ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Последний холст»

 

 

 

 

Последний холст

 

 

Проиллюстрировано: Рик Берри

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 40 минут

 

 

 

 

 

Мы отмечены тем, чем мы были. И удаление любой детали может иметь непредсказуемые последствия…


Автор: Ли Мандело

 

 





Молли постучала по экрану своего придирчивого планшета влажным от пота пальцем, оставляя мерцающее пятно. Следующая страница загружается с небольшой задержкой. Дождевая вода стучала через открытые окна однокомнатной клиники на кафельный пол, но палящая летняя жара оставалась нетронутой. Даже с распахнутыми настежь окнами внутри было по меньшей мере сорок два градуса по Фаренгейту, хотя когда температура поднималась выше сорока, судить было трудно.





Решетчатая деревянная дверь широко распахнулась и заскрипела в раме. Вздрогнув от неожиданности, она швырнула планшет на стол сильнее, чем ей бы хотелось, и мысленно упрекнула себя: "ты не можешь позволить себе еще один, будь осторожна".осторожный. Когда она встала, прозрачная юбка, которую она закатала до талии, развернулась вокруг ее колен. Посетитель закрыл дверь более мягкой рукой. Молли заметила, во-первых, огромный рост новоприбывшего, а во-вторых, терморегулирующую одежду, покрывавшую их с головы до ног. Ее желудок сжался. За все эти годы она ни разу не видела человека, который мог бы себе это позволить. Одна только рубашка будет стоить больше, чем шесть лет “гуманитарной помощи” ее клиники, и это если она не купит никаких поставок.





Не было такого понятия, как турист со станции. По спине Молли заструился свежий пот. Военная полиция была одета в военную форму. А этот человек-нет.





“Тебе нужна была помощь?- спросила она после того, как тишина слишком затянулась. - Направление движения?





Незнакомец откинул назад коричневый капюшон рубашки, открывая белокожее лицо с квадратной челюстью, тонкими губами и карими глазами, окруженными завитушками выбеленных волос с темными корнями. Одежда сделала свое дело—без нее эта бледная кожа была бы покрыта волдырями и кровоподтеками от обнажения.





“Так вы и есть доктор?





Голос незнакомца был мелодичным, резким альтом, как у женщин, которые курили табак в старых фильмах. Молли потребовалось некоторое время, чтобы примирить этот голос с толстым, широким телом. Она заметила едва заметный намек на грудь под коричневой рубашкой, где не замечала ее раньше.





- Да, - сказала она, выходя из-за стола. В три шага она миновала смотровой стол и полки для хранения вещей. Ее Майка влажно скользнула по коже, когда она протянула ему руку. “Так и есть?





Женщина помолчала, потом взяла Молли за руку. Ее пальцы были горячими на ощупь, красными от загара. Должно быть, она не надела перчатки. - Джада.





Молли нахмурилась. “А что тебе нужно?





- Прямо к делу, - сказала она. Она отдернула руку и одним плавным движением стянула через голову рубашку. Затем она выпрямилась, расправив плечи. Молли вздрогнула, но заставила себя посмотреть. Джада была мускулистой, плотной, как ствол дерева, и, вероятно, такой же твердой, но не от этого захватывало дух. Все дело было в шрамах.





“Вы узнаете их?- спросила женщина.





Узоры змеились по ее торсу, спускаясь к брюкам темп-рега, поднимаясь к шее. Левая сторона грудной клетки представляла собой серебристую массу перепутанных букв и символов; вокруг ее пупка располагалось стилизованное солнце с волнистыми линиями света. Журавль, чьи ноги были скрыты поясом ее брюк, расправил крылья над ее правым боком и туловищем. Вокруг больших были спрятаны знаки поменьше; три простых разреза пересекали пространство между ее ключицами. Ее кожа была читаема, как роман, ее плоть-податливый шедевр, созданный ножами.Некоторые шрамы все еще были розовыми, а спиральный узор на ее левой груди был сердитым, свежим красным.





"Шрамы от убийства", - подумала Молли. Значок синдиката . От одного их количества у нее перехватило горло. Она сделала шаг назад, как будто один шаг мог иметь какое-то значение для опытного убийцы.





“Мне нужен новый комплект, - сказала женщина, протягивая свою обнаженную, нетронутую руку. “Здесь.





— У вас должен быть художник ... - начала Молли.





- Только не здесь, - сказала женщина из Синдиката. Она повернула голову и посмотрела в открытое окно на дорогу. Ее губы сжались в тонкую линию, когда она сделала паузу. Молли увидела, что ее уши были проколоты множеством серебряных колец, которые обхватывали изгиб хряща. “Мне нужно, чтобы новые отметки были сделаны прямо сейчас. Я могу заплатить вам более чем достаточно, чтобы это стоило вашего времени.





Новые метки для нового убийства, и Молли сразу же задалась вопросом, где эта женщина заслужила свое право: на станции или где-то поблизости? - Она разжала челюсти. - Но почему же?





Ни у одного синдиката не было причин ступать на старую землю или хотя бы ту малую ее часть, которая еще оставалась пригодной для жизни, кроме как торговать молодой, отчаянной, привлекательной плотью, чтобы доставить ее на станции—если только они не убегали от милполиции. Молли подозревала, что единственная причина, по которой начальство участка вообще потрудилось направить полицию вниз, состояла в том, чтобы задерживать случайных членов синдиката; они, конечно же, не делали ничего другого.





После напряженного молчания Джада ответила:





- Денег недостаточно, - сказала она. “Только не для одного из вас .





Джада холодно улыбнулась: Она обернула рубашку вокруг кулака и вздернула подбородок. Молли смотрела на лицо женщины, а не на ее обнаженный торс, хотя шрамы притягивали ее взгляд, как засасывающая гравитация черной дыры. “Я поторгуюсь с тобой насчет этой истории. Или любой другой истории. У меня их полно.





“А кого ты убил?- Молли выдохлась.





“А, это, - сказала Джада. На ее лице мелькнуло какое-то выражение, похожее на мерцающую тень, и тут же исчезло, прежде чем Молли успела ухватиться за него. Ее сердце внезапно заколотилось, во рту пересохло, пока она ждала ответа. “Никто из тех, кого ты знаешь.- Она сделала паузу, затем заговорила снова, холодная боль пробилась сквозь ее прежнее самообладание. “Мой партнер.





Молли возненавидела то, что это на мгновение ее растопило, и еще больше то, что это укололо ее любопытство.





Она привыкла к боли. В конце концов, люди жили своей жизнью, страдая, голодая, прозябая. Они увядали, недокормленные и израненные; нежные, мясистые цветы, выставленные на чистку радиацией Солнца, едва просачивались через поврежденную атмосферу. То, что лежало у нее в карманах после депортации, сделало ее самой богатой женщиной в городе—планшет, несколько сотен наличными в банке и диплом врача.Деньги быстро кончились на такие вещи, как строительство дома, прежде чем она поняла, что никогда не получит его снова, и планшет был обречен на скорую смерть, и ее диплом только принес ее клинике денежное сочувствие одной из огромных корпоративных машин помощи на станции, которые заставляли людей чувствовать себя хорошо, жертвуя свою карманную мелочь, чтобы помочь нуждающимся. Стипендия шла в клинику, во всяком случае, на ее ежемесячные заказы на пополнение запасов, привезенные курьером из портового города в тридцати километрах отсюда, и случайные дополнительные инструменты.Это завидное богатство, которое она принесла с собой, не могло каждый вечер приносить еду на стол или одежду на ее спине. Она ни разу в жизни не голодала до самой первой недели на Земле.





Не было такого понятия, как турист, планета.





“Но почему именно здесь?- наконец спросила она.





Джада бросила на нее острый взгляд. - Потому что именно здесь я умылся.





Молли подавила свои вопросы— Ты бросил свой синдикат, они охотятся за тобой, кто ты, как ты оказался здесь, застрял ли ты внизу —и снова пересекла комнату. Она сидела за своим письменным столом,и деревянный стул впивался ей в бедра. Джада встряхнула рубашку и снова стянула ее через голову. Коричневая ткань скрывала шрамы и румянец, который начал окрашивать ее бледную кожу в красный цвет.





- И сколько же?- Спросила Молли.





“У меня припрятано несколько тысяч в местной валюте, - сказала она, подходя и кладя руки на стол. “Мне нужна вся рука целиком. Он заслуживает этого от меня. Так ты это сделаешь или нет?





Молли закрыла глаза, чтобы не смотреть на женщину, облокотившуюся на ее стол, ее любопытное отчаяние было ощутимым давлением. Тем не менее, она чувствовала тень, отбрасываемую на нее, бесспорное присутствие.





Она подумала о волокнистой шишке, которую почти год назад ощутила застывшими от страха пальцами в правой груди, о феноменальной стоимости импорта генной терапии. Она стиснула зубы от осознания и принятия этого факта, желая, чтобы деньги не были нужны ей так же, как воздух.





Это был не тот человек, которого она знала. Этого было достаточно.





“Это займет несколько дней, - сказала она.





Джада кивнула, коротко дернув подбородком. “Когда ты сможешь начать?





“К чему такая спешка?





- Я начну рассказ, Когда ты начнешь резать, - сказала Джада.





- Хорошо, хорошо, - ответила Молли, такая же короткая, как и она.





Еще одна минута молчания растянулась между двумя женщинами, когда Молли отодвинула свой стул и направилась к смотровому столу. Другой человек мог бы заговорить, чтобы заполнить его, но Джада была не тем человеком. Она позволила ему повиснуть. Молли схватила коробку с гигиеническими салфетками с проволочной полки в углу и использовала две, чтобы вытереть тонкий мягкий стол.





“Пусть это высохнет, пока ты не скажешь мне, что ты хочешь сделать, - сказала она.





- Начни с цветов, - сказала Джада, все еще прислоняясь к столу позади нее. “Тогда делай то, что тебе кажется правильным, как только услышишь эту историю. В том-то и дело, чтобы увековечить его.





Молли кивнула: Ее пульс выбился из-под контроля, адреналин хлынул обжигающе горячим потоком по венам. Она была рада вернуться в комнату, пока осматривала свои припасы. Это было за пределами ее собственного опыта. Когда она кого-то резала, это было быстро и не без причины, и они этого не чувствовали. Она не стала сдирать с них кожу, пока они смотрели. Было почти неловко, что мысль о нанесении шрамов вызывала у нее больше тошноты, чем работа на убийцу из Синдиката.





“А ты предпочитаешь посуду?- спросила она.





- Скальпель, если у тебя есть маленький и острый, - ответила Джада прямо у нее за спиной.





Молли едва удержалась, чтобы не вздрогнуть от прикосновения дыхания к ее затылку, охлаждая влажный пот. Тысячи, напомнила она себе, но вслух произнесла: “И еще кое-что”, когда нашла нужный размер клинка в своем футляре. Они не были предназначены для повторного использования, но не было никакого способа оправдать выбрасывание совершенно хорошего инструмента. Вместо этого она тщательно все дезинфицировала. “Если полиция появится у моей двери, что произойдет?





Джада прижала кончики пальцев к краю лопатки сзади, к тому мягкому месту, где мышцы соединялись друг с другом. Она вся напряглась. Джада нажала на нее так осторожно, что ей не стало больно, но это был намек.





- Я заставила тебя, - тихо сказала она. “Вот так просто. Никаких следов. Но ты же боялась. Так ты помог мне, потому что должен был, да?





- Верно,-сказала Молли, наполовину задыхаясь.





Прикосновение Джады ускользнуло, и она села на край стола. Молли искоса взглянула на нее.





“Я уже сталкивалась с ними раньше, - призналась Молли.





Джада отрицательно покачала головой. “Ты думаешь, я не догадался, что ты со станции, как только переступил порог? У тебя не родной акцент. Вы пожимаете друг другу руки.





- Понятно, - сказала Молли. Ее лицо вспыхнуло румянцем, который был бы почти незаметен под ее коричневой кожей, потемневшей еще больше от лет в сильном ультрафиолетовом солнечном свете.





Это была одна из первых вещей, над которой местные шутили, когда она приехала, чтобы начать клинику почти десять лет назад, только что получив лицензию на оказание помощи после ее депортации-житель Запада, хотя уже некоторое время не было такой вещи, как “Запад”, только станции далеко наверху. Это все равно застряло в языке. Она выглядела правильно, но говорила неправильно.





“Никто не приходит сюда ради удовольствия, так что я знаю, что тебя послали.- Джада без улыбки пожала своими широкими плечами. - Синдикат потянет за какие-то ниточки?





“Можно и так сказать, - ответила Молли, тоже не улыбаясь.





“Я не думаю, что это будет проблемой, - сказала она. - Вы делаете гуманитарную работу, будучи хорошей девочкой, и у вас есть еще большая причина бояться работника синдиката. Они поверят в эту историю, если ты ей поверишь.





Их взгляды встретились. Молли кивнула:





- Снимай рубашку, - сказала она. “Ты же не хочешь, чтобы он был в крови.





“Не думаю, что это имеет значение, - сказала Джада.





“А почему бы и нет?- спросила она.





Другая женщина пристально посмотрела на нее, прищурившись, и снова стянула рубашку через голову. Шрамы были не менее шокирующими и во второй раз, но Молли заставила себя посмотреть. Голыми руками она дотронулась до нескольких из них, ощупывая их пальцами. Раны были в основном поверхностными, но нанесены достаточно широко, чтобы кожа не срослась совсем правильно. Более мелкие узоры, такие как спираль в верхней части левой груди Джады, были более жесткими гребнями. Шрамы стали глубже.





“Вы лечите раны чем-нибудь таким, чтобы они оставались открытыми?- спросила она.





“Там есть герметик, - ответила она. "Защищает от инфекций и не позволяет краям вязать. У меня есть немного в моем рюкзаке.





- Хорошо, - сказала Молли, натягивая пару тонких перчаток.





Она провела дезинфицирующей салфеткой по скальпелю, хотя он уже сиял чистотой. Это было лучше всего, чтобы быть уверенным. Ее руки не дрожали. Адреналин исчез под готовым спокойствием, которым она овладела много лет назад и далеко отсюда, учась помогать людям. Здесь все было наоборот, а может, и нет.





- Цветы?- она проверила.





- Цветы, - сказала Джада. “Я буду говорить, а ты режь.





Молли также вытерла руку Джады, и в горячем воздухе повеяло резким запахом антисептика. Она осторожно провела пальцами по этому месту, ощупывая сочленения мышц и переплетения плоти Джады.





- Без анестезии?- она проверила.





- Нет, - ответила Джада.





Молли отрицательно покачала головой.





- Твое решение, - сказала она.





Больше медлить было нельзя. Она прижала ладонью кожу на верхней части предплечья Джады и приложила к ней острие скальпеля. Кровь запузырилась под лезвием, когда она проследила первую узкую линию.





У Джады перехватило дыхание, но рука осталась неподвижной. Молли напомнила себе, как много практики было у этой женщины в таких делах, напомнила себе не поддаваться впечатлению.





“Так—”





- Вот твоя история, - сказала Джада.





Синдикат Даунслайт был большой корпорацией по торговле мясом, лекарствами, оружием—если полиции это не нравилось, мы делали это. Под " мы " я подразумеваю своего босса, главу организации. Торговля не была моей работой. Как вы, вероятно, поняли из шрамов на значке, моя работа - быть оружием. Укажи мне верное направление и скажи идти; я сделаю то, что нужно сделать. Нет другого способа подняться на вершину синдиката. Ты должен быть самым лучшим.





Я был самым лучшим. Или, возможно, один из лучших, потому что Итен—мой партнер, да—был также очень, очень хорош в том, что мы делали. Мы познакомились, когда были чистильщиками-убийцами низшего ранга. Мы нажали на кнопку. Этен был такой хорошенький, такой худенький, будто его можно было сломать руками. Но ты не могла... я не мог ... он бы выскользнул прямо из твоей хватки и оставил тебя с воздухом, пока он пинал твои зубы. Мне очень нравился Итен.





Те годы были тяжелыми. Работа была грязной, и она не платила и вполовину так хорошо, как вы думаете.— Тут она сделала паузу, пока Молли теребила скользкий кусочек кожи, и сказала: - Для этого тебе нужен пинцет.— ... Хотя мы и были хороши, настолько хороши, что переехали, но мы всегда переезжали вместе. Мне было лет семнадцать-девятнадцать, когда мы напились и поняли, что нам может захотеться трахаться. Это было странно, я не знаю, случалось ли это когда-нибудь с тобой, ты смотришь на этого друга, который был у тебя на протяжении многих лет, который всегда прикрывал твою спину, и ты думаешь: "Вот дерьмо. Он великолепен. - Я хочу его.





Это оказалось лучше, чем у большинства людей, я думаю. Это сделало нас настоящей парой. Мы знали движения друг друга, мы знали мысли друг друга. Между нами не было никаких преград для работы, но кроме этого, у нас были некоторые края, которые не сходились. Во-первых, Итен относился к убийству совсем по-другому. Я ничего не чувствую, когда заканчиваю работу, и никогда не чувствовал. Я не имею в виду, что мне это нравится, я действительно имею в виду, что я не чувствую много. Это не делает меня счастливым или грустным, и я не получаю от этого трепета. Это же работа. Например, выносить мусор или мыть полы. Это же механика.





Этен не был механическим существом. Он был чертовски талантлив, но это расстраивало его.





Может быть, десять лет спустя мы поймали взгляд большого босса в Dawnslight. Ему нужна была замена начальника личной охраны. Ничего страшного, последний парень просто стал слишком старым. Я сказала ему, что мы пришли вдвоем, потому что он только спросил меня, и он сказал, что хорошо. Он взял нас обоих, дал нам большой дом, все, что нам было нужно.





Проблема заключалась в том, что мы никогда раньше не были посвящены в такие дела. Конечно, вы знаете, что убиваете этого парня, потому что он украл партию того или иного товара, но вы не видите цифр. Вы этого не понимаете.





- Кровь начала делать скользкое месиво внутри и вокруг лепестков третьего цветка. Молли откинулась на спинку стула и схватила чистое полотенце. “У тебя слишком много крови.





Мы оба видели бухгалтерские книги: количество детей из даунсайда, отправленных на станции, и где они застряли, оружие, которое мы послали в торговлю, явные чертовы масштабы фарм-бизнеса, и кому мы отказали в наркотиках, и кому мы их продали, и за сколько.





Одно дело-казнить кого-то за предательство своего босса. Это еще одно, чтобы увидеть, сколько людей ваш босс убивает с помощью ударов его ручки на своем планшете. Это беспокоило меня, да, но я чувствовал себя ослом, потому что как будто не знал . Если я и не знал этого, то только потому, что нарочно ослеп. Так что я продолжал идти. Но у Итена были с этим проблемы. Я сам их видел. Я начал выполнять работу за нас обоих; он стал оставаться на месте босса, чтобы заниматься охраной.





Он не то чтобы скучал, у него были набеги, убийцы и соперники, с которыми надо было разбираться, пока я шел, обрывая почки людей, которые создавали проблемы. На какое-то время это сработало. Он начал целовать все новые шрамы, которые я получила, и я подумала, что он, возможно, решил любить меня снова, независимо от того, что еще мы делали.





Но я ошибся. Я был большой, сильно ошибался. Потому что любви недостаточно, когда что-то в тебе просто сломано и никому нет дела. Он не говорил “ " Я люблю тебя.” Он просил прощения.





Я узнал об этом, когда крот подошел ко мне с побелевшим лицом и сказал, что она пронюхала о наводке, поступившей в полицию. Подсказка с некоторой очень важной и очень невозможной информацией о Dawnslight. Там не было имени, но не было много вариантов для того, кто это мог быть, и я знал. Я понял это, как только она вошла в дверь, еще до того, как она это сказала. - Я знал, я знал.





Мне все еще интересно, обещали ли они ему какой-то иммунитет, или он даже чертовски заботился больше.





- Ладно, хватит, - процедила Джада сквозь зубы, задыхаясь.





Молли остановилась. Она оторвалась от своей работы-четыре сырых цветка с широкими лепестками, с которых капала Красная пыльца. Это оказалось не так уж трудно, как она себе представляла, когда научилась пользоваться скальпелем и пинцетом. Тонкая металлическая сковородка, которую она использовала для обрывков, как она полагала, должна была сказать, хотя это действительно вызывало у нее отвращение, должна была быть опорожнена, а плоть сожжена.





“А что случилось потом?- спросила она.





Джада разразилась лающим смехом. - Рассказывание историй происходит не так. Я вернусь завтра, расскажу тебе еще кое-что. Вы сказали, что это займет несколько дней.





Молли положила посуду на сковороду и сняла окровавленные перчатки. Ее руки начали дрожать с большим запозданием. У нее было такое чувство, что она точно знала, к чему клонит Джада. Конечно же, она убила его, они уже об этом позаботились. Но—если бы все было просто, если бы все прошло хорошо, у Джады не было бы никаких причин оставаться на планете, получая скарификацию из клиники маленького городка в том, что раньше было Индией, от женщины, чье имя на самом деле не было Молли и которая не принадлежала.





- Это герметик?- спросила она, с трудом отодвигаясь от этой мысли.





Джада соскользнула со стола, прижав полотенце к руке, чтобы остановить капающую кровь, и направилась к двери, где оставила свою сумку, когда вошла. Ее ноги скользили под ее весом вместо того, чтобы идти; очевидно, она чувствовала боль. Она присела на корточки и на мгновение порылась в своем рюкзаке. Молли оглядела себя и обнаружила пятно крови на Подоле своей майки тускло-бордового цвета.





Джада вернулась с герметиком и вложила его в свою протянутую руку. У бутылки была верхняя часть брызги, которая поразила Молли как глупая по какой-то причине, которую она не могла точно определить. Она выдавила немного горько пахнущей жидкости на небольшой комок бинтов и приложила его к ранам. Ей потребовалось несколько минут, чтобы как следует их рассмотреть, и она провела их в тишине, которая показалась ей странной после часа или двух слушаний. Джада, казалось, была создана из молчания и историй, в которых не было места для болтовни.





- Давай я их перевяжу, - сказала она, когда Джада потянулась за своей рубашкой. Она бросила использованную повязку в мусорное ведро и схватила свежий рулон. - Теперь, когда солнце садилось, Джада нетерпеливо топнула ногой. - Вот так, - сказала Молли, намотав на раны последний лоскут ткани. - Завтра же?





- Завтра, - хрипло ответила Джада, но выражение ее лица оставалось пустым, хотя она изо всех сил пыталась влезть в рубашку, не задев руку.





Она даже не попрощалась, когда хлопнула деревянной дверью, перекинув рюкзак через здоровое плечо и опустив порезанную руку. Молли посмотрела на беспорядок на своем столе и прикусила язык. Но она еще не закончила. Сначала нужно было закончить уборку.





- Мама расплатится с тобой позже, хорошо?- сказал молодой человек, присевший на край смотрового стола Молли. Он крутил в пальцах свою майку, глядя на нее из-под челки своих волос.





“Это прекрасно, - ответила она. Она сняла перчатки и избавилась от них. - Постарайся держаться подальше от солнца и не трогай волдыри.





Он кивнул и соскользнул со стола. Она бросила последний взгляд на пятнистую, покрытую волдырями кожу на его плечах и спине—незначительные химические ожоги. Ей даже не пришлось спрашивать, играл ли он днем раньше под дождем. Это было очевидно. Этот ополаскивающий, прохладный ливень был слишком соблазнителен для среднего ребенка, но то, что он принес из атмосферы, могло быть отвратительным, остатки десятилетий войны, которые распространили яд по всему земному шару. Он выскользнул за дверь.Она не была уверена, смутило ли его то, что он сделал что-то глупое, или семья Гоенка была на исходе торгового товара, и он беспокоился о плате за лечение. Возможно, и то и другое.





Молли сделала шаг к своему столу, прежде чем дверь снова с грохотом распахнулась. Джада бросила рюкзак в прихожей, полуденное солнце бросило яркий ореол вокруг ее крашеных волос, и дверь за ней закрылась. Они стояли в разных углах комнаты, наблюдая друг за другом. Молли вытерла руки о рубашку и вернулась к своему столу.





“Я ожидала, что ты накричишь на него, - сказала Джада.





“Ты что, подслушивал?





- Она пожала плечами.





Молли прижала ладони к изрытой выбоинами поверхности старого стола. “Он еще ребенок. Он заслуживает того, чтобы попробовать и получить немного удовольствия в своей жизни.





- Это справедливо, - сказала Джада.





Напряжение исчезло так же быстро, как и вспыхнуло. Джада стянула с себя коричневую рубашку темп-Рег. Майка под ним облегала ее, как вторая кожа, подчеркивая больше, чем скрывала. Молли вдруг совершенно неуместно ощутила выпуклости сосков Джады под тканью, которых у нее не было, когда Джада была обнажена по пояс. Она вертела в руках свою канистру с водой в нерешительной попытке отвлечься. Джада села на стол и начала сама разматывать свою повязку, обматывая окровавленную ткань вокруг пальцев.





“Я так понимаю, вы готовы?- Спросила Молли.





“Когда будешь готов, - ответила Джада.





Во второй раз все было гораздо проще. Молли приготовила инструменты, надела перчатки и осмотрела проделанную накануне работу. Раны были свежими, но не распухшими. Это было хорошо. Должно быть, герметик сделал свое дело.





“Итак, вы узнали, что ваш многолетний партнер предал вас, - сказала Молли, вытирая незапятнанную кожу антисептической тканью. “Как же вы этого не предвидели, если так хорошо знали друг друга?





Джада улыбнулась, но улыбка эта была пустой. - Быть любовниками вовсе не значит, что вы знаете друг друга. Никто никогда никого по-настоящему не знает; вы просто думаете, что знаете.





Молли помолчала, задумавшись, и попробовала снова: “Хорошо, но с чего бы это кому—то, кто провел всю свою жизнь-с тех пор, как он был подростком, верно?- занимаясь той же работой испытываете приступ совести?





- Интересный вопрос, - сказала Джада. - Она тоже сделала паузу. - Даже не знаю. Я так и не понял, была ли это одна конкретная работа, или что-то, что я сделал, или что-то, что он видел. Это не было приступом совести, не так, как вы думаете; я не думаю, что у него был один. Вы не убиваете людей, если у вас есть совесть. Но я так думаю .





Молли снова приложила скальпель к обнаженной коже и на этот раз держала его свободно. От первого же удара у Джады перехватило дыхание. Второй выпалил это в спешке. Она посмотрела вниз на свою руку и увидела волнистую линию, которую Молли разрезала под цветочными лепестками.





- Я думаю ... - снова начала она.





Он очень устал.





Такие люди, как мы, не должны жить долго. Вы не можете быть собраны правильно, если вы смотрите на список Ваших возможностей, и вы думаете, что убийство по найму-это лучший и самый простой вариант. Адреналиновые наркоманы, или люди с большим количеством ненависти, или люди вроде меня, которые не чувствуют много большую часть времени—и вы действительно думаете, что это тот тип личности, который поддается трепетной старости?





НЕТ. Нет, мы все ожидаем умереть до того, как нам исполнится тридцать, но мы умираем с честью и обычно в сиянии славы. Итену было тридцать пять, он устал и хотел уйти, но ты никогда не сможешь выбраться, особенно когда будешь так высоко, как он. Так же, как и мы. Они убьют тебя за то, что ты сбежал. Таким образом, он может убить себя со всей своей виной. Или он может убить босса и, вероятно, всю команду Dawnslight одним махом , потому что он может, потому что он умрет с каким-то смыслом.





Он выбрал честь. Он выбрал месть. - Я понимаю это. Или, это то, что я сделал бы, если бы мне это так надоело, что я больше не мог бы делать эту работу, так что, возможно, я проецирую. Я думаю, что он просто устал и был слишком крут, чтобы умереть в одиночестве. Он должен был забрать синдикат с собой. Пришлось.





Поначалу я никак не реагировал на эту информацию. Нет, я должен был убедиться. Я велел кроту заткнуть ее гребаный рот и никому не говорить, пока я не покопаюсь. До босса слова не доходили, даже если бы у меня было право голоса—он любил приводить в пример предателей, и я скорее убью его голыми руками, чем позволю ему сделать это с Этеном. Если бы это было необходимо, я бы сделал это сам, и это было бы быстро и чисто. Я решил это довольно быстро, и тогда я действительно что-то почувствовал. Это было уродливо и больно, так что я перестал это чувствовать и начал охотиться.





—"Так просто?- Спросила Молли. “Неужели так легко было забыть об убийстве своего партнера, человека, которого ты любила всю свою жизнь?





“Я так и думала, - сказала она. “Я так и думал. А теперь заткнись и дай мне рассказать историю.





На самом деле, я отвечу на это, потому что я думаю, что это имеет смысл в истории.





У меня была своя жизнь. Я был доволен своей жизнью, и босс дал мне все это. То есть, да, я заслужил его, но он не был моим. Не совсем. Вся моя жизнь была синдикатом. Это все равно что просить меня сделать выбор между всей моей большой семьей, если бы она у меня была, и моим любовником. Так что, нет, это было нелегко. Мне помогло то, что я знала: если мы решим сбежать, Итен все равно будет старым, усталым и законченным. Он убьет себя, а я все равно останусь одна, да еще и предательницей.





Поэтому я все взвесил. Жизнь без Итена, но со всей моей семьей, почетное положение в синдикате и уважение к заботе о предательстве столь колоссальном, как у Итена. это было одно из тех невозможных решений, которые вы просто должны принять, потому что не делать это то же самое, что делать это. Как только я решил убить его, мне стало легче. Я думаю, может быть, я был в шоке, оглядываясь назад, потому что вы никогда не должны чувствовать себя легким, как перышко, когда вы ищете доказательства чьей-то смерти.





Ты не думаешь, что сможешь принять такое решение, но ты можешь. Ты меркантильная сука; я видел, как ты взвешивала, чего стоит твоя помощь мне. В этом нет ничего постыдного. Вы бы выбрали то же самое. Твоя преданность - это ты сам. Моя была для меня и моей семьи, моего синдиката.





Но все становится только хуже. Конечно, все становится еще хуже, иначе меня бы здесь не было; я бы сидела на кровати с деньгами с десятью голыми мальчиками, массирующими мое больное старое тело, мой босс пел бы мне дифирамбы. Принятия решения не всегда достаточно.





Но я все же посмотрел. Я был уверен в этом. Я нашел его банковские счета, я раскопал его секреты, я проследил все имена, которые я знал, что он когда-либо использовал, и некоторые из них я догадался. Там не было никаких денежных следов. Как я уже сказал, они не купились на его предательство. Он принимал свои собственные решения, и я разозлился, потому что, черт возьми, он не просто предавал синдикат, он предавал меня . Я буду казнен, если они арестуют нас, и он, черт возьми, знал это, так что если он собирался убить меня, хорошо. По-честному.





Мне не следовало злиться. Гнев-это роскошь, когда ты охотишься.





Я действительно нашел нужные мне доказательства. Это была учетная запись связи, зарегистрированная под одним из тех имен, которые я угадала, и это был его компьютер. Я достаточно хорошо знал его почерк, чтобы узнать его по записям, хранящимся там. Каждый день он посылал в полицию отчеты, содержавшие чертовски много информации, но они нуждались в нем, чтобы проверить ее в суде. Вот как работала эта система. Анонимные советы, какими бы сочными они ни были, в конечном счете должны быть подкреплены, прежде чем можно будет принять законные меры. Очевидно, что синдикаты протолкнули этот закон. Делает нашу жизнь легче; труднее сдать друг друга, когда есть искушение.





Я распечатал физическую копию записей коммуникатора, которые взломал, и сложил бумаги на кухонном столе в большую стопку. Я поправил его, наверное, раз пятьдесят, ожидая, когда он вернется домой, прежде чем понял, что если я устрою честную драку, пусть он сначала все объяснит, он может победить. Мы были ровней друг другу.





И он знал, что делает. Он знал, что подписывает мой смертный приговор вместе с приговором босса, поэтому я сложил бумаги в шкаф. Мне нужно будет показать их боссу позже. - Я плакала. Я это помню. Просто не мог остановиться. Это должен был быть намек. Я подождал у двери. У меня в руках был хороший толстый кусок проволоки, хорошо подложенный. Это не причинит ему слишком большой боли. Это будет очень быстро. Я ждал, и ждал, и все это время дрожал и плакал, как ребенок.





Но это был он или я. Он сделал первый выбор, а я-последний.





Воцарилось почти благоговейное молчание, когда Молли посмотрела на свою работу—вихревой узор из линий, извивающихся и волнистых до локтя Джады. Другая женщина побледнела, как будто все кровотечение вытравило ее цвет или, возможно, саму историю. Ее глаза были влажными по краям. Молли отвела взгляд.





“Сейчас мне нужно остановиться, - сказала она.





Джада отрывисто кивнула. “Я знаю, знаю, что это может вызвать шок. Я не могу сделать слишком много сразу.





“Тебе нужен перерыв, - сказала она, вставая, чтобы снова найти герметик и бинты. “И мне нужен перерыв. Это очень трудная история, чтобы услышать.





- Это было труднее сделать, - почти прорычала Джада. Молли вздрогнула.





Уборка прошла спокойно. Джада прикусила нижнюю губу, пока обрабатывали и перевязывали раны, и тонкая красная полоска выступила на фоне белизны ее зубов. Молли подавила желание сказать ей, чтобы она прекратила-это была ее боль, и она имела право делать с ней все, что ей заблагорассудится. В комнате стало душно, и ни одна из женщин не заметила, как утро сменилось днем. Полосы сказки растянулись между ними, и полосы искусства, крови и разрезания.





- Ты не обязана заканчивать эту историю, если не хочешь, - прошептала Молли. Ее сердце было одним твердым ноющим комком в груди, и она чувствовала холод внутри, куда не могла добраться летняя жара. “Я догадываюсь, что будет дальше.





Одеваясь, Джада покачала головой, чувствуя, как дрожат мышцы и дрожат пальцы. “Это просто ритуал. Это его честь. Я должен тебе сказать. Ты художник, а я убийца.





Вот и все—она подхватила свой рюкзак и, пошатываясь, вышла из клиники. Дверь за ней резко захлопнулась, и Молли уставилась на нее, гадая, куда же, черт возьми, она отправилась после их встречи. Она слишком выделялась для бара или постоялого двора. Она, должно быть, делала это за чертой города. С головой, полной странностей, Молли снова села за свой стол, ее желудок болел от голода. Ей нужен был поздний обед или ранний ужин, но она не могла заставить себя поесть.





В боли было что-то такое, что выводило людей из равновесия. Она пожалела, что спросила об этой истории, хотя теперь знала, что все равно получила бы ее, если бы это было сделано именно так. С Джадой было легче иметь дело как с большой грубой силой—если она была женщиной, женщиной с сердцем, наполовину вырезанным из груди, и раной, открытой там для всего мира, это было слишком трудно. Это было слишком личное.





А вот насчет денег. Молли прижала пальцы к предсмертной шишке и представила себе, что она стала больше, когда она ощупывала ее, вдавливая больную плоть своей груди через рубашку. Тысячи было достаточно для лечения, едва ли, если она сэкономит немного больше и позвонит из-за всех крошечных долгов, которые так много людей должны ей. Ее жизнь того стоила. Она могла слышать остальную часть истории.





Часы тянулись медленно. Посетителей больше не было. В сумерках она закрыла за собой дверь клиники и пошла по пыльной улице, сгорая от жары сквозь туфли, к своему дому. Это было маленькое бунгало с сеткой на окнах и работающим холодильником, расположенное в одном из переулков города. Она доплатила за такой вид подключения к электросети, но холодная еда и вода стоили того.





Она пинком захлопнула за собой входную дверь и направилась прямо к холодильнику. Внутри была бутылка с ее именем, бутылка, которая поможет ей успокоить пульсирующую боль в голове. Молли взяла холодную выпивку с собой в постель, которая также служила ей диваном, и включила планшет, чтобы посмотреть новости. Капельки конденсата на бутылке казались восхитительными, когда она прижала ее ко лбу.





Первое, что она увидела, была статья о распространении пожаров на севере и застывших пустынях дальше на юг. Она пролистала до следующей статьи, и до следующей, пока разыскиваемый “плакат” не остановил ее холодно. Это лицо ни с чем нельзя было спутать. Джада надменно вздернула подбородок, глядя сверху вниз на человека, который ее фотографировал.





Вознаграждение за информацию, приведшую к ее аресту, составляло пятнадцать тысяч долларов в местной валюте. По спине Молли пробежал холодок, нервы защипало. Конденсат капал с ее бутылки на экран. Вода размыла изображение Джады сквозь сотни осколков хрусталя. - Она выключила планшет.





"Тысячи", - подумала она и приподняла бутылку, радуясь холодному ожогу во рту. Она все еще чувствовала под пальцами кровь и шелушащуюся плоть; под веками она видела Джаду, стоящую в тени своей собственной двери, рыдающую, с удавкой в руке.





Это была не самая подходящая ночь для выпивки.





- Я не хочу болтать, - сказала Джада, ворвавшись в клинику, и дверь тяжело задребезжала на петлях. Она захлопнулась за ее спиной с Громовым треском. “Давай просто начнем, чтобы я мог убрать эту часть со своего пути.





У Молли перехватило дыхание, которое так испугало ее при этом громком появлении, и она кивнула. Весь день она едва могла собраться с мыслями, не зная точно, когда придет Джада, или полиция уже поймала ее, или кто-то другой получил эти пятнадцать тысяч. Мальчик Гоенка вернулся за новой порцией спрея от ожогов, но это было лишь голым отвлечением от ожидания, бесконечного ожидания.





Они двигались в идеальном согласии, Джада раздевалась и разматывала свои бинты, в то время как Молли готовила инструменты и ставила сковородку в пределах легкой досягаемости. Она каждую Ночь сжигала куски плоти в мусоросжигателе, и бинты тоже. Она заметила, что у Джады слегка припухло под локтем, но не настолько, чтобы это сильно беспокоило ее. Она положила руку женщины себе на колени, помолчала и нахмурилась.





“Мне нужно как-то взять себя в руки. Не могли бы вы прилечь?





- Хорошо, - сказала Джада и повернулась, чтобы лечь на спину. Ее предплечье лежало на столе плашмя. Молли положила под него полотенце и вытерла все вокруг, как обычно. Для пущей убедительности она дважды взяла у него скальпель. “Я уже готова.





- Ладно, - сказала Молли.





Маленькое, такое острое лезвие прочертило длинную, тонкую линию, затем еще одну, и еще. Джада крепко зажмурилась, ее челюсть напряглась, сухожилия на краткий миг напряглись-самое заметное выражение боли, которое она когда-либо испытывала. Молли задумалась, было ли это из-за порезов или из-за того, что история сама вырывалась у нее из зубов.





- Я стояла у самой двери. Было уже поздно, - сказала Джада, пока Молли работала, вырезая тонкие спирали, похожие на слезы. Ее удивило, как легко это стало, как естественно.





Снаружи погас свет, а он все еще не пришел. Он никогда так не опаздывал. Я простоял на том же месте, наверное, часа четыре. Но я не мог сдвинуться с места. Мне хотелось помочиться, хотелось пить, я задыхался от слез, но не мог пошевелиться, потому что не мог упустить момент. Если я пошевелюсь, то войду Итен, и я потеряю свое удивление.





Я бы потерял самообладание.





В конце концов, во время этого чертовски ужасного ожидания мне пришло в голову, что я не уверен, что смогу пройти через это. Я должен был это сделать, но не был уверен, что смогу . Выхода не было-Этен был предателем. Это должно было быть сделано. - Он собирался убить меня, - помню, сказал я пустому дому. Я говорил себе всякое дерьмо, в темноте, один. Что Итен никогда не любил меня, что я была удобна, а он был удобен, и это было единственной причиной, по которой мы держались вместе, что это будет легко, как только я начну, что я была неудачницей, если не могла этого сделать.





Затем дверь открылась, и он шагнул в темноту. Он потянулся к выключателю. Провод перерезал воздух без единого звука, когда я двигалась, но я издала звук, которого не хотела, что-то вроде его имени. Он повернулся ко мне, и его рука скользнула по моей груди, но я держала проволоку под его подбородком и пнула его больное колено. У него подкосились ноги.





- Я потянул. Я потянул изо всех сил. Я закрыла глаза, чтобы не видеть теней и его рывков, как рыба на крючке. Я почувствовал боль в ноге и прислонился к стене, потому что он ударил меня, ублюдок, но он уже обмяк и не мог вытащить нож снова. Он застрял у меня в бедре, как кусок льда. Его руки цеплялись за мои лодыжки, эти знакомые длинные худые пальцы, и его тело дергалось. Я слышал свое дыхание в ушах, хриплое. Его руки замерли, но я же не идиотка и держалась крепко. Я ухватилась за него, когда его вес наконец ослабел, и дернула его к проволоке.Я удержался и повалил нас обоих на пол; всюду была кровь, что было вполне уместно. Это был мой ребенок. Я уткнулась лицом в его волосы и подумала, стоит ли вытаскивать нож. Ему не досталась артерия. Мне потребовалось бы много времени, чтобы истечь кровью до смерти, если бы это вообще было возможно. Его волосы были похожи на шелк, и я знаю, что люди говорят это все время, но это было так. Они были шелковистыми и достаточно длинными, чтобы касаться его плеч. Когда мы выходили, люди думали, что он был женщиной, рядом со мной. Я провела ладонями по его рукам и легла рядом с ним, чувствуя, как холод проникает в это худое, красивое, пустое тело.





Это убило меня. В комнату просочился холод. Я ошибалась—я не могла обменять его на свою семью. По крайней мере, в конце концов я доказала себе, что очень, очень любила его, потому что иначе это не погубило бы меня. Все кончено. Я знаю, что. Теперь все кончено, но вот почему я могу сказать правду такому незнакомцу, как ты. Ты заканчиваешь мои дела, его дела со мной. Ты всего лишь исполнитель, а я уже мертв.





“Пойдем ко мне домой, - сказала Молли.





Джада медленно вздохнула, закрыв глаза.





“Тебе не обязательно оставаться за городом, или что там ты делаешь. Мой дом достаточно безопасен” - сказала она. “Ты весь в открытых ранах. Тебе нужно принять душ.





- Но это еще не все, - сказала Джада. Ее голос звучал так, словно она была убита горем, и слезы слишком долго душили ее. “Это еще не все.





- Не сейчас, - ответила Молли. “Сейчас их там нет. Просто пойдем со мной.





Очистка была быстрой и не требовала зрительного контакта. Молли снова наложила герметик на все раны, от плеча вниз, красную массу порезов и вскрытой плоти. До запястья Джады оставалось всего несколько дюймов, но этот последний участок неповрежденной кожи мог подождать. Молли молча перевязала рану, обернув белую ткань вокруг блестящих РАН, влажных от антисептического герметика и крови. Она небрежно вытерла посуду и сполоснула ее в маленькой угловой раковине.Она продезинфицирует их, прежде чем использовать снова, но ей нужно было покинуть душное и невероятно крошечное пространство клиники, заполненное уродливыми словами и болью, как призраки.





Руки Джады дрожали от слабости, когда она оттолкнулась от стола. Молли скомкала рубашку темп-рега и засунула ее в рюкзак женщины-лучше не показываться с ней на улице. Брюки могли бы слиться с ней, если бы никто не смотрел слишком пристально, и темнота скрыла бы ее шрамы. Джада последовала за ним, как тень. Ее рассказ лишил ее жизненных сил, так что внушительная сила казалась деревянной и непреклонной. Молли прикусила язык, пока во рту не появился острый привкус собственной крови. Это был единственный способ удержать в себе то, что ей нужно было сказать, спросить.





Шаги Джады проследили ее путь вниз по главной улице, мимо домов, тускло освещенных изнутри, на боковую аллею и в ее маленький дом. Она представила себе, как это должно выглядеть для кого-то со станции, привыкшего жить в роскоши: однокомнатная лачуга с кроватью у дальней стены, кухня напротив другой и грубо обтесанная дверь в крошечную ванную комнату. Молли оставила свет выключенным и схватила наполовину полную бутылку ликера из холодильника, изучая свои собственные смазанные отпечатки пальцев на стеклянном горлышке, как будто они содержали страшную тайну. Джада решительно закрыла за ними дверь.





- Душ там, - сказала Молли.





Джада кивнула и бросила рюкзак рядом с металлической кроватью. “Тебе придется перевязать руку, когда я закончу.





- Это прекрасно, - сказала Молли. - Здесь я тоже держу припасы под рукой.





Джада прошла через дверь в ванную комнату. Молли вздохнула, когда тонкая деревянная перегородка закрылась между ними. Она рухнула на свою кровать. Ее планшет ткнулся ей в бедро. Она подняла трубку и включила ее. Экран все еще был заполнен объявлением Джады "разыскивается". Она перевернула страницу, поморщившись. Вряд ли она забудет, что там было написано, независимо от того, смотрела она на него или нет.





Что она делает, притащив беглого убийцу из Синдиката к себе домой? Им придется спать в одной постели, потому что на полу спать с комфортом было невозможно. В другом контексте присутствие рядом с ней такой широкой, сильной, красивой женщины взволновало бы Молли, но не так. Вместо этого, это было просто тревожно.





Эти слова только что вырвались из нее. Мне казалось, что он поступил правильно, предложив немного комфорта—душ, кровать—перед лицом этой ужасной истории. Осознания того, что прошло всего несколько дней с тех пор, как Джада появилась в клинике, было достаточно, чтобы вывести Молли из равновесия. В то время она боялась ее, злилась, не хотела иметь ничего общего со всем этим делом—и теперь та же самая женщина была в ее доме. Она услышала, как с глухим жужжанием включилась вода в душе.





Было трудно не чувствовать, что она сошла с ума.





Она отхлебнула из холодной бутылки, ледяное жжение спиртного в горле само по себе успокаивало. The story, хотя. Как же она не заметила резкость Джады во время того первого разговора, когда та призналась в убийстве Итена? Ей было стыдно, что она так легко приняла страдание за высокомерие. Еще один глоток, и она соскользнула с кровати. О том, чтобы спать в рабочей одежде, не могло быть и речи. Она разделась догола посреди комнаты, прислушиваясь, не отключится ли душ, и радуясь, что этого не произошло. Рваная, приподнятая белая плоть на ее боку была ее собственной и ничьей больше. изгнание.- сказал он на всегда понятном языке символов.





Молли натянула тонкие шорты и такую же легкую майку. Одна, она спала обнаженной, но сегодня она была не одна. Душ отключили. Она пнула свое грязное белье в угол. В конце недели она отнесет все это в прачечную.





Джада вышла в главную комнату, вытирая полотенцем свои вьющиеся волосы. Она надела те же майку и брюки, но ее кожа была очищена от дорожной пыли, и она выглядела здоровее всех вместе взятых. Молли протянула ей бутылку. Она взяла его, бросив на нее прищуренный взгляд.





“Я не пытаюсь затащить тебя в постель, - сказала Молли.





“Хорошо, - ответила она, как будто это не беспокоило ее в любом случае.





Тусклого лунного света было достаточно, чтобы бродить по дому, но Молли щелкнула выключателем прикроватной лампы, чтобы снова залечить и перевязать раны на руке Джады. Сделав это, она снова выключила его. Они сидели рядышком на матрасе, передавая друг другу бутылку. Молли сделала последний глоток и передала последний кусок Джаде, которая закончила его с драматическим наклоном головы. Ее горло сжалось, когда она сглотнула.





Молли была рада, что ей не придется ничего говорить. Было легче натянуть на себя покрывала в качестве намека и заползти под них. Сначала она лежала лицом к стене, но теплая рука легла ей на плечо.





- Я не могу лечь на другую руку, - пробормотала Джада.





- О,” прошептала Молли, поворачиваясь лицом к комнате.





Другая женщина устроилась позади нее, чувствуя спиной жар ее тела. После неловкого, шаркающего момента эта толстая, забинтованная рука обняла ее за талию и притянула ближе. Ее дыхание вырвалось в гневе. Тело Джады почти идеально подходило ей, придавая ее худенькой фигурке достаточно свободного места. Прикосновение кончиков пальцев к ее ребрам само по себе было похоже на клеймо. Она пошевелилась и закрыла глаза. Было темно, тепло и слишком близко. Непрошеная дрожь пробежала по ее спине, когда Джада снова двинулась вперед, скользя рукой по боку. Наконец они успокоились, и ее нервы тоже успокоились.Прошло уже много времени с тех пор, как кто-то делил с ней постель.





В мгновение ока она забыла задержать дыхание в своих словах.





“Я никогда никого так не любила, - прошептала она.





Джада прижалась к ней лишь на мгновение и снова расслабилась. Ее ладонь обхватила изгиб бедра Молли и погладила его под рубашкой, простая ласка кожи о кожу выбила из нее дыхание в судорожном вздохе. Она уткнулась лицом в подушку, чтобы заглушить его, но было уже слишком поздно. Тупые ногти Джады царапнули по ее плоскому животу.





- Будь благодарна, - пробормотала Джада, и каждый звук ее теплого дыхания дразнил волосы на затылке Молли. “Все ваши решения, вероятно, намного проще.





Несколько часов спустя Молли лежала без сна в объятиях спящей женщины из Синдиката, глядя через всю комнату на тени на дальней стене. Все ваши решения, вероятно, гораздо проще. Она должна была знать—должна была знать.





Молли проснулась первой и выбралась из кокона одеял, чтобы принять душ. Прохладная вода, стекающая по ее коже, была подобна раю, смывая вчерашний пот и пыль. К тому времени, как она вышла, завернувшись в полотенце, Джада уже встала и пила воду из своей раковины. Утреннее солнце освещало ее белую кожу, резко контрастируя с розовыми шрамами и красными точками льняных повязок.





“Ты хочешь закончить сегодня?- Спросила Молли.





- Сначала одолжи свою ванную, - сказала она.





Молли бросила полотенце, как только дверь закрылась, и накинула рубашку и юбку. Она так не привыкла делить свое пространство, что ей даже не пришло в голову принести в ванную смену одежды. Она провела щеткой по своим гладким, влажным волосам, холодная вода стекала по воротнику ее рубашки. Мгновение спустя Джада вышла из комнаты и направилась к своему рюкзаку.





- Ты готова?- спросила она.





Молли кивнула, и Джада вышла на улицу. С резким всплеском адреналина, пронзившим ее внутренности, она взяла свой планшет и положила его в передний карман юбки, прежде чем последовать за другой женщиной. Они немного постояли на солнышке, пока Молли усиленно моргала, прилаживая глаза. Сон и душ омолодили Джаду, но теперь, когда она знала, что нужно искать его, Молли увидела жесткие углы, под которыми она держалась, сжатую линию рта. Ее губы были довольно пухлыми во сне, когда она расслаблялась.





Они шли к клинике почти в одиночестве; единственными людьми на улице были дети, бегавшие по поручениям своих родителей—за водой, ходившие на рынок за дневным молоком, если таковое имелось, забиравшие белье. Молли прошла через дверь клиники в свои владения и вздохнула.





Это был последний день. Вырезание будет закончено, и история тоже. "Последний день", - снова и снова думала она. Все мои решения должны быть проще, легче, чем ее .





Молли ополоснула инструменты в раковине, вытерла их насухо и обработала антисептическими салфетками. Нержавеющая сталь блестела, зловеще острая. Джада устроилась на столе поудобнее, свесив пятки с края. Она даже полотенце уже положила.





Молли прижала ладонь к руке Джады, чтобы та не двигалась, и провела по ней первую красную линию с бисером. Он изогнулся, чтобы встретить старые раны по дуге, связывая их все вместе, делая его одним. Джада согнула руку под ладонью Молли, и та сжала ее в ответ.





“Я все еще лежала рядом с ним, уверенная, что никогда больше не сдвинусь с места, - сказала Джада.





Я не мог этого пережить, я не был настолько жестким. Никто не может быть настолько жестким. Я вырезал из себя кусочек и оставил его холодным и смятым в гребаном фойе. Но по крайней мере, подумал я, с моим боссом и семьей, с моим синдикатом все будет в порядке. Во всяком случае, я был стар, как и он. Это было вовремя. Меня это вполне устраивало. Мы выходили на улицу в нашей личной славе—это не было похоже на то, что я умру в одиночестве, не совсем так. Поэтому я схватился за нож в ноге и вытащил его. Это было больно, но не настолько, чтобы разбудить меня. Есть причина, по которой вы видите так много убийств-самоубийств с парами.Они всегда говорят, что это собственничество, в лентах новостей, но это не так—это то, что вы слишком поздно понимаете, что вы сделали, и нет пути назад.





Звонок раздался как раз в тот момент, когда я взвешивала его нож в руке и размышляла, как покончить с собой. У меня не было возможности блокировать звонки от моего босса. Голограмма выскочила из-за моего браслета, и он уставился на меня, открыв рот, потому что я был там в темноте, весь в крови и плакал.





“Здесь есть полиция, - сказал он мне. “У них есть записанные видеодоказательства .





Внезапно я поняла, почему Итен опаздывает домой. Я рассмеялся, потому что что еще мне оставалось делать? Он нас поймал. Он хорошо и верно это сделал. Убийство его ни черта не сделало. Я задушила его жизнь без всякой причины.





Может быть, он и рассчитывал на неприкосновенность для нас обоих, но я не спрашивала.





А я и не спрашивал. Я просто действовал, потому что я настолько глуп.





Я сорвал этот браслет и бросил его. Синдикат был мертв. Этен был мертв. Я был мертв, но кое-что ему должен.





- Вот это, - сказала Молли.





- Да, - ответила она.





Мы провели вместе пятнадцать лет. Почти каждый день я видела его лицо, когда просыпалась и когда ложилась спать. Мы ели за одним столом. Мы делили одну постель. Мы сделали друг другу самые важные шрамы. Я знала каждый дюйм его тела, а он-меня. Пятнадцать лет-это долгий срок, когда это половина всей твоей жизни. Я использовал свои собственные руки, чтобы покончить с этим.





Может быть, он добился иммунитета. Может быть, это была его сделка, и он боялся сказать мне. Может быть, я убила наше будущее, или, может быть, он планировал забрать нас обоих, вместе. Вы же понимаете, я честная дичь—не только для полиции, но и для любого синдиката, затаившего злобу на старого доброго покойника Даунслайта. От этого никуда не убежишь. Они ловят вас, когда вы бежите, они делают. Там только бегать так далеко, как вам нужно, и закончить свой бизнес. Я уже достаточно взрослая. Я сделал достаточно. Я сделал свой выбор, и бросил эти кости, и больше ничего нет.





Вот так и заканчиваются истории вроде моей.





Молли закончила последний водоворот и отодрала его в сторону.





“А ты уверен?- спросила она, откладывая инструменты в сторону.





- Совершенно верно, - пробормотала Джада.





Молли взяла стальной поднос и поставила его на край раковины. Она остудила краны, прополоскав скальпелем его окровавленную оболочку и пинцетом тоже. Розовая вода потекла в канализацию. Она забыла надеть перчатки; ее ногти были покрыты запекшейся кровью. Она нахмурилась,вытирая их. Под тяжестью своей таблички она тянула юбку, как камень.





“Мне нужно отнести это в мусоросжигатель, - сказала она, указывая на поднос. “Ты не против?





- Нет, - ответила Джада. Она подняла руку над головой, поворачивая ее туда-сюда.





Молли толкнула дверь локтем, держа поднос подальше от своего тела. Она прошла под минимальной тенью боковой стены здания, сквозь сухую и липкую грязь, которая клубами поднималась под ее ботинками. Полумертвые кусты кустарника едва успевали расти в задней части здания у мусоросжигателя, скорее ветви, чем листья, коричневые и хрустящие. Молли высыпала содержимое лотка в устье аппарата—им пользовался весь город, но он был расположен позади клиники для удобства врачей-и закрыла крышку.Она нажала на кнопку дрожащим пальцем и закрыла глаза, прислушиваясь к шипению нагревающегося сердечника.





Ее покрытые красной коркой ногти привлекли укоризненный взгляд, когда она сунула планшет в руку. Она открыла объявление о розыске. Это было одно из тех невозможных решений, которые вы просто должны принять , потому что не делать этого-то же самое, что делать его, сказала Джада. Внизу была ссылка на горячую линию полиции. Она постучала по нему и положила планшет в режим шепота, подняв его к уху.





“Могу я вам чем-нибудь помочь?- спросил холодный голос на другом конце провода.





“У меня в клинике есть эта женщина, - пробормотала она. “Тот, что из объявления.





- Отлично, - сказал он, ничуть не потеплев. - Наш патруль совсем рядом. Задержите ее на двадцать минут, мэм, если это безопасно.





- Деньги, - прошипела она. “Я скажу ей, чтобы она бежала в горы, если ты не пообещаешь мне, что они дадут мне деньги в тот же момент.—”





“Да, конечно, - сказал он. “Они будут уполномочены переводить денежные средства после их успешной работы. Если ты сделаешь свою часть работы.





- Спасибо, - выдохнула Молли и отключила связь.





У нее перехватило дыхание. Она поднесла руку ко рту, надавив достаточно сильно, чтобы порезать губы о зубы в приступе боли, как будто она могла физически сдержать крик. Пятнадцать тысяч вместо трех; на пятнадцать тысяч можно купить гораздо больше, чем на генную терапию. На пятнадцать тысяч можно было купить кондиционер, одежду, еду. Пятнадцать тысяч-это целая жизнь .





Ей хотелось посмеяться над собой-конечно же, это была жизнь. Особенно Джада.





Сердце Молли колотилось о ребра, когда она обошла здание сбоку. А что, если Джада каким-то образом услышала ее, взяла сумку и уже ушла? Она была уверена, что дверь издала бы какой—то звук, но ... не так уж давно Джада прижимала пальцы к своему уязвимому позвоночнику, угрожая ей, настоящей или фальшивой. Если бы она услышала, что она уезжает, не попрощавшись, это было бы еще хуже.





"Двадцать минут", - в отчаянии подумала Молли, входя в дом с пустым подносом. Джада сидела на столе,прикладывая к своим ранам марлевый тампон. Она подняла глаза, оценивая Молли так, что та похолодела до кончиков пальцев на ногах—резкий, хищный взгляд—и снова посмотрела на свою руку.





- Ты хорошо поработал, - сказала она.





- Для врача, - ответила Молли.





- Ее голос был тверд. Она предполагала, что он выйдет таким же тугим, как и ее горло, или сорванным, как будто он был полон шипов. Однако Джада была права: линии создавали жуткую, но прекрасную картину на ее коже, красную и белую, холст из плоти. Она на мгновение пожалела, что не вписала куда-нибудь имя Итена, но, возможно, это было бы слишком очевидно.





“Меня зовут не Молли, - произнесла она в наступившей тишине, не желая, чтобы это прекратилось.





Джада отложила в сторону марлевый тампон. - Я так и думал.





“Ты рассказал мне историю, - сказала она.





“Ты тоже хочешь мне его дать?- Спросила Джада.





Молли вытащила стул из-за стола и дернула его по полу с визгом дерева о плитку. Она поставила его перед смотровым столом и села, сложив руки на коленях.





“Ты не обязана слушать, - сказала она, снова глядя на засохшую кровь. “Ты можешь уйти. Ты закончил свой ... свой бизнес, свою ответственность.





"Я даю тебе шанс", - в отчаянии подумала она.





- Расскажи мне, - попросила Джада, и ее поза резко осела. Она положила раненую руку себе на колени, и ни одна из женщин не пошевелилась, чтобы перевязать ее. Порезы рассказывали историю, о них и между ними.





Молли неуверенно протянула руку и положила ее на ладонь Джады. ее пальцы все еще были красными от загара и наконец-то слезли. Она даже не отстранилась. Молли откинула голову назад,и их глаза встретились, сцепившись, как и их руки. Она облизнула пересохшие губы кончиком языка, чувствуя резкий вкус ран, нанесенных ее зубами.





- Молли ни на что не похожа, - сказала она. - Я выбрала его из книги.





“Я была со станции Е-6, - сказала она.





Меня звали Шарад Ратхор, и я был врачом. У меня были деньги, но их не хватало, чтобы заплатить за школу, в которой я учился, а мой отец потерял работу.





Я была хорошей дочерью. Врачи имеют доступ ко всем видам вещей—особенно в большой больнице, где всегда много работы, где люди не заполняют необходимые документы все время, и где проверки безопасности очень слабы. Так вот, я думал, что продам. Совсем чуть-чуть. Достаточно, чтобы свести концы с концами.





“О, это было— - начала Джада.





- Глупо, я знаю, - сказала Молли.





Я не знал, что синдикаты этого не делают. ценю фрилансерство. Это мешало их бизнесу, сбивало их продажи. Я был слишком дешев и слишком доступен. Я понимаю, что они могли просто убить меня, но вместо этого они подставили меня. Та последняя встреча у меня была не с покупателем. Это был полицейский, а судья, к которому меня послали, принадлежал синдикату. Я пошел в суд и смотрел, как они решают, что со мной будет дальше, не говоря ни слова, трясясь в своих ботинках. Зал суда снова превратил меня в маленькую девочку. Но они сказали, что они были очень снисходительны, и это должно было быть изгнание вместо тюрьмы.





Снисходительно, чтобы дать самое худшее возможное наказание. Мягкий. Вот тогда-то я и понял, что меня подставили.—





Дверь распахнулась внутрь, деревянные перекладины разлетелись вдребезги и покатились по полу от силы удара. Джада высвободила руку и нырнула за сумкой, вывалив ее содержимое на пол; Молли отшвырнула стул назад и подняла руки в воздух. Когда полицейские хлынули внутрь—четверо из них, угрожая друг другу в одинаковых черных бронежилетах и лицевых щитках, перекрикивали друг друга—Джада прижалась спиной к смотровому столу и вытащила компактный пистолет из разбросанной по плитке одежды и техники. Она оскалила зубы и встала, направив пистолет на Молли.Кровь брызнула из ее раненой руки, бесполезно висевшей на боку.





Сердце Молли замерло при виде пистолета,она встретилась взглядом с Джадой сквозь горячие слезы. Она открыла рот, чтобы сказать что— нибудь —прости, я люблю тебя, ты сам мне это сказал, - но ствол прошел мимо нее полностью, и грохот выстрелов заполнил крошечное пространство. - Закричала Молли, прижимая руки к ушам. Ее защитный локон на несколько секунд затуманил ей зрение, и она не заметила падения Джады, пока не упала на пол у ее ног.





Кровь хлынула из нее, как река Красной руды, вязкая и горячая. Она растекалась ручейками между ног Молли. Она снова беспомощно прижала руки ко рту,высокий звук вырвался из ее пальцев.





- Я уже стара, - сказала тогда Джада. Вот так и кончаются истории вроде моей , сказала Джада.





Молли сделала дрожащий шаг назад, потом еще один, пока не ударилась о стену. Кровь следовала за ней, цепляясь, и она поднялась на цыпочки, чтобы уйти.





- Мэм, - сказал один из офицеров. Она почти слышала его сквозь звон в ушах. “С тобой все в порядке?





Она оторвала взгляд от крови и увидела лишь ужасную неподвижность украшенной цветами руки Джады с бледно-белыми пальцами, раскрытыми подобно лепесткам. Старомодные пули вонзились в ее торс, разрывая ткань и плоть, превратив их в груду мяса. Ее лицо было странно нетронуто, глаза открыты, губы приоткрыты, как будто она собиралась сделать вдох.





"Мы приносим извинения за стрельбу в закрытом пространстве”, - сказал он. “У нас есть разрешение на подтверждение вашего платежа. У вас есть информация о вашем аккаунте?





Молли достала из-под юбки свою записную книжку и протянула ему. Он несколько раз постучал по экрану, поднес к нему свой браслет для инфракрасной вспышки и вернул его обратно.





- Благодарю вас за ваши услуги, - сказал он. - Мы проведем уборку бесплатно.





- Да, - тупо ответила она. “Да, конечно. - Пятнадцать тысяч?





“Да, мэм, - сказал он.





Остальные офицеры укладывали тело Джады между собой на складные носилки. Колени Молли стукнулись друг о друга, и она чуть не упала, накатила волна головокружения. Jada жизнерадостная, правдивая и чертовски красивая, она превратилась в холодное смятое существо, вырезанное из нее и брошенное на пол. Офицеры подняли носилки и поставили их между собой. Та же самая рука, что ощупывала обжигающе-горячие следы на бедре Молли, ее ребрах, животе, безжизненно повисла в воздухе. Офицеры ушли, как будто предполагая, что она последует за ними. Вместо этого она рухнула на стул и положила руки на смотровой стол, все еще теплые. Так же как и липкая лужа быстро темнеющей, подсыхающей крови под ее ногами.





- Пятнадцать тысяч, - громко сказала Молли.





Все произошло быстрее, чем она ожидала. К ней не вернулось равновесие; вместо этого она испытала шок, когда воспоминание о губах Джады, скривившихся в последнем рыке, обожгло ее изнутри. Она резко встала, словно марионетка на веревочках, и подошла к раковине. Она снова прополоскала скальпель, пинцет и сковородку. Она взяла дезинфицирующую салфетку из коробки и провела ею по посуде, затем со стуком бросила ее на смотровой стол. Принятие решения-бросание кости-не сломало ее. Что это говорило о ней, она не была уверена, что хотела бы знать.





Молли, чье имя не было произнесено, провела салфеткой по своему предплечью, вытирая с кожи капли пота. Она взяла скальпель в свободную руку и провела им линию, которая сначала показалась ей просто холодной, а потом превратилась в острую боль. Там была история, которую она могла рассказать, и значок, который она заработала с убийством.





“Ее звали Джада, - прошептала она в пустоту комнаты, начиная свою собственную работу с холстом. “Я не знаю, правильно ли это делать, но такова была ее история. Я думаю, она хотела, чтобы я убил ее.

 

 

 

 

Copyright © Brit Mandelo

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Стеклянный Галаго»

 

 

 

«Маленькие войны»

 

 

 

«Девичий Вор»

 

 

 

«Великий детектив»

 

 

 

«Слушайте»