куда более неотложные дела, чем этот безобидный культ. Война приближается, Пирр, и мы должны быть готовы.





Пир выглядел озадаченным. - Война? - С кем же?





Фредерико встал и подошел к столу. Она была доверху набита томами - некоторые из них остались от его первой безумной ночи исследований, а другие-от последних двух ночей. Он держал полумесяц поблизости на случай, если она окликнет его, пока он будет изучать записи, но она этого не сделала, и это было неудивительно.





Он указал на бумаги, лежавшие там, а затем обвел взглядом большую комнату с такими же грудами пергаментов и книг. “А что, если я скажу тебе, пир, что существует угроза, которая назревает по меньшей мере тысячу лет?





Старик фыркнул: “Во что ты играешь, Фредерико?





Один из одетых в красное стражников двинулся вперед, но Фредерико отмахнулся от него. “Я ни во что не играю, кроме правды. Тысячу лет назад мы отправились на Луну и с тех пор не переставали плакать.





Пир из озадаченного и сердитого превратился в крайне удивленного человека. “Вы полагаете, что на Луне нам угрожает война?





Фредерико кивнул: “А я знаю. Мы забрали дочь лунного мага. Мы замучили ее до смерти. Когда Карнелин вышел из-под контроля, мы довольно быстро успокоили и его тоже.- Его слова вырвались быстрее, чем он рассчитывал.





Пир начал улыбаться.





“Ты думаешь, я сумасшедший, - сказал Фредерико. - Уверяю вас, это не так. Заметьте мне: у нас есть приготовления, и все же их может быть недостаточно. Я созвал Военный кабинет на завтрашнее утреннее заседание. Наступил год падающей Луны.





Пир рассмеялся, и на этот раз стражник не пошевелился.





Не говоря больше ни слова, министр разведки развернулся на каблуках и быстро вышел, его черные мундиры падали на пол, когда он шел.





* * *





На четвертую ночь Фредерико уснул, положив голову на серебряный полумесяц. Он не был уверен, почему; даже зная об угрозе, он не мог оставаться в стороне. Как бы сильно он ни надеялся никогда больше не услышать ее голос, он жаждал этого, даже молился об этом, хотя у него не было бога, которому он мог бы молиться.





Небо над головой было окутано облаками, которые обещали скорое наступление дождя. Он услышал ее голос издалека, зовущий его по имени, и медленно проснулся.





- Амаль?





Ее голос приблизился и внезапно оказался там, заполнив полумесяц. - Фредерико?- Она казалась маленькой и далекой. Что-то раненое и сломанное.





- Не отвечай ей, - предупредила какая-то его часть. “Я здесь, - сказал он.





“Ты был прав. Теперь я это вижу.





- Что видел?- он спросил, но знал, что именно. Он заполнил все ее небо и ошеломил ее.





“Теперь я знаю, откуда ты пришел, - сказал Амаль. “Теперь я все это знаю.





Фредерико хотел заговорить, но не знал, что сказать. Вместо этого он подождал и позволил ей продолжить.





“Я обманул мехосервитора моего отца, чтобы показать его мне. Это было вчера. Потом я провел прошлую ночь в тайной библиотеке отца.- По хрипоте ее голоса он понял, что она плакала. “Я не знаю, как он скрывал это от меня. Или почему. Но каким-то образом он это сделал.- Она фыркнула. “А теперь я уверена, что он знает, что я что-то знаю . Я старалась держаться как можно дальше, но он задавал слугам много неудобных вопросов о том, как я провожу свое время.





Фредерико выпрямился. “А твои слуги знают обо мне?





Она немного помолчала, а потом тихо ответила: “Я думаю, что да. Они и раньше ловили меня с тобой.





Он вздохнул от внезапно нахлынувшего на него бессилия. “Я не знаю, что делать.





- Ты ничего не можешь сделать, - сказала она ему. Потом она немного поплакала, и он услышал ее тихие рыдания, как будто это была Песнь, исполняемая в миноре, как в той песне, которой она его научила. Он почувствовал, как его собственная печаль растет, хотя он сопротивлялся ей, вместо этого сосредоточившись на ней. - Она снова фыркнула. “Я думаю, что скоро мне придется встретиться с ним лицом к лицу.





“А что он будет делать?





“Я не знаю, - ответила она. - Заставь меня снова забыть. Как будто он заставил меня забыть Амиру или мир, который заполняет наше небо.- Она рассмеялась, и это прозвучало горько в его ушах. - Ежедневный гламур с моим завтраком.





Фредерико закрыл глаза на ее слова и представил, как погружается в забытье. Никаких воспоминаний о Саше или Джазреле, которые могли бы возбудить его чувство вины и напомнить о потере, которую он принес, разделив с ними свое безумное горе. Никаких воспоминаний о последних месяцах, проведенных с Амаль Й'Зир в ее воображаемых объятиях, крепко удерживаемых ее голосом и смехом, парализованных ее слезами. “А разве это так уж плохо?- тихо спросил он.





“Так все очень плохо?- В ее голосе послышались резкие нотки. - Чтобы забыть тебя и забыть эти времена?- Она сделала паузу. - Даже с тем, что я знаю сейчас, я бы предпочел вспомнить.





Но неужели она знает все? Знала ли она, что произошло в тех ярко освещенных подвалах его предка? Жрица прошептала ему эту часть истории, пересказывая единственную неписаную главу Евангелия от Фелипа Карнелина. В конце концов, те же самые вопросы, повторявшиеся снова и снова, оставили следы в сознании лунной принцессы, и в конце концов она вскрикнула в последний раз от отчаяния и безнадежности, и каждая рука в комнате задрожала от этого звука и уронила то, что держала, каждый вздох в комнате остановился и превратился в рыдание. Тысяча лет рыданий.





“Я лучше вспомню, - повторила она. - Ах, Фредерико, как бы мне хотелось, чтобы ваши корабли нашли меня здесь и доставили к вам.





“Я тоже этого хочу, - сказал он.





Теперь все было тихо, и Фредерико слышал журчание ручья и пение лягушек на фоне ее нежного дыхания. Он услышал что-то далекое и зловещее.





- Мне нужно идти, - вдруг прошептала она. - Отец зовет меня.





Фредерико услышал, как ее торопливые шаги тихо растворились в других звуках лунной ночи. Когда она ушла, он лег рядом с полумесяцем и попытался найти утешение в лягушках.





Но никакого утешения там не было.





* * *





Это случилось где-то ночью, и Фредерико не знал об этом. Он проснулся утром, положил серебряный полумесяц обратно в шкатулку и позвонил слугам, которые не пришли.





Наконец он подошел к двери и открыл ее. Охранник Красной бригады исчез, на его месте стояли черные мундиры.





“Что все это значит?- спросил он, но знал и без расспросов. Он видел лицо пира, слышал его смех и уже тогда знал, что эта буря назревает уже давно. До встречи со жрицей он, возможно, даже приветствовал бы эту перемену, хотя ее появление в лице пира его злило. Но с приближением войны это поставило его народ и империю, которую построила его семья, под огромную угрозу.





Охранник в черном пальто не ответил. Он пристально смотрел прямо перед собой, крепко прижимая к боку свеженакрашенную винтовку. Он приказал им ничего не говорить . - Пошли слуг с моим завтраком, - сказал он. - И поздравьте министра пира с его нынешними победами.





Он не стал дожидаться какого-либо подтверждения. Вместо этого он закрыл дверь и пошел к своим шкафам, чтобы переодеться на следующий день.





Два часа спустя пир пришел вместе со слугами. Он выглядел изможденным и бессонным, но довольная улыбка играла на его губах. - Ну, Фредерико, - сказал он, - как идут твои военные приготовления?





Фредерико улыбнулся и посмотрел на водяные часы, которые шипели на его стене. - Боюсь, что мы уже пропустили эту встречу, пир. Но время еще есть.” Почти год, если жрица говорила правду .





Это были новые слуги, понял Фредерико, мужчины и женщины, которых он раньше не видел. Они молча накрыли его обеденный стол, внимательно оглядывая своего бывшего царя и комнаты, которые он занимал. Пир без приглашения сел за стол, и Фредерико присоединился к нему.





“Я говорил с новым министром социального поведения, - сказал пир. “Пока ты останешься здесь, в своей каюте, но они пришлют своих врачей позже на этой неделе, чтобы определить, насколько ты безумен и какие процедуры могут помочь тебе снова найти свой путь.- Он протянул руку и отломил кусочек медового печенья. “В наши дни они делают интересные вещи с электростатическими импульсами и каллабериями.





Фредерико улыбнулся: “Мы оба знаем, что я не сумасшедший.





Пир рассмеялся. “Я ничего такого не знаю. Улики говорят слишком громко, чтобы я мог это понять.- Он начал перечислять свои улики на пальцах. “Ваши собственные слуги рассказывают о странных происшествиях, спрятанных в ваших комнатах вместе с этой безделушкой. Вы потратили операционный бюджет маленькой страны, прочесывая землю и море в поисках какой-то таинственной семьи, о которой никто не слышал. Вы провели три часа со жрицей Лунариста и освободили эту опасную женщину и ее безумных последователей, даже не посоветовавшись с вашим кабинетом министров. А теперь, - он наклонился вперед, - вы готовы объявить войну Луне.





“Нет, - сказал он, поправляя его, - я не объявляю об этом; это было объявлено нам.- И мы заработали все до последней капли, - не сказал он. “А Лунаристы безобидны; у нас есть гораздо большая угроза, которая должна нас беспокоить.





Пир пожал плечами. “Я полагаю, вы слышали об этой угрозе в своей маленькой безделушке?





- Нет, - сказал Фредерико, внезапно разозлившись сначала на Пирра и его самодовольство, а потом, спустя мгновение, на самого себя за то, что позволил всему этому случиться. Он видел знаки, но ему было все равно. Он играл на своей арфе и не спал ночами, представляя прикосновение женщины, чью сестру убила его семья, чей отец, по словам жрицы, однажды отомстит им всем. И все же он не мог быть без нее больше, чем с ней, и это еще больше усиливало его гнев. Вкус и потребность. Гнев в нем был горячим, белым и яростным, но он заставил свою дрожащую руку поставить чашку чая. - Он поднял глаза и встретился взглядом с Пирусом. - я не слышал этого в безделушке.





Пир пренебрежительно махнул рукой. “Не имеет значения, где вы это слышали. Ты непригоден, Фредерико, а империя нуждается в руководстве.- Он встал и разгладил черную мантию своего темного кабинета. “Ты останешься здесь до тех пор, пока не найдешь достаточно жилья для тебя в другом месте. Вы захотите составить список из нескольких вещей, разрешенных для вас, когда придет время.- Он подошел к двери и, открыв ее, оглянулся через плечо. - Серебряная безделушка останется здесь.





После того как пир оставил его там, Фредерико долго сидел неподвижно. Он сосредоточился на своих нынешних обстоятельствах и попытался найти что-то помимо гнева, который лизал и жевал его. Как он ни старался, он не мог найти ничего, кроме этой первобытной эмоции.





Он даже не мог найти своих слез.





* * *





Прошло два дня, и Фредерико выжидал подходящего момента. Он собрал документы, которые искал, упорядочил свои находки в логический поток и сложил все таким образом, что новые слуги могли легко вернуть их на свое место, если бы новый царь—или он пошел бы под каким-то другим титулом?—решил не смотреть на них, решил не видеть того, что видел Фредерико.





К Серебряному полумесяцу он ходил все реже и реже, хотя теперь оставил его открытым. С тех пор как Амаль уехала навестить отца, он не слышал там ничего, кроме лягушек и воды, и не был уверен, что когда-нибудь снова услышит ее голос. Какая-то часть его даже задавалась вопросом, не была ли она уловкой, частью сложной игры Радж Й'Зир в кровную месть.





Когда в конце третьего дня его пребывания под домашним арестом раздался ее приглушенный, но взволнованный голос, она сказала:





- Фредерико, ты меня слышишь?





Он медленно встал, разглядывая серебряный полумесяц, лежащий на другом конце комнаты.





- Фредерико, любовь моя, ты здесь?





Он двинулся к ней. - Любовь моя .





- О, пойдем скорее, - сказала она почти безумным голосом. Он видел, что она совсем запыхалась.





- Он сделал паузу, а затем закрыл щель. “Я здесь, - сказал он.





“Я нашла путь к тебе, - сказала она. “Я ухожу от своего отца. Я еду в Эспиру.





Он удивленно моргнул в ответ. Он не ожидал таких слов и теперь не знал, что сказать.





- Продолжила она. “Я уже собираю вещи. Я беру тебя с собой, но не знаю, будет ли безопасно поговорить.





Наконец, он нашел нужные слова. “Как ты это делаешь?





“Там есть бассейн в пещере глубоко под башней моего отца, - сказала она, и слова вырвались наружу. “Это место, куда он ходит, чтобы извлечь свою магию из крови вашего мира.- Она сделала паузу. “Это как-то связано.





Детское суеверие о магии закралось в его сознание. - Нижние места, - сказал он. Так называемый ад младших богов, где они грабили дьяволов своих душ и спали беспокойно в своих грехах. Или торговались за власть . Сказки, как призраки в воде, чтобы держать детей послушными.





- Да, - ответила она. “Мы тоже так это называем. Я буду плавать в бассейне и приду к тебе.- Она заколебалась. “А если ты возьмешь меня?





Фредерико почувствовал себя неловко от ее слов, но поначалу не понял почему. Затем он понял, что его молчание не будет воспринято так, как он намеревался, и выпалил первый вопрос, который пришел ему в голову. “Но почему же?” Это прозвучало не так, как он хотел, и он изменил свою формулировку. “Почему ты хочешь, чтобы я, Амаль, узнал, что моя семья сделала с твоей сестрой?





“Ты уже пролил эти слезы, Фредерико, и они никогда не были по-настоящему твоими, чтобы плакать.- В ее голосе было что-то такое, чего он не мог понять, и ему стало интересно, была ли Грейс эмоциональным качеством. - Слез и так уже достаточно для всех нас, - продолжала она, - не говоря уже о вчерашних слезах.”





И в этот миг он забыл о черных мундирах за дверью, забыл о комнатах, которые ждали его в Министерстве социального поведения, и даже о женах, убитых горем. Все, что он мог слышать-это голос дочери лунного мага, когда она снова спросила:





“Хорошо, - сказал он.





“Тогда я найду тебя в Эспире, если смогу.





И почему-то в этот момент он понял, что никогда больше не услышит ее голоса.





Но прежде чем он успел ответить, она исчезла. Он ждал весь день, надеясь услышать ее снова, но знал, что не услышит. Он взял серебряный полумесяц с собой в свою личную столовую и держал его рядом с ванной, когда мылся в конце дня. Он положил его рядом с собой на подушку.





В ту ночь он снова заплакал, но на этот раз все было по-другому, потому что это была его собственная потеря, и он ее понимал. Исчезли последние чары Амиры на его семью, сменившись теперь первыми чарами Амаля, и сила его утраты сотрясала его тело в громких рыданиях.





Дважды черные мундиры справлялись о его самочувствии и тихо совещались с курьерами в плащах. Затем, где-то в ранние утренние часы, они пришли за ним и вынесли последнего плачущего царя из его дворца и погрузили его в экипаж, направлявшийся в его новый дом.





* * *





Чувство времени вернулось к Фредерико, но он никак не мог знать, сколько дней он потерял. Как долго он пробыл в этом новом месте?





Его новые комнаты были выше, чем прежние, с видом на леса за городом. Решетки на балконе отбрасывали солнечные лучи прямыми линиями на покрытый ковром пол, и хотя комнаты были намного меньше, они были также более удобными.





Он быстро вошел в привычную колею. Он читал свой утренний чай-в основном романы и пьесы, но иногда читал и стихи. После завтрака он встретился со своими врачами, а затем отправился на прогулку под присмотром незаинтересованных охранников. Во второй половине дня он упражнялся в игре на арфе.





Когда пир подошел к нему с бледным лицом и дрожащими руками, Фредерико только что сел и поднял пальцы к струнам. - Он поднял голову. - Министр пир, - сказал он, склонив голову. “Или теперь уже канцлер?





Старик ничего не ответил. Он протянул руку к Фредерико, и в ней, завернутый в черный бархат, лежал серебряный полумесяц.





Фредерико встал. От этого зрелища у него перехватило дыхание, и он увидел выражение ошеломленного удивления на своем собственном лице, отраженном в зеркальной поверхности. Он протянул руку, взял его и поднес к уху. - Алло?





“Ты отнял у меня двух дочерей из моего собственного дома, - произнес Шелковый голос, - и за каждую из них я получу кровь.- Спокойно и уверенно продолжал Радж И'Зир. “Когда я упаду на тебя, это потрясет основы мира. Мои врачи будут резать тебя для моего удовольствия.





Фредерико поднял голову и увидел, как широко раскрылись глаза пира. “Я не забирал вашу дочь, Лорд Й'Зир. Она оставила тебя по собственной воле.





“Ты забрал ее, знаешь ты это или нет. Она переплыла бассейн для торгов, но она была слишком молода, чтобы знать, что ее тело не может совершить это путешествие. Ее дух теперь принадлежит тебе.





Фредерико закрыл глаза. Это были слезы, которые он уже выплакал, но он снова почувствовал их под своими веками.





“Ты больше не услышишь моего голоса, пока он не окажется в небе над тобой, - сказал Радж И'Зир. - А до тех пор знай, что гневливый отец строит свою армию и свой мост.





После этого-тишина.





Фредерико мрачно улыбнулся и посмотрел на пира, возвращая ему полумесяц. “Я полагаю, что это значительно меняет вашу позицию.





Старый генерал ничего не сказал, Когда Фредерико снова сел и провел пальцами по струнам арфы. Песнь звучала бодро, но в минорной тональности, завораживающе и в то же время торжествующе.





Это песня о любви , понял Фредерико.





* * *





Военное производство было в полном разгаре, когда Фредерико переехал в свое новое поместье близ Белль-сюр-ла-Мер. Он оставил государственные дела в руках своего способного канцлера Таннена, а артиллерийские поля и флот-в руках своего нового военного министра. Пир взялся за эту роль с благодарностью, подобающей пощаженной жизни и прощенной измене.





Он обнаружил те же привычки, что и во время своего краткого пребывания в Министерстве; они успокаивали его. И он добавил новые. Днем он бродил по рынкам, а ночью по пляжам, шаркая босыми ногами по песку, еще теплому от солнца и купающемуся сине-зеленым в свете луны.





Иногда, поздно ночью, он даже сидел на пирсе со своей арфой и играл. Слуги считали его сумасшедшим, но он был господином царем и мог делать все, что ему заблагорассудится. Как-то вечером, когда лампы почти погасли, а его пальцы ныли от струн, Фредерико встал и потянулся.





Он подошел к концу причала и посмотрел в ночное небо. Это было всего лишь год назад, понял он, и теперь он знал, что год падения Луны не был буквальным в конце концов. Он сам удивлялся. Но годовщина смерти Джазреля наступила и прошла уже больше двух месяцев назад, и не было ни тряски земли, ни дождя огня, ни грохочущего голоса, взывающего о мести.





Висящая там полная и яркая луна ждала.





И в этот момент глубоко в воде на конце пирса что-то шевельнулось.





Сначала Фредерико подумал, что это отражение, синий и зеленый свет на теплом ночном море. Но потом она снова шевельнулась, и он вздрогнул. Он оглянулся через плечо на алую стражу, ожидавшую у парадных дверей его поместья, на слуг, стоявших возле своего колокольчика. Пригнувшись, он наклонился вперед и посмотрел в воду.





Она была стройной и красивой, обвилась вокруг столба причала, а затем соскользнула вниз—линия сине-зеленого света двигалась все глубже и дальше, как будто часть луны упала и теперь тонула.





Амаль . Он не мог сказать, произнес ли он это вслух или про себя. Но внезапная фантазия захватила его. Мягко и тихо он насвистывал мелодию, которую играл всего несколько минут назад, и смотрел, как мерцает огонек, медленно возвращаясь к нему.





Как там говорил ее отец? Ее тело не могло совершить это путешествие .





И тогда он понял, что год падения Луны не был годом завоеваний и войн, вендетты и насилия. У них была только часть Евангелия Карнелина. Злые, разбитые черепки потерь. Они все равно придут, но это не было посланием обетования.





Нет, понял Фредерико, это Евангелие действительно о любви. Любовь настолько сильная, что она будет плыть, неумолимо, любой ценой. И такой пронзительный, что его можно было услышать в самых глубоких темных местах.





“Ты нашел меня, - тихо сказал он.





И с этими словами Фредерико встал, вернулся к своей арфе и запел.

 

 

 

 

Copyright © Kenneth G. Scholes

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Пророк»

 

 

 

«П-П-П-Перемены»

 

 

 

«Девушка, которая правила Волшебной страной на некоторое время»

 

 

 

«Ли в Аламо»

 

 

 

«Дети Ночи»