ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Потерянное наследие»

 

 

 

 

Потерянное наследие

 

 

Проиллюстрировано: Goni Montes

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 37 минут

 

 

 

 

 

Гром-морской принц, поклявшийся жениться на русалочной принцессе противоположного королевства в попытке объединить земли под водой. Он боится этого соглашения, пока не встретит принцессу Налию - красивую и умную, она все, что он когда-либо хотел. Но именно тогда, когда их связь становится глубже, происходит трагедия.


Автор: Анна Бэнкс

 

 





Плавник грома дает случайный толчок, на самом деле рефлекс, чтобы поддерживать движение вперед, хотя бы со скоростью плавника. Но сравнивать себя с плавником было бы несправедливо—с плавником вообще. По крайней мере, плавник не должен спариваться с отвратительным наследником Посейдона.





Он держится спиной к пропасти внизу, а его лицо обращено к ледяному потолку над ним. Потолок для сирены, пол для людей, но самое главное-разделитель миров. Даже когда люди начали погружать свои стальные корабли смерти-длинные, уродливые существа, которые дышали огнем под водой и швыряли друг в друга куски металла—никто из них не осмеливался забраться так далеко на север, как большие льды. Пока что.





Что ему очень повезло, так как сирена скрывает все важные вещи под замерзшим щитом, глубоко в пещере воспоминаний—место назначения грома. В пещере он найдет церемониальный зал и, возможно, выход из своей собственной надвигающейся церемонии—той, что запечатает его в доме Посейдона на всю оставшуюся жалкую жизнь. Наказание за то, что он был первенцем, Тритоном Королевским в третьем поколении.





По пути к пещере Гром замечает, что иногда кусок льда выпячивается больше, чем остальные, так что напоминает луковичный нос. Если он позволит своим глазам достаточно расслабиться, трещины и сосульки, окружающие его, могут превратиться в угрюмое лицо его отца, короля тритонов—или, по крайней мере, лицо его отца, когда гром сказал ему, что он не особенно хочет спариваться с принцессой Посейдона.





Но чтобы довершить Гнев Короля, грому нужно было каким—то образом добавить к льду десять оттенков ярко-красного-по одному оттенку на каждый раз, когда его отец говорил: “но ты же первенец, Тритон в третьем поколении. Вы должны соблюдать закон даров.” Или, по зрелом размышлении, может быть, один оттенок красного за каждый раз, когда гром говорил: “закон устарел!





Является ли закон действительно устаревшим, гром не может сказать. Закон даров был введен в действие давным-давно великими полководцами Тритоном и Посейдоном, чтобы обеспечить выживание сирены. По крайней мере, так говорят архивы. Но дар Посейдона не появлялся на протяжении многих поколений. Не то чтобы сирены голодали, во всяком случае. Но по мере того, как все больше и больше людей вторгаются в океаны, тем более важным будет дар Посейдона, тем более что у всех них есть общий источник пищи: рыба. У людей есть свои сети. Сирены обладают даром Посейдона.





Что же касается дара Тритона, то даже архивы не могут вспомнить, когда в последний раз кто-либо видел его свидетельство. На самом деле, существует постоянная дискуссия о том, что такое дар Тритона на самом деле. Даже архивы-старейшие из сирен, которым доверили запоминать такие вещи, - постоянно спорят о даре Тритона. Некоторые говорят, что скорость. Некоторые говорят-сила. Но если архивы не могут вспомнить, кто может сказать, что он действительно все еще существует?





Но одна вещь, в которой Гром уверен, заключается в том, что выживание Даров не может зависеть от его спаривания с уродливой принцессой Посейдона. Архивы, несомненно, ошибаются на этот счет.





Налия, Налия, Налия . Одна только мысль о ее имени заставляет его зарычать.





Он видел ее всего один раз, много лет назад, когда умерла ее мать. Этикет вынудил королевскую семью Тритона засвидетельствовать свое почтение траурному дому Посейдона. Ну, этикет и тесная дружба между отцом грома и королем Посейдонов Антонисом. Но для Грома это было строго по этикету. Особенно учитывая, как обращалась с ним Налия. И я только что выразил свои соболезнования!





В то время ему было тринадцать брачных сезонов, и он уже готовился править территорией Тритона, уже пользовался уважением, подобающим будущему королю. Но Налия была высокомерным маленьким беспорядком, даже в возрасте всего лишь девяти сезонов. Он помнит, как тщательно он повторял каждое слово утешительной речи своей матери, говоря благородные вещи о смерти, потере и любви, даже когда Налия усмехнулась ему с явным отвращением. Больше всего он помнит, как эти опухшие красные глаза делали ее похожей на результат того, что произойдет, если рыба-фугу соединится с камнем. Она сказала: "Как ты мог ... понимаешь ли ты мою потерю? Ты даже не знал мою мать!





Что, конечно, было совсем не так. Родители грома уже много лет были близкими друзьями королевской семьи Посейдона. То есть до того, как появилась драгоценная принцесса. После рождения испорченного быка королева Посейдона так и не смогла полностью восстановиться и предпочла остаться в Королевских пещерах, вместо того чтобы отправляться на любые общественные мероприятия.





Справедливости ради—или, по крайней мере, притворяться Справедливой-Налию нельзя было справедливо обвинить в смерти королевы, независимо от того, насколько близко ее внезапный упадок совпал с рождением рыбьей морды фугу. Или, может быть, она больше похожа на молотоголовую, так как ее глаза расположены так далеко друг от друга.





Гром усмехается про себя, когда в этот момент он проходит мимо куска льда с двумя глубоко посаженными отверстиями, расположенными на расстоянии вытянутой руки друг от друга. - Налия, - обращается он к перекошенному импровизированному лицу, - все еще такая холодная после стольких лет?- Он даже позволяет себе посмеяться над ней. - А почему бы и нет? После того, как мы поженимся, все будет за мой счет.





После долгих размышлений Гром чувствует присутствие двух следопытов, охраняющих вход в пещеру воспоминаний. Без сомнения, они почувствовали его раньше, чем он их, возможно, как только он отправился в свое путешествие. Что всегда его удивляло. Все сирены могут чувствовать друг друга в непосредственной близости, но трекеры имеют специальную способность восприятия. Те, кто производит на него наибольшее впечатление-это элитные следопыты, которые могут чувствовать их вид даже с противоположных сторон мира. Только элита может стоять на страже у пещеры воспоминаний. Только элите можно доверять такие драгоценные реликвии.





И для грома ни одна из этих реликвий не является более ценной в данный момент, чем ответы, которые лежат в церемониальном зале, месте, где документирована вся история сирены. Спаривание, рождение, аннулирование брака, смерть. С любым проблеском удачи, Гром найдет доказательства того, что он не третье поколение. Или что он не первенец. Или, что еще лучше, он даже не тритонского происхождения! Он предпочел бы любой из этих вариантов последнему: он - все вышеперечисленное, и он будет спариваться с Налией и ее молотоголовыми глазами.





Когда гром чувствует следопытов прямо внизу, он пикирует вниз и приближается к ним у входа. Оба—по одному от каждого королевского дома - отходят в сторону для него.





“Есть ли здесь сегодня королевские функции, мой принц?- говорит Тритон-Следопыт.





Гром делает паузу, прежде чем пройти мимо. “Нет. А почему ты спрашиваешь?” А потом он чувствует ее. - Налия. - Почему она здесь?





Следопыт кивает, когда видит, что Гром узнает пульс налии. “Ее Высочество прибыла совсем недавно, мой принц. Мы просто подумали . . . Следопыт пожимает плечами, не в силах или не желая продолжать свои рассуждения.





Гром плотно сжимает губы в тонкую линию. “А она не сказала, почему?





На этот раз охотник за Посейдонами качает головой. “Это не так, мой принц.





Гром кивает. “Как и ты тогда. Тщательно скрывая свою гримасу, пока он не пройдет мимо, он пробирается в огромную первую камеру, пещеру, заполненную длинными камнями, которые выглядят как сосульки, свисающие сверху и выступающие снизу. Он напоминает грому пасть пираньи.





Тебе не обязательно ее видеть. Просто найди то, за чем пришел, и уходи. Но чем больше он петляет по лабиринту пещер, тем сильнее сжимается его сердце. Он проходит мимо комнаты со свитками, полной человеческих и сиреневых реликвий, ни один из которых не является настоящим свитком; все настоящие свитки, те, что были нацарапаны на папирусе и березе столетия назад, распались на кусочки, которые не могут быть украдены течением. Затем есть погребальная камера, последнее место упокоения для всех мертвых сирены, сохраненное ледяной водой и, самое главное, удерживаемое от вымывания на берег на любых человеческих пляжах. Он проходит мимо Общественной палаты, полной памятников из многих человеческих цивилизаций.Каждый туннель, каждая комната приближают его все ближе и ближе к комнате для церемоний—и ближе к ней .





Наконец он добирается до входа, и женщина-Следопыт на страже встречает его удивленным взглядом. “Ваше Высочество, - говорит она, почтительно склонив голову.





Гром хмурится. Пульс налии колотится о его грудь, голову, все тело. Он не помнит, чтобы ее пульс был таким сильным, таким навязчивым. Она сейчас в церемониальном зале. Почему, почему, почему?





“Как и ты, - почти рычит Гром, пробираясь сквозь продолговатое отверстие.





Церемониальный зал—это не что иное, как столетие за столетием записи сирены, выгравированные и вырезанные в Древней скале—гораздо более практичный материал, чем человеческий папирус, уверен Гром, - сложенные друг на друга, поддерживаемые в течение вечности архивами, следопытами и ледяными водами. Гром всегда благоговел перед этой комнатой, даже до того, как она стала что-то значить для него лично. Прежде это означало его возможный побег от закона.Он всегда чувствовал себя так, словно прошлые жизни, прошлые переживания взывали к нему с каменных скрижалей, как будто это место содержало ответы на будущие вопросы, которые он мог бы однажды получить, став королем Тритона.





Но теперь ,кажется, что это место закрыло доступ к себе, заменившись удушающим пульсом ее.





Решив, что встреча неизбежна—он знает, что она чувствует его так же ясно, как и он ее,—он выбирает дипломатический курс и следует за ее пульсом, пока не находит ее, свернувшуюся калачиком на каменной плите в дальнем углу пещеры.





Налия уже совсем взрослая.





От головы до кончика плавника она занимает всю длину таблетки, а затем еще немного. Она заплела свои длинные черные волосы в косу и завязала узлом на конце, чтобы они оставались на месте. Хотя прядь морских водорослей плотно обернута вокруг ее торса в традиционном женском покрове, это не совсем скрывает выпуклость ее груди. Не поднимая глаз, она говорит: "что ты здесь делаешь?





Хотя ее голос полон презрения, в нем нет ничего неприятного. На самом деле, он имеет богатую текстуру, бархатистую, как плавник, и он заполняет пещеру ее присутствием. Ему это не нравится. Нисколько. Гром прочищает горло. “Я мог бы спросить то же самое и у вас, принцесса.





Она фыркает, но по-прежнему не смотрит на него, что наверняка сводит его с ума. “Да, возможно.





Грому приходит в голову, что он действительно хочет знать, почему она здесь. Она здесь по той же причине, что и я? Может быть, она тоже ищет выход из этого положения? Надежда облизывает его внутренности, но затем чувство отторжения мгновенно подавляет его. После всех этих лет, она все еще осмеливается презирать его.





Я этого больше не потерплю. Но не со всеми женщинами, которые бросаются на меня при каждом изменении течения. Что делает ее такой особенной?





Затем Налия, первенец, наследник Посейдона в третьем поколении, поднимает глаза.





И Гром чуть не спотыкается. “Так и есть . . . ты изменилась, принцесса.





Да, это тот же самый пульс, который он помнит с прошлых лет. Но это не одно и то же лицо. Не фугу рыбы лицо с молотоголовыми тенденциями. Нет, это лицо, эта новая Налия, эта взрослая Налия, захватывает дух. Ее глаза все еще огромные, да, но так, что у него пересыхает во рту, несмотря на океан вокруг него. И какого они цвета! Разве он не помнил, что они были скучными и простыми? Неужели они всегда были такими яркими, такими кристально фиолетовыми? И ее губы тоже. Столь полный. Так заманчиво. Так обиженно.





Так что наоборот.





- Ты совсем не изменился, - возражает она, скрестив руки на груди. - За исключением того, что твой рот открылся еще шире, чем я помню.





Гром крепко сжимает свой рот.





“И вы все еще не ответили на мой вопрос. - Что ты здесь делаешь?” так она говорит.





Гром расплывается в своей самой очаровательной улыбке, но, судя по выражению ее лица, все усилия напрасны. - Конечно же, ты знаешь. Я здесь, чтобы убедиться, что в записях нет ошибок. Что я единственная Сирена, которой посчастливилось быть твоей парой.





Ее глаза говорят, что он полон китового навоза. - Лжец, - вот что она говорит вслух.





- Клянусь трезубцем Тритона.- Он кладет три пальца на свое королевское родимое пятно, маленькое изображение трезубца, воткнутого в его кожу как раз перед тем, как желудок превращается в плавник. “Я должен был убедиться, что ты моя.





Она распрямляет руки. - Мы с тобой не любим друг друга.





“Неужели это так? А я и не догадывался.





Если Налия еще немного прищурится, они закроются. “Ты был груб со мной, когда пришел на церемонию погребения моей матери.





Красивая, но тупая, как моллюск. Какая жалость . Гром кивает на нее головой. “Это было до или после того, как ты напал на меня?- Напала на меня, а потом укусила, когда я попытался удержать ее. Как удобно, что она ничего не помнит. Их родители нашли их завернутыми друг в друга, она в его лучшем головном уборе, он пытался вырвать ее злобные маленькие зубы из своего живота. Вот тогда-то и поползли нелепые слухи, что они полюбили друг друга. Полный бред.





“Ты сказал мне, что я убил свою мать.





“Я этого не говорил. Не совсем.” Довольно близко, однако, - вспоминает он. “Знаешь, мы могли бы начать все сначала. Забудь о прошлом.- Над моим безжизненным плавником .





Налия, должно быть, заметила, что он приближается, потому что она прижимается к скрижали. Гром клянется, что она сглатывает со знакомой уязвимостью испуганной женщины. “А зачем нам это делать?” так она говорит.





Он останавливается на расстоянии вытянутого плавника от нее.





“Почему ты так на меня смотришь?- говорит она, прижимая руку к горлу. Но по ее лицу он может сказать, что это тот же самый рефлекс тревоги, который он чувствует—и это не имеет ничего общего с опасностью. Ее глаза тоже полны того же самого вихря, который он чувствует, как сжимается в груди. И ему это не нравится. Нисколько.





Гром подплывает ближе, становясь все более довольным, когда она позволяет ему поглотить расстояние между ними. А кто сейчас такой благоговейный, идиот? “Например, что?- бормочет он,почти касаясь ее носом. Он решает, что Налия-полная противоположность уродливой. У нее такие же черты лица, как и у любой другой сирены. Гладкая оливковая кожа, темные черные волосы, фиалковые глаза. Но у нее все устроено именно так, чтобы сделать ее сногсшибательной.





- Ахает налия, облизывая губы. Она не сводит с него глаз. “Любить. . . Нравится.





- Как будто я нашел то, что искал?” он предлагает.





В ответ он получил резкий укол в горло. “Как будто ты собираешься умереть, - шепчет она, вдавливая свое оружие в мягкую плоть под его челюстью. “Это шип рыбы-Льва. Если ты даже щелкнешь своим плавником, я впрысну его яд.





Он смотрит ей прямо в глаза, между ними бушует молчаливая битва. “Ты этого не сделаешь.





“Ты меня совсем не знаешь.





“А я хочу. Я делаю.- Сразу после того, как я убью тебя .





- Она усмехается. “Я сейчас же уйду. Ты останешься прямо здесь.- Она одним плавным движением разворачивает их и пятится от него к выходу. Дразнящая ухмылка кривит ее губы. “Ты, должно быть, ударился головой, когда входил, - говорит она, засовывая крючок за спину, вероятно, в косу. “Подумать только, что это подействует на меня.





Гром не сводит с нее глаз. “А как вы думаете, что получится, скажите на милость?





- Она пожимает плечами. “Не думаю, что это так уж важно. Налия оглядывается на каменную табличку, которую читала. - Поскольку у меня нет выбора ни в ту, ни в другую сторону.- Затем она умчалась с такой силой, что вслед за ней ему в лицо ударил поток воды.





Когда длина ее изящного плавника исчезает за поворотом пещеры, он скользит к табличке. Он мог бы пойти за ней. Он мог бы даже назвать ее блефом на яд рыбы-Льва—она не будет держать такую смертельную угрозу, прижатую к ее обнаженной плоти. Или же он мог позволить ей насладиться этой маленькой победой. Пусть она думает, что он слаб.





Его глаза изучают планшет, но его внимание все еще переполнено воспоминаниями о ней. Если она не нашла то, что искала здесь, то и он вряд ли найдет. Их дальнейший курс уже определен. Когда-нибудь они будут соединены. Это битва, в которой никто из них не может победить. И он это знает. И она это знает.





Но сегодня Налия начала новую битву. Тот, который он намерен выиграть.





Тот, что для ее сердца.





* * *





Гром находит свою мать в ее личных покоях, прямо посреди ее обычной рутины ухода за своими человеческими останками. Она осторожно смахивает пальцем слой ила с высокого прозрачного цилиндра, который, как она утверждает, люди используют для освещения огня. После того, как он безупречно чист, она переходит к маленькой белой коробке, своей любимой из всех. “Я больше не могу к нему прикасаться, - говорит она, не поднимая глаз. Она морщится, а затем выдувает нежную струйку сквозь изящные цветы, вырезанные на крышке. Легкое черное облако поднимается вверх, как раз перед тем, как окружающая вода поглотит его.- В прошлый раз я отколола один из маленьких зеленых кусочков, видишь?





Гром плывет вперед и щурится, скорее демонстрируя интерес, чем проявляя его на самом деле. “А ты уверен, что это не было уже так? В конце концов, ты же вытащил его из крушения.





Она прикусывает губу. “Не сомневаюсь. Я плакал, когда делал это.





“Ты и твои человеческие сокровища, - говорит он беззлобно.





“О, только не ты тоже, - говорит она, махая рукой. “Разве я не получаю достаточно жалоб от твоего отца? Разве так уж плохо хотеть сохранить красоту, даже если она сделана человеческими руками?





“Конечно, нет, - улыбается Гром. - Иначе пещера воспоминаний была бы объявлена вне закона. Кроме того, я пришла сюда не для того, чтобы жаловаться.





- Превосходно! Я действительно устал от необходимости защищаться. Что я могу сделать для тебя, сын мой?





“Речь идет о налии.





Королева стонет. - О, Гром. Ты же знаешь, что это единственное, чего я не могу—”





“Я хочу, чтобы она стала моей парой, - выпаливает он.





“Я. . . - А ты знаешь?- Она всплеснула руками. - Потому что я был уверен, что ты предпочтешь спариться с морской рыбой. На самом деле, я думаю, что вы уже говорили об этом на нескольких—”





- Все изменилось. Она изменилась. Но я хочу, чтобы она тоже хотела меня.” Вроде. Он хочет, чтобы она хотела его, чтобы он мог отвергнуть ее так же, как она отвергла его. Но это объяснение не убедит королеву помочь ему.





- Неужели? Вы. . . значит, ты ее любишь?





- Нет, - говорит он, чувствуя, как бьется пульс налии. С тех пор как они встретились в церемониальном зале, он не может от нее избавиться. Иногда это легкое, почти призрачное щекотание, которое легко отмахивается. В других случаях это сводит с ума, сильно и навязчиво, так что он не может думать ни о чем другом, кроме нее. И, видимо, разговор о ней вызывает безумие. Ему это не нравится. Нисколько.





“Тогда почему же?- Губы его матери сжимаются в тонкую линию.





Гром хихикает, надеясь, что это не звучит так фальшиво, как кажется. - Ты давно видела Налию, мама?





Королева ахает. - Ты мелкий, как бассейн с моллюсками, мальчик?





- Трезубец Тритона! С тех пор, как она родилась, ты и отец крутили мой плавник, чтобы принять ее. А теперь ты расстроен тем, что я хочу с ней спариться. Я действительно хочу, чтобы ты приняла решение.





Его мать морщится от очевидного стыда.





- По правде говоря, - говорит он, чуть не задыхаясь, - я думаю, что это больше, чем любовь. Я думаю, что это притяжение.





- Вот это тяга!- говорит она, скользя к нему. “Гром, ты уверен? - Почему ты так думаешь?





Гром пожимает плечами. Ему следовало бы еще глубже разобраться во всей этой нелепой легенде, прежде чем пускать слюни по всему городу. Он понятия не имеет о предполагаемых симптомах. И симптомы они есть, так как гром всегда считал тягу умственным дефектом, в лучшем случае. Мысль о том, что природа могла бы заставить пару объединиться, чтобы произвести более сильное потомство, всегда была для него бессмысленной.





“Ты все время о ней думаешь?- У королевы загорелись глаза. “Ты всегда чувствуешь ее, как бы далеко ты ни был?





Нет ничего фальшивого в его хмуром взгляде, когда он понимает, что делает. - Это невозможно. Не может быть, чтобы я действительно чувствовал тягу к налии . - Он откашливается. - Э-э ... . . ДА.- Слова у него во рту на вкус как чернила кальмара.





“О, это просто замечательно. Мне не терпится рассказать все твоему отцу.





- Нет! Нам обязательно кому-то рассказывать? Я имею в виду, не имеет значения, это тяга или нет, верно? Мы все равно должны были бы спариться, даже если это не так.





- Но подождите. Если вы чувствуете тягу к ней, разве Налия не должна чувствовать тягу к вам? Разве это не так работает?





Трезубец Тритона, что за глупая легенда. “Я уверен, что она отвечает взаимностью, мама. Но учитывая нашу историю, она может быть достаточно упряма, чтобы бороться с этим.- И снова пульс налии бьется в его венах. - Он скрипит зубами. “И именно в этом мне нужна твоя помощь. Я хочу очаровать ее. Завоюй ее расположение.





Гром клянется, что слышит жалость в смехе тритонской королевы. “О, мой дорогой мальчик. Кто может устоять перед твоими чарами? Я уверен, что у тебя не будет никаких проблем с тем, чтобы украсть ее сердце. Тебе не нужна моя помощь. Маленькая принцесса понятия не имеет, что ее ждет.- С этими словами его мать вылетает из пещеры в волне женской невинности. И Гром уверен, что его только что поймали.





* * *





Он следует за пульсом налии к мелководью у берегов Старого Света, на территории Тритона. Что она делает в человеческом проходе? Неужели она совсем безмозглая?





Человеческий перевал - это просто участок бесплодных вод, через который люди проходят на своих подводных кораблях смерти. Насколько может судить гром, эти люди думают, что это их территория, и они делают все возможное, чтобы регулярно патрулировать ее. Это опасное место для любой сирены, и небрежное место для Королевского Посейдона.





Вот почему он не очень удивился, обнаружив ее здесь. За несколько недель, прошедших после их столкновения в пещере воспоминаний, он нашел ее во всех непредсказуемых местах. Непредсказуемость, кажется, ее специальность.





Когда он приближается к ее пульсу, он чувствует еще один—женский Следопыт, которого он впервые встретил у входа в церемониальный зал. Фрейя, соучастница налии во всем плохом. Он находит их обоих в смешанной форме на дне прохода, их тела имитируют и отражают цвет и текстуру каменистой грязи. Не потрудившись смешаться с толпой, он плывет вниз к едва различимым очертаниям. “А почему мы прячемся?- громко говорит он.





Налия материализуется перед ним и закатывает глаза. “Что ты здесь делаешь?- она шипит.





Гром скрещивает руки на груди. “Я здесь, чтобы спасти тебя. Я был очень встревожен, обнаружив свою будущую пару в опасных водах. Я пришел тебе помочь.





Она снова сливается и пыхтит. “Ты можешь помочь мне, смешавшись с толпой и закрыв свой рот.





“Что ты там делаешь?- раздраженно спрашивает он.





“Я тебе ничего не отвечаю.- Гром остается только гадать, какое высокомерное выражение она имеет на этом прекрасном лице.





“Нет, но она знает.- Он поднимает бровь на прозрачный силуэт рядом с Налией.





Фрейя материализуется. “Мы ждем, когда пройдет одна из длинных лодок, чтобы прокатиться на ней.





- Фрейя!- Шипит налия.





- Ну и что же?- Говорит Фрейя, ее голос полон нытья. “Я должна ответить ему. Он-Королевский Тритон.





Налия появляется снова и хмуро смотрит на грома. - Послушай, если ты не собираешься уходить в ближайшее время, тогда, пожалуйста, просто Смешайся с толпой, чтобы не разрушить нашу легенду.





- Вы оба не в своем уме. Разве ты не знаешь, как это опасно?—”





- Ш-ш-ш! Они могут здесь как-то улавливать звуки. Они придут и проведут расследование, - шепчет Налия.





Гром даже не хочет знать, откуда она это знает. Он смешивается и присаживается на корточки рядом с ней, пряча свой плавник под себя. “Так это и есть твой план? Чтобы тебя убили и тебе не пришлось спариваться со мной?” Он рад, что она не видит уныния, которое, как он знает, написано у него на лице.





- Она усмехается. “Не все так просто, как ты думаешь. Если хочешь знать, мы все время приходим сюда. И раз уж ты здесь, я собирался пригласить тебя пойти с нами, но если ты слишком напуган—”





- Вовсе нет, - говорит он, хотя и не уверен, что верит в это. Ловить попутку на любой человеческой лодке опасно, но ловить попутку на человеческом корабле смерти-это просто безумие. Их единственная цель, насколько он может судить, состоит в том, чтобы сражаться с другими кораблями смерти людей, что делает их всех движущимися целями. Но он неохотно признает, что немного взволнован тем, что она решила пригласить его на этот раз. Он бы с удовольствием отклонил приглашение, но если он это сделает, то будет выглядеть так, как будто он боится, а не просто отвергает ее.





Налия кажется довольна. “Хороший. Один из них должен скоро появиться. Вот, возьми это. Тебе это понадобится, чтобы продержаться.- Она протягивает ему отрубленное щупальце того, что раньше было очень большим кальмаром; присоски такие же большие, как его лицо. Ему хочется верить, что он был мертв до того, как она его нашла. Но он этого не делает.





Он сглатывает, вертя щупальце в руках. “Ты же не серьезно.





- Передумал ли ты?” она воркует. Фрейя хихикает.





Гром сглатывает. “Нет.





- Ш-ш-ш! А вот и он.





Все три сирены напрягаются, почти невидимые против течения. Вдалеке появляется тень, медленная и крадущаяся, как осторожная акула. Гигантская, настороженная акула. Он скользит по воде, до мельчайших деталей напоминая хищника. Когда он оказывается прямо над головой, Налия и Фрейя мастерски взлетают, оставляя грома позади в кильватере их крутящейся грязи. Он наблюдает, как ясная фигура налии цепляется за металлический корпус своим щупальцем кальмара. Повиснув на одной руке, она материализуется ровно настолько, чтобы ухмыльнуться ему сверху вниз.





Он глупо улыбается в ответ. И он благодарен, что все еще находится в смешанной форме. Иначе она может подумать, что он с ней флиртует. Неужели я с ней флиртую? В следующую секунду он вскакивает и прикрепляет свое собственное щупальце к корпусу, его полу-ворчание наполнено недоверием и трепетом.





Вблизи корабль уже не кажется таким гладким. Там, где металл местами скололся, осели ржавые кольца, и даже несколько ракушек поселились в спорадических клочьях по всей его длине. Но гром подозревает, что люди беспокоятся не столько о его красоте, сколько о его смертоносности. И это смертельно опасно.





Он не спускает глаз с налии, которая сейчас крадется к вершине судна. Он повторяет ее движения, когда она вставляет и разжимает щупальце, стараясь не шуметь. Вот почему его сердце почти останавливается, когда Налия начинает колотить по металлу камнем.





“Что ты там делаешь?- говорит он, чувствуя себя глупо из-за того, что потрудился прошептать.





Она хихикает и стучит снова в безошибочном ритме. Она материализуется ненадолго и прижимает ухо к корпусу, жестом приказывая грому сделать то же самое. “Она действительно ненормальная, - бормочет он, делая то, что ему говорят. Внутри корабля он слышит вопль людского смятения. Каждый раз, когда Налия стучит в дверь, люди тревожно переговариваются на непонятном грому языке. А потом они стучат в ответ.





Налия спускается к Грому в середине корабля смерти, в то время как Фрейя маневрирует к длинной лестнице сбоку. Он наблюдает, как следопыт заворачивает ее плавник в перекладины, чтобы дать отдых рукам.





“Они всегда возвращаются, - говорит Налия с гордостью. - Не только этот, но и все остальные.





Гром улыбается от волнения в ее голосе. “А что это значит?





“Не уверенный. Мой стук ничего не значит, но я думаю, что их стук что-то значит для них.





Гром оглядывается по сторонам. - Мы направляемся в более глубокие воды. Как долго мы планируем рисковать своей жизнью? Я уже проголодался.





Налия смеется искренним, щекочущим звуком, и Гром понимает, что это может быть его новый любимый звук во всем океане. Возьми себя в руки, идиот. Это ваша игра. Играть в нее.





- Иногда мы можем довести их до такого безумия, что они всплывут на поверхность, - говорит она. - Тогда Фрейя любит корчить рожи в их маленькой дырочке наверху. Это действительно сводит их с ума.





- Трезубец Тритона! Как же тебя не поймали?





Налия материализуется. “А кто сказал, что нет?





“Тебя поймали люди? - А твой отец знает?





“О да, конечно, он знает. Потому что я рассказываю ему обо всех незаконных вещах, которые я делаю.- Она закатывает глаза. “Нет, нас никогда по-настоящему не ловили. Но Фрейя подошла совсем близко. Иногда она теряет свой интеллект.





Фрейя материализуется достаточно долго,чтобы показать им язык. Налия смеется, отбрасывая все сомнения, что это его новый любимый звук.





Затем его пугает громкий иностранный звук, который, кажется, предвещает неминуемую гибель. Он случайно выпускает свое щупальце и через секунду уже падает за сосуд. “А что это за звук?- он кричит налии, стараясь не отставать, не заботясь о том, что люди на борту могут услышать его.





“Это значит, что где-то здесь есть еще один корабль. Это был враг.- Ее лицо полно ужаса.





Гром выворачивает кишки наизнанку. - Отпусти меня! - Не будь дураком. Ну пожалуйста!





“Я не могу! Фрейя застряла на лестнице.





Действительно, Фрейя извивается в пределах границ лестницы, как будто это живое существо держит ее в ловушке. Налия права. Фрейя действительно теряет свой интеллект. Было бы очень просто освободиться, если бы она успела успокоиться и все хорошенько обдумать. Но он видит, что паника отступает, спокойствие покидает ее глаза. Она работает только над инстинктом выживания.





И тут гром видит это. Вдалеке к ним приближается огромная тень. Нет, к кораблю смерти людей. Со скоростью, с уверенностью, с целеустремленностью, как будто два корабля были связаны веревкой и их сближение было таким же естественным, как прилив.





Только другой корабль намного больше-и в этом грубом дисбалансе нет ничего естественного.





Фрейя тоже видит тень—и теряет то немногое самообладание, что у нее осталось. Она вскрикивает, и ее шевеление становится еще более отчаянным, только служа тому, чтобы сделать ее еще более застрявшей. Наконец, Налия достигает ее, как раз когда звук тревоги с другого судна достигает их через течение. Одним размашистым движением Налия проталкивает плавник Фрейи через последнюю ступеньку лестницы, сгибая кончик под болезненным углом. Но даже Фрейя понимает необходимость этого, и благодарно кивает своей подруге, когда она плывет от металлического монстра.





Затем еще один звук, металл против металла, резонирует в воде. Наш корабль смерти стреляет . Гром с ужасом наблюдает, как огненное облако вспыхивает впереди, а затем исчезает, оставляя только след тени, змеящейся от корабля. Не в силах отвести взгляд, он задерживает воду в легких, не выдыхая, пока не видит, что ракета пролетела мимо другого корабля.





Что является наихудшим сценарием развития событий.





“Они собираются стрелять в ответ!- Гром кричит налии и Фрейе, которые все еще слишком близко к кораблю. “Мы должны выбраться отсюда!





- Крики на меня ничем не помогут!- Налия показывает вниз. Согнутый плавник Фрейи делает невозможным для нее сохранить устойчивое направление. Налия кусает губы. - Оставь нас, Гром. У нас нет причин всем умирать.





Он закатывает глаза и плывет к ним. Схватив Фрейю за другую руку, он дергает ее вперед и жестко смотрит на Налию. - Давай ... пойдем.





Налия кивает. Гром подавляет чувство восхищения, когда выражение ее лица меняется от безнадежности к решимости. Вместе они тащат Фрейю, по одному на каждую руку, но это похоже на замедленное движение, как будто вода сгустилась, как будто сам океан работает против их побега.





Глухой стук в отдалении дает им знать, что другой корабль выстрелил. И они все еще слишком близко. Фрейя кричит и извивается в объятиях грома, чтобы обернуться, чтобы увидеть, как он мчится к ним со скоростью смерти. Гром считает, сбив ее сознания. Но на это нет времени.





Влияние. Жара. Внезапно кажется, что весь мир движется вперед. Даже Налия кричит. Гром решает, что больше никогда не хочет слышать этот звук. Стиснув зубы, он тянет их обоих к морскому дну. - Ложись!” он приказывает. “Лежать ровно.





Они делают то, что им говорят. Обломки, острые и тяжелые, сыплются на них, как кусочки упавшей добычи. Поток тепла проносится над ними, между ними, находя даже самые маленькие места, чтобы заполнить. Чья-то рука сжимает его руку. Ему не нужно смотреть вниз, чтобы знать, что это Налия.





Когда громкий звук заканчивается, и тишина преследует за ним, Гром смотрит вверх. Корабль исчез. Уничтоженный. Как будто его никогда и не было. - Он сжимает руку налии. “С тобой все в порядке?





Она расслабляется, отряхиваясь от ила, как осьминог, выходящий из укрытия. Ее губы дрожат, и она показывает на свой затылок. Гром пытается проглотить свое сердце. “Ты ранен.





Она качает головой и тянется вперед, чтобы убрать спутанные волосы. - Мои волосы, - говорит она, ее глаза больше, чем он когда-либо видел их. “Он весь опален.





Гром склоняет голову набок,заигрывая с мыслью задушить ее. - Ты серьезно?





Она удрученно пожимает плечами. “Я знаю, что это звучит мелочно. Вот и все . . . ну, я действительно любила свои волосы.” Она размахивает им перед собой, как будто это хрустящий дохлый угорь.





Они оба помнят о существовании Фрейи, когда она стонет-очевидно, что-то другое сделало свою работу, чтобы вырубить ее без помощи грома.





Налия приходит в себя первой и помогает подруге, которая при виде нее задыхается. “О, твои волосы! А что скажет твой отец?





Гром щиплет себя за переносицу. Неужели весь мир сошел с ума? “Это всего лишь волосы, - скрипит он зубами. - Она снова отрастет.





Фрейя сердито смотрит на него. - Это не просто волосы, Ваше Высочество.





- Нет, - тихо говорит Налия. “Он совершенно прав. Пришло время мне отпустить его.- Закинув руку Фрейи себе на плечо и приподняв ее, она смотрит на грома. "Мой отец всегда говорил, что мои волосы были точно такого же цвета, как у мамы.я чувствовал, что часть ее осталась со мной, я думаю.





Гром ошеломленно смотрит на нее. - Мне очень жаль. Я и не думал ... —”





- Фрейя, ты просто должна вырезать его для меня, - говорит Налия, сжимая челюсти.





Ее подруга отстраняется, широко раскрыв глаза. - О нет. Не я. Я не буду этого делать. Твой отец прикажет меня арестовать.





Налия переводит взгляд на грома. “Ты сделаешь это?





Он пытается отвести взгляд, но мольба в ее глазах смягчает его. - Он кивает.





Она осматривает пол, подбирая осколки и изучая их, по-видимому, выискивая что-то с достаточно острым краем. Гром и Фрейя не могут заставить себя помочь. По крайней мере, Фрейя может заявить о своей травме, думает он про себя. Но как я могу отрезать ей волосы, если это так много для нее значит?





Наконец, Налия находит то, что она ищет. Она подплывает к грому и протягивает ему тонкий кусок металла, изуродованный и обожженный, но достаточно острый с одной стороны, чтобы выполнить поставленную задачу.





Он взял его в руки, проверяя способность стричь волосы и сомневаясь в своих собственных. “Ты уверена?- говорит он, не в силах пока на нее смотреть. “Ты уверен, что это то, чего ты хочешь?





“Кто-то идет, - говорит Фрейя, застывая в классической позе следопыта. - Давай-ка лучше покончим с этим.





Налия кивает. - Давай, - говорит она ему. - Прежде чем кто-нибудь увидит меня таким.- Она поворачивается к нему спиной и предлагает свои обожженные локоны.





Он вертит в руке металлический осколок. “Ты уверена?





- Борода Посейдона, просто сделай это уже!





Прежде чем она закончила кричать, он уже держал ее отрезанные волосы в своих руках. Она задыхается и резко оборачивается. Он протягивает его ей. - Мне очень жаль.





Она держит его в руках, как одну из человеческих реликвий его матери. А потом, как ни странно, она смеется. - Ты можешь поверить, что это только что произошло? И мы все это пережили?





Когда он не сразу отвечает, она встряхивает спутанными локонами у него на лице. - Признай это, принц Тритона. Это самая захватывающая вещь, которая когда-либо случалась с тобой. И ты всегда желанный гость.





Гром сдерживает улыбку и отмахивается от ее руки, но она продолжает настаивать, пока он не вынужден схватить ее за запястье и удержать его за спиной. Теперь он тоже чувствует приближение Юдора, тренера следопытов, вместе с другими незнакомцами. “Я спас тебе жизнь, а потом остриг волосы, - говорит он, отпуская ее. - Всегда пожалуйста.





Улыбка исчезает с ее лица. Она оглядывается назад, очевидно чувствуя, что люди идут расследовать взрыв. Она нерешительно поворачивается к Грому. “Примерно так, - говорит она, придвигаясь ближе. Вода между ними, кажется, нагревается, но это не может быть правильно, не так ли? Когда ее нос почти касается его, она говорит: - Спасибо, что не оставляешь нас.- Затем она прижимается губами к его губам, мягко и медленно, и он чувствует взрыв, точно такой же, как тот, что был на корабле смерти, только этот идет изнутри, и кажется, что сотни электрических угрей скользят по нему, по каждой его части, возвращая его к жизни.





Нет никаких причин думать о том, чтобы притянуть ее ближе; его руки делают это сами по себе. Нет никаких причин беспокоиться о том, кто видит; он не может волноваться меньше. Нет никакой причины думать о его плане ухаживать за ней, а затем отвергнуть ее; теперь он знает, что никогда не наступит время, когда он отвергнет эти губы.





Эти губы, Этот поцелуй - все, о чем он никогда не знал, что хочет.





Налия внезапно отстраняется, выглядя такой же ошеломленной, как и он сам. Она прочищает горло. “Я, пожалуй, пойду.- Но выражение ее лица говорит ему, что, возможно, она предпочла бы остаться, что, возможно, она предпочла бы продолжать целоваться.





Гром кивает, соглашаясь со всем этим. Ей лучше уйти отсюда. Он хочет, чтобы она осталась. Он хочет продолжать целоваться.





Она позволяет остаткам своих волос упасть в грязь под ними, и долгое время она только смотрит на него, не встречаясь с ним взглядом. Группа следопытов близко, в пределах видимости, знает гром, но она все еще остается неподвижной, нерешительной и ошеломляющей.





Затем, не говоря больше ни слова, не встречаясь с ним взглядом, она поворачивается и уплывает прочь.





* * *





Он находит ее с Фрейей, сидящей на внешних камнях утеса, в глубокой пропасти, врезанной в морское дно, где можно плыть часами и никогда не касаться дна. Они оба выглядывают из-за края обрыва, как будто действительно собираются спуститься туда.





“Даже не думай об этом, - говорит Гром. - Твой шип из рыбы-Льва не сработает на гигантском кальмаре.- Он поражен, как это естественно-устроиться рядом с Налией и повесить свой плавник на карниз.





- Она ухмыляется ему. “Мы ждали тебя здесь. А ты медлительный.





- Он смеется. Фрейя почувствовала бы его еще до того, как он появился, но почувствовала ли Налия? Может ли она чувствовать меня так же сильно, как я чувствую ее? - Некоторые вещи стоят того, чтобы подождать.





“Ты медлителен и бредишь, - говорит она без всякого гнева. Она снова заглядывает в Утес. “Мне нужен зуб от болтающейся рыбы.





Гром отрицательно качает головой. Висячие рыбы живут в самых глубоких, самых темных частях океана, где они качают свет перед собой как приманку, чтобы привлечь ничего не подозревающую добычу. Их зубы такие же длинные, как и его рука. Скала является хорошим местом для охоты на болтающуюся рыбу. “А зачем тебе это может понадобиться?





Она морщит свое лицо.





Гром поднимает бровь на Фрейю, которая вздыхает, признавая свое поражение. Она уже привыкла к этой игре. “Она хочет сделать тебе подарок. Для твоего спаривания-ой! Зубы Посейдона, Налия,он же царь!





Налия тычет пальцем в лицо грома, почти задевая его левую ноздрю. “Ты должен перестать издеваться над ней. Иногда это не твое дело.





Гром хватает ее за руку и использует ее, чтобы притянуть ближе. Ее глаза расширяются, когда она смотрит на его губы, но она не извивается, не пытается отодвинуться. Он чувствует, что слегка тает от ее прикосновения. Его кости ощущаются как вода вокруг него. “Вы мне что-то подарили?- Он бросает взгляд на Фрейю. - Фрейя, как было бы грубо, если бы я попросил тебя об этом.—”





Фрейя пожимает плечами, а затем по спирали поднимается вверх и над ними. “Несколько Тритонских следопытов нашли новую человеческую шахту, - говорит она, подмигивая налии, которая вздрагивает, когда она проходит мимо. - Думаю, я мог бы пойти и помочь им взорвать его.- Фрейя сказала грому, что всякий раз, когда следопыты натыкаются на мину, они запускают взрыв издалека, используя камни, которые они бросают с поверхности. Она сказала, что когда один из плавающих металлических шаров лопается, они все взрываются.





“Звучит исключительно весело, - бросает ей вслед Гром. Когда она уходит, он улыбается налии. “Только не говори мне, что ты вдруг застеснялась, принцесса. Мы виделись каждый день в течение последнего месяца.





Налия вздергивает подбородок. “Я слышал, что ты чувствуешь тягу ко мне.





Это неожиданно. Судя по звуку ее голоса, эта идея ей не нравится. И он слегка обижается. Внезапно крошечная жемчужина в его руке кажется раскаленным камнем от горячих постелей. “Неужели это так плохо для меня-хотеть быть твоей парой?





“В том-то и дело. Это притяжение бессмысленно. Это обманывает ваши чувства. Это не то, что ты хочешь, это то, чего хочет тяга. Чтобы сделать потомство сильнее. Но я хочу чего-то настоящего.





Водоворот облегчения закручивается в нем. Она хочет чего—то настоящего-от меня . “Но ты должен спариться со мной, тяни или не тяни. Какое это имеет значение, если чувства реальны? Не может быть никаких чувств вообще, и мы все равно должны были бы спариться.





“Я бы предпочел, чтобы не было никаких чувств вообще, чем быть обманутым тягой.- Она скрещивает руки на груди. Он провел с ней достаточно времени, чтобы знать, что это ее жест, когда она не уверена.





“А если я не почувствую влечения к тебе?- Он ласкает ее губы своими глазами.





Она судорожно сглатывает. “А ты разве нет?





- Хммм, - говорит он. “Я точно не знаю. Разве ты не почувствовал бы притяжение ко мне, если бы я почувствовал его к тебе?” Он надеется, что его мать знает, о чем говорит, надеется, что она не просто придумала эту нелепость.





- Она задумалась. “Я тоже так думаю. Во всяком случае, так оно и должно быть.





- И что же?





“И я полагаю, что это имело бы смысл для нас, чтобы быть вместе.- Она заправляет за ухо короткую прядь волос. - Первенцы, члены королевской семьи в третьем поколении, верно? Чтобы передать подарки генералов нашим мальчикам. Если кого и потянет, то только нас.





- И что же?





“И что же?”





“Ты чувствуешь притяжение ко мне ?





Она ощетинилась, как анемон. “О, Просто забудь об этом!- Она отворачивается, но он хватает ее за руку и разворачивает к себе.





“Я не верю в притяжение, - выпаливает он. “Я думаю, что это куча суеверной дряни. Кроме того, я думаю, что притяжение будет бледным по сравнению с тем, что я чувствую к тебе.





Она испускает слабый вздох, кружа воду перед собой и пугая какую-то рыбу рядом.





Гром притягивает ее ближе, желая, чтобы этот момент был правильным, желая, чтобы правильные слова появились в его устах, желая, чтобы противоположные исчезли из ее рта. “Если бы это было притяжение, то оно наверняка свело бы нас вместе раньше. Я был достаточно взрослым, чтобы просеять для пары уже три сезона. Ты не думаешь, что если бы тяга была на работе, я бы уже нашел тебя?





“Я как-то об этом не подумал.





“Ну, я много думал об этом в последнее время. О тебе и обо мне. И. . . не так давно в пещере воспоминаний, - говорит он, - ты сказала мне, что я был жесток к тебе, когда мы впервые встретились, на церемонии погребения твоей матери много лет назад. А ты это помнишь?





Она прикусывает губу. “Я был всего лишь мальчиком, когда она умерла. Девять брачных сезонов назад. Это было совсем не то, что ты сказал. Все было так, как ты сказал. Как будто я ничего не значу. Как будто тебе было неприятно там находиться.





Гром кивает, внутренне съежившись. Именно это он и почувствовал, когда ему пришлось появиться на церемонии—навязанным образом. “Мне очень жаль.” Он гладит ее по щеке пальцами, что-то, что он хотел бы сделать все эти сезоны назад. Что - нибудь, хоть что-нибудь чтобы утешить ее, а не раздражать, как он это делал. Если бы он не был так занят собой, возможно, они не избегали бы друг друга все это время, не упускали бы друг друга. Может быть, они уже были бы спарены. Эта мысль давит на него с тяжестью огромного кита. - У меня нет оправданий, - тихо говорит он. “Но кое-что из того, что ты сказал тогда, застряло у меня в голове. Помнишь, что ты мне сказал? Когда я выразил вам свои соболезнования?





Налия качает головой. Затем она посылает трепет тысячи электрических лучей, проходящих через него, когда она кладет свою руку на его. “Нет.





“Ты спрашивал, как я могу понять твою потерю, когда я даже не знаю твоей матери. Но вы ошибались. Я знал ее еще до твоего рождения. И она мне нравилась.- Он протягивает им свой кулак, а потом разжимает его. Когда он берет черную жемчужину, ее глаза становятся круглыми и мягкими, притягивая его ближе, как свет висячей рыбы, которую она хотела выследить. “Я помню, что у нее была такая же жемчужина, - говорит он ей. “Я помню, как она была счастлива, когда моя мать дала ей для этого человеческую веревку. Она надела его через жемчужину и всегда носила на шее.





Налия берет его в ладонь,перекатывая пальцем. “Она была погребена вместе с ним, - выдыхает она. “Я хотела оставить его себе, но подумала, что это будет эгоистично, и не стала просить об этом отца.- Она переводит пристальный взгляд с жемчужины на его лицо. - Это выглядит точно так же, как у нее. Должно быть, вам потребовалась вечность, чтобы найти точно такой же.- Она прикусывает губу. “Именно это ты и делал каждый день на мелководье, прежде чем прийти ко мне и Фрейе.





- Он кивает. Каждый божий день с тех пор, как ему пришлось отрезать ей волосы, он собирал урожай на устричных плантациях. Конечно, Фрея могла бы использовать свои способности следопыта, чтобы найти его. Но по выражению лица налии он понял, что это не так. “Значит, ты можешь чувствовать меня. Так, как я чувствую тебя.





“Это и есть то самое притяжение?





Он ухмыляется, почесывая затылок. “Я думал, мы только что договорились, что тяги не существует?





“Тогда почему мы так себя чувствуем?





“Я думал назвать это "любовью".’ Конечно, я не могу говорить за тебя ... — он прерывается от прикосновения ее губ к своим, ее тела к своему, ее рук, обвившихся вокруг его шеи. Этот поцелуй даже лучше, чем первый. Этот поцелуй окутывает их теплом, между ними, сквозь них. По сравнению с ним океан кажется несущественным, Луна-незначительной, а все остальное-несуществующим.





Он заполняет все пустые пространства внутри него, те, о которых он не знал, что они были там, и те, которые он думал, что уже заполнил. И перед ним открывается ясное будущее. Свое будущее.





* * *





“Мы почти на месте, - хихикает Налия, крепко прижимая ладони к его глазам, пока он неуклюже плывет вперед. Он немного щебечет для пущего эффекта. Она снова хихикает.





Гром улыбается. “Значит, ты выбрал самый дальний остров от наших родителей?- Обычай сирены обычно требует, чтобы самец выбрал брачный остров, чтобы найти личное, необитаемое место для недавно спаренной пары, чтобы завершить свои клятвы—что они могут сделать только в человеческой форме. Но Налия просила —нет, умоляла-чтобы он позволил ей выбрать остров и построить его для их пребывания там. “Вроде. Но самое удивительное—это не то, от кого мы дальше всего, а то, к кому мы ближе всего."Наконец, после того, что кажется целым сезоном, его плавник скользит по песку. “Мы уже приехали?





Она открывает ему глаза, и он показывает подводный пейзаж медленно поднимающегося океанского дна, усеянного коралловыми рифами, скалами и разноцветными рыбками. Они не могли быть глубже тридцати плавников, а это значит, что береговая линия близка.





Налия выныривает на поверхность и делает ему знак сделать то же самое. Она указывает на место их назначения, и Гром пьет на маленьком островке, ветер танцует под пышным зеленым пологом, ленивые волны океана лижут берег. Он поднимает руку, чтобы защитить себя от солнечного света, отражающегося от яркого песка, почти ослепляя его, когда его глаза привыкают к сухому воздуху. А потом он это видит. - Налия, - говорит он, и во рту у него внезапно пересохло. “Отсюда вы можете видеть большую землю.





Она хлопает, как тюлень. “Ты же заметил! Разве ты не рад этому? Но это еще не весь сюрприз. Давай выйдем на берег.- Она тянет его за руку, но он сдерживается.





“Тебе лучше просто рассказать мне все остальное. Потому что мы не собираемся выходить на берег так близко к Земле людей.





Ее лицо вытягивается. “Но это и есть сюрприз.





Гром щиплет себя за переносицу. Одна вещь, которую он обожает в налии, - это то, что она предприимчива, бесстрашна. Она никогда не могла быть скучной. Но это немного чересчур. Это не маленький закон, который можно нарушить. Это самое большое. Сквозь стиснутые зубы он говорит: "Зачем нам идти на Большую Землю?





Теперь она избегает встречаться с ним взглядом, находя под ними в воде что-то ужасно интересное. “Ну, во-первых, это весело.





- Пожалуйста, не говори, что это означает, что ты сделал это.





Она прикусывает губу.





- Как же так?





“У меня есть то, что люди называют гребной лодкой. Я действительно чувствую себя плохо из-за кражи его, но мне нужно, чтобы он отвез меня на берег после того, как я переоденусь в сухую человеческую одежду на острове. Мне тоже стыдно за то, что я их украл—”





“И давно ты этим занимаешься?- Его голос звучит грубее, чем он хотел.





Теперь она скрещивает руки на груди, очевидно, испытывая недостаток стыда. “А почему бы тебе не спросить у своей матери?





“Моя мать ?





- Спроси ее, где она берет свои человеческие сокровища. Вы же не можете всерьез поверить, что она сама собирает для них мусор.





На самом деле, он так и сделал. Мысль о том, что его мать знает о—нет, поощряет —эскапады налии заставляют его внутренности загораться. - Это надо прекратить, - говорит он, прежде чем успевает сдержаться. До того, как он сможет превратить эти слова в нечто более дипломатичное.





То, как ее глаза превращаются в огромные капли воды на лице. То, как ее рот изгибается в мягком хмуром взгляде. То, как ее скрещенные руки расслабляются в нежном объятии самой себя, как будто она пытается удержать что-то внутри и утешить себя одновременно. Она разочаровалась в нем.





Не говоря больше ни слова, она скрывается под водой.





И он узнает что-то новое о налии. Она очень быстрая. Он не может идти в ногу с ней, но находит, что лучшее, что он может сделать, это не остаться совсем позади. Она продвигается все дальше и дальше вперед, отражая попытки других людей поприветствовать ее. Они бросают растерянные взгляды в его сторону, когда понимают, что он на самом деле преследует ее, взывая к ней. И она его игнорирует.





Он не может представить себе размер зрелища, которое они устраивают, но прямо сейчас ему все равно. Он знал, что рано или поздно они вступят в первую схватку. Трезубец Тритона, они ведь начали сражаться, не так ли? Он знал, что они не смогут прожить в эйфории следующие двести лет вместе. Но он ожидал, что сначала они будут спорить о всяких глупостях, вроде того, кто лучше целуется или как назвать их первенца. Вещи, от которых он был бы более чем готов отказаться.





Но эта борьба очень большая. Дело не только в ее интересе к людям, и он это знает. Речь идет о ее свободе. И о том, как сильно он будет контролировать его, как только они соединятся. Это не та драка, которую он ожидал. Он всегда знал, что она отчаянно независима, но думал, что сможет урезонить ее, убедить в том, что всегда есть более чем одна точка зрения на любую ситуацию. А может, и смог бы, если бы первые слова его не прозвучали как некая непреклонная команда.





Он ругается себе под нос. - Налия, пожалуйста, остановись, - кричит он. “Радовать.





Они уже миновали центральный узел общества сирены, и сейчас они находятся на пути к человеческому перевалу, где их чуть не убили. Еще одна песчаная коса, и они окажутся совсем рядом с другим человеческим берегом.





Он добирается до горба последней песчаной косы. И замирает.





Она тоже пытается остановиться, но ее инерция догоняет ее, и она скользит в человеческую шахту. Сотни круглых металлических шариков плавали над длинными цепями, ожидая, когда их коснутся, запустят, взорвут. Это ловушка, предназначенная для убийства людей, но теперь Налия, его Налия находится внутри этого беспорядка, малейшее движение ее плавника заставляет цепи беспорядочно раскачиваться. Там едва хватает места для нее, чтобы поместиться между ними, не говоря уже о маневрировании с любой скоростью. Это чудо, что она все еще жива, что след от ее появления не сбил два шара вместе. Это будет еще большим чудом-вытащить ее оттуда.





“Не двигайся, - говорит он, и ужас сжимает его горло, как настоящая рука. Этого просто не может быть.





Она кивает, широко раскрыв глаза. - Прости, - шепчет она. “Это моя вина.





“Я собираюсь вытащить тебя, - говорит он ей, но понятия не имеет, как это сделать.





- Гром. Не подходи ближе. Уходить.





Он делает шаг вперед. “Быть еще.





“Если ты подойдешь поближе, я нарочно подожгу их.





- Налия. - Не будь дураком. Я могу помочь.





“Вот как это будет работать. Ты будешь плыть в том направлении, пока я не перестану тебя видеть. А потом я сама выберусь отсюда.





- Он скрещивает руки на груди. “Ты сошел с ума, если думаешь, что я ухожу.





- В нас обоих нет никакого смысла . . . Просто пойти. Я могу выйти отсюда. Но я не могу сосредоточиться, когда ты так близко—просто иди. - Ну пожалуйста .





Они оба слышат его одновременно. Два отчетливых шлепка с поверхности. Гром смотрит мимо налии. Два металлических овала, явно сделанные человеком, с красными угловатыми символами, нарисованными возле хвостов. Два миниатюрных корабля смерти падают, тонут, падают.





Нет, нет, нет .





У нас нет времени.





Это была вспышка света. Однажды. Дважды. Бессчетные времена.





Оглушительный гром.





Всепоглощающая жара.





Чернота.





Тихий.





* * *





Сначала он чувствует Фрейю, самую близкую к нему. Потом его мать, его отец. Даже отец налии, Король Антонис. Но пульс, столь знакомый ему, тот, который он лелеет больше всего, тот, который он почувствовал бы на другом конце света, исчез.





- Он все знает. Прежде чем он откроет глаза. Прежде чем он поднимает глаза на то, что, как он знает, будет пораженным лицом Фреи. Прежде чем он почувствует боль от ожогов по всей своей длине. - Он все знает.





“Она мертва, - говорит он. Здесь нет никаких сомнений.





- Прости, - выдыхает Фрейя. “Мне очень жаль, Гром.





Ему требуется огромное усилие, чтобы открыть глаза, так как он больше никогда не видит в этом смысла. Он упивается мрачными лицами окружающих его людей, держа их на расстоянии от себя и друг от друга в разных углах своей комнаты. Он пытается выбраться из ямы, в которой спит, но стонет, когда боль пронзает его насквозь.





Антонис подплывает к нему, но не предлагает помочь подняться. Вместо этого над ним нависает Король Посейдонов. “Что ты сделал с моей дочерью?





- Ахает мать грома. - Антонис, пожалуйста “—”





Но король Посейдонов поднимает руку, обрывая ее. “Я с тобой не разговариваю. Я разговариваю с вашим сыном.- Он снова переводит взгляд на грома. “Ответить мне.





Гром сглатывает, внезапно осознав, как все это выглядит. Люди видели, как они ссорились, видели, как он преследовал ее, видели, как она сердилась на него. “Мы с ним поссорились. Она рассердилась и ушла. Я последовал за ней. Прямо в шахту. А теперь еще и новый. Она пыталась выбраться, но люди устроили взрыв.” Это все равно, как если бы он рассказывал, что ел на завтрак. Эти слова кажутся ему пустыми, бессмысленными, бессердечными, когда он произносит их, и ему интересно, звучат ли они так же, или это просто онемение овладевает им, сочится из его сердца.





Налия мертва.





Налия мертва.





Налия мертва.





“О чем вы там спорили?- Говорит Антонис снисходительно.





Гром снова закрывает глаза. Да и что он может сказать? Что Налия призналась, что регулярно ездила на Большую Землю? Что его собственная мать была частью этого? Что она хочет и дальше нарушать самый серьезный из всех законов сирены?





Нет, он не может этого сказать. Он не позволит, чтобы память о ней была запятнана таким образом. Не позволит той вине, через которую прошла бы его мать. Нет, он возьмет на себя ответственность за все это. Держи его поближе к себе. Антонис может думать, что хочет.





“Я бы предпочел не говорить, - наконец произносит Гром.





- Гром, - уговаривает его мать.





“Нет.- Он стискивает зубы. Смотрит на узловатый каменный потолок своей комнаты.





Антонис приходит не в себе. “Конечно, ты не хочешь этого, скользкий угорь. Потому что ты убил ее! Потому что ты возненавидел ее с того момента, как увидел, и ты нашел выход из своей брачной церемонии и воспользовался им.





- Антонис, старый друг, не будь таким неразумным, - вмешивается отец грома.





Антонис поворачивается к королю тритонов. “Тебе ведь легко так говорить, старина ? Особенно когда ты знаешь, что я ничего не могу доказать. Не беспокойся. Твой единственный наследник в безопасности.- Он резко поворачивается к Грому, ноздри его раздуваются. “Но я клянусь трезубцем Тритона, ты никогда не станешь парой. - Никогда в жизни. Твое семя умрет вместе с тобой.





Гром собирается сказать ему, что он никогда не хотел бы спариваться ни с кем, кроме налии, но его мать перебивает. - О чем ты говоришь, Антонис? Закон обещает ему вашего первенца-наследника, чтобы передать ему дары генералов. Ваш следующий наследник должен быть соединен с—”





Тогда Антонис смеется-смех, полный горечи, потери и яда. - Никакого наследника не будет. Я никогда не возьму себе другую пару. Дары генералов умрут вместе с его поколением.





- Антонис, я знаю, что тебе больно, - говорит она. “Но это не самый лучший способ оплакивать несчастье. Если вы сделаете это, то наши дары—наше будущее—будут потеряны. Пострадают оба царства.





- В обоих королевствах?- он рычит. - Есть только одно королевство. Территория Тритона больше не существует.” С этими словами он уходит. Фрейя прижимает ее спиной к стене и склоняет голову, давая ему как можно более широкое место.





Мать грома хватает его за руку. - Не беспокойся ни о чем из этого, сынок. Антонис придет в себя.





Гром знает, что она ошибается. Антонис слишком много потерял. Его товарищ. Его дочь. У него есть причины беспокоиться. Но все, что Антонис потерял сегодня, потерял и Гром. Его товарищ. Его перспектива на потомство. Его способность заботиться о том, что будет дальше.





Тем не менее, гром не может не думать, что сирена потеряла больше, чем они оба. Принцесса, будущая королева, да. Но также и Надежда, передаваемая из поколения в поколение. Надежда на благополучное будущее. Надежда на защиту от людей, как только они неизбежно вторгнутся в каждую часть океана.





Не просто дочь, супруга, принцесса, королева. Все эти вещи, да. Но гораздо больше.





Сегодня они лишились даров генералов. Их наследие.

 

 

 

 

Copyright © Anna Banks

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Безумные слезы»

 

 

 

«Холодная война»

 

 

 

«Дьявол в Америке»

 

 

 

«Конец конца всего»

 

 

 

«Литания Земли»