ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Поле Финнегана»

 

 

 

 

Поле Финнегана

 

 

Проиллюстрировано: Damai Mikaz

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 39 минут

 

 

 

 

 

Мрачный роман о шестилетнем ребенке, который таинственно исчезает на три года, но однажды возвращается домой совсем не таким же, каким был раньше. По крайней мере, для ее матери.


Автор: Анджела Слэттер

 

 





По ирландским преданиям, когда дети уходят под гору, они больше не выходят оттуда.





Когда-либо.





Когда дети уходят под гору, они остаются там, где их положили.





Навсегда.





Когда дети идут под гору, родители, хотя они молятся и ищут, на самом деле не думают, что увидят их больше.





Никогда.





В полях Финнегана, Южная Австралия, у жителей было более чем достаточно ирландцев, оставшихся в их душах, что, несмотря на полтора века с момента эмиграции, они несли эти потери с горечью, да, но также и с большим, чем немного принятием. Что-то вроде пожатия плечами, которое говорило: ну, это должно было случиться, не так ли? Мягкая зеленая печаль эйре с унаследованным от нее ожиданием горя бежала по их венам, так что они лишь молча соглашались и уж точно не искали объяснений.





Пока Мадригал Баркер не вернулась домой.





И когда она это сделала, через три года после своего исчезновения, то была большая радость и удивление, а также немалая обида со стороны тех взрослых, чье потомство осталось потерянным. Было задано очень много вопросов и ужасно мало ответов, и в конце концов все, кроме матери Мадригал, восприняли ее возвращение как счастливое чудо.





Ребенок был уже не тот, что прежде.





Энн Баркер любила свою дочь, как и подобает хорошей матери, с иррациональным предубеждением к ее талантам и совершенствам, но она знала, что Мадригал не вернулась так, как ушла. На заднем дворе девочка играла с Ди-Фером; собака вела себя так, как будто это было только вчера, когда ее двуногий друг бросал ему резиновую кость, чтобы он погнался за ней. Как будто он не постарел в ее отсутствие, как будто у корней его меха и вокруг усов не проросло ничего серого и белого, как будто он не спотыкался на каждой третьей ступеньке, когда его бедро подкашивалось. Если собака этого не заметила, то почему Энн?





“А она тебе не кажется другой?- спросила она своего мужа. Брайан сидел в гостиной перед огромным телевизором, который он настоял купить, чтобы посмотреть футбол. Он был слишком велик для уютной комнаты, даже слишком велик для дома. И он даже не обращал внимания на игру, неистовые цветные вспышки мяса, которые рвались с одной стороны экрана на другую, и уже некоторое время не обращал. Его самый нежный взгляд был направлен через стеклянные раздвижные двери на девушку и собаку, которые подпрыгивали вместе с криками и лаем ликования.К ребенку, который родился намного позже их первого, намного позже того, что они думали, что сделали.





Брайан отрицательно покачал головой. “Она немного выше ростом. Я думал, что она подросла еще на несколько дюймов, но, возможно, она плохо ела, когда ее не было дома.





Пока она была в отъезде . Энн вдруг поняла, что они обсуждают отсутствие дочери так, словно она была в летнем лагере, или в школе-интернате, или гостила у родственников. Не признавая того факта, что она исчезла на тридцать шесть месяцев. Что от нее вообще не осталось никаких следов, и их сердца Ежедневно разрывались без каких-либо знаков или намеков, которые могли бы дать им надежду. Никаких улик, никаких улик, как будто она просто испарилась, как роса на лепестке цветка, когда ударило солнце.





И они бы не говорили об этом, ее возвращение на родину, за исключением , но где она была в день Эйдан Ханрахан под названием—на его мобильный телефон, не менее, инструмент он использовал именно четыре раза в шесть лет, ибо он не любил тратить деньги—сказал, что нашел ее блуждающей по его загонах, не далеко от мертвеца горы. Что он везет ее прямо в больницу, но хочет, чтобы они знали, что у них есть свое чудо.





Прибыв на место ЧП, они увидели ее неряшливой, как сорванец, волосы спутанные и перепачканные грязью, листьями и ветками, грязь размазалась по лицу, рукам и ногам, как будто она долго ползла по луже. Но если отбросить эстетику, она выглядела так, как и подобает девятилетней девочке. И что еще более важно, с ее темными волосами и бледно-голубыми глазами, выцветшими веснушками, дерзким маленьким носиком и розовым бутоном надутых губ, которые так любила Энн, она выглядела так, как и должна была выглядеть их девятилетняя дочь; как будто она не постарела ни на день.





Но Мадригал была не права, когда вернулась домой, хотя Энн не могла точно сказать, почему.





- Только ее размер? И это все?- спросила она, копая, но не слишком сильно, боясь, что он может начать сомневаться в ее здравомыслии. Опасаясь схода лавины такие мелкие камешки могут начаться. Если ее муж был честен, то он тоже знал, что их младшая дочь была не такой, как она, но Брайан не был честен, по крайней мере в своем сердце.





Вот почему он оставался женатым на ней еще долго после того, как перестал любить ее; Энн знала это, а он нет. С ним все было в порядке: счета оплачивались, и оставалось еще достаточно денег, чтобы откладывать; он кормил Джейсона и заботился о нем, когда она не могла встать с постели; а ночью рядом с ней было теплое тело, когда она нуждалась в этом.После потери Мадригал в их жизни так много изменилось, что эти мелочи были тем, за что она цеплялась, когда чувствовала себя наиболее потерянной, в те дни, когда ее воображение становилось гипертрофированным, и она видела все виды ужасных деяний, которые неоднократно посещали ее дочь. Поступки, которые заставили ее желать, чтобы ребенок был мертв, убит сразу, а не остался в живых, чтобы страдать от деяний, которые задумала Анна.





Время шло, и Джейсон уехал из дома в университет. Они с Брайаном тасовали карты своей жизни, закрывая ими огромную зияющую дыру. Как раз когда она подумала, что некоторые рубцы могут вырасти, что они могут двигаться дальше, Мадригал вернулась.





- Разве ты не можешь просто быть счастлива, Энни?- Глаза Брайана были печальны. “Разве ты не можешь просто принять тот огромный подарок, который нам преподнесли, и мы должны быть благодарны?





Энн медленно кивнула, давая ему понять, что он прав. “Конечно, дорогая. Я просто имел в виду... не знаю, что я имел в виду. Я уже привыкаю к ней, вот и все. Я не могу перестать смотреть, потому что думаю, что ее снова заберут.





- Нет, Энни. Она здесь, чтобы остаться. Бог вернул ее нам обратно.





Она улыбнулась, хотя его религиозная вера раздражала, и когда она снова заглянула в кухонное окно, все, что она заметила, было чем-то далеким.. Что-то в том, как двигалась девушка; если Энн прищурилась, то ей показалось, что она видит призрачный силуэт вокруг своей дочери. Тень, которая была немного больше Мадригал и на долю секунды медленнее, как будто только что вышла из синхронизации, так что, когда она развернулась, побежала, подпрыгнула и прыгнула, за ней было пятно, похожее на крыло бабочки, но только на самый тонкий момент. Волосы казались слишком темными, впитывая свет, но не отбрасывая его назад, и не имело значения, как часто Энн мыла волосы девочки, они все равно были маслянистыми.И улыбка маленькой девочки казалась одновременно слишком быстрой и слишком медленной, как будто она также несла свой собственный призрак, оставляя недолговечное пятно, как только оно скользнуло на место.





Но Энн знала, что не может никому об этом сказать. Мадригал была похожа на ребенка, которого они потеряли, на ребенка, чье лицо появлялось на листовках, приклеенных к столбам и заклеенных липкой лентой в витринах магазинов, на лицо, которое так недолго украшало первые страницы дюжины газет и еще быстрее мелькало на телевизионных экранах, когда трагедия была еще свежа. И девочка была в порядке, казалась в порядке, но в те несколько раз, когда Энн находила ее среди ночи у входной двери, она ходила во сне.Она не проснулась, когда ее снова отправили в постель, и не помнила утреннего эпизода, только смеялась и шутила о том, как ей повезло, что ее мать так хорошо присматривала за ней. Это было больно, совсем чуть-чуть. Энн почувствовала, как он ударил по сырому шару вины, который всплыл, когда Мадригал впервые исчезла, напоминание о том, что она не уберегла свою дочь в безопасности. Но она не смогла уловить ни намека на намерение в его словах, ни резкой усмешки, ни жестокого блеска в глазах. Это была просто детская брошенная линия, ничто не должно было резать материнское сердце.





Но все же что-то ушло от ее маленькой девочки, и часть холода поселилась внутри Мадригала, хотя она все еще болтала и хихикала, обнимала свою семью, разговаривала с кошкой и собакой так же, как раньше. Скоро они устроят ей возвращение в школу—социальный работник сказал, что они должны, не могут держать ее взаперти всю оставшуюся жизнь; разве ей не достаточно было этого? Но Энн хотела сказать, что не знает; что никто не знает, потому что Мадригал не сказала, где она была и кто ее забрал. Не могла ли она этого сделать или не хотела, было вопросом для некоторых дебатов, но психолог, казалось, думал, что это будет растянуто со временем и пониманием. Это могло бы всплыть, если бы они продолжали давать ей успокоительные лекарства и брать ее на сеансы терапии, где она могла бы поговорить о своих чувствах и воспоминаниях ( до и после были ли это круглые скобки, пробел в середине, который она не могла вспомнить или не хотела обсуждать), были ли у нее сны (да) или кошмары (иногда), и как она чувствовала себя дома снова (хорошо).





Энн тоже пошла туда, и психолог спросил о ее чувствах и воспоминаниях. Энн улыбнулась, хотя выражение ее лица всегда оставалось бледным, и сказала, что она счастлива и рада тому, что ее дочь выздоровела. Она старалась не думать о том дне, когда похитили Мадригал, потому что ей было очень грустно и тревожно. Печаль и тревога были ее самыми распространенными словами. Иногда ей хотелось встряхнуть и психолога, и Мадригал; они были так спокойны, так много скрывали, а Анне уже надоело прятаться.





Она распахнула окно в летние сумерки и позвала: “Мэдди? Заходите на чай.





В конце концов, Энн ждала три года, а что значит чуть дольше?





- Ты должна забыть об этом, мама.- В тоне Джейсона звучало все скучающее превосходство ребенка, поступившего в университет, чтобы получить квалификацию, которой не было ни у одного из его родителей.





В доме было тихо, и только голос молодого человека на другом конце провода слегка жужжал на расстоянии. Сегодня Брайан отвел Мэдди к психологу, потому что была его очередь говорить , хотя она сомневалась, что он это сделает. Он запер свои чувства с тех пор, как их девушка вернулась, решив забыть боль и мучения. Как будто отсутствие вопросов означало бы, что он будет вознагражден за свою веру, как за какую-то современную работу; как будто молчание могло бы гарантировать, что злой глаз Бога больше не будет привлечен к зазывалам.





Она воспользовалась случаем, чтобы позвонить Джейсону. Он был, как ей показалось, необычайно хорошо приспособлен ко всему, что произошло. Он, казалось, не чувствовал себя брошенным из-за внимания, уделенного исчезновению его сестры, ни ее последующему возвращению. Он вернулся домой, когда ее нашли, и проводил столько времени, сколько мог, вдали от универа, прежде чем вернуться на экзамены; он регулярно звонил. Обычно она могла поговорить со старшей о чем угодно, но сейчас Энн об этом пожалела.Она спросила, не думает ли он, что есть что-то другое о его младшей сестре, и получила лекцию о бреде Капгра, где родитель с параноидной шизофренией не может распознать своего собственного отпрыска, действительно убеждается, что ребенок был заменен самозванцем. Он явно разговаривал с отцом—приятно было узнать, что Брайан кому —то доверяет, - и был суров, когда сказал ей, что не может поверить, что она так думает. Не могла поверить, что Мэдди может быть отвергнута собственной матерью.





- Я не страдаю психическим расстройством, дорогой, - сказала она совершенно спокойно, хотя и почувствовала, как заскрежетали ее зубы, когда она проглотила эти слова. “Я просто спросил, потому что беспокоюсь, что она никогда не говорит о том, когда ее не было дома. Что же было настолько плохо, что она либо забыла об этом, либо отказывается обсуждать?





Он смягчился, как будто осознав, насколько суров он был; он снова заговорил как маленький мальчик, которого она так любила, что ей было больно выпускать его из поля зрения. - Мне очень жаль, мам. Послушай, это только вопрос времени. Мы не знаем, что случилось, и ты должен помнить, что даже если она дома, Мэдди должна снова научиться доверять семье. Может быть, где-то в ее голове есть мысль, что мы подвели ее. Неважно, как мы старались, Мама; мы не преуспели, и это всегда будет там, пока она не столкнется с ним и с нами. В один прекрасный день она будет кричать и вопить, и, надеюсь, обида уйдет.





“Но мы так старались, Джейс, как же нас можно за это винить?- Она почувствовала, как слезы наполнили ее глаза и голос. Она думала, что больше плакать не о чем, но беспомощность одолела ее. - Мы сделали все, что могли.





“И однажды она поймет это. Но в данный момент она-испуганная маленькая девочка с ночными кошмарами. Она пробыла дома всего два месяца, Мама; это такой короткий срок, если учесть, как долго ее не было. На самом деле ей было недостаточно времени, чтобы успокоиться и почувствовать себя в полной безопасности. Она все еще ждет, что что-то, что она не может контролировать, произойдет снова.





Когда они закончили разговор, снова став друзьями, она вытерла глаза и положила кусок солонины в мультиварку, щедро сдобренный яблочным уксусом, как учила ее мать. Потом чеснок и лук, и много соли. Накройте крышкой, поставьте на максимум. Она взяла свой кофе и села в шезлонг на заднем дворе.





Энн подумала, уж не она ли это. Неужели она сходит с ума? Может ли параноидальная шизофрения проявиться у сорокапятилетней женщины, не имевшей в прошлом никаких психических проблем? Она так не думала, но потом погуглит его.





Неужели это она ?





Неужели она все это выдумала? Может быть, она вообразила себе тень за спиной своей дочери? Неужели она так устала, так измучена постоянными расспросами, постоянным любопытством? То очарование, которое люди с поля Финнегана, казалось, имели с возвращением? Люди спрашивали о Мадригале, маленьком чуде, каждый раз, когда Энн выходила из дома, шла на прием к врачу, заходила в мясную лавку за жарким или покупала тампоны в аптеке. Это когда-нибудь закончится?





Даже те, кто был под подозрением—те, чьи имена она знала от нескромных молодых полицейских, или активно сброшенных злонамеренными сплетниками или плохими журналистами—даже они спросил. Как будто для того, чтобы показать, насколько они сильны духом, что они не держат зла. Как и том Пайк, школьный директор, любивший молодую плоть, который развелся со своей двадцатитрехлетней женой только для того, чтобы жениться на девушке, только что окончившей среднюю школу. Или боди Хоган, который упаковывал продукты в супермаркете и предлагал детям леденцы, хотя его предупреждали не делать этого, снова и снова. Или аккуратный, педантичный Эндрю Энгл, дантист, с его галстуками-бабочками и начищенными до блеска ботинками, который неожиданно уехал из города в тот же день, когда похитили Мэдди, и уже целый месяц не мог с ней общаться.С мужчинами Энн не могла не сталкиваться чаще, чем ей хотелось бы каждую неделю.





Даже когда Энн по вторникам утром тащила мусорное ведро к обочине, Миссис Флинн, единственная соседка на той стороне улицы, неизменно поджидала ее, каким-то образом всегда находясь на расстоянии оклика. Это было так, как если бы у нее был радар, и она либо поливала свою лужайку, либо тащила за собой свой собственный зеленый мусорный бак, всегда готовый поболтать. Она никогда не спрашивала напрямую, сказал ли ребенок, где она была, но тщательно скрывала свои вопросы с беспокойством. Энн пыталась вставать все раньше и раньше, но все равно не могла опередить Миссис Флинн, когда та выходила на тропинку.Даже когда она попыталась вынести мусор накануне вечером, женщина, которая знала все, что происходило в их тупике и даже на полудюжине улиц вокруг них, была там.





Но миссис Флинн была необъяснимо добра, когда в последний раз спрашивала о маленькой девочке, Когда Энн обнаружила, что у нее не осталось ни слов, ни ответов, по крайней мере ни одного, который она могла бы дать. Она смотрела на старую леди, глотая и глотая все, что не могла выпустить, а миссис Флинн похлопала ее по руке. “Тебе просто нужно время, Энни-девочка. Со временем все станет яснее.





Эта нежность коснулась ее, пронзила и разозлила. Энн никак не могла взять в толк, откуда у этой женщины такая уверенность. Она больше не видела Миссис Флинн у края тротуара, хотя время от времени замечала, как та выглядывает из-за занавески и печально улыбается, напоминая Энн ее прабабушку, последнюю в семье, чьи ноги касались старого дерна.





Энн не знала, почему она проснулась. Она не могла вспомнить ни звука, ни запаха, ни ощущения прикосновения, ничего из того, что могло бы заставить ее пошевелиться, но она проснулась внезапно и в ужасе. Брайан продолжал спать, даже не фыркнув, когда она встряхнула его, хотя кот надменно смотрел на нее с края матраса. Она напрягла слух, ничего не слыша, но все же не могла игнорировать ощущение, что что-то было не так. Бросив последний взгляд на мужа, она спустила ноги с кровати и прокралась в холл.





Дверь в бывшую комнату Джейсона, как всегда, была заперта на засов, но дверь Мэдди, которую она закрывала каждый вечер, чтобы чувствовать себя в безопасности, оставалась приоткрытой. Энн ухватилась рукой за раму и заглянула внутрь, глаза привыкли к темноте. Одеяла были смяты, но единственный человек на матрасе принадлежал Ди-Феру, его рыжий мех казался почти черным в ночи, он пыхтел и сопел, гоняясь во сне за кроликами.





Сглотнув, чтобы успокоиться, Энн проверила ванную и туалет. Не найдя никаких следов, она слишком быстро поднялась по лестнице и чуть не споткнулась, когда шла, придя в себя, как только достигла нижней ступеньки. Она бы пошла на кухню посмотреть, не ушла ли ее дочь перекусить в полночь, но входная дверь была открыта. Стоя на пороге, вглядываясь в темную улицу, она почувствовала, как вверх рвется крик...пока ее внимание не привлекла белая вспышка, исчезнувшая в тени перекрестка, а затем вновь появившаяся между прочными стволами деревьев, выстроившихся вдоль пешеходной дорожки.Одна ее часть, безумная часть, хотела позвать, закричать, заплакать; другая часть, рациональная часть, та часть, которая становилась все более холодной за последние три года, последние два месяца, говорила: Подожди . Подожди, смотри, следуй за мной .





Без туфель, в розовой хлопчатобумажной ночной рубашке с прорехой на правом плече, где стерлись вышитые цветы, она вышла на асфальт, ощупывая каждый камень, каждую палку, каждый осколок стекла от разбитых ветровых стекол и разбитых пивных бутылок, которые когда-либо валялись в их тупике.Она держалась, по ее мнению, на безопасном расстоянии, не сводя глаз с мерцающего призрака ночной рубашки дочери, который бродил туда-сюда по одному предместью и дальше, иногда останавливаясь перед домами, заглядывая в окна, а затем продолжая свой путь, пока случайность не стала казаться почти намеренной, и Энн задумалась, знает ли девочка, что ее преследуют.





Наконец они добрались до парка, небольшой зеленой площадки с дровяными мангалами и крытыми беседками для пикника. Днем он был довольно красив, окруженный деревьями, с неглубоким прудом посередине, где уткам удавалось скользить, как будто они были в океане, а не просто в большой луже. По ночам, однако, это было место, где прибивались пьяницы, бродяги и опасные люди, находили где поспать; именно таких людей инспектор Джаспер Доусон не раз приводил на допрос после исчезновения Мадригал.





Горло Энн сжалось, когда она прищурилась, пытаясь понять, сколько скамеек и столов было занято спящими фигурами, пахнущими выпивкой и запахом тела. Казалось, что место было пустым, что случалось редко, и Энн расслабилась. Ее дочь ходила во сне. В том, что делала маленькая девочка, не было ничего зловещего, просто беспорядочные сны направляли ее туда и сюда. Энн была параноиком; пришло время отвезти Мэдди домой. Прошлый опыт показал, что она не проснется, но с радостью последует за ним, если ее поведут за руку.Энн, спрятавшись за стволом большого старого призрака жвачки, приготовилась вырваться из укрытия и забрать своего ребенка. - Она заколебалась.





Облака обнажили Луну, заливая парк бледно-серебристым светом. Мадригал подошла к скамье, на которой лежала длинная худощавая фигура. Девочка помолчала, склонив голову набок, словно размышляя, потом осторожно сняла ночную рубашку, аккуратно сложила ткань и аккуратно положила ее вместе с крошечным розовым бельем на другую скамью.





Она вернулась к мужчине, присела на корточки, а затем прыгнула гораздо выше, чем могла бы поверить ее мать. Мадригал приземлилась на грудь спящего с достаточной силой, чтобы сломать ребра и послать получившийся щелчок туда, где ждала Энн, головокружительная и попеременно дрожащая и вспотевшая, ее колени внезапно потеряли силу, чтобы поддержать ее. Ноги ребенка соскользнули вниз, чтобы прижать руки жертвы к его бокам. Неузнаваемый голос исходил от маленькой девочки, звук, который был слышен, хотя она говорила тихо, голос, который был многими голосами, грубыми и сердитыми, как требовала Мэдди: "это ты? - Это ты?





Все, что мог предложить этот человек, были лишь проклятия, пока ребенок не схватил его за челюсть и не сжал ее с такой силой, которая, должно быть, была чудовищной. После этого он просто захныкал. Энн видела выражение его лица, искаженное ужасом. Она удивлялась, как ее дочь могла так преобразиться.





Так как ответа не последовало, или, по крайней мере, он не удовлетворил девушку, стало очевидно, что парень был бесполезен. Мэдди оторвала тряпку от его рубашки и засунула ее ему в рот, а потом маленькие ручки с аккуратными розовыми ногтями изменились, отрастив когти, которые впились в кожу под подбородком, и Энн увидела, как потекла черная кровь. Когти были воткнуты в глазницы один за другим, выщипывая глазные яблоки, которые ее дочь ела с большим удовольствием. Мужчина сопротивлялся, но не мог пошевелиться, зажатый между бедер ребенка.Затем она наклонилась, словно собираясь поцеловать его, покачала головой, как собака трясет крысу, и резко вскочила, издавая рвущийся звук. Губы мужчины исчезли, и звук жевания Мэдди донесся до Энн слишком отчетливо.





Хотя ее желудок взбунтовался, Энн отказывалась блевать. Чтобы ребенок не услышал. Чтобы ребенок не увидел. Она не могла пошевелиться, не могла уйти, должна была остаться. Пришлось стать свидетелем.





Мадригал съела все, как ее учили дома: вымыть тарелку, детские косточки и все остальное, плоть, органы, жидкости-все, твердое и мягкое, пока ничего не осталось. Полицейским ничего не оставалось делать, потому что девушка вылизала скамейку дочиста и стерла все темные пятна в грязи, чтобы скрыть то, что там произошло. Когда ее дитя вошло в узкий пруд, чтобы умыться, Энн бежала так тихо, как только могла, на ушибленных и разбитых ногах. По улицам, через лужайки, перелезая через заборы, чтобы она могла срезать путь к своему дому.





Она оставила входную дверь открытой и помчалась наверх, добежав до туалета, где горячая блевотина громко полилась в унитаз. За этим последовали другие, более кислые. Она едва успела закончить, когда услышала царапанье—не когтей, а пальцев!—и тоненький голосок говорит: "Мама?





Она уперлась пяткой в основание двери, а потом ее снова вырвало. Когда, наконец, она опустошилась, то выдохнула: "все в порядке, детка. Я немного мошенник. Иди спать, душечка. Возвращайся ко сну.





- Я люблю тебя, мама.





“Я люблю тебя, детка. Энн закрыла глаза, крепко зажмурилась, моля Бога, чтобы он не поверил в то, что ее ребенок, ее монстр, был убежден.





Она не была уверена, сколько их потребуется.





Один для взрослого человека?





Половина для ребенка?





Она подумывала поискать в интернете правильную дозировку, но не хотела оставлять след. Бог свидетель, запасов у нее было предостаточно; шкафчик в ванной был набит битком, потому что доктор Мартен, увидев ее в дверях своего кабинета, машинально потянулся за рецептурным блокнотом. Но она всего лишь хотела заставить их спать. Независимо от того, что она видела, последнее, о чем она думала, было убийство, хотя видение Мэдди, сидящей на вершине бродяги, должно было быть отброшено в сторону, как и закольцованный саундтрек жевания, разрывания и приглушенных криков.После ужина она раздавила две таблетки в горячий шоколад мужа, просто чтобы убедиться, и половину в шоколад дочери.





Прошло совсем немного времени, и Брайан начал дремать. Энн отослала его, сказав, что возьмет Мэдди, что он слишком устал и шатается, чтобы нести ее, что ему не стоит беспокоиться, она обо всем позаботится. Он даже не заворчал.





Она сидела на диване рядом с дочерью, поглаживая темноволосую головку на коленях, чувствуя жир на пальцах, слушая, как ее муж ковыляет вверх по лестнице, тяжело ступает по лестничной площадке и наконец с глухим стуком падает на кровать, знакомый скрип пружин-ее сигнал. Энн отодвинулась от легкого груза, затем просунула одну руку под шею маленькой девочки, другую под ноги и подняла ребенка с птичьими костями. Так светло, так светло.





Несколько лет назад Брайан отгородил часть гаража, как раз рядом с прачечной, чтобы Джейсон мог использовать его как тренировочную студию. Ее стены были звуконепроницаемыми, так что шум его барабанов не беспокоил соседей—или его родителей. Вот куда Энн забрала Мэдди. Помещение было заброшено и заполнено пылью, так как музыкальная одержимость Джейсона угасла—значительно меньше времени, чем потребовалось Брайану, чтобы построить маленькую комнату.С некоторым трудом Энн привязала девочку с желеобразными конечностями к старому офисному стулу, осторожно затягивая узлы, не желая нарушать кровообращение, но в равной степени уверенная, что она не хочет, чтобы ее дочь освободилась. Убедившись, что они держатся крепко, она сделала шаг назад, собралась с духом и изо всех сил ударила Мадригал по лицу.





Сиденье скользнуло по полу на неуклюжих колесиках; глаза девочки распахнулись быстрее, чем ожидала Энн, и она увидела там что-то еще, что-то, что не было ее ребенком. Что-то темное и сморщенное, с острыми зубами и налитыми кровью шарами в глазницах, что-то, что боролось со своими связями и хватало ее, когда она тянула его к центру комнаты.





Энн заняла свое место на случайном кухонном табурете, который Джейсон использовал для хранения нот. Она зацепилась ногами за подставку офисного стула и удерживала его на месте, старательно оставаясь вне досягаемости аккуратных, щелкающих маленьких зубок, которые ее дочь так яростно пыталась развернуть.





“А ты кто такой?- Спросила Энн. - Ее голос дрожал, но это был не тот эффект, на который она надеялась. Она прочистила горло, вложила сталь в заднюю часть своей души и повторила:





Если она ожидала, что он попытается воззвать к ней, убедить ее, что она ошибается и это ее Мадригал, то была разочарована. Возможно, диазепам сделал его вялым и глупым, уменьшил его способность притворяться. А может быть, ему уже было все равно, и он просто хотел убить ее. Эта мысль вызвала у нее дрожь, ледяную, как капля холодного дождя, пробивающаяся сквозь разинутую куртку. Энн гадала, вернется ли когда-нибудь ее настоящий ребенок.





“Где моя дочь?





Он снова боролся, но потом, казалось, сдался; сердитый блеск его взгляда, казалось, уменьшился, как будто он думал, теперь, как лучше вести переговоры.





“Мы такие, какие мы есть, - ответил он многоголосым голосом.





“Ты не моя дочь .





- Мы такие, какие мы есть, - повторил он.





Энн с трудом перевела дыхание и схватила со стола плоскогубцы. - Она взялась за одну из ног существа. Девочка отказалась стричь ногти на ногах с тех пор, как вернулась домой. Они были длинными, рваными и зацеплялись за простыни; легко было закрепить металлические челюсти на роговой пластине самого маленького пальца. - Кто ты такой и где Мэдди? - спросила Энн, пристально глядя на эту штуковину. - что ты здесь делаешь?





Он не ответил, только оскалил зубы, и Энн увидела, что у них были свои тени, свои двойники. Маленькие жемчужины Мэдди и другие, наложенные сверху, те острые, которые она не хотела ловить своей плотью. Она напряглась и потянула изо всех сил; гвоздь вырвался с тошнотворной слезой.





Тварь визжала и вырывалась, но путы держали крепко. Он уставился на нее, плача и шипя, и она подождала, пока он успокоится, а затем передвинула плоскогубцы на следующий палец. Но даже когда она приготовилась выдать еще больше мучений, нанесенная ею рана начала заживать; отброшенный кровавый осколок на плитках больше не имел значения, поскольку пустая кутикула заполнилась, быстро-быстро-медленный процесс, новый Рог, покрывающий розовую мясистую подушку, затем потребовалось дополнительное время, чтобы установить, успокоиться, снова стать твердым, немного стеклянным.





Энн посмотрела на чудовище, у которого было лицо ее дочери. Он самодовольно улыбнулся и сказал: “только немного болит.





Она крепче сжала его и снова потянула. Гвоздь соскочил, и крик этого существа вызвал у Энн жуткое чувство удовлетворения. Хотя он быстро восстанавливался, она могла бы ранить его снова и снова, если понадобится. Она могла бы испугаться холодности своих мыслей, но у Анны были более серьезные опасения.





“Где моя дочь и кто ты такой ?





Существо колебалось, смаргивая слезы, и Энн подняла инструмент. Ее пленник быстро ответил: “Ваша дочь здесь. Внутри. То, что осталось.





Судя по тому, как исказилось его лицо, Энн предстояло узнать еще кое-что. Она прицепила плоскогубцы с острыми концами к следующему гвоздю, как раз когда старый вырос обратно.





- Она внутри меня, как и я внутри нее. К этому времени я должен был победить, она должна была уйти, но этот...этот сильный.- Он говорил немного отчаянно, и Энн почувствовала страх, который не имел ничего—или очень мало—общего с ней; он возник полностью из-за продолжающегося присутствия Мадригал, из-за ее отказа отдать хрупкое тело.





- Ты называешь нас феями. Мы называем себя аосси .





Энн закашлялась и недоверчиво рассмеялась. - Волшебный народец? Вы же волшебный народец?





Перед смертью прабабушка Анны не говорила ничего, разве что рассказывала какую-нибудь историю. Истории были единственной речью, оставшейся у нее, их ритмы-ее последней оставшейся песней, единственными концепциями, оставшимися в ее голове. Она часто говорила о волшебном народе Ирландии, скрытом народе, который жил под холмом, о тех, кто иногда забирал детей, чтобы накормить их едой Фейри, чтобы они оставались под землей в темном королевстве, одевали их в золото и серебро и обращались с ними как с маленькими королевскими особами. Энн помнила эти декламации лишь смутно; они были не более чем отголосками и рябью старой жизни, старой земли.Им не было места в той стране, где родилась она и ее дети.





Существо наклонилось вперед, насколько это было возможно, несмотря на свои путы. “Мы берем их, малышей, нам нужны их тела. В нашем собственном месте, под холмом, мы существуем в нашей общей форме, но здесь мы не можем; мы нуждаемся в твердом состоянии, чтобы путешествовать над землей.





- Но почему же? Зачем ты сюда пришел?





Взгляд, который он бросил на нее, был полон презрения. - Но почему же? - А почему бы и нет? Любопытство. Голод.- Он снова ухмыльнулся. “Зло.





“А я могу ее вернуть?





Существо покачало головой, и Энн показалось, что она уловила нечто вроде сожаления.





“Как только они у нас появятся, мы раздавим их, зажмем в уголке самих себя, пока они не станут не более чем эхом.- Он облизнул губы, словно прикидывая, что еще сказать. “Но этот ребенок, этот ваш Мадригал, никуда не пойдет. Все это время она оставалась здесь, страстно желая вернуться домой и забрать то, что принадлежит ей по праву.





“А что это такое?





“Месть.





“Ты врешь, - сказала Энн сквозь стиснутые зубы и вырвала еще один ноготь на ноге.





Существо билось, рыдало и выло. “Я не могу лгать, только не в такой ловушке. Ты знаешь правила, твоя кровь должна сказать тебе!





- Какая кровь? Что за чертова кровь?- Несмотря на звукоизоляцию, Энн испугалась собственного громкого голоса. Она подождала, не раздастся ли сверху шаги пробуждающегося человека. Но нет.





Всхлипывая, недочеловек сказал: "твой вид берет свое наследие с собой, конечно, как запах. Другие культуры, спустя некоторое время, смешиваются со своей новой средой обитания, но ирландцы никогда этого не делают. Их всегда можно узнать, независимо от того, сколько поколений прошло между ними и туманной зеленью, независимо от того, насколько тонкой становится кровь; они не забывают, что течет в их венах, что Бриджид и Морригу-их настоящие матери. Вы несете его так же, как вы несете свое горе; даже когда вы празднуете, вы знаете, что печаль будет следовать так же верно, как ваша тень следует за вами.- Он тяжело дышал, откинувшись на спинку стула.“И точно так же, как ты несешь это с собой, ты приносишь и своих призраков, и своих демонов. Они следуют за вами по пятам, где бы вы ни бродили в этом мире.- Затем он вызывающе добавил: - Ты такой богатый мясом, зачем нам вообще отказываться от тебя?





Энн бросила плоскогубцы и убежала. Она закрыла за собой дверь и прислонилась к ней, слезы текли так быстро, что стиральная машина и сушилка превратились в снежные пятна за считанные секунды, а ее дыхание было таким горячим и тяжелым, что она чуть не задохнулась. Ей было интересно, не плачет ли в звуконепроницаемой комнате то, что осталось от ее ребенка. Пытаясь стереть пятна крови с рук, Энн рухнула на пол и заплакала.





Когда она пришла в себя, Энн не была уверена, сколько времени прошло, но она знала, что ночные часы ускользают. Она вымыла лицо в раковине для стирки и провела влажными руками по волосам, как будто это могло помочь делу, а затем приоткрыла дверь. Существо с лицом ее дочери подняло голову и смотрело, как она проскользнула внутрь и заняла свое место.





- Извини, - сказал он, и Энн услышала только голос Мэдди. “Прости меня, мамочка.





Это почти сломало ее, но она не стала плакать. Она облизнула губы и уставилась на пальцы ног существа, которые снова были целыми, а затем на черты, которые когда-то были так любимы. “Ты говоришь, Мэдди вернулась, чтобы отомстить. Против кого же?





“Тот, кто ее похитил.- Он пожал плечами. “Всегда есть тот, кто делает то, что необходимо в верхнем мире. Те из моего рода, кому поручено заниматься такими вещами, ищут их, заключают соглашения. Они служат нам в обмен на то, чего желают их сердца. Для одних это богатство, для других-прогресс, для третьих-иллюзии и темные удовольствия.





“А кто это был? Кто ее забрал?- Настойчиво спросила Энн, внезапно почувствовав такую близость к истине, что ей стало больно. Но ее дочь-не-дочь покачала головой.





“Она не знает, ваша девочка, и я тоже ... я не искатель . Мы даем тем, кто служит нам, средства, чтобы вызвать глубокий сон, какую-то крошечную меру нашей собственной силы, чтобы облегчить, держать их скрытыми. Даже если бы она видела, ее воспоминания сейчас в основном исчезли; они сгнили точно так же, как тело, когда его не кормят. Есть только сердцевина ее, и это гнев...и воспоминание о тебе.





Энн задрожала.





Но дело продолжалось. - Но я могу помочь. Она помнит этот запах, и я тоже помню его. Я могу отследить того, кто ее забрал.





“Это то, что ты делал прошлой ночью?





- Он кивнул. - Я почувствовала что-то знакомое в запахе человека в парке. Но это было слишком слабо; он имел контакт, но не был тем, кто забрал вашего ребенка. Только не наш Мистер Андерхилл.





- Мистер Андерхилл?





“Так они называются, те, кого мы не берем под себя, но оставляем здесь, чтобы они выполняли наши приказы. Есть много.





“А почему бы тебе их не взять?- Энн нахмурилась.





“Они испорчены; они должны быть такими, чтобы согласиться сделать то, что мы просим от них, чтобы получить награду за жизнь других.- Он криво усмехнулся. "Тех, кто чист сердцем, невинен, гораздо легче контролировать, доминировать. Такие, как твоя дочь.- Он издал печальный звук, который можно было принять за смех. - Или она должна была быть такой.





“Зачем ты мне все это рассказываешь? А зачем помогать?





- Потому что я хочу домой! Я в ловушке так же, как и она, - простонал он. “Вы думаете, что вы единственные существа, которые ценят это? Я хочу снова обрести свой собственный облик; я хочу вырваться из этой мясной клетки, этого ребенка, который не отпустит меня, не умрет! Я устал делиться.





Энн задалась вопросом, понимает ли он иронию; судя по тому, как он отвел глаза, она подумала, что он, возможно, что-то заподозрил.





“Если я отпущу тебя, мы будем работать вместе. А когда ты закончишь?





Он заколебался. “Тогда я вернусь под холм. Этого ребенка больше не будет.- Энн молчала так долго, что существо встревожилось, когда она спросила: “у нас есть соглашение?





Энн медленно кивнула. “Я знаю некоторых из тех, кого они допрашивали. Я выясню, кто еще там был. Мы можем пойти в гости, и вы можете сделать свой номер bloodhound. Но никаких нападений-ни днем, ни на людях. Когда мы найдем, Кто бы это ни был, тебе нужно быть терпеливым. - Договорились?





Ее недетка торжественно кивнула. “И когда это будет сделано, я буду свободен, твой ребенок будет доволен, и ты узнаешь, что справедливость восторжествовала.





Энн не была в этом уверена, но в данный момент она возьмет то, что сможет получить. Она развязала веревки.





- Спасибо, что пришел, Джаспер. Я действительно не хотел идти на станцию.- Она выбрала столик в задней части кафе, но не настолько далеко, чтобы они выглядели тайными. Ровно столько, чтобы другие клиенты держались на расстоянии.





- Для тебя это никогда не было проблемой, Энни. И никогда не было трудностей, чтобы получить кофе и торт.- Он улыбнулся, поднимая бокал за ее здоровье, и она подумала, как он изменился с тех пор, как они встречались в старших классах. За плечами Джаспера Доусона три брака, но ни одного ребенка. Бодибилдинг и тщеславие поддерживали его в форме, в отличие от большинства копов на полевой станции Финнегана, чья диета вредной пищи оставила на них свой громкий след.Его волосы, когда-то такие густые и черные, давно исчезли, отступив в двадцать лет, сбрившись в тридцать, как будто по собственному выбору, а затем полностью потерявшись в сороковых, когда он поднялся по карьерной лестнице, сделав его окружным офицером в районе пятидесяти тысяч квадратных километров и всех сельских городов, которые он содержал. Ей нравилось, как бледно-голубая форменная рубашка обтягивала его грудь и плечи, а темно-синие брюки были обтягивающими в нужных местах.





Она мельком подумала об их подростковой возне за спортивным навесом, о том, какими умными были тогда его пальцы, когда он давал обещания, которые его член не потрудился сдержать, когда она наконец согласилась пойти до конца; о том, каким эгоистичным он был. Не то что Брайан с его обвисшей задницей, пузом и пышной седеющей шевелюрой, Брайан, который поднялся, когда она обнаружила, что беременна, а Джаспер уехал в Академию и не отвечал ни на письма, ни на звонки. Она никогда не говорила ему, что ее старший сын принадлежит ему, что Брайан был лучшим человеком, чем он сам.;что все то время, пока он мотался по штату, собирая повышения и жен, как трофеи, Брайан делал то, что не мог, и делал это гораздо лучше.





Энн стало интересно, как она выглядит сейчас. Она никогда не чувствовала никакого проблеска интереса. Я не был уверен, что это было там много прошлой ночью, когда она отдала ему все это. Была погоня, добыча и убийство; после этого охотник насытился. Она знала, что все еще выглядит хорошо, лучше, чем Брайан, но опять же, серые цвета превосходили коричневые на ее голове, кожа под глазами больше не была такой твердой, как раньше, и подбородок тоже, и тонкие ручейки расходились из ее рта, хотя она бросила курить много лет назад, когда появился Джейсон. Мэдди была бы похожа на нее, если бы выросла…





Она покачала головой и улыбнулась. Все это больше не имело значения.





“Что тебе нужно, Энни?





“Я просто...я просто хотела поговорить о Мэдди. Как ее нашли…”





По тому, как его губы сжались и побелели, она поняла, что он раздражен. Он был раздосадован тем, что ему пришлось снова все это обсуждать, почему он не смог найти ее маленькую девочку и почему она вернулась. Как она вернулась. Он злился, потому что не был тем, кто привел ее домой, подумала Энн.





- Послушай, Энн. У меня нет никаких ответов. Все, что я знаю, это то, что мы смотрели вверх и вниз. Вы были там; вы видели, как все усердно работали, видели, как никто не спал целыми днями. Ты же знаешь, как все были настроены, копы, поисковики, социальные работники ... все.- Он провел рукой по волосам, которых у него больше не было. - Тот, кто забрал ее, спрятал ее невероятно хорошо. Как она сбежала—конечно же, она сбежала, потому что люди, которые крадут детей, обычно не отпускают их—я не знаю.





“Да знаю я, знаю. И я благодарна тебе, Джаспер, даже не думай, что это не так.” Он был там для них всех, как плечо для нее и Брайана, как дядя для Джейсона. Даже после того, как поиски были свернуты, а затем отменены, он все еще навещал их, приходил на ужин, заглядывал днем или утром, просто чтобы дать им знать, что они не забыты, по крайней мере, им самим. “Мне просто интересно, был ли кто-то, на кого ты смотрела в частности? Кто-нибудь кроме тех, о ком мы уже знаем...и не только бродяги...?





- Энни, ты же знаешь, что я не могу.—”





“Ты же знаешь, как говорят: большинство преступлений совершается теми, кто знаком с жертвой.





“Энни—”





“А как насчет Билла Уоткинса из аптеки? Тед Доран из управления водных ресурсов? Сын булочника, Тоби Андерсон? Люди разговаривают.- Она копала, нашла вдохновение. - Миссис Флинн! А как насчет любопытной старой Миссис Флинн?





Его лицо стало жестким. - Миссис Флинн потеряла собственного ребенка, как и ты, всего несколько лет назад. Разве ты не помнишь? - Перестань, Энни. Ты вернул Мэдди обратно. Дареному коню в зубы не смотрят.





Как будто зазывалы, потерявшие старых друзей-тех, кто был оскорблен тем, что подразумевал полицейский допрос— - а также всю способность судить, кого они могли и не могли trust...as если бы они могли вернуться к тому, какими были, с помощью этого простого Акта восстановления.





После прошлой ночи…





Энн вздохнула и отхлебнула кофе. Она ничего не знала о миссис Флинн или просто не помнила. Она не могла рассказать Джасперу ни о том, что видела, ни о том, что слышала. - Это я знаю. Извините. Я знаю, что все старались изо всех сил, особенно ты, Джаспер. Это просто ... …”





- Она дома, Энни. Она уже дома. С ней ведь все в порядке, правда?





“Ну конечно же!- она лгала слишком ярко. - Все в порядке. Иногда мое любопытство берет верх надо мной.





- Ты же знаешь, что любопытство сделало с кошкой, Энни.- Он засмеялся и нежно улыбнулся. Радио у него на поясе пронзительно заверещало, и он сказал: Передай мою любовь всем.





- Да, - кивнула она. - Спасибо, что ублажил меня. Приходите к нам на ужин снова скоро; мы не видели вас в течение некоторого времени. Не будь чужаком, Джаспер, ты же член семьи.





Он крепко обнял ее, потом встал и пошел прочь, повесив трубку, чтобы ответить на звонок.





Энн смотрела ему вслед. Она была глупа, думая, что он откажется от своих имен. Она взболтнула остатки своего капучино, выпила их, а затем подождала несколько секунд, прежде чем вытащить список дел из своей сумочки. Аптека (обезболивающие, ополаскиватели для лица, пантилайнеры, Билл Уоткинс ); пекарня (булочки, возможно, ломтик финика, Тоби Андерсон ); супермаркет (туалетная бумага, жидкость для стирки, трехлитровая бутылка молока, боди Хоган ). Брайан собирался взять Мэдди и Ди-Фера на прогулку. Она скоро закончит, пойдет домой и приготовит ужин. А потом она попытается придумать новую стратегию.





Миссис Флинн поливала свой передний двор, когда Энн въехала на подъездную аллею. Она не подошла к двери гаража, не нажала на кнопку дистанционного управления, но заглушила двигатель, вышла из машины и пошла через дорогу. Белые волосы старой леди, казалось, сияли в лучах послеполуденного солнца, а когда Энн приблизилась, ее улыбка была дружелюбной и печальной.





"Нет никакого хорошего пути, - подумала Энн, - никакого легкого пути". - Простите, но ... я знаю, что вы потеряли ребенка. …”





С таким же успехом она могла бы дать женщине пощечину. Нет, пробила его, вдавила как можно глубже, потому что черты лица, казалось, разрушились сами по себе. Энн протянула руку, чтобы она не отворачивалась. - Мне очень жаль. Я не хотела быть жестокой, но мне нужно с кем-то поговорить.





Миссис Флинн медленно кивнула, подождала и заставила Энн заговорить.





- А подозреваемые были?” Она не знала, стоит ли об этом спрашивать, но все ее мысли были освобождены из своих глубин.





Пожилая женщина покачала головой, но сказала: Много, но ни одного, как они могли бы доказать, и ни одного, как они могли бы повесить его.





- Кто-нибудь еще здесь есть?





- Мик Гэлбрейт, Нил Руни. Старший брат Эйдана Ханрахана Лиам, он повесился на дереве возле скакуна мертвеца через год после того, как пропала моя Бриди. Маловероятный подозреваемый для вас, чтобы быть уверенным.





Гэлбрейт и Руни были уже старыми-престарыми людьми, оба в доме престарелых на южной стороне города. Ни один из них не был достаточно подвижен, чтобы схватить маленькую девочку и утащить ее; они определенно не были более гибкими три года назад. Энн сильно потерла лицо руками, сосредоточившись на давлении, пытаясь зацепиться за что-то твердое, как ей казалось.





- Худший день в моей жизни, Энни. Понимая, что она не вернулась домой из школы, а потом ждала и ждала, повторяя все молитвы, которые у меня когда-либо были. Они давали клятвы какому-то дерьмовому божку, а мужчины тем временем прочесывали все вокруг-загоны и кусты, прочесывали реки и плотины, выворачивали дома наизнанку в поисках моей маленькой девочки. И все эти молитвы, Энни, все эти мольбы, и что это дало мне? Сейчас же. Нет даже тела, которое можно было бы похоронить.- Она пыхтела, пытаясь отдышаться; потом Энн поняла, что смех вырвался из ее древних легких с хрипом.Тут миссис Флинн что-то сказала, да так тихо, что Энн засомневалась, правильно ли она расслышала: “хотя, может быть, есть кое-что и похуже, раз она вернулась домой.





Старуха отвернулась, повернула шланг насадкой, чтобы отключить воду, и, покачиваясь на извилистой длине его тела, зашаркала по подъездной дорожке, прежде чем Энн успела сказать что-то еще.





Вернувшись через дорогу, Энн увидела, как открывается входная дверь ее собственного дома, и Мадригал вылетела из нее, словно маленькая девочка, радующаяся возвращению матери с покупками и надеющаяся на одно-два лакомства. И только когда они подошли ближе, выражение лица Мэдди изменилось, исказилось, стало ненавистным, ее нос задергался, ноздри расширились, чтобы впустить какой-то запах, который Энн была недостаточно чувствительна, чтобы заметить.





Мэдди рванулась к ней и вцепилась в ближайшее запястье, ее ногти впились в кожу, а зубы—эти прекрасные маленькие зубы!- разорвал в клочья плоть. Энн ощутила раскаленную добела боль от чего-то, что росло и копалось глубже, чем должно было быть, крик Брайана из дверного проема, всхлипывания Ди-Фера, а затем потеряла сознание от агонии, которая казалась совершенно непропорциональной.





“Это не ее вина, - в отчаянии сказала она доктору Мартену, сидевшему на краю троллейбуса. “Это вовсе не ее вина.





- Энн, она же могла тебя убить.





Ты и половины этого не знаешь .





- Послушай, это была моя вина. Мэдди плохо спала, и я ... я положила пол-валиума в ее горячий шоколад прошлой ночью. Может быть, он реагировал с помощью противотревожных препаратов?- Энн знала, что она хватается за соломинку, но заметила, что он задумался. - Продолжала она.- Она через многое прошла, Терри. Это не ее вина. Конечно же, у нее был какой-то припадок вроде этого? Джейсон говорил мне, что у нее наверняка есть некоторые проблемы с гневом, что мы не нашли ее, что мы оставили ее, чтобы бы ни случилось. Это не сознательная вещь.





“Ну, я не психолог, но ... …”





- Давайте отвезем ее домой. Если она сейчас спокойна, пожалуйста, позвольте нам забрать ее домой. Я не могу оставить ее здесь одну. Она нуждается в нас, и мы нуждаемся в ней.





“Она уже успокоилась, но все еще сдерживается. Я скажу медсестрам, чтобы отпустили ее.- Он покачал пальцем. “Мне это не очень нравится.





“Я знаю, Терри. Но я же ее мама. - Я знаю ее. Она нуждается во мне.- Она поцеловала его в морщинистую щеку. “Спасибо тебе.





Обезболивающие снимали физическую боль, но не душевную тоску. Энн остановилась перед дверью личного кабинета Мадригал. Она видела, как Брайан исчез в коридоре, ведущем к кафетерию, и решила, что у нее осталось совсем немного времени. Она проскользнула внутрь и обнаружила, что недочеловек пристально смотрит на нее, как будто знал, что она придет.





- Мне очень жаль, - сухо произнес он официальным тоном. - Ребенок остается, и она сильна. Она почувствовала исходящий от тебя запах и ошеломила меня. Это ... is...it это совсем не так, как я бы хотел. Я ... отравлен ею, скомпрометирован.





Эта мысль доставила Энн некоторое удовольствие, немного гордости, за которую так цепко цеплялся ее ребенок, но она придала своему голосу суровость. “А это не повторится снова?





“Теперь она знает, что это был не ты, что она ошиблась. Она спокойна. - Ей очень жаль.





- Мэдди?- сказала Энн, обращаясь к дочери через плечо существа, стоявшего по ту сторону от нее. - Мэдди, держись, любимая. Мы закончим его сегодня вечером.





Брайан не стал спорить, когда она предложила ему таблетки перед сном. То, как его глаза бегали взад и вперед, слева направо, то, как его нога беспокойно подпрыгивала вверх и вниз, когда он сидел, даже когда он ехал домой из больницы, то, как его пальцы постукивали и руки дрожали, и он продолжал сглатывать.





Когда ее муж храпел, если и не радостно, то, по крайней мере, постоянно, Энн одевалась в черные джинсы и футболку, кроссовки настолько старые, что ей было бы все равно, даже если бы пришлось избавиться от них, а затем шла в комнату дочери.





Мадригал уже была готова, аккуратно одетая в одинаковый наряд, ее волосы были собраны в аккуратный пучок. Она сидела на краю кровати, болтая маленькими ножками и дрыгая ими, как будто ждала свидания в театре. Она ответила на рывок головы Энн и побежала рядом с ней. Когда они вышли на улицу в полночную темноту, она сунула свою маленькую ручку в руку Энн, которая почувствовала, что ее пальцы сжаты, но и сердце тоже.





В тот вечер они не ставили машину в гараж. - Не беспокойся, Брайан, мы слишком устали, все сразу ложимся спать, - сказала она, и он не стал настаивать. Она отпустила тормоз и позволила ему скатиться вниз по склону подъездной дорожки, затем напряглась, чтобы подтолкнуть его немного вперед по улице, прежде чем войти в следующий перекресток и запустить двигатель. Все окна в тупике были с почерневшими глазами, кроме одного. Энн показалось, что у окна Миссис Флинн шевельнулась занавеска, но она не обратила на это особого внимания. Она не думала, что старая леди будет проблемой.





Через двадцать минут, выехав за пределы города, Энн выключила фары и замедлила ход, надеясь, что они ни во что не врежутся. Она уже собиралась свернуть на длинную извилистую подъездную дорожку, когда увидела приближающиеся к ней фары; она резко дала задний ход и съехала с дороги на высокую овсяную траву, молясь, чтобы машина не свернула направо, потому что тогда у них не было бы никаких шансов остаться незамеченными.





— Что ... - начала Мэдди.





- Ш-ш-ш!- Прошипела Энн, как будто их могли услышать, и приложила палец к губам девушки. Когда другая машина повернула налево, едва притормозив, Энн вздохнула. Она повернула ключ зажигания, выключив свет, и последовала за ним. Через десять минут ее добыча снова повернула налево, и Энн прошла еще около километра. Когда она съехала на обочину, то уткнулась носом в кусты карликовой банксии. Она тихонько прикрыла дверь, зная, как по ночам распространяются звуки. Мэдди последовала ее примеру.





“Сюда, - сказала Энн, и маленькая ручка вернулась к ней, и на этот раз она сжала ее в ответ.





Конь мертвеца стоял примерно посередине Северного загона фермы Ханрахана. Он возвышался подобно Могильному Кургану, двадцать с лишним футов высотой, усеянный камнями и овечьим пометом, чахлой травой и Бинди-глазами. Даже если бы ее чувство направления не было таким хорошим, Энн смогла бы ориентироваться по силуэту, который он создавал на фоне ночного неба, закрывая звезды. Не говоря ни слова, они шли осторожно, внимательно следя за Землей, изрытой следами животных, ямами, которые скот проделал во время дождливого сезона и которые высохли, затвердели в полосу препятствий, которая могла сломать лодыжку или вывернуть колено.





Им пришлось обогнуть половину Кургана, прежде чем они нашли его, и маленький носик Мэдди все время принюхивался.





Энн еще немного понаблюдала, как он выкапывает яму в склоне горы, небольшую впадину, не совсем туннель, а просто нишу, где ребенок мог бы спрятаться, укрыться в коконе. Он припарковал полицейскую машину, одна из задних дверей была открыта, так что свет фар был направлен туда, где он работал. Она видела темные пятна пота на фоне светло-зеленой футболки. В какой-то момент он вытер лоб и оставил на нем грязное пятно.





“Но Почему, Джаспер?





При звуке ее голоса он остановился, но лопату не выронил.





“Мне очень жаль, Энни.” И она подумала, судя по его тону, что он, вероятно, был там. - Обычно я ничего не беру из дома, только не с поля Финнегана, но...я ездил туда-сюда, перепробовал все города поблизости и далеко, но никого не нашел. Время истекало, и я не мог потерпеть неудачу. Я видел, как Мэдди шла домой из школы. Мне очень жаль, Энни. Я бы никогда не причинил тебе боль, если бы у меня был выбор—а у меня не было выбора.





Она удивлялась, что он не пытается отрицать это; она задавалась вопросом, думал ли он, что она просто пожмет плечами и скажет: Ну, тогда все в порядке, если у тебя нет выбора. Или он думал, что это не будет иметь значения, если он расскажет ей все, потому что она и ее дочь не продержатся долго этой ночью? С тех пор как она очнулась в больнице, она все время думала о том, что он не был у них дома с тех пор, как Мадригал вернулась домой, а только звонил. Он был в отпуске, когда ее нашли, и совсем не видел Мэдди, ни тогда, ни с тех пор. В то время Энн подумала, что он, возможно, был смущен своей неудачей, но, возможно, каким-то образом он знал...чувствовал... лежал ли он ночью без сна, задаваясь вопросом, назовет ли его маленькая девочка?Если бы его собственные констебли пришли к его двери, чтобы задать вопросы, которые уничтожат его? Тянулись ли дни и недели, боялся ли он меньше или больше? Энн думала о нем с его бессмысленной и однообразной карьерой, как колесо хомяка, его трофейных женах, которые никогда не оставались, пустоте власти, которую он потребовал в награду от Фейри в обмен на все эти крошечные жизни…





В душе Энн было слишком много всего; она боялась, что сейчас взорвется, что вихрь печали и гнева закрутится и разорвет ее на части. Она сглотнула и снова сглотнула, подавляя все эмоции, заставляя их не болеть и не гореть, заставляя их впадать в спячку, пока, наконец, она не смогла заставить себя кивнуть Мадригал.





Девушка бросилась на Джаспера, схватив его так быстро, что все, что он успел сделать, - это бросить лопату, но не поднять руки, чтобы защитить себя. Казалось, он был крайне удивлен быстротой и силой девочки, возможно, потому что, однажды утащив ее, совершенно не сопротивлявшуюся коню мертвеца, он просто не считал ее серьезной угрозой. Но Мэдди в считанные секунды уложила его на землю и принялась за работу.





Энн не отвела взгляда. Она не находила в себе ни сожаления, ни печали, ни удовлетворения, ни отвращения; ей казалось, что сейчас она совершенно опустошена. Она задавалась вопросом, вернутся ли ощущения, эмоции, но это не беспокоило ее, мысль о постоянной нехватке.





С укусом мускулистая шея Джаспера была разорвана, обнажив на несколько секунд сухожилия и пищевод, прежде чем темно-красный цвет хлынул, и существо набрало больше глотков, едва жуя, прежде чем она проглотила. Движение ее горла, когда кусочки двигались вниз,вниз, вниз к ее глотке для долгого пищеварения, было гипнотическим. Вскоре голова Джаспера свободно повисла на нескольких окровавленных нитях, а язык ребенка обвился вокруг белых позвонков, выглядывающих из-за его плеч, очищая их от мяса. Энн наблюдала, как ее дочь подвергает Джаспера тому же самому виду добычи, что и Бродягу.Вскоре от бывшего любовника Энн и Мистера Андерхилла из "поля Финнегана" ничего не осталось.





“И что теперь?-тупо спросила она у покрытого запекшейся кровью ребенка, который пожал плечами, когда она вытирала лицо, как кошка, облизывая руки и потирая щеки и лоб.





“Я возвращаюсь вниз. Твой ребенок наконец-то оставит меня в покое.





- Отпусти ее, - тихо сказала Энн. Затем громче, но более умоляюще. - Пожалуйста, отдайте ее мне.





Существо отрицательно покачало головой. “От нее мало что осталось. Она не будет заполнять это тело, этот мозг. Было только желание отомстить, и оно исполнилось ... она быстро исчезнет. Для матери не остается ничего, на что можно было бы опереться сердцем.





В те годы, когда Мадригал не стало, Энн держала голос дочери в своем сознании, держала его чистым и кристально чистым, как колокол, но теперь...теперь она не думала, что сможет вспомнить его. Звук множества голосов сменил его; старые скрипучие звуки, Эхо ползучих корней и шелестящих ветвей, мириады тембров, сплетенных в один, заглушили последнее, что она помнила о своем ребенке. Слезы хлынули и прорвались наружу.





Существо, казалось, растерялось, а затем на мгновение, всего лишь на малейшее мгновение, появилась истинная дочь Энн; неясность, которую носила эта вещь, была обострена до того, что она узнала, и костюм девушки впервые за много месяцев подошел как следует. Мадригал подняла руки. Колени Энн подогнулись, и она рухнула в объятия; тонкие конечности обвились вокруг ее шеи и крепко держали ее. Она не обращала внимания на запах крови и мяса в дыхании Мэдди, на то, что Джаспер оставил после себя в предсмертной агонии, на то, что в воздухе постоянно висела вонь дерьма и мочи-там, где он умер, там, где он исчез.





Когда, наконец, маленькая девочка отстранилась, Энн увидела, что ее дочь исчезла, все следы Мадригал ослабли, сброшенные так же легко, как ненужное пальто. Ощущение второго существа под кожей было сильнее, так как очертания тела вибрировали в такт с другим ритмом. Не-дочь отступила назад, кивнула и повернулась.





Энн увидела лопату, которую уронил Джаспер. Его огромная пана головы манила к себе. Рукоятка была в основном гладкой, но в некоторых местах были осколки; осколки укололи ее ладони, когда она схватилась за древко, а затем глубоко вонзились, когда она взмахнула инструментом, еще глубже, когда он вошел в затылок Мадригала.





Звук удара был такой, как будто арбуз упал на цемент.





Дыра, которую Джаспер проделал в седле, была идеальной формы и размера, и Энн начала опускать туда Мэдди. Когда она закончит, подумала она, то вернет на место кусок дерна, который Джаспер аккуратно срезал; никто не узнает.





- Энни?- Голос позади нее был знакомым, и голова Энн повернулась так быстро, что она почувствовала, как напряглись мышцы.





Миссис Флинн выглядела на свету странно, такая бледная, почти потерянная, если бы не решительное выражение ее лица. Женщина не выглядела испуганной или испуганной. Она просто сказала: "Не вместе, Энни. Не хорони его в целости и сохранности.





Понимая, Энн сказала: “ только маленькие боли . Вот что там было написано. Только мелкие раны заживают.





“И вы готовы пойти на такой риск?





Через десять минут Энн разделила лопатой голову и тело и вырыла еще одну яму, достаточно глубокую, чтобы удовлетворить Миссис Флинн. Окровавленный шар был аккуратно похоронен и накрыт сверху, труп лежал так, словно собирался спать в пустом пространстве.





Вместе они направились к машине Джаспера. На заднем сиденье свернулся в глубоком сне Еще один украденный ребенок. Они смотрели на маленького мальчика, и у их матерей болели сердца, но почему-то не так, как раньше. Они были сломаны слишком хорошо, сломаны слишком полностью. То, что теперь заполняло щели между обломками, удерживая их вместе и позволяя женщинам идти дальше, было холодным, твердым железом.





- Ты узнаешь его, Энни? Я не.”





“Нет, не могу сказать, что знаю. Вероятно, из какого-нибудь другого города, может быть, из какой-нибудь собственности.- Ее рука зависла над его лбом, темные локоны были влажными от жары, но она не прикоснулась к нему.





- Он еще долго не проснется, - тихо сказала миссис Флинн.





“Вы можете быть уверены?





Пожилая женщина пожала плечами. “Я много читал.





Пронзительно заверещала полицейская рация, и голоса двух молодых констеблей разнеслись по всему загону. - Есть GPS-навигатор на машине инспектора. Он припарковался у скакуна мертвеца. Выходи, Роббо, и посмотри, почему он не отвечает.





- У молодого Робертсона ноги как свинец, он будет здесь совсем скоро. Он позаботится о малыше. Нам лучше поторопиться, я припарковался недалеко от вас. Возьмите ветку и сотрите свои следы, когда вы идете. Вы трогали его машину?- Спросила миссис Флинн. Энн покачала головой, но все же подняла лопату. Пожилая женщина кивнула. “Тогда возьми это с собой. Это будет очень удобно.





Когда несколько часов спустя Энн наконец забралась в постель рядом с Брайаном и закрыла глаза, все, что она могла видеть-это черноту дыры в склоне горы мертвеца, внутри ямы, где мертвые глаза пытались смотреть на небо, которое когда-то отражало их цвет. Все, о чем она могла думать, было маленькое обезглавленное тело, свернувшееся в безымянной могиле без гроба и без уважения к последним словам.





Энн вспомнила тот день, когда Мэдди впервые уехала, как она не вернулась домой из школы, как ее охватила паника, когда никто из друзей не видел ее. Энн вспомнила те часы, которые она провела, ища вместе с другими мужчинами и женщинами, которые не могли просто сидеть и ждать, как они прошли через загоны Ханрахана и другие подобные им, обогнули лошадь мертвеца и ничего не нашли, не увидели ничего, что говорило бы о том, что это был дверной проем. Место, где лежали пропавшие без вести, чтобы подождать, пока они проберутся под холм.Ей было интересно, как отреагирует Брайан, когда они проснутся и обнаружат, что Мэдди снова ушла. Она не думала, что он это хорошо воспримет. Она не думала, что он останется.





Она начала строить планы на будущее. Планы растворения, переезда, продолжения жизни в другом месте после того, как утихнет неизбежный фурор исчезновения Джаспера. За охоту на всех этих мистеров Андерхиллов, которые могут быть среди детей эйре.

 

 

 

 

Copyright © Angela Slatter

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«За пределами Эль»

 

 

 

«Его шаги сквозь тьму и свет»

 

 

 

«Шарнирное удерживающее устройство»

 

 

 

«Знающие существа»

 

 

 

«Безболезненный»