ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Поезда, которые взбираются на зимнее дерево»

 

 

 

 

Поезда, которые взбираются на зимнее дерево

 

 

Проиллюстрировано: Rarazet

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 41 минута

 

 

 

 

 

Когда эльфы выходят из зеркал однажды на Рождество, они отправляют Сашу в мучительную поездку на поезде, чтобы вернуть брата, которого она никогда не знала.


Автор: Майкл Свонвик и Эйлин Ганн

 

 

 




Была уже глубокая ночь, когда эльфы вышли из зеркал. Все в доме уже спали. Снаружи дремал город. Бесшумные, как тени, воины переходили из комнаты в комнату. Их ножи были так остры, что они могли перерезать горло своей жертве, не разбудив ее.





Они убили всех взрослых.





Детей они пощадили.





Тела уносили прочь, обратно через зеркала. Четверо эльфов быстро разделись догола. Они надевают на свои бесполые тела взрослые ночные рубашки. Свою собственную одежду они спрятали на дне комода, куда дети никогда не заходили. Затем каждый из них медленно и тщательно принял форму и черты, вплоть до самых интимных деталей, отца, матери, бабушки и двоюродной бабушки Аделаиды.





Тем временем, другие воины принесли коробки с дальней стороны зеркала в гостиной. Со сверхъестественной грацией они сняли с них крошечные игрушечные локомотивы и пассажирские вагоны, товарные вагоны, угольные бункеры, рефрижераторные вагоны, полувагоны, цистерны, плоские кровати, доверху забитые бревнами, прожекторные вагоны, почтовые вагоны, рудовозы и крошечную вереницу цирковых вагонов с гориллами в клетках и жирафами, торчащими из крыш. . . . Развернутая папиросная бумага вспенивалась в сугробы, которые затем волшебным образом уносились прочь.Ловкие эльфийские пальчики собирали рельсы и размещали рядом с ними станции, дома, бунгало, гаражи, церкви, рестораны, фруктово-овощные лавки, роллердром, элеватор, лесозаготовительную мастерскую, угольную станцию, заводы, водонапорные башни и центральный круглый дом с поворотным кругом. Мосты перекинуты через воображаемые реки. Туннели раскалывали горы из папье-маше. Трансформаторы были подключены, электрические соединения сделаны, и поезда пришли в движение.





А потом эльфы ушли. Оставшиеся четверо прошли в три отдельные спальни, где легли и притворились спящими. Тот, кто не был отцом, притворился храпящим.





Это был Сочельник, и никто за пределами дома не знал, что жизнь в нем изменилась навсегда.





* * *





Роланд первым проснулся рождественским утром. Он на цыпочках спустился по лестнице из мансарды, которую делил с Бенджамином, а затем тихо прошел мимо комнаты Саши и Зои на втором этаже, чтобы не разбудить ни одного из своих братьев и сестер. Роланду было семь лет, и он смотрел на вещи по-другому. Как раз перед тем, как заснуть прошлой ночью, он приказал себе проснуться на пятнадцать минут раньше всех остальных, чтобы увидеть игрушки и украшения до того, как они спустятся. Рождество не было похоже на другие дни. Он хотел видеть его ясно, и это отвлекало его, когда рядом были другие люди.





И, о, он действительно видел это ясно! Роланд замер в дверном проеме, позволив Рождественскому утру обернуть вокруг себя его сверкающие щупальца света. Дерево представляло собой огромную темноту, усеянную разноцветными звездами, которые были ярче всего на зимнем небе. Пакеты, которые веселый отец Николай свалил так высоко, были цвета леденцов, населенные троллями горы! И через них пробежал поезд.





Ну и поезд же это был! Проходящие ворота с лязгом захлопнулись, когда он пронесся мимо. Он летел через березовые и еловые леса и останавливался у бункеров для угля, чтобы взять топливо, и у бункеров для бревен, чтобы разгрузиться. Крошечные пластиковые коровы сновали туда-сюда в вагонах для скота. Пассажиры терпеливо ждали на станциях, которые мерцали огнями. Поезд грохотал по эстакадным мостам, исчезал в туннелях, вновь появлялся из-под переполненных машинами эстакад и грохотал мимо тихих заправочных станций и фабричных зданий.Там была крошечная деревушка, точная копия той, что лежала перед парадной дверью Роланда, вплоть до размеров и типов деревьев, и поезд остановился там, прямо перед домом, как будто ожидая, что кто-то выйдет и поднимется на борт. Затем с нетерпеливым клубом дыма черный Локомотив, пыхтя и пыхтя, потащил поезд прочь.





Оттуда он помчался в неизвестные земли.





После того как дорожка покинула деревню, она прошла через гостиную, под диван, мимо ферм, лежавших под большим вертикальным радиоприемником, вокруг маминого горшка с сансевьерией, между водонапорной башней и одинокой заброшенной подставкой для заварного крема, в тень дерева и сосновый аромат его ветвей. А потом, как ни странно, дорожка повернула и побежала вверх по дереву. Он закручивался спиралью вокруг ствола, то тут, то там вспыхивая ярким металлическим блеском, прежде чем полностью исчезнуть в Зимней темноте. Может быть, это когда-нибудь повторится снова? - Удивился Роланд.Он был из тех детей, которые любят логические головоломки и решают их вечно, потому что видят гораздо больше возможностей, чем другие дети. Он не предполагал, что только потому, что что-то действовало вопреки всему предыдущему опыту, это означало, что это было невозможно. Вселенная имела смысл; глубоко внутри Роланд был уверен в этом. Но это не обязательно было чувство, которое вы понимаете.





Он заполз под дерево и ощупал все вокруг, стараясь не выбить ни одного заснеженного шарика, хотя иголки царапали ему руки. Следы пошли вверх. Но никаких следов не осталось.





Конечно, на вершине дерева мог быть поворотный круг для поезда, точно так же, как он был на железнодорожной станции рядом с деревней. Или, возможно, трек просто петлял вокруг себя там. Роланд только что выпрямился и собирался пойти на кухню, чтобы взять стул и посмотреть, когда услышал позади себя свист маленького поезда. Двадцатипятивагонный грузовой поезд выскочил из туннеля и пронесся у него между ног, и, кажется, я могу пыхтеть ... - чух-Шух, начал подниматься на дерево. Он глубоко засунул голову в смолистые ветви и с открытым ртом наблюдал, как она карабкается вверх по стволу. Огни поезда быстро уменьшились и погасли, оставив после себя только слабеющий звук крошечного парового двигателя поезда.





"Как забавно", - подумал Роланд. Ему было интересно, куда он направляется.





Чья-то рука легла ему на плечо. “Может быть, ты хочешь продолжить?- спросила Тетя Аделаида. “Не хочешь ли прокатиться на вершину зимнего дерева?





* * *





Что-то было не так. Саша проснулся, зная это наверняка.





Это было ужасное ощущение - иметь первое дело в день Рождества. Но Саша никак не мог от нее избавиться. Зои визжала, а Бенджамин улюлюкал, когда они вскрывали пакет за пакетом, и мама смотрела на них с той глупо-сентиментальной улыбкой, которая появлялась у нее в такие моменты, и отец пыхтел трубкой, и бабушка хлопотала на кухне, готовя изысканный завтрак, в то время как двоюродная бабушка Аделаида умоляла ее подумать только об этом, Мэй, и ради всего святого смотреть, как дети открывают свои подарки, это случается только раз в год.Потом Бенджамин оттолкнул Зою от вагонетки, чтобы самому поиграть с ней, и Зоя, конечно же, заплакала, а Мистер Честертон, только что вошедший в заднюю дверь после ночи, проведенной на улице, бегал неистовыми кругами, а затем проиграл схватку с клубком лент, которые Зоя, уже забыв о своих слезах, накинула на него. - Что за сумасшедший дом!- Проворчал отец и сердито затопал прочь. Хотя она и была молода, все это было старой и знакомой Саше традицией.





Тем не менее, что-то было не совсем так.





Отчасти дело было в подарках. Это были поистине удивительные подарки, не похожие ни на что из того, о чем просили дети.





Там был огромный резиновый шар для Бенджамина, украшенный арлекинскими бриллиантами сотен разных цветов, такими яркими, что они резали глаза. Он был больше, чем сенбернар, и такой тяжелый, что можно было подумать, что в его сердцевине лежит свинцовый груз. Ни Бенджамин, ни его сестры не могли понять, как можно играть с такой большой и тяжелой вещью. Когда он пнул его, Бенджамин взвыл от боли и схватился за палец ноги. - Он не сломан, - сказала мама с нежной улыбкой. “Я знаю, что в следующий раз ты будешь осторожнее, дорогая.





Бенджамин уперся ладонями в мяч и толкнул его. Затем он удивленно отскочил назад. “Здесь очень холодно!- сказал он. - У меня болят ладони.





Папа усмехнулся, и его глаза слегка блеснули. Он быстро пнул мяч ногой, тот пролетел через всю комнату и попал в мистера Честертона, который взвизгнул. - Гол!- сказал папа, и он засмеялся.





Зои получила набор бумажных скульптур с радужной связкой листов и набором ножей X-Acto. Мама направила пухлые пальцы малыша вокруг ножа и показала ей, как резать. “Она такая умная девочка, моя маленькая Зои, - сказала мама и пошла разогревать горячий шоколад. Саша нависла над младшей сестрой и, как только ее внимание дрогнуло, выхватила ножи и спрятала их.





А Саше досталась куколка, которая плакала настоящими слезами, когда ты ущипнул ее за руку. Это было чудесно. Саша даже не подозревал, что такое бывает. Она щипала его снова и снова, а он все плакал и плакал.





Но после того, как все пакеты были открыты, Саша, сидя с новой парой фланелевой пижамы, аккуратно сложенной на коленях, и куклой, лежащей рядом с ней, не могла чувствовать дух праздника. Это было так, как если бы все происходило по ту сторону листа стекла.





Ужасная пустота грызла ее изнутри. Чего-то важного не хватает, подумала она. Что-то было ужасно неправильно.





Но что именно?





Рождество, казалось, длилось вечно. После подарков последовал плотный завтрак из НИПов и Татти, кровяной колбасы, Хаггиса и тостов, а на десерт-хлебный пудинг и черный кофе. Саша надеялась, что тетя Аделаида испечет ее любимые мотыльковые пирожки с сиропом, круглой острой свиной колбасой и жареными зелеными помидорами, а также Пирог с мухами и вишневый пирог, потому что было Рождество, и клаббер с коричневым сахаром, и, возможно, блюдо-сюрприз, которого Саша никогда раньше не видела.Но в то утро на кухне хозяйничала бабушка, и Саша вышел из-за стола налитый свинцом и странно пустой для столь переполненного человека.





Потом были веселые подвижные игры на свежем воздухе-битье по берегу и прыжок через ручей с папой, который, казалось, никогда не знал, когда с него хватит. Ужин тянулся слишком долго, а пришел он слишком рано после завтрака.





Но в конце концов холодное небо погасло, и всем пришло время зайти внутрь и поесть сардин и овсянки. Вечером, после того как Саша вытерла посуду, она сказала родителям, что, возможно, у нее болит голова и она идет к себе в комнату, чтобы прилечь.





Она поднялась наверх, и Мистер Честертон поспешил за ней. Всепроникающее чувство неправильности, которое она чувствовала весь день, стало сильнее, но оно немного отступило, когда она открыла дверь в свою спальню и вошла внутрь. Ее игрушки и одежда выглядели так же, как и всегда. Она оставила свою новую куклу внизу и не была уверена, что хочет остаться с ней наедине.





Когда она легла на кровать, Мистер Честертон последовал за ней. Он не свернулся калачиком на покрывале, как обычно. Вместо этого он положил подбородок на передние лапы и пристально наблюдал за ней настороженными глазами.





Она притянула его голову к себе на колени и погладила. Он был теплым и пушистым, немного пускал слюни и приятно пах по-собачьи. Впервые за сегодняшний день стекло, отделявшее ее от остального мира, исчезло.





Саша прижала к себе собаку, и слезы выступили у нее на глазах. “О, мистер Честертон, - прошептала она в мягкие складки его шеи, - что-то не так, и я не знаю, что делать.





- Перестань меня душить, - раздраженно сказал мистер Честертон, - и я тебе все расскажу.





Саша издала писклявый звук и отпустила его шею. Животные все время разговаривали в ее книжках. Но все сказки в мире не могли подготовить кого-то к тому, чтобы принять это, когда это случилось с ней. “Ты говорил!- сказала она. “Как ты можешь так говорить?





На лице собаки отразилось отвращение. “У нас действительно нет времени на все это. Мы должны спасти твоего брата.





- Бенджамин попал в беду?





- Только не он. А другой-маленький парень со смешной стрижкой. Все время пахнет джинсами и арахисовым маслом-Роланд.





“У меня есть два брата?” Ни в одном из ее сборников рассказов никогда не обнаруживалось, что у нее есть лишний брат. Но вся эта тишина во всех книжках мира была не большей подготовкой к тому, что с ней произойдет, чем говорящие животные. Тем не менее она была почти уверена, что мистер Честертон действительно думает о Бенджамине. Может быть, он пах как другой человек, когда ел арахисовое масло. В конце концов, мистер Честертон был всего лишь собакой.





“Может быть, я и собака, но я могу отличить ребенка, пахнущего арахисовым маслом, от ребенка, пахнущего цементом Дюко.- Бенджамин недавно заинтересовался комплектами авианосцев "Ренвал".





“О-каааай, - сказала Саша. Теперь же она поняла, что у нее есть другая, еще более трудная для восприятия концепция. Говорящая собака, понятно. Она могла бы принять говорящую собаку. Но могла ли она принять говорящую собаку, которая могла читать ее мысли?





“Ты собираешься спотыкаться о каждую новую идею, или ты собираешься расколоться и спасти Роланда, пока еще не слишком поздно?- Нетерпеливо сказал мистер Честертон. “У тебя есть около трех часов, пока эльфы развлекаются, выкачивая кровь из соседских котят. После этого может быть уже слишком поздно для всех вас. И Роланд-это ключ. Иначе они не послали бы его на зимнее дерево.





Он спрыгнул с колен Саши и подошел к коробке, где она хранила всю свою кукольную одежду, все то, что сейчас не носила ни одна из ее кукол. В каком-то бешенстве он рылся в них, быстро поднимая предметы одежды и нетерпеливо отбрасывая их прочь.





- Детская одежда!- прорычал он. “А что мне делать с детской одеждой? Разве у тебя нет взрослых кукол? Может быть, та, у которой есть немного мужского портновского таланта?





“Ну, вот это, - с сомнением произнесла Саша. Она вытащила костюм Бенджамина на Хэллоуин из коробки на полу шкафа. Он ушел под именем Мистера Боджанглза, знаменитого чечеточника.





- А костюм ? Значит, я шарлатан, чтобы носить пеструю одежду артиста? Но мистер Честертон примерил клетчатые брюки, и они пришлись ему впору, к его неудовольствию. Зеленый жилет, признал он, ему очень шел. А шляпа, как только он ее надел, уже не выглядела такой безвкусной, как в коробке. “Дело не в одежде, - сказал он, разглядывая себя в зеркале. - Это то, как человек себя ведет. Затем он на четвереньках выскочил из комнаты и побежал вниз по лестнице.





Саша последовал за ним.





- Дай-ка мне стеклянную трость с каминной полки, - сказал мистер Честертон. - Тот, с которым твоя мать никогда не позволит тебе справиться.





Приподнявшись на цыпочки, Саша сделала то, что ей было сказано. Как только мистер Честертон взял трость в лапу, он встал на задние лапы. Стоя таким образом, он был даже выше, чем сама Саша. Одетый так же, как он был, и державший трость в такой щегольской манере, он выглядел почти человеком.





Прямо перед домом звякнул колокольчик.





- А-а, - протянул Мистер Честертон. “Точно в срок.





Он открыл входную дверь.





Сверкающий черный Локомотив с блестящей медной отделкой ждал у обочины, на рельсах, которых раньше никогда не было, белый дым нетерпеливо клубился в ночи из его штабеля. За ним следовал короткий поезд из трех деревянных пассажирских вагонов, одного спального и одного вагона-ресторана, выкрашенных в зелено-золотой цвет, а также ярко-красный служебный вагон. Стоя на платформе служебного вагона, кондуктор размахивал фонарем, подталкивая их к самому переднему вагону. Проводник наклонился, чтобы помочь им подняться на борт. - Добрый вечер, - сказал он. - Как далеко вы собираетесь ехать, ребята?- Он даже не моргнул при виде Мистера Честертона.Для него, по-видимому, элегантно одетая собака, идущая на задних лапах,была обычным явлением.





- До самого конца, - ответил мистер Честертон. - Он резко махнул рукой в сторону горизонта, где в небе доминировала огромная, испещренная звездами тень. Саше потребовалось некоторое время, чтобы понять, что тень была деревом, больше, чем что-либо по эту сторону Луны, и что то, что выглядело как звезды, на самом деле было украшением. - Прямо до самого верха.- Он протянул кондуктору пару картонных билетов.





- Правильно...О, сэр! Кондуктор быстро пробил билеты, проводил их до спального вагона и открыл дверь купе. Затем он резко отдал честь, повернулся на каблуках и ушел. Резко дернувшись, поезд тронулся вперед.





Кроме них двоих, в машине никого не было. Саша смотрела в окно на проносящийся мимо город с его аккуратными домиками, похожими на хитроумные игрушки, каждый с аккуратным двориком не больше носового платка и деревьями такими маленькими, что она могла бы поднять их рукой и засунуть в карман. “А куда мы едем?- спросила она.





- К большому парню, - сказал мистер Честертон. - Господь всего сущего, который живет на небе.





“Вы это имеете в виду? . . - Боже.





- Не называй его так, - огрызнулся Мистер Честертон. “Ничего подобного, хотя он и хотел бы, чтобы вы в это поверили.





И это было все, что он мог сказать.





Некоторое время они молча смотрели на проплывающую мимо землю. Город остался позади, и рельсы плавно уходили вверх. По-видимому, они начали длинную спираль вверх по дереву и в небо.





Потом мистер Честертон зевнул и встал. “Я пойду возьму себе пива, - сказал он. “Не жди меня здесь.





Он исчез в глубине коридора. Оставив Сашу наедине со своими мыслями, волноваться и переживать.





* * *





Вскоре после этого в дверь купе постучал высокий и представительный мужчина в униформе привратника Пульмановского вагона. - Добрый вечер, Юная Мисс. Я здесь только для того, чтобы застелить кровати, - сказал он и ловко принялся за работу, откинув верхнюю полку с потолка и откинув спинки сидений, закрепив занавески и изголовье кровати. За меньшее время, чем потребовалось, чтобы рассказать, он добавил простыни, подушки и одеяла. - Ну вот!- сказал он, улыбаясь. - Все сделано.





Саша присел на нижнюю койку. “Спасибо тебе.





Лицо привратника стало серьезным. “Ты выглядишь несчастной, маленькая Мисси. Есть ли проблема?





“Нет. . . ДА. . . Я не знаю.





“Тогда почему бы тебе не рассказать мне все? Он стоял и слушал с таким терпеливым сочувствием, что Саша сразу же почувствовала, что изливает ему свое сердце. Она рассказала ему все, что знала.





- Хммм, - сказал портье, когда она закончила. “Ну что ж, вы попали в неприятное положение, юная леди.. Впрочем, другие бывали и в худших ситуациях и хорошо получались. Вам нужно только подумать о Моисее или Темуджине, которые оба преодолели ранние неудачи, чтобы стать высокоуважаемыми джентльменами. Если уж на то пошло, Харриет Табмен родилась рабыней и спасла не только себя, но и многих соседей и членов семьи от этого невыразимого состояния. Ты умная молодая леди, а не хинкти. Совсем не хинкти, носсир. Так что с небольшим упорством ты вполне можешь искупить своего брата. Несмотря на компанию, которую ты держишь.





- Мистер Честертон? Он хороший пес!





“Мистер Честертон, как он сам себя называет, немного негодяй, - сурово сказал швейцар, - и я боюсь, что он не так надежен, как следовало бы. Но его сердце в порядке, пока он держится подальше . . . определенные вещества. Доверяй ему, но держи его на коротком поводке.





Затем проводник Пульмановского вагона наклонился и сказал так тихо, что это был почти шепот: “меня зовут Уильям, но меня зовут Большой Билл. Если вы окажетесь на станции наверху без билета домой, просто скажите любому носильщику, что Большой Билл сказал, что вы были особым другом. Мы-братство, и хотя мы всего лишь люди, мы сделаем все, что в наших силах, чтобы вернуть тебя домой в целости и сохранности.





Затем он снова улыбнулся. - А пока тебе следует отвлечься от своих забот и немного развлечься."Из купе, которого Саша раньше не замечал, он вытащил стопку комиксов. “Я храню их для подобных ситуаций. Вы можете взять их с собой, но не говорите никому, где вы их взяли.





Саша был чрезвычайно тронут. “Вы очень добры ко мне, - сказала она.





Привратник заговорщицки подмигнул ему. “Ну, мы, цветные, должны держаться вместе, не так ли, юная мисс? Какой бы ни была наша станция на железной дороге жизни.





Затем, аккуратно поклонившись, он удалился.





Комиксы, которые он оставил после себя, были полны ярких рисунков и захватывающих историй. Там были Барон Мюнхгаузен В конце времен и Дерос с Бродвея и Исаак Ньютон, робот-истребитель и Яа Асантева королева воинов против демонов энтропии . Было даже три выпуска о приключениях мистера Честертона. и это были самые лучшие из всех. В них Мистер Честертон всегда сражался со злыми эльфами. Иногда они брали верх, потому что он слишком легко отвлекался на сигару, стакан виски или жевательную игрушку. Но всегда ему удавалось спасти положение, с рычанием отгоняя бледнолицых остроухих негодяев и расправляясь с их предводителем резким ударом посоха по голове. В одном из них он даже сражался с Морнингстаром-живым солнцем, существом, которое могло уничтожить целые планеты одной случайной вспышкой солнца, и все же Мистер Честертон торжествовал над ним со своей обычной развязностью.Казалось, не было никакого врага, которого он не мог бы победить.





Саша не должна была читать комиксы, потому что они были мусором, но эти заставляли ее чувствовать себя сильной, защищенной и защищенной. Она знала, что это всего лишь сказки, но была рада, что привратник дал их ей, хотя и надеялась, что ей никогда не придется просить его или его друзей бесплатно подвезти домой. Она была воспитана так, чтобы платить за все, что бы ни получила. Ее родителям не понравится, что она принимает милостыню.





Несколько часов спустя Мистер Честертон, шатаясь, вошел в их купе, пропахшее пивом и табаком. Когда он вошел, Саша лежала на своей койке и читала.





“А это что такое?- спросил он, увидев комиксы, и схватил один из них, лежавший на самом верху стопки. – Только не говори мне, что ты читаешь ... - и тут он увидел свое имя и фотографию на обложке. - Хм! Ну и ну! Не совсем Хорас Уолпол, не так ли? Тем не менее, это не может причинить вам никакого вреда, и это может, вероятно, принести некоторую пользу. Иногда в таких экстравагантностях с мякотью прячется полезная информация, как изюм в булочке с корицей. Читай дальше, дитя-читай дальше!





И с довольным видом он забрался на свою койку, трижды повернулся кругом и свернулся калачиком на одеялах.





* * *





Утром-но Саше пришлось поверить мистеру Честертону на слово, что уже наступило утро, потому что небо за окном все еще было полночно-черным и усыпанным звездами–они прибыли к месту назначения.





Станция на вершине дерева была похожа на звезду, с яркими шипами во всех направлениях. По мере того как они приближались к ней, она росла и росла, пока не заполнила все небо, и тогда поезд, казалось, собирался врезаться прямо в стену, но вместо этого загрохотал в туннельный вход, который был невидим, когда станция впервые появилась. На мгновение поезд был окутан светом. А потом его поглотила тьма.





Когда поезд подъехал к станции и Саша попыталась встать, к ее изумлению она подпрыгнула в воздух. Мистер Честертон потянул ее вниз. - Следи за своими юбками, - прорычал он. - Всегда держи их обернутыми вокруг лодыжек или, по крайней мере, коленей. Вы же не хотите произвести плохое впечатление.





- Но это так . . . Я. . . летим!





“А чего ты ожидал? Здесь гравитация на нас не действует. Но будьте осторожны! У вас все еще есть вся масса, с которой Вы пришли, и вы обнаружите, что импульс-это мощная сила, когда она действует только на вас.





Саша понятия не имела, о чем говорит Мистер Честертон. Но под его руководством она быстро научилась двигаться грациозно. Ей нужно просто подтянуть ноги, плавая вдоль стены или столба, а затем ударить по этой твердой поверхности. Это заставило ее лететь по воздуху с удобной и устойчивой скоростью. Когда, проплывая по одному из обширных радиальных коридоров станции, они подошли к перекрестку, Мистер Дж.Честертон брал ее за руку, а затем, ухватившись за шест в самом центре перекрестка своей стеклянной тростью, разворачивал их и отпускал так, чтобы они летели с неослабевающей скоростью по новому коридору. Это было восхитительное ощущение, как будто он играл в кнут.





Наконец они оказались в длинном белом пустом коридоре, похожем на внутреннюю часть ствола винтовки. “А куда мы едем?- Спросила Саша.





- Тессеракт-Хаус.- Мистер Честертон указал прямо перед ними на черный круг, где заканчивался коридор. Возможно, в его центре виднелось слабое пятнышко света. “Нам придется преодолеть мили вакуума, чтобы добраться до него, но пока вы задерживаете дыхание и не показываете желтое перо, все будет хорошо.- Он торжественно добавил: - Это ваше первое испытание. Если вы хотите быть героем, вы должны пройти их все.





- Но я не хочу им быть.–”





- Сделай глубокий вдох! Не выпускай его!





Саша сделала, как ей было сказано, а затем стеклянные двери распахнулись перед ними, и они выплыли в космос.





Было так холодно, что у Саши защипало лицо и слезы, непроизвольно выступившие из глаз, замерзли на щеках. Она задержала дыхание, хотя воздух в ее легких казался живым существом, жаждущим вырваться из нее. Но мистер Честертон летел рядом с Сашей, крепко держа ее за руку, и тепло его лапы придавало ей сил.





В открытом космосе было не только холодно, но и жутковато тихо. Но когда она повернулась к мистеру Честертону, он ободряюще кивнул, как бы говоря: “Ну-ну, старушка. Ну и молодец!- Он никогда не открывал рта.





Путешествие, казалось, длилось целую вечность–гораздо дольше, Саша была абсолютно уверена, чем когда-либо раньше, когда она могла задержать дыхание. Наконец тусклая Искра прямо перед ними, казалось бы, одна маленькая звезда из мириада, разгорелась ярче, выросла и превратилась в дом. Мистер Честертон кивнул на него, давая понять, что это и есть их цель. Тессеракт-Хаус выглядел как пять домов, тесно прижатых друг к другу, так что крыши были направлены во все стороны, даже вниз.Саше едва хватило времени, чтобы предположить, что они пригодятся здесь, где все было невесомо и никогда нельзя было предугадать, откуда может пойти дождь, как дом вдруг раздулся до размеров Вселенной, и она стояла на его пороге.





Мистер Честертон открыл дверь и пригласил Сашу войти. Когда они оба оказались внутри, он сказал: “Теперь ты можешь перестать задерживать дыхание.





Весь воздух в легких Саши со свистом вышел из нее, и она задохнулась еще сильнее. Здесь было тепло, и они стояли на полу, как будто все было нормально. Ее колени ослабли и дрожали, но она была благодарна, что путешествие закончилось.





Они стояли в просторном Мраморном фойе, которое и в банке не выглядело бы неуместным. Вазы с альбиносовыми розами стояли на алебастровых подсвечниках, а с побеленного потолка свисали люстры из молочного стекла. В дальнем конце фойе стоял большой лысый белый человек в очках с проволочной оправой и белоснежном костюме-тройке. Он повернул голову, и Саша увидела, что одна сторона его рта скривилась в вечной усмешке.





Мистер Честертон помрачнел. - Снег, - сказал он.





“Для вас это Лорд Сноу, Мистер Честертон. Я вижу, ты все еще собака.





“Это честное ремесло, сэр. В отличие от некоторых, о которых я мог бы упомянуть.





- Давайте обойдемся без галстуков и прочих изысков, Честертон, - сказал лысый мужчина. “А кто этот сопляк?





- Это моя подопечная, Саша, - сказал мистер Честертон. - Саша, поздоровайся с Лордом Сноу. Не подходи слишком близко!- Он свирепо посмотрел на Лорда Сноу. “Она под моей защитой, сэр, - сказал он.





Саша присела в реверансе, как ее учили, и попыталась сказать: “Здравствуйте, Лорд Сноу.- Но ни один звук не слетел с ее губ.





- Ты что, язык проглотила, моя дорогая?- спросил Лорд Сноу.





Волосы на затылке Мистера Честертона встали дыбом. Он зарычал глубоко в горле, и его уши навострились вперед. “Я сказал, что она под моей защитой.





“К-к-как д-д-д-ты д-д-делаешь?- сказал Саша. - Она была раздражена заиканием в своем голосе. - Как поживаете, Лорд Сноу? - настойчиво повторила она. На этот раз она не присела в реверансе.





Левый уголок рта Лорда Сноу приподнялся, как будто он улыбался, но правая половина оставалась прямой и мрачной. На чьей стороне был настоящий лорд Сноу? Саше показалось, что ни один из них ей не очень нравится.





“Мы пришли за ребенком, - сказал мистер Честертон. “Роланд.





“Ну конечно, - сказал лорд Сноу. “Он в моей конуре. Именно такой образ.- Он повернулся на каблуках и демонстративно зашагал прочь.





- Пойдем, дорогая, - сказал мистер Честертон. “Мы побыстрее покончим с этим делом, а потом найдем какое-нибудь место, где вы сможете перекусить.





- О, конечно же, кто-то будет кусаться, - сказал лорд Сноу через плечо, - и еще кто-то будет укушен. Но кто будет обедать, а кто обедать, а?- И он усмехнулся, как будто только что рассказал довольно удачную шутку.





Мистер Честертон молча проводил Сашу по длинному белому мраморному коридору. Это должно было бы произвести впечатление чистоты и изящества, но почему-то раздражало. Он издавал безжизненную вонь, в нем звенели неслышные тревожные колокольчики. И чем дальше она шла по коридору, тем сильнее Саша реагировала на что-то, чего она не могла почувствовать.





- Мистер чес— - начала она. Она взглянула на него, и слова застряли у нее во рту. Его шерсть встала дыбом, уши прижались к черепу, а губы оторвались от зубов в безмолвном и злобном рычании.





- Не останавливайся, дорогая, - процедил сквозь зубы Мистер Честертон. “Вы находитесь под моей защитой, и я буду защищать вас. Но вы должны простить мне мое свирепое поведение–ведь я вообще не нахожусь ни под чьей защитой.





Лорд Сноу широким жестом распахнул дверь в конце коридора. - Позвольте мне показать вам мою коллекцию, - сказал он и вошел внутрь.





Волей-неволей они последовали за ним. Мистер Честертон пошел первым, а Саша-за ним.





Однако, проходя через дверной проем, Саша почувствовала, как внезапная вспышка жара прошла сквозь ее плоть. Она наклонилась, чтобы опереться на дверную ручку, и увидела, что ее рука больше не принадлежит ей. Это была рука взрослой женщины. Ногти у нее были длинные, заостренные и красные, как кровь. На запястье у нее были изящные золотые часики, а на пальцах-кольца. Внезапно она осознала, какая она высокая–достаточно высокая, чтобы ее голова почти касалась дверного косяка,–и как далеко внизу был мистер Честертон. У нее были очень длинные руки. Ее тело было таким же .





. . . опять ее собственная. Короткий. Маленький. Это был ребенок.





Саша, должно быть, издала какой-то звук, потому что Лорд Сноу сказал: Если то, что вы видите, беспокоит вас, тогда, возможно, нам следует просто вырвать ваши глаза.





- Будь храброй, дитя мое, - пробормотал Мистер Честертон. - Оглянись вокруг–ты видишь Роланда?





“Я ничего не вижу. Здесь слишком темно.





- Опять твои фокусы, Сноу? О, это недостойно тебя!





Лорд Сноу презрительно щелкнул пальцами. Вспыхнул свет, на мгновение ослепив Сашу. Она стояла, моргая, пока снова не смогла видеть.





Они находились в помещении, которое было больше железнодорожной станции, и стены его, свернувшись по обе стороны, сходились над головой в цилиндрическом своде. Вдоль стен стояли клетки размером с большой чемодан, одна за другой, и они были сложены до самого потолка. Когда зажегся свет, сверху и снизу по всей их длине раздались мяуканье, крики и визг, а лапы и маленькие руки умоляюще просунулись сквозь прутья решетки.





- Ваш брат где-то здесь, - сказал лорд Сноу. - Найди его, и он будет твоим.





Саша был зол и расстроен. Если бы она знала, как выглядит ее брат, возможно, у нее был бы шанс найти его. Но она совершенно не помнила Роланда.





Но мистер Честертон знал . И Мистер Честертон был здесь с ней, причем на ее стороне. Он обо всем позаботится. Он бы так и сделал–





Затем она увидела, что мистер Честертон перестал стоять на двух ногах. Он сидел у ног Лорда Сноу, опустив зад и выпрямив передние ноги. Его язык вывалился наружу, а хвост тяжело ударился об пол. Лорд Сноу, со своей стороны, отпер бар красного дерева, стоявший сам по себе в центре комнаты, и достал оттуда Хрустальный двойной старомодный бокал и пыльную бутылку, на дне которой плескалась лишь капля янтарной жидкости.





Лорд Сноу откупорил бутылку. “Это последняя бутылка Фоморианского виски в мире. Он предшествует Шотландии. Действительно, он был древним, когда Атлантида впервые появилась из вод.- Вино, которое он налил в бокал, было золотисто-красным топазом с оттенками пламени в центре. Когда бутылка опустела, он поставил стакан в заднюю часть пустой клетки. “Он твой, если ты успеешь вытащить его до того, как захлопнется дверь.





Мистер Честертон повернулся спиной к клетке. - Как же мало ты меня понимаешь, Сноу. Это правда, что я наслаждаюсь глотком хорошего материала время от времени. Но моя страсть приберегается для исполнения долга. "Я не мог бы любить крепкие напитки так сильно, любил бы я не больше чести", как сказал поэт. Итак, вы видите –”





В одно мгновение Мистер Честертон метнул свою трость прямо в Лорда Сноу, развернулся и во весь опор бросился в клетку. Одновременно трость разлетелась на тысячу осколков стекла, и клетка задребезжала от силы его удара в спину. Быстрее молнии он оттолкнулся от стены и снова вырвался на свободу–почти.





Дверь захлопнулась, и Мистер Честертон был пойман.





Он поднял глаза на Сашу, его лицо было поражено. Слезы вины и стыда текли по его щекам и капали в стакан виски, который он все еще держал в руке.





Лорд Сноу протянул руку через решетку и взял у него стакан. Он поднес его к свету, любуясь его цветом, теперь зернистым и невзрачным серым. Затем он выпил его одним глотком. - Чушь и унижение! Что может быть вкуснее?- Он повернулся к Саше. “Это было твое второе испытание, и ты его провалила, несчастное дитя. Какой же ты жалкий маленький щенок.





- Какой тест? Я же ничего не сделал.





“Именно. Ваша задача, знали вы это или нет, состояла в том, чтобы держать Честертона подальше от выпивки, и вы потерпели неудачу.- Его презрение было абсолютным. “Если бы это была моя работа и мой пес, я бы не упустил возможности контролировать его, каким бы распутным и безумным он ни был. - Мистер . Честертон, как вы его называете, теперь моя собственность.- Он схватил Сашу сзади за платье, прямо за шею, и с трудом поднял ее на цыпочки. “Как и ты. Позже я отвезу вас на конечную станцию. Но пока ... –”





Он затолкал ее в клетку, стоявшую на середине одной из стен. Щелкнув пальцами, он подозвал двух слуг в ливреях, которые увезли клетку с мистером Честертоном.





* * *





Клетка, в которую Сашу запихнули, плохо пахла и была очень тусклой. Саша не была уверена, что находится в клетке над ней, но он предупреждающе зарычал, когда она ударилась головой о верхнюю решетку. На дне клетки над головой лежал жесткий коврик, и это было очень кстати, хотя пахло, несомненно, именно им. Она была вне себя от гнева и отчаяния, и теперь у нее не было никакой надежды, что мистер Честертон возьмет инициативу в свои руки. Ей хотелось броситься на прутья решетки, биться руками и ногами в замок, кричать и доводить до отчаяния всех, кто находился в пределах слышимости.Но прежде чем она успела это сделать, голос из темной клетки рядом с ней произнес: Меня зовут Роланд, а тебя как зовут?





- Роланд?- Рассудок подсказал Саше, что это имя могло быть простым совпадением. То, как ее сердце подпрыгнуло при звуке его голоса, убедило ее, что это не так. - Я твоя сестра, Саша.





“У меня есть сестра?





- Да, - твердо сказала Саша. “Я. Я проделал весь этот путь по зимнему дереву, чтобы спасти тебя.- Ее сердце снова упало. “Не то чтобы я очень хорошо это сделал. Теперь мы оба заперты в этих клетках и не можем выбраться.





“О, я уже давно придумал, как выбраться из этих клеток.





- Ну и что же? Тогда почему ты все еще здесь?





“Ну, мне больше некуда идти, и я не знаю, как туда добраться. А у тебя есть?





В голове Саши мелькнуло дружелюбное лицо проводника Пульмановского вагона, который обещал подвезти ее домой. Конечно же, Мистер Большой Билл–или его Братство-не откажется оказать любезность и ее брату тоже?





“Да, - ответила она.





- Ладно, подожди.





Саша ждал ответа. Через некоторое время в клетке ее брата зажегся свет. Он медленно рос, и по нему она могла видеть, что он погрузил руку в свою собственную грудь и теперь извлекал что-то изнутри. Он был так велик, что его рука едва могла держать его, и казалось, что он сделан из света. Это было похоже на сердце, и оно билось как сердце, но каким-то образом Саша знал, что это было нечто большее.





- Это моя душа, - объяснил Роланд. “Я не думаю, что мы должны быть в состоянии сделать это, но я понял, как в любом случае.





Теперь его душа была свободна. Он прикоснулся им к замку.





Дверь распахнулась настежь.





Роланд прикоснулся душой к замку Саши, и дверь ее клетки тоже открылась. Он обхватил душу руками на несколько секунд, пристально глядя на нее. Затем он погладил его и положил обратно в свою грудь, которая светилась тусклым и уменьшающимся светом. - Он застенчиво улыбнулся Саше. “Показывать дорогу.- Он показался мне хорошим мальчиком.





* * *





Они спустились по стене клеток, а дети внутри ругались и плевались на них. Похоже, в клетках не было хороших детей, что одновременно заставляло Сашу чувствовать себя лучше из–за того, что она не освободила их тоже, и заставляло ее задаваться вопросом, может быть, она была не такой хорошей девочкой, как она всегда думала-иначе, почему она была там? Она была рада, когда они добрались до выхода и смогли оставить детские будки позади.





Когда ее рука закрыла дверной проем, она снова почувствовала вспышку жара и увидела, что ее рука стала длинной и изящной. Она машинально взглянула на Роланда, чтобы убедиться, что с ним все в порядке . . . и увидел высокого, стройного взрослого мужчину в строгом костюме. Он улыбнулся ей сверху вниз, нежно и с легким оттенком грусти.





Она удивленно заморгала, а там, где только что стоял незнакомец, увидела только Роланда, озабоченно глядящего на нее.





- Прекрати валять дурака, - сказал он. “Мы должны выбраться отсюда.





Они бежали по коридору, сквозь его не-запахи и нечувствительную боль. Они двигались все быстрее и быстрее, пока Саше не показалось, что она несется во весь опор вниз по длинному крутому склону. Ее волосы развевались позади нее, как у Алисы в предвыборной гонке, и все же Роланд ускорился, таща ее за собой по коридору, который все время отклонялся от них, пока Саша вдруг не поняла, что она больше не бежит, а падает.





- Роланд!- воскликнула она. “А что мы будем делать?





- Успокойся, - сказал Роланд удивительно взрослым голосом. “Это довольно забавно, тебе не кажется? Может быть, когда мы закончим, для нас найдется сахарная вата.





Саша должна была признать, что если она думала об этом как об игре или увеселительной поездке, то это было действительно довольно весело. Но это была не увеселительная прогулка! Он был настоящим, и за ним, несомненно, стоял Лорд Сноу.





Роланд резко обернулся, падая вниз. - Напряги свое воображение, сестра Саша! Может быть, под нами большая куча подушек. Или стог сена! Я бы с удовольствием приземлился в стог сена. Может быть, мы упадем в огромную кучу мягкого, пушистого снега” - Саша вздрогнул, - только теплого, понимаете ли. Теплый снег! Разве это не было бы замечательно?





“Как ты можешь так думать?- воскликнула она. “В этом нет никакого смысла!- Она подумала, что время, проведенное им в клетке, возможно, выбило его из колеи. Поскольку у нее не было никаких воспоминаний о нем, она никак не могла знать, всегда ли он был таким веселым парнем. Мистер Честертон, хотя и держался весьма позитивно, обычно придавал ему успокаивающее ворчание.





- Не все имеет смысл, - сказал Роланд. “Я думал об этом еще в клетке. Во–первых, игра с поездами-какой в этом смысл? Крошечные человечки, сделанные из металла, с крошечными металлическими пальто и шляпами.- Он замахал руками, отчего упал еще быстрее, и крикнул ей в ответ: - игрушечные поезда никуда не ходят. Пальто, шляпы и люди-это не металл !





Затем он вытянул свою куртку, чтобы замедлиться, почти как парашют, и глубоко вздохнул. - Но настоящий поезд, который идет прямо вверх по зимнему дереву, не обязательно является улучшением. Так и должно быть, но почему-то этого просто нет! Вот что я думаю: в жизни есть вещи, которые вообще не имеют смысла, но это не повод не наслаждаться ими.





Саша пыталась осмыслить слова брата, когда внезапно–как он и предсказывал-они упали ( бум !) на огромную кучу мягких, пушистых подушек.





“А вот и ты. Я должен сказать, что вам потребовалось достаточно времени, чтобы добраться сюда.- Из темноты вынырнула странно знакомая фигура. - Позвольте мне только зажечь канделябр, чтобы мы могли увидеть то, что увидим."Спичка скрылась. Плясали тени. Саша увидел говорившего.





Это была тетя Аделаида.





* * *





“Я полагаю, что вы полны вопросов, - сказала тетя Аделаида. “Я знаю, что был бы на твоем месте. Очень хорошо, тогда я отвечу им всем, а потом мы вернемся в ваши клетки вместе с вами обоими.- Она замолчала. Затем, выгнув бровь, добавила: - Ну?





“Я– - начала Саша.





- Остановись!- Воскликнул Роланд. Он встал между ней и тетей Аделаидой, как будто старуха была физической опасностью, от которой Сашу нужно было защитить. “Нет. У нас вообще нет никаких вопросов. Мы не хотим этого знать и не собираемся спрашивать.





- Неужели?- Улыбка старухи была широкой и похожей на лягушачью, зубы заостренными, губы и язык ярко-красными. Ее лицо стало мертвенно-бледным. И щелк!- вот так просто!– было очевидно, что она ни в коем случае не человек. Под ее пристальным взглядом Роланд рассыпался, как карточная ладонь, на дюжины Роландов, превращаясь с одной стороны из маленьких мальчиков в высоких мужчин, а с другой-становясь все старше и старше, превращаясь в безволосую иссохшую старую фигуру, которая не могла быть идентифицирована ни с мужчиной, ни с женщиной. Тетя Аделаида протянула невероятно длинные руки и энергично перетасовала Роландов. Затем она раздала три карты, одну поверх другой.





Сначала малышка. “Сказать тебе, всегда ли ты будешь в безопасности и любима?





А потом уже взрослый мужчина. - А твоя дорогая Виктория всегда будет тебе верна или нет?





Наконец-то Роланд, каким он был сейчас. - А найдете ли вы когда-нибудь настоящую тетю Аделаиду?- Тогда, обманчиво мягким голосом “ - или твои мать и отец?





Все Роланды превратились в одного сердитого маленького мальчика. - Нет! Мы не хотим слышать ничего, что вы должны нам сказать.





Саша оттолкнула Роланда с ее пути. “Тебе легко так говорить, - с жаром сказала она. “Ты же никого из них не помнишь. Но это не так.- Она повернулась к фальшивой тете Аделаиде. “Так что-да! Я хочу знать, что вы делали с мамой, папой, бабушкой и тетей Аделаидой. Я хочу знать, что мне нужно сделать, чтобы вернуть их обратно. Скажи мне!





Нечеловеческая красноязыкая ухмылка стала шире, но голос был таким же добрым и заботливым, как всегда. - Ну, дитя мое, - сказала она, качая головой. - Мое дорогое дитя, мы убили их. Мы вышли из зеркал и убили их всех. Теперь они мертвы и никогда не вернутся. Возможно, вам все же удастся спастись, хотя я бы и не ставил на это деньги. Возможно, вам даже удастся Спасти мистера Честертона, каким бы донкихотским это ни было. Но ты никогда, никогда больше не увидишь своих родителей. Даже сам Лорд Сноу не смог бы этого устроить. Я совершенно уверен, что вы никогда даже не найдете их трупы.





Шок от ее слов ударил Сашу со всей силой пощечины. Ее плоть стала обжигающе холодной, как арктический лед. Весь мир стал маленьким, далеким и неподвижным. Ей казалось, что она превращается в камень.





- Правильно, дорогая, держи все это в себе, - проворковало существо. Она смягчилась и осунулась, так что больше не была похожа на тетю Аделаиду; ее волосы превратились в белую пену, а платье-во взбитые сливки. Но острые как иглы зубы все еще блестели в темной пещере ее рта. - Заверни его покрепче и покрепче. Попробуй на вкус эту боль. Смакуй это. Позвольте ему охватить вас и проникнуть сквозь вашу плоть и кости до самой сердцевины вашего существа. Позвольте ему стать вами, и вы станете им. Отдай ему всю свою любовь и ... –”





- Демон!- Закричал Роланд, протискиваясь между ней и Сашей. Он сунул руку в грудь и вытащил оттуда свою бьющуюся, пылающую душу. - Он поднял его перед собой. - Держись от нее подальше!





Но женщина-холмик-из-пены ни на мгновение не смутилась. Усмехнувшись, она протянула к нему цепкую облачкообразную руку. “Это для меня? Ах, какой же ты хороший мальчик! Дай тетушке немного сахара.





Увидев свою ошибку, Роланд потянул назад свою душу, спотыкаясь и почти падая. Но потоки пены и ветрового потока текли от юбок его противника, извиваясь вокруг и позади него, прорастая все более и более длинными, щупальчатыми руками. - Роланд!- Воскликнула Саша, внезапно очнувшись от паралича. - Спрячь его, положи обратно в себя!





Тонкие щупальца обвились вокруг ног и туловища Роланда и сжались вокруг его груди, не давая ему просто вернуть душу в исходное вместилище. Поэтому в отчаянии он запихнул сердце в рот и проглотил его целиком. Его кожа посерела, и он схватился за горло, задыхаясь.





Он согнулся пополам от боли.





Саша побежала по рассыпающейся пене к брату.





Затем он выпрямился. Роланд уже не был самим собой, а взрослым, высоким и красивым, уверенным в себе и властно стройным. Он изумленно покачал головой. - Ах, сестра Саша, неужели вы были так молоды? Ты всегда казалась мне намного старше. Старше, да и мудрее тоже. Как странно встретить тебя вот так.





Саша немного побаивался этого человека, хотя голос у него был добрый. “Ты действительно мой брат Роланд?





“Ну. . . и да, и нет, - сказал мужчина. - Но объяснения могут подождать. Прямо сейчас у нас есть более важные дела в чайнике.- Роланд-взрослый твердо встал на ноги и пошел по коридору, держа Сашу за руку, так что она волочилась за ним, как воздушный шарик. Похоже, он никуда особенно не торопился.





“А разве мы не должны бежать?- Робко спросила Саша.





–Именно этого и хочет от нас Лорд Сноу-бежать как можно быстрее и вечно стремиться превзойти самих себя. Нет, время для этого уже прошло. Вместо этого мы задержимся, - сказал ее взрослый брат. - Задержитесь здесь как можно дольше.





Неторопливо и в то же время чрезвычайно эффективно они прошли по лабиринту коридоров Тессеракт-Хауса, добравшись, наконец, до его главного входа и распахнув двери в темную, усыпанную звездами темноту. - Глубокий вдох, - сказал Роланд. “Встретимся на другой стороне.





Затем он швырнул ее в пустоту.





* * *





Второй полет Саши в холодном вакууме был болезненным, трудным и мало чем отличался от первого. Она кувыркалась и кувыркалась, изо всех сил стараясь задержать дыхание и сохранить мужество, как ей казалось, слишком долго . . . а потом она приземлилась с легким подпрыгиванием на знакомую платформу. Она снова была на конечной остановке.





Ее брата нигде не было видно.





Прижавшись к стене, чтобы не мешать пешеходам, Саша наблюдала за рабочими, идущими по своим делам. Она подумала о том, что сказал Роланд: они действительно выглядели так, словно были сделаны из олова. Вокруг суетились кондукторы и красные колпаки. Мимо целеустремленно шагали инженеры и тормозные машинисты. В киосках продавцы пластилина продавали журналы, сигареты, хот-доги, кофе и даже крошечные сувенирные домики-тессеракты в снежных шарах. Над огромным письменным столом с надписью "информация" висело расписание поездов, на котором было написано::





Алгол трек семь





Бетельгейзе трек четырнадцать





Денеб-Вега-Альтаир трек десять





Третий путь Фомальгаута





Мизар трек двенадцать





Процион трек тридцать четыре





VINDEMIATRIX трек шесть





Затем все буквы закружились вокруг, издавая щелкающий звук, и когда они закончили вращаться, в самом низу списка появилась новая запись:





Главная трек один





Она уже собиралась пойти к справочному бюро, чтобы спросить, где можно найти след одного из них, когда мимо нее пронеслась Красная Шапочка. Хотя его униформа отличалась от униформы Братства рабочих спальных вагонов, его лицо было очень похоже на лицо Мистера Большого Билла. Не останавливаясь, он многозначительно кивнул Саше, и вслед за ним в ее руке появился листок бумаги.





Саша повернулась спиной к толпе, прежде чем посмотреть. Это была страница, вырванная из комикса, сложенная вчетверо. Она осторожно открыла ее, надеясь, что это будет одна из книг Мистера Честертона, просто потому, что было бы очень приятно снова увидеть его лицо.





Но это было не так.это было из комикса о Королеве воинов Яа Асантева. На первой панели она пробиралась через болото джунглей, деревья свисали с веревок из мха и виноградных лоз. На ней были огромные золотые серьги, а вокруг лба-золотая лента. По выражению ее лица было видно, что она очень устала, и во мраке над ней висело изображение Эджисухена, законного правителя Эджису, которого она поклялась освободить из изгнания и вернуть на трон. На следующей панели скрывался огромный крокодил. В третьем, его огромные челюсти открылись прямо перед Яа Асантева.Она выхватила свой меч и вонзила ему в череп с оглушительным СКЛЮНОМ.! Огромное существо билось в предсмертной агонии, и Яа Асантева схватилась за свисающую лозу, чтобы подтянуться и перелезть через умирающего крокодила. Но подождите! Невинно выглядящая Лоза оказалась гигантским питоном! Яа Асантева сопротивлялась, когда огромная змея обвилась вокруг нее. Она отвлекла его, укусив за хвост! Он отчаянно сопротивлялся, но в конце концов она его задушила. На болоте стало тихо, и она осталась одна. На последней панели крупным планом было изображено ее лицо, полное морщин и обвисшей плоти. Это была старая женщина, с удивлением заметила Саша, изможденная и морщинистая.Она выглядела измученной, но в то же время вызывающе. Вокруг нее были расставлены три мысленных шара.





Первая гласила: "Я должен идти дальше.





Второе: "Я не могу продолжать.





И третье: "я пойду дальше.





Внезапно Саша почувствовала озноб, как будто холодный сквозняк ударил ей в затылок. Она огляделась вокруг, почти ожидая увидеть питона. На дальней стороне станции стоял Лорд Сноу! Не глядя вниз, Саша сложила страницу комиксов и, поскольку на платьях девочек не было карманов, засунула ее в рукав.





Рядом стояла тележка, полная багажа. Саша проскользнула за ним следом. Затем, медленно и осторожно, она выглянула из-за угла. Лорд Сноу возился с большим паровым сундуком, защелкивая замки, чтобы убедиться, что они заперты. Сундук был снабжен сетчатой вставкой сбоку, что означало, рассуждал Саша, что бы там ни было живое.





Лорд Сноу властно указал на человека в сером и красном мундире. - Красная Шапочка!





Мужчина поспешил к нему. “Да, Сэр, Лорд Сноу?





- Немедленно положите это дело в мою личную машину. След Один.- Он дал Красной Шапочке десять центов.





- Да, сэр!- быстро сказал швейцар, прикоснувшись к шляпе.





- Я называю это пустой тратой места на полках, - проворчал Лорд Сноу, ни к кому конкретно не обращаясь. “Не знаю, почему бы мне просто не усыпить его.





Саша наблюдала, как Красная Шапочка подкатила багажник к поезду в конце платформы и подняла его в частный вагон. Саша нырнула в ближайший пассажирский вагон и ждала, настороженная, но закаленная мыслью о Яа Асантева, пока мужчина не уехал. Затем она открыла дверь в конце вагона, перескочила через сцепку, соединяющую два вагона, открыла другую дверь и вошла во владения Лорда Сноу.





* * *





Это была очень модная машина, вся белая внутри, с белыми кожаными панелями на стенах и соответствующим клубным креслом у входа. Алебастровая пепельница стояла на страже у стула на тонкой медной колонне. На восточном ковре, сотканном из нитей цвета слоновой кости, яичной скорлупы и пляжного песка, лежала шкура белого медведя, образуя узоры настолько бледные и сложные, что они плавали в ее глазах. В дальнем конце вагона стояло что-то вроде багажной клетки, чтобы багаж не двигался, если поезд внезапно остановится. В нем лежал сундук, который Саша видел снаружи.





Дверь в клетку была не заперта.





Глубоко вздохнув, Саша проскользнула в клетку. Она постучала костяшками пальцев по стволу, и что-то шевельнулось внутри. - Роланд?- спросила она. Последовало молчание, а затем тихий чих. Темнота внутри печально сдвинулась, и Мистер Честертон уткнулся носом в экран.





“О, мистер Честертон, я так рада вас видеть!- Прошептала Саша. Но он не сказал ни слова. Он просто смотрел на нее покрасневшими глазами. Один за другим Саша расстегивал пряжки и защелки. Она увидела, что его пиджак и брюки исчезли, и что теперь на нем был белый кожаный ошейник. Он вышел оттуда на четвереньках.





Он снова был просто собакой.





“О нет!- Воскликнула Саша, обнимая его. “Что он тебе сделал?- Мистер Честертон не ответил. Его глаза были полны страдания. Он даже не помахал хвостом.





Низкий гул сотряс пол, когда вдалеке заработал Локомотив. Пора уходить. - Пятка, - сказала Саша и вывела Мистера Честертона из багажной клетки: слава богу, что он прошел обучение послушанию.





Затем дверь переднего вагона открылась, и в нее вошел крупный, довольно красивый мужчина в форме, с кучей постельного белья, перекинутого через руку.





- Мистер Большой Билл!





Носильщик был удивлен не меньше ее. - Мисс Саша!- Он посмотрел на собаку сверху вниз. “О, мистер Честертон, сэр, - сказал он с упреком. - Только не это!- Положив белье, Большой Билл схватил Мистера Честертона за воротник. - Нам придется действовать быстро. Если бы Лорд Сноу сейчас пришел к нам, он бы непременно это сделал. –”





“Несомненно, что именно?- Сказал лорд Сноу, садясь в машину.





* * *





За лордом Сноу по пятам следовала тетя Аделаида. Она, в свою очередь, держала Роланда за ухо, таща за собой несчастного ребенка. Пространство позади них было заполнено эльфами, их глаза сверкали нечеловеческой злобой.





- Ну вот, - сказала тетя Аделаида, - наконец-то мы все собрались вместе. Разве это не мило?





Лорд Сноу с тяжелым достоинством опустился в белое кожаное кресло и, когда тетя Аделаида швырнула Роланда на пол перед ним, поставил одну ногу на голову мальчика. - Веди себя прилично, - сказала Аделаида, - а то мой хозяин разнесет тебе голову, как виноградину. Смотрите испуганно, если вы понимаете.





Роланд выглядел испуганным.





“Отличный.- Она повернулась к Саше. - Сейчас начнется суд. Теперь вы можете признать себя виновным.





- Ну и что же? - Нет!





- Эта злобная маленькая девчонка не желает сотрудничать.- Тетя Аделаида обратилась к лорду Сноу с мольбой. Но он ничего не сказал. Его лицо было бесстрастно, как снежные поля в полночь, и холодно, как февральская Луна. Позади него эльфы были колышущимся, шепчущим морем белизны. - Она тяжело вздохнула. “Ну, если я должен, значит, должен.





- Повернувшись к Саше, она сказала: - Мы сейчас немного поиграем в угадайку. Ты же любишь игры, не так ли? Конечно, вы делаете, все дети любят игры. Я задам тебе вопрос, и ты угадаешь его ответ. У вас будет три попытки. Если вы угадали правильно, вы можете уйти. Эльфы, перешептываясь и хихикая между собой за спиной Лорда Сноу, расступились, и Саша увидела зеркало на стене позади них. Его отражение показывало не вагон поезда, а гостиную дома.На ковре были разбросаны игрушки, а в камине лежала большая куча оберточной бумаги, которую позже использовали как трут. От этого зрелища у нее защемило сердце.





“Но если нет-ну что ж. Лорд Сноу должен есть, не так ли?





Каким-то образом Лорд Сноу, казалось, растворился на заднем плане эльфов, так что его очертания были нечеткими, а черты лица, несмотря на огромные размеры, трудно было различить. Он был похож не столько на человека, сколько на огромную безжизненную пустыню из льда и камня. Саша представил себе, что если бы ее подняли и бросили ему в лицо, она бы упала в него, замерзая, навсегда.





“Это несправедливо!- Воскликнул Большой Билл, и лицо его потемнело от гнева. - Ты не даешь этому ребенку ни малейшего шанса. Это издевательство над правосудием.





“Я так рада, что ты понимаешь, - ласково сказала тетя Аделаида. Она сердито посмотрела на него и снова повернулась к Саше.





“Вот твой вопрос, дитя: что сильнее реальности?





- Это воображение, - твердо сказала Саша. Она была на твердой почве здесь, и она знала это. Ее учителя и книги много раз говорили ей об этом.





Тетя Аделаида улыбнулась сводящей с ума, снисходительной улыбкой. - Представь себе, как ты из этого выберешься!- Она ударила Сашу так сильно, что на мгновение Саша забыл, кто она такая. Когда она пришла в себя, одна сторона ее лица горела сильнее, чем крапива, и ледяная пустыня полностью окутала ее. От вагона остались только ковер под ногами и зеркало в золоченой раме, прислоненное к далекому валуну. “Попробовать еще раз.





Саша долго и напряженно думал. “Это. . . - любовь?





- О! - Любовь! Аделаида подняла руки в насмешливом восторге. “А что там говорил Эйвонский бард? Люди время от времени умирали, и черви пожирали их, но не из-за любви . Если вы думаете, что любовь сильнее реальности, тогда попробуйте снова полюбить своих родителей живыми. Люби своего брата, чтобы вырваться из рабства Лорда Сноу. Люби Мистера Честертона так, чтобы он снова стал самим собой. Снежные вихри проносились мимо, сдувая пыль с ее волос и оседая на платье. Она смахнула снежинки с одного плеча, потом с другого. “У тебя есть одна последняя, бесполезная догадка.





От ужаса у Саши все поплыло перед глазами. Она умоляюще посмотрела на Мистера Честертона–но он все равно был бесполезен, как и любая другая собака. Лицо мистера Большого Билла было полно сочувствия и беспокойства за нее. Но он ничего не сказал. А там, среди унылых и бесконечных снежных полей, наполовину раздавленный огромной глыбой льда, которая казалась почти (если смотреть на нее правильно, если прищуриться) похожей на ногу, Роланд был совсем рядом. –





Роланд пытался ей что-то сказать.





Она видела это по его глазам. Роланд что-то знал! Теперь он работал лицом, пытаясь разморозить его мышцы. Он несколько раз сглотнул. Наконец ему удалось прохрипеть: "Саша! Мистер Честертон всего лишь собака! А мы-нет.–”





С громким треском ледяная глыба осела на несколько дюймов вниз. На лице Роланда появилось выражение удивления и боли, и слова застыли у него на губах.





И все тут. Роланду почти удалось ей что-то сказать. Но он потерпел неудачу.





Или все-таки был? Саша обращалась за помощью ко всем остальным. Теперь она смотрела на себя, на свои руки. Это были обычные детские руки с обгрызенными ногтями и не слишком чистыми ладонями. Но в Тессеракт-Хаусе она смотрела на них иначе. Там они были длинные и с красными ногтями, с кольцами на пальцах и элегантными часами Longines на запястье.





Откуда она знает, что это за часы? Как она узнала кольца на этой руке, какие из них были драгоценными камнями, а какие она носила только из сентиментальности? Как она узнала, что ее ногти были выкрашены в вампирский красный цвет?





Саша посмотрела на Мистера Честертона, изо всех сил стараясь увидеть его таким же, как ее брат. Ни как ее ангел-хранитель, ни как ее спаситель, ни как милый маленький песик. Но так оно и было. “Ты всего лишь собака, - сказала она наконец, - и с моей стороны было глупо ожидать, что собака спасет меня. Не от такой сложной ситуации, как эта.- Роланд все еще выглядел встревоженным, но ей показалось, что в его глазах мелькнула надежда. - Она повернулась к большому Биллу. “Вы очень хороший человек. Но ты же не герой комиксов, не так ли?





- Я стараюсь выполнять свою работу вежливо и профессионально, а также всегда вести себя с достоинством. Но я не могу претендовать на то, чтобы быть кем-то еще, кроме человека.





- Так что мне придется спасаться самому. Я не собираюсь делать третью догадку–”





“Это хорошо, дитя мое.- Сказала тетя Аделаида. - Отчаяние-это добродетель, прими ее, если можешь.- Она распахнула объятия, приветствуя Сашу.





Но Саша на это не купился. “Я не собираюсь гадать, потому что знаю ответ.





- А? Так что же это такое?





“Понимание.





Наступила долгая, холодная тишина, как будто вся Вселенная затаила дыхание. Глаза тети Аделаиды превратились в две сверкающие льдинки, которые невозможно было прочитать.





"Понимание сильнее истины, потому что оно позволяет нам терпеть истину. Я уже не ребенок.- Именно это Роланд так старался ей втолковать-что они не дети. “И Роланд тоже. Мы же взрослые люди. Наши родители умерли. Я тоже собираюсь умереть. Когда-нибудь Лорд Сноу возьмет меня и Роланда, и все, и всех, кого я люблю, а это неотъемлемая часть жизни. Ребенок не может этого понять, но взрослый должен. Все так, как есть, и, возможно, даже так, как должно быть. Мне это совсем не обязательно нравится.Но я также не должен позволять ему наполнять меня страхом.- Это не вопрос, - сказала она. - я ошибаюсь?





Тетя Аделаида становилась все бледнее по мере того, как Саша говорила, и теперь она была совершенно бесцветной, словно изваянная из снега женщина.





А потом она рухнула.





* * *





Роланд с трудом выбрался из пустыни, ухмыляясь и неся зеркало над головой. Громко залаяв, Мистер Честертон побежал ему навстречу. Роланд опустил зеркало и осторожно прислонил его к сугробу. Затем, когда собака заплясала у него на коленях, он обнял сестру. Теперь он был взрослым, но это было хорошо, потому что она тоже была взрослой. “Вы были великолепны!- сказал он. “Ты сделал гораздо больше, чем я когда-либо мог бы сделать.





“Я считаю для себя большой честью быть вашим другом.- Большой Билл торжественно пожал Саше руку. “Я думаю, ты захочешь это иметь.- Он протянул ей экземпляр "приключений Мистера Честертона". На обложке девушка-Саша и мальчик-Роланд потрясенно раскрыли рты, когда мистер Честертон, опустив голову от стыда, сказал: "лорд Сноу-ледяной великан . . . А Мой Отец!





Саша раскрыл книгу на самой последней странице. Там лорд Сноу с побежденным видом стоял перед торжествующим Мистером Честертоном и плакал. - Ты мой сын, Честертон, - произнес словесный пузырь. Почему ты меня не любишь?





На следующей панели Мистер Честертон жестикулировал, и кусочки льда начали собираться вместе, образуя стеклянную трость в его руке. - О Боже мой, отец, - сказал он. “Конечно, Я Люблю Тебя. Я Всегда Так Делал. Я просто не одобряю ваши действия в последнее время.





На предпоследней панели трость с резким стуком опустилась на лысую макушку Лорда Сноу. Наконец это мерзкое существо отступило назад, схватившись за голову, и Роланд, Саша и Мистер Честертон прошли мимо него, держась за руки, чтобы пройти сквозь зеркало, ведущее к их дому, семье, родителям, их жизни.





Саша не удержался от улыбки. - Это очень милая история, - сказала она. “Но я уже не ребенок.- Обещай мне, что ты будешь хорошо заботиться о мистере Честертоне.





“Я всегда так делала, Мисс Саша. Я всегда так делал.





Саша быстро поцеловала Мистера Большого Билла в щеку. Она наклонилась, чтобы погладить Мистера Честертона по голове так, как ему особенно нравилось, и рассмеялась, когда он с энтузиазмом лизнул ее в ответ. Затем она повернулась к Роланду. “Так ты идешь? Я думаю, что мы закончили здесь.





Они прошли сквозь зеркало.





* * *





Телефонный звонок раздался, как это бывало каждый год, когда становилось холодно и в воздухе витала зима.





- Ну Что, Сестра Саша? - Ну что, поехали?





“Разве я когда-нибудь подводил тебя? Я уже заказал столик.





“Великолепный.





Саша и Роланд встретились в "четырех сезонах", как обычно, чтобы вспомнить и поговорить о старых временах. Они и их братья уже выросли и обзавелись собственными детьми. Но каждый год, когда наступали праздники, они все откладывали свои семьи на несколько часов, чтобы поговорить о вещах, которые только у них четверых во всем мире были общими. Роланд и Саша, однако, старались всегда появляться первыми.





“Так. Ты что, поставил зимнее дерево?- Спросила Саша.





Роланд улыбнулся в свой бокал с мартини. “Ну, как всегда, я сказала, что мы не будем, и, конечно же, дети и слышать об этом не хотели. Каждыйу одного есть дерево, сказали они. Это неправда, но вы не можете оспаривать факты с детьми. Я предположил–вполне разумно, как мне показалось,–что время, потраченное на украшение дерева, можно было бы лучше использовать и другими способами. Возможно, готовит специальный ужин или помогает в Продуктовом банке. Я попытался подсластить сделку, предложив им остаться допоздна, чтобы они могли видеть Луну в полночь и искать призрачных оленей. Но дети и слышать об этом не хотели. Можно было подумать, что я Эбенезер Винегар Гринч, судя по тому, как они себя вели.





Саша засмеялась. “О, теперь я слышу ваши доводы! Так что ты сдался.





“Для моих детей? А я, конечно, нет. Но Виктория уперла руки в бока и одарила меня удивленным взглядом. Потом она сказала детям: "не слушайте своего отца, он понятия не имеет, о чем говорит.- И она сказала мне: "мы уже говорили об этом раньше, и это всегда заканчивается одинаково.- Так что, конечно, ничего нельзя было поделать, и он полез на дерево. Как все прошло с тобой?





“О, я пыталась. Но Джеймс одарил меня щенячьим взглядом, и я просто сдалась. Что касается Стэнли и Кейши, то они никогда не сомневались, что у нас все получится.





“Ненавижу эти штуки, - сказал Роланд.





“И я тоже. Но что вы можете сделать? Мир-это опасное место, но мы не всегда будем там, чтобы защитить их. Поэтому я полагаю, что они должны учиться. Так или иначе.





- Аминь, сестра. Увы.





Затем Зои и Бенджамин приехали вместе–они случайно встретились на Центральном вокзале, как они сказали, и взяли такси–и сели, заказали напитки и меню, и разговор сменил тон. Они все говорили и говорили о маме, об отце, о бабушке, о двоюродной бабушке Аделаиде и даже о мистере Честертоне-какой замечательный щенок! Они оглянулись назад на общее детство, которое светилось в их воспоминаниях так же ярко, как Райский сад, и которое, как и сад, ушло безвозвратно, чужая земля, жители которой были так же недостижимы, как если бы все они были убиты эльфами.





Это была лучшая часть каникул, этот разговор. Так было всегда. Они все четверо лелеяли его. Они смеялись до слез.

 

 

 

 

Copyright © Michael Swanwick and Eileen Gunn

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Сжечь дотла»

 

 

 

«Три жизни Сонаты Джеймс»

 

 

 

«Клевер»

 

 

 

«Самый дьявольский вредитель»

 

 

 

«Человеческое пятно»