ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Прямо из ада»

 

 

 

 

Прямо из ада

 

 

Проиллюстрировано: Nikulina Helena

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ИСТОРИЧЕСКИЕ

 

 

Часы   Время на чтение: 45 минут

 

 

 

 

 

Таранис и его люди идут против римлян, и получают намного больше, чем они ожидали, когда освобождают красивого и таинственного пленника - Альпну. Вместе они столкнулись с силой запечатанной в пещере на тысячелетия и только что поднявшейся из ада.


Автор: Дэвид Дрейк

 

 





Я привел свой отряд фуражиров в вороний лагерь в середине утра, распевая о Лилии из Массилия, которая могла бы служить эскадрону и их лошадях. Мы просто держались вне поля зрения, чтобы прихорашиваться, заплетать волосы и надевать яркий пояс или золотой обруч. Большинство моих солдат были простыми воинами, но наша случайная добыча позволяла им одеваться как аристократам.





Гало, сын сестры моей матери, выкрикивал стихи, сидя на козлах телеги, груженной добычей, которую мы увезли с виллы, разграбленной двумя ночами раньше. Женщина, которую мы взяли в том месте, сидела рядом с гало, гордая, как королева. Она была похожа на алую бабочку, сидящую рядом с веселой жабой.





Некоторые фуражиры приходят с криками и воплями, но это пугает стадо, которое они гонят. Мои ребята в первую очередь занимались делами, и всякий, кто не научился этому быстро, получал взбучку, прежде чем я вышвыривал его из отряда.





“Если ты достаточно хороша, чтобы скакать с Таранисом, - сказали они в военном отряде Ворона, - ты достаточно хороша, чтобы скакать назад из ада!





Ну, мои мальчики так говорят, во всяком случае. Остальные называют нас самоуверенными ублюдками, но они знают, что мы обычно приносим столько же еды, сколько и любые два других фуражных войска. У гало есть инстинкт для поиска вещей.





Еда станет еще более важной для военного отряда, если ворона решит сделать из Цере пример для подражания. У города были хорошие стены, и нам, возможно, придется сидеть здесь, пока Эсус мудрый не узнает, когда именно.





То есть линейные воины могли бы это сделать. Мы, фуражиры, окажемся за много миль от толпы и вони.





Дождь лил и шел уже целый месяц. Земля была мягкой, когда Ворон садился здесь, прежде чем я уехал на эту дорогу. Теперь это было болото,и даже несколько выгребных ям, которые выкопала банда, были затоплены.





Я ненавижу походные лагеря. Я мог бы привести много причин, почему я предпочитаю возглавлять фуражиров, а не крыло кавалерии, но это реальная причина.





Я огляделся, чтобы посмотреть, где стоит крылатое знамя вороны, поднятое на высоком шесте. Это была большая копия бронзового снаряжения на его шлеме.





“Займись постелью, гало, - сказал я, спешиваясь. “Я вернусь, как только доложу шефу.





- Мы оставим тебе банку хорошего напитка, топ!- Сказал Матико.





Я шел через лагерь, обмениваясь приветствиями с дворянами, которых встречал, и кивая воинам, которые кланялись мне. В поле с моими ребятами нет никаких глупостей о "да, Господь “и” как пожелаешь, Господь", но здесь все должно быть по-другому. Я оставил гало за главного в лагере, когда ушел, как сейчас, потому что у него было звание, чтобы защитить мальчиков, хотя его нога была вывихнута и он не мог ходить правильно.





Заметьте, мои солдаты знали, что нужно прыгать, когда я отдаю приказ.





Воронья палатка была разбита на небольшом холме, но болото, которое мне пришлось пересечь, чтобы добраться до нее, находилось ниже по течению от одной из скотобойен. Я бывал в местах и похуже, но это не делало мой лагерь лучше, чем раньше.





Ворона была с тремя из его тысячи вождей, но когда слуга прошептал ему что-то, он повернулся и обнял меня за плечи. - Таранис!- сказал он. - Хорошая добыча на этот раз?





Копье в моей левой руке было настолько частью меня самого на поле боя, что я забыл, что держал его до сих пор. Смутившись, я повернула его, чтобы показать вниз вдоль моего бедра.





- Достаточно хорошо, шеф, - сказал я. - Двадцать Быков, пара сотен овец и коз. Там тоже было несколько лошадей, хотя ничего особенного в этом не было.





- А рабы есть?- спросил Сеголест. Он всегда казался мне жадным, но он не был плохим человеком. Дубнорейкс был единственным тысячным вождем, который мне не нужен.





- Я пожал плечами. - Двадцать или около того, чтобы пригнать телеги и загнать стадо, - сказал я. “Все остальные были бы просто бесполезными ртами, пока мы не заберемся достаточно далеко на юг, чтобы продать их грекам.





Я оглянулся на Ворону-взглянул на Ворону снизу вверх; он на ладонь выше меня, и я мало о ком могу это сказать,—и сказал: Она сама дворянка, но говорит, что была пленницей.





Ворон потянул себя за левый ус. У него было птичье лицо, но для меня он был больше ястреб, чем ворона: тонкий и острый, с глазами, которые видели все. “Есть ли за нее выкуп?





“Сомневаюсь, - сказал я, - но я ведь с ней не разговаривал. Она говорит по-Галльски, и я могу выбирать свой путь через этрусский, но у нас была стычка на вилле, где мы нашли ее, и, вы знаете, это заставило меня не думать дальше следующего шага.





- Римляне?- спросил Оргетереикс, положив правую руку на рукоять меча. “Они утверждают, что являются главами всего этого региона.





- Я оставляю политику тем, кто лучше меня, - сказал я, и ворона фыркнула. Я не хвастаюсь, но он знает меня слишком хорошо, чтобы думать, что я назвал бы Orgetereix “мой лучший”, если бы я это имел в виду. - Мы не видели никаких признаков римлян. Это была настоящая вилла. Я решил взять их акции и оставить все остальное в покое, но они захотели подраться из-за этого.





Время близилось к вечеру, но гало продолжал настаивать, говоря о “прекрасной женщине".” Мы не охотились за женщинами, да и вообще, гало почти никогда ими не интересовался. Однако у него хороший нюх на скот, поэтому я позволил ему завести нас дальше, чем планировал в тот день.





Гало достаточно хорошо ездит верхом, но ему приходится довольно часто менять лошадей из-за своего веса. У него грудь и плечи двух мужчин, несмотря на его короткие ноги. Даже хорошему человеку не хватает длины для его большого торса.





Он уже добрался до вершины пологого склона, по которому мы поднимались, когда он поднял руку, чтобы остановить нас, а затем махнул мне вперед. Остальная часть отряда поднялась, бесшумно проверяя свое оружие.





Я подвел свою лошадь к тому месту, откуда мог видеть все происходящее на вершине холма. Вилла стояла на склоне еще более мелком, чем тот, по которому мы только что поднялись. Слева от главного здания был довольно большой овчаренный загон с хижинами для слуг за ним. Справа виднелся амбар с трясущейся крышей; слуга с длинным хлыстом стоял у двустворчатой двери, но последний из вереницы волов вошел внутрь, не нуждаясь в поощрении.





Я повернулся, указал на Матиско и поднял пять пальцев, затем повернул руку влево. Он немедленно повел свое отделение через кусты с той стороны. Это поставило бы их позади хижин, чтобы собрать слуг, когда они начнут бежать.





Как я уже сказал Сеголесту, я не собирался брать рабов. Хотя я бы предпочел, чтобы местные делали собачью работу. Мои мальчики оценили это, и это оставило их свободными иметь дело со всем, что случилось.





Мы не знали этой территории, и до меня тоже доходили слухи, что римляне собираются помешать нам отобрать контракт у царя Сиракуз. Они могли бы попробовать, вот что я чувствовал по отношению к римлянам; но это не означало, что я хотел наткнуться на вражескую армию только с моим отрядом из двадцати человек.





У Матиско не заняло много времени, чтобы занять позицию—мы все знали, как это делается. Он свистнул, и я подвел остальную часть отряда поближе.





Я направился к сараю с тремя мужчинами. Еще семеро под предводительством Хеуне взяли овчарню, а гало должен был использовать оставшуюся часть, поскольку дело начинало разыгрываться. Под навесом рядом с сараем стоял четырехколесный фургон. Это было бы удобно для перевозки больших кувшинов, которые местные жители используют для хранения еды и вина.





Слуги начали кричать и бегать. У парня с бычьей палкой был такой вид, будто он хочет меня ткнуть палкой. Держа поводья у древка дротика в левой руке, я взвыл и взмахнул мечом над головой, описав круг. Он бросил шест и нырнул в сарай, закрыв за собой дверь.





Запереть ее изнутри, конечно, нельзя. Я соскочил с лошади и воткнул в щель рукоятку своего дротика, затем быстро распахнул дверь. Острие моего меча было нацелено в лицо любому, кто решился бы выйти и сделать выводы, но никто этого не сделал. Я уже собирался крикнуть слугам, чтобы они сдались, прежде чем нам придется идти за ними, что никто не пострадает—





И тут же помещик и то, что оказалось шестью телохранителями, бросились к нам из главного дома.





Альбос, должно быть, вынюхивал что-то в сторону дома, чего ему делать не следовало, поэтому они почти набросились на него, когда выскочили через парадную дверь. Он метнул дротик, но тот застрял в щите парня с плюмажем из конского волоса в верхней части шлема. Альбос попытался бежать, но охранник пронзил его копьем в левое бедро, и он упал, залитый кровью, пропитавшей его черные брюки на закате.





Другой из сгрудившихся стражников занес свое копье, чтобы закончить работу,но я ударил в середину их крика: "небо поражает вас!” хотя они, вероятно, не поняли бы этих слов, даже если бы говорили по-Галльски.





Возможно, было бы умнее отступить и посмотреть, с чем мы столкнулись, но они бы заплатили Альбосу, если бы я сделал это. И в любом случае, это никогда не было моим путем.





Вождя было легко узнать по его плюмажу и тому факту, что он размахивал мечом, в то время как у его охранников были только копья. Один из них ударил меня слева, но я оттолкнул его острие своим древком копья и замахнулся на предводителя.





Ему не удалось вовремя поднять ни щит, ни короткий меч с крючковатым лезвием. Я поймал его шлем на сладком месте моего клинка, на расстоянии вытянутой руки от острия. Он упал, как принесенный в жертву бык, и это было почти все, что нужно было для борьбы.





Щиты стражников были усеяны копьями. Один человек упал, а затем гало, все еще сидя на лошади, ударил левого крайнего человека своим массивным железным прабаром, когда тот проезжал мимо. Он ударил парня по щиту, ударил босса и расколол дерево так, что оно сложилось пополам.





Те, кто все еще мог бежать, теперь пытались это сделать, отбрасывая свои щиты, но Матиско и его отделение приближались сзади. Я начал подбирать упавший щит—мне они не нравятся, но поверьте мне, щит-это лучший выбор, чем копье, когда вы атакуете линию копий.





Неважно. Мне повезло, и теперь мне не нужен был щит, в конце концов. Все охранники были повержены, и мои парни перерезали им глотки, чтобы убедиться, что они останутся в таком состоянии.





- Топ, с тобой все в порядке?- Сказал гало.





“Да, я не получил ни царапины, - сказал я, но когда я повернулся к нему, окровавленная сторона моей туники потянула за след, который копье пропахало вдоль моих ребер. Шерсть прилипла к плоти, и он не мог даже пошевелиться. Когда я оторвал его, он болел, как будто демон жевал его.





- Все в порядке, - пробормотал я. Гало сорвал ткань с туники мертвого вождя и перевязал ее, как бинт, под моей собственной одеждой. Таким образом, сочащаяся кровь не заставила мою одежду прилипнуть ко мне.





Гало остановился, чтобы снять с шеи вождя небольшую железную коробочку. Он тоже был железным, но гало просто взмахнул своей большой рукой и сломал звенья.





Я вошел в главный дом, двигаясь быстро, чтобы никто не заметил, как я дрожу. После этого для меня всегда так бывает.





Альбос все равно истек кровью; копье рассекло артерию в его бедре. Ты не думаешь о том, что самое умное сделать, когда ты в драке, хотя, если ты это делаешь, ты не мужчина. Ты тоже проиграешь, но проигрыш в бою-это ничто по сравнению с потерей твоей мужественности.





В доме было по две комнаты с каждой стороны прохода в середине и большая комната в задней части. Портьеры из ткани закрывали боковые двери, все, кроме самой дальней справа.





Я слышал, как за занавесями рыдают женщины, но не стал бы беспокоиться, что кто-то выйдет за мной с ножом, даже если бы несколько мальчишек не последовали за мной. Я все еще держал свой меч в правой руке, но это было потому, что я не был уверен, что смогу найти устье ножен с острием, пока я не перестану так сильно дрожать.





Я собирался пройти в последнюю комнату, где сквозь дверной проем пробивался свет лампы, но увидел, что окованная железом дверь справа была заперта на засов со стороны коридора. Я решил посмотреть, что там было, прежде чем проверить последнюю комнату. Используя рукоятку моего дротика, я поднял штангу и толкнул панель ногой.





Мне не нравилось это ощущение дома. Моя дрожь улеглась, но я не жалел меча в своей руке.





Напротив меня на стуле с прямой спинкой сидела женщина, освещенная масляной лампой, висевшей на стене. Ей не нужны были дорогие красные одежды и золотые застежки, чтобы показать, что она не служанка.





- Вы вдова владельца этого дома?” Я сказал по-этрусски, просто чтобы убедиться, что она знает, где находится.





- Мамурк был моим тюремщиком, а не мужем, - сказала она по-Галльски холодно, как вам было угодно. “А ты кто такой?





Маленькое окошко комнаты было забрано решетками, хотя кровать была сделана из бронзы и фигурного дерева, а ножки стульев украшены инкрустациями из слоновой кости. Возможно, она и была пленницей, но не обычным преступником.





“Я Лорд Таранис,—сказал я, переходя на Галльский-у нее был Боийский акцент, но она говорила гораздо более свободно, чем я на этрусском. “Что касается тебя, то я твой господин и повелитель!





- Она улыбнулась. - Таранис достаточно хорош, - сказала она. - Мамуркус был благородным и великим волшебником, но я бы не назвал его своим учителем. Я определенно не собираюсь делать это для Галла в брюках, который размахивает передо мной мечом.





Я вытерла лезвие краем туники, а потом убрала его в ножны с правой стороны. Теперь эта одежда превратилась в лохмотья. Порез от копья можно было зашить и смыть кровь с ткани, но я не хотела вспоминать о том, как близко он был каждый раз, когда я надевала его в будущем.





“Тогда пошли, - сказал я. “Мы проведем здесь ночь, а утром отвезем вас обратно в главный лагерь. Сегодня мы достаточно хорошо захватили добычу, так что нам не придется задерживаться дольше.





Я усмехнулся ей в ответ. “Если только ты не хочешь со мной поспорить.- Я же сказал.





Если бы она дала неверный ответ, я бы просто вышвырнул ее из кресла. Я не возражал против того, чтобы меня называли Галлом в брюках, поскольку сам был одним из них, но пленники должны были знать свое место. Я не стал бы пронзать ее мечом, как это сделал бы один из слуг, если бы он вдруг заносчиво нахмурился, но у меня не было настроения спорить.





- Я совсем не против, Таранис, - сказала она, грациозно вставая. Я ожидал, что ее движения будут такими же скованными, как и голос. “Я благодарен тебе за то, что ты освободил меня от Мамуркуса, чего я не мог сделать сам. Кстати, меня зовут Альпну. Леди Альпну для простолюдинов, но я думаю, что Альпну для вас.





Я подумал было связать ее на ночь-прислугу, которую мы собирались использовать для работы, мы заперли в сарае, - но она поела с нами и вернулась в свою комнату. Утром я посадил ее в повозку вместе с гало, хотя она сказала, что может ехать верхом. На обратном пути у нее не было никаких проблем.





Теперь я снова посмотрел на Ворону и потянул себя за ус. “Я собираюсь поговорить с ней сегодня, а может быть, и со слугами, которых мы привезли с собой. Когда я узнаю больше, ты сможешь решить, что с ней делать.





“Вы долго пробудете в лагере?- сказал Оргетереикс. “Меня беспокоит то, что задумали римляне.





Тогда ты , черт возьми, можешь идти бродить по грязи и смотреть на них, подумал я, но то, что я сказал, было “я думаю, пять или шесть дней. Мне нужно заменить одного из мальчиков; и в любом случае, отряд заслуживает некоторого времени простоя. Мы были в поле восемь дней из десяти в течение последних двух месяцев.





Меня это вполне устраивало, но у некоторых мальчиков в поезде были регулярные встречи с женщинами. Кроме того, нам всем хотелось хорошенько напиться вином, которое мы принесли с собой. Вы не привязываете его на поле, если не хотите, чтобы ваша голова украшала чей-то трофей.





И тут гало подал сигнал тревоги. Его рог с собачьей головой был настроен выше, чем у большинства, и в горле у него был свисток, а не хлопушка.





“Это для меня!- Сказал я, повернувшись и побежав на звук, точно так же, как я сделал бы это в поле. Может быть, мне и придется что-то объяснять Вороне, когда все уляжется, но это будет потом.





Теперь мой отряд нуждался во мне, и ничто—никто—не смог бы помешать этому призыву.





Я не стал вытаскивать меч, когда бежал через лагерь. Когда я добрался до гало—он только что слез с повозки, почти там же, где я его оставил—я был рад этому: он стоял лицом к лицу с Дубнорейксом.





Брат дубнорейкса Лиск тоже был там, ведя за собой своих слуг. У всех были шлемы и щиты.





Я не боялся их, но одиннадцать к одному было больше шансов, чем я мог бы выиграть, даже если бы у меня был щит. Подбежав и размахивая мечом, Дубнорейкс получил бы повод прикончить меня, чего он хотел с самого детства, а я сломал ему руку веткой, которую отнял у него после того, как он замахнулся на меня.





Дубнорейкс прижал к повозке этрусскую женщину Альпну. Когда я подошел, он повернулся ко мне лицом, что позволило ей отодвинуться чуть дальше. Она не пряталась, но и не хотела быть ближе к Дубнорейксу, чем это было необходимо, и я не винил ее за это.





- Приветствую тебя, кузен!” Я звонил. “Я ожидал увидеть вас, когда явился к шефу!





- Приветствую тебя, Таранис, - сказал Дубнорейкс. Он весь покраснел и то сжимал, то разжимал правую руку. “Я тут смотрел на твою пленницу, и она меня укусила. Я думаю, что возьму ее в свою палатку, чтобы научить ее немного дисциплине.





Когда мы добрались до лагеря, мои солдаты уже отправились за несколькими бурдюками с вином, но они тут же вернулись по сигналу рожка. Однако они не станут ввязываться в драку между дворянами, да я и не ожидал этого. Однако я не был так уж уверен в том, что сделают слуги Дубнорейкса, да и сам Лиск был благороден.





- Извини, кузен, - сказала я, подходя к нему. Я хотела задохнуться после моего бега назад на сигнал клаксона, но я сохранила контроль над своим дыханием, чтобы казаться беспечной. - Мы с шефом только что говорили о ней. Когда мы решим, что делать, мы дадим вам знать.





Это было достаточно близко к истине, чтобы ворона не оторвала мне голову, когда он узнал, что я сказал, И это заставило Дубнорейкса задуматься о том, как он шел, независимо от того, насколько он был зол. Казалось, он погладил Альпну по щеке, а она укусила его за палец. Я бы рассмеялась, если бы все уже не было так напряженно.





Рука дубнорейкса дернулась к рукояти меча, и лицо его еще больше покраснело. -Я думаю, ты забываешь, что я тысячный вождь, Таранис, - сказал он хриплым от гнева голосом.





“Я думаю, ты забываешь, что меня нет в твоей тысяче, Дубнорейкс, - сказал я. К моему удивлению, я старался говорить спокойно, но в его голосе была едва заметная дрожь, которая предупреждала любого, кто слушал, что я сам приближаюсь к краю пропасти.





За моей спиной послышалась какая-то суета. Именно этого я и ждал.





- Моя кровь ничуть не хуже твоей, Кузина!- Я же сказал. “И это если Керван действительно был твоим отцом, а не его конюхом.





- Ублюдок!- Прокричал дубнорейкс, что было бы забавно, если бы у меня было время подумать об этом: никаких слухов о моей матери не было. Он развернул щит перед собой и потянулся за мечом, висевшим у него на правом боку. Вместо того чтобы выхватить свой собственный меч, я шагнул вперед и ткнул в рукоять его меча дротиком, который держал в левой руке.





Мое острие щелкнуло по слоновой кости. - Крикнул дубнорейкс и вскинул окровавленную руку. Я отступил назад, подняв пустую правую руку.





- Прекрати это!- проревел Ворон. - Уберите ваши руки или ваши головы будут конфискованы!





Я воткнул копье в землю и, не поворачивая головы, отступил еще на шаг. “Как прикажет ваша светлость!- Я же сказал.





Лискус с лязгом вложил меч обратно в ножны; остальные слуги еще не вытащили свои. Я не знаю, что сделал бы Дубнорейкс, если бы я не ударил его по руке с мечом, но сейчас его мизинец лежал на земле. Он опустил свой щит так, чтобы мог сжать обрубок левой рукой.





- Дубнорейкс, немедленно отведи свой сброд в палатки!- сказал Ворон, проходя мимо меня. Он остановился, чтобы надеть свой крылатый шлем, отчего казался еще выше, чем раньше. Вместе с ним пришли и другие тысячи вождей, но они держались довольно далеко.





Я медленно опустил руки, но не сдвинулся с места. Я знал, что у Ворона найдутся для меня слова после того, как он разделается с Дубнорейксом.





- Милорд, он ударил меня!- Сказал дубнорейкс.





“Ты поднял свой меч на человека, который не был вооружен, чтобы принять тебя!- сказал Ворон. - Тебе повезло, что ты потерял только палец. - Идите к своим палаткам, - сказал я.





Он указал на нее левой рукой и двумя вытянутыми пальцами. Я смотрел на него сзади,и он был уверен, что судьба заморозила мои кости.





Дубнорейкс отошел прямо-назад,но все же пошел. Лиск поднял щит брата и последовал за ним. Остальные слуги уже крались в ту сторону, где стоял лагерь клана Дубнорикса.





Ворона повернулась ко мне. Я встретилась с ним взглядом, но сказала “милорд” так почтительно, как только могла.





- Ну, Таранис, - сказал Ворон, - что ты там делаешь? - Чувствуешь себя умницей, да?





- Нет, милорд, - ответил я. - Я вовсе не хотела, чтобы это случилось. Мне очень жаль, что так получилось.





Это было правдой, но результат мне понравился больше, чем некоторые из возможных вариантов развития событий. Дубнорейкс и его банда явились полностью вооруженными, как они и сделали, должно быть, это был преднамеренный план либо заставить меня отступить, либо начать бой, который я не мог выиграть.





“Ты извиняешься?- сказал Ворон. - Он фыркнул. “Ну, я думаю, что так оно и будет; здесь, в лагере, я не устраиваю драк между моими вождями. Выходите и кормите в направлении Рима. Я не хочу, чтобы ты возвращался в лагерь на десять дней, если только за тобой не гонится римская армия.





Я придумал около дюжины способов ответить на этот вопрос. Самый лучший результат, который я мог бы получить от обратной речи, был бы нулевым; и как бы ни был зол ворон, я мог потерять голову, если бы что-то сказанное мной достаточно сильно наступило на его мозоли.





“Да, милорд, - сказал я, склонив голову. “Мы поедем, как только я соберу мальчиков.





Я огляделся вокруг. Рог гало привел большинство из них, хотя нам, вероятно, понадобятся свежие лошади из ремуды. Гало нуждался в связке лошадей только для себя.





“Тогда давай, - сказал Ворон, повернулся на каблуках и зашагал прочь. Когда он злился, лицо его худело, и он еще больше походил на ястреба.





Я вытащил свой дротик из земли и вытер грязь с себя туникой. Я снова задрожала, злясь на Дубнорикса и ворону-хотя я знала, что ворона была права—последнее, что нам было нужно, это драка кланов в середине военного отряда. Я с нетерпением ждала нескольких выходных дней, и мальчики были еще больше в этом уме.





“Ай, Топ!- Сказал Матико. “Я с нетерпением ждал встречи с моей девушкой, как вы не поверите. Может мы хотя бы останемся на ночь?





Я повернулся и поднял руку, чтобы сбить его с ног. Гало схватил меня за руку и сказал: “топ, оставь его в покое! Мы все на грани нервного срыва!





Если вы хотите знать, насколько сильным был гало, позвольте мне сказать вам, что мой кулак не сдвинулся ни на волос после того, как он схватил меня. Я бы не сказал, что есть еще один живой человек, который мог бы остановить меня от того, чтобы выпустить свой гнев на не того парня.





Матиско всего лишь маленький человечек и чертовски полезный , подумал я. Я бы сломал ему шею, если бы ударил его прямо .





- Прости, топ, - пробормотал Матиско. “Я приготовлю вьючных лошадей.





- Подожди, - сказал я. - Мой голос был похож на рычание, которое даже я не могла понять. Громче и отчетливее я сказал: "Стойте, вы все! Для этой работы не нужен целый отряд, ей нужен только один человек. Вы все свободны от дежурства, пока я не вернусь, а это, как я полагаю, займет десять дней. Гало, если возникнут проблемы, иди прямо к вороне—но я не думаю, что они возникнут.





- Топ, я хочу пойти с тобой, - сказал гало. Он носил чистый драгоценный камень на золотой цепочке. Петля была почти слишком тугой, чтобы поместиться на его шее.





- Да, хорошо, - сказал я. Я не был удивлен, но и радовался, что гало едет со мной. - Матиско, ты будешь командовать отрядом, пока меня не будет. Не создавайте проблем, и если кто-то еще позволит Вороне разобраться с этим. Проблема Dubnoreix со мной, а не с вами, так что просто убедитесь, что это останется таким образом.





- Хорошо, Топ” - сказал Матиско, качая головой. “Мы будем держаться подальше от неприятностей, не волнуйся.





- Таранис, - сказала женщина. - Возьми и меня тоже. Мне небезопасно находиться здесь, в лагере.





“Почему меня должно волновать, насколько ты в безопасности?- Я же сказал. Было бы несправедливо винить ее в случившемся, но именно так я себя и чувствовал.





“С какой стати тебе вообще беспокоиться о том, что Дубнорейкс добьется своего?- сказала она, насмешливо подняв бровь. “Если ты не знаешь ответа на этот вопрос, то ты не тот человек, за которого я тебя принимала.





Я рассмеялся; она была острым маленьким кусочком, без сомнения. “Хорошо, - сказал я, - но лучше бы тебе уметь ездить так, как ты утверждаешь. Клянусь Дагдой, что я буду тащить тебя на веревке, если ты не сможешь.”





На этот раз она рассмеялась. - Тогда дайте мне лошадь, и вы сами сможете судить. И я думаю, что нам лучше сделать это поскорее, потому что ваш шеф не говорил так, как будто он имел в виду, может быть, когда он сказал вам двигаться.





Я хмыкнул и направился к коралю. Гало ковылял следом.





Винсинго, главный спорщик отряда, любит меня и мой отряд. Всякий раз, когда мы натыкаемся на что-то особенно хорошее, мы удостоверяемся, что это осталось для него.





Это значит, что мы выбираем себе лошадей, а еще лучше-Винсинго, потому что он знает их лучше, чем кто-либо из нас. Мы не получаем симпатичных лошадей, которые не имеют выносливости, или близоруки, или, вероятно, брыкаются без всякой причины, кроме того, что у них есть четкий выстрел в ваши ребра; эти лошади идут к другим войскам.





Винсинго и его команда уже начали вырезать лошадей для меня и гало, когда я прибыл в загон. Я бы предпочла не быть главной сплетницей этого дня, но так было бы быстрее и легче выбраться из лагеря, чем если бы мне пришлось объяснять, почему мы снова уезжаем, когда только приехали.





Однако винсинго не знал, что Альпну поедет с нами, а у нее было свое мнение о лошадях. Они выбирали одну для нее, пока команда собирала веревки для меня и Гало.





Пока мы ждали, у меня появилась первая возможность расслабиться с тех пор, как мы вернулись в лагерь. Именно это я и делал, опершись на столб и пытаясь забыть о царапине на ребрах, когда гало сказал: “Лучше бы эта женщина не появлялась.





Я открыла глаза; смотреть на гало было лучше, чем на то, как разворачивались мои воспоминания. “Она довольно хорошо ездит верхом, - сказал я, кивнув в сторону Альпну и Винсинго. - Во всяком случае, ездит он лучше меня.





Мне пришла в голову еще одна мысль, и я сказал: “Или ты боишься, что она уйдет? Не будь. Я думаю, что ворона была бы так же рада, если бы она исчезла, учитывая те неприятности, которые она уже пережила. Я бы тоже не возражал.





Последнее было не совсем правдой. Альпну был загадкой, и мне нравится выяснять вещи. Хотя проблемы, с которыми я играю, обычно не являются людьми. Если она сбежит, я не собираюсь ее выслеживать.





“Я бы хотел, чтобы она исчезла, - сказал гало, наморщив лоб. - Ты же знаешь, что этрусские женщины-ведьмы.





- Все женщины-ведьмы, гало, - рассмеялся Я. - я понял это еще до того, как мне исполнилось шестнадцать, и с тех пор ничего не изменилось.





Солнце высветило ясный камень на груди гало. Это была идеальная сфера размером с ноготь моего указательного пальца. Он не был просверлен: золотая проволока удерживала его на золотой цепочке на шее.





- Гало, - сказал я, - где, черт возьми, ты нашел это ожерелье?





Я заговорил отчасти для того, чтобы сменить тему. Я не знал, что я думаю об Альпну, и в глубине души я боялся, что гало был прав.





“Это было в коробке, которую этрусский вождь носил на шее, - неловко сказал гало. - Ты хочешь этого, Таранис? Я думаю, это ты его убил.





Что-то столь же ценное, как это, должно быть передано Вороне, чтобы быть предоставленным по его воле. Это обычно было бы для воина, который взял его, но вы не хотели подниматься выше себя с вороной. С другой стороны, гало ничего не взял для себя—а я взял чертовски мало. Если бы он захотел эту безделушку, я бы все уладил, если бы кто-нибудь стал настаивать.





- Нет, я не люблю, когда что-то висит у меня на шее. Камень не имел никакого цвета, но иногда солнце ударило в него так, что он вспыхнул, как если бы кузнечные мехи приводили в движение огонь. “Как ты думаешь, почему он носил такую красивую вещь в железном ящике?





Гало пожал плечами: “Мне это просто нравится, - сказал он. - Это заставляет меня думать о женщине, которая мне снится.





Я похлопал его по плечу и сказал: “тогда он твой. А вот и Винсинго с Альпну возвращаются, так что я думаю, мы можем убраться отсюда так быстро, как захотим. Что я говорю довольно быстро!





Гало шел впереди, как обычно, когда мы выходили из лагеря. Обычно там было бы несколько мальчиков в качестве всадников, но именно гало говорит, в какую сторону разветвляется тропа, или нам приходится пробираться через путаницу, что бывает достаточно часто.





Местные жители—этруски-занимаются фермерством, но они постоянно перемещают вспаханные поля вокруг, поэтому большая часть страны растет в кустарнике в любое время. Не та жизнь, которую я бы хотел.





Гало, как всегда, держал на луке своего седла монтировку. Он был слишком неуклюж на ногах, чтобы сражаться в строю, но поверьте мне, никто не встал после того, как гало ударил их этим железным прутом.





Я не планировал драться на этой прогулке. Но если что-то случится, мы сделаем все, что в наших силах, точно так же, как делали, когда это был весь мой отряд.





“Ваш муж всегда был калекой или в детстве сломал ногу?- Спросила альпну. Мы шли бок о бок по этому пути. Она хорошо держалась в седле, но ей никогда не приходилось вести за собой вереницу лошадей, поэтому я в течение нескольких дней возил ее верхом для себя, гало и вьючной лошади с брезентом и провизией.





- Пусть он не слышит, как ты называешь его калекой, - сказал я. “Он скажет тебе, что силен, как любой другой мужчина, и это верно для любого другого мужчины, которого я встречал. Но да, он родился таким, как сейчас.





На тропинке не было ни одной колеи от колес, но растительность рядом была травой, доходившей до колен лошадей, так что проехать по ней не составляло никакого труда. У меня было достаточно слабины в строю,чтобы я обычно не останавливался, когда одна из лошадей останавливалась, чтобы нагадить; это было самое близкое к проблеме.





“Гало на самом деле тоже не” мой парень", - сказала я. “Он благородного происхождения, как и все, но ему пришлось бы нелегко, если бы он не привязался ко мне с детства. Видите ли, у него нога, но и голова немного не в порядке.





- Ты добрый человек, Таранис, - сказал Альпну.





Я посмотрел на нее с таким же удивлением, как если бы она просто взмахнула руками и улетела. - Я настолько тверд, насколько это необходимо, - сказал я. “Никогда в этом не сомневайся.





“А я нет, - сказала она. “А почему я не нравлюсь твоему другу гало?





Я поджала губы и рассмеялась. - Гало думает, что ты ведьма, - сказала я. “Не волнуйся, я сказал ему, что с тобой все в порядке. Он не станет мне перечить.





“Я ведьма, - сказала Альпну, встретившись со мной взглядом. Ее голос был спокоен, как вам угодно. - Это меняет твое мнение обо мне?





Да , такое чувство, что чья-то холодная рука только что схватила мое сердце, подумал я, но это было не то, что говорит мужчина. Кроме того, она просто пошутила. Плохая шутка.





“Ты сказал, что Мамуркус тоже был Ведьмаком, - сказала я, - и он не доставил мне особых проблем. Я думаю, что мне стоит рискнуть с тобой.





“Ты застала Мамуркуса врасплох, - ответила Альпну так же спокойно и серьезно, как и раньше. - Кроме того, ты держал перед собой железо. Мамурк держал меня связанным в железе и под крышей тоже; мои силы приходят с неба, а не с земли, как у него.





- Засмеялся я. Наверное, это прозвучало фальшиво. Дагда знает, это должно было звучать фальшиво.





“Значит, если бы Дубнорейкс затащил тебя в свою постель, Ты превратил бы его в жабу?- Я же сказал. “Ты это имеешь в виду?





Альпну улыбнулась. Если бы я увидела эту улыбку на лице мужчины, идущего на меня, я бы знала, что нужно быть осторожной.





“Нет, но еще до наступления утра он мог почувствовать, как кинжал пронзает его почку, - сказала она. “Я полагаю, что все дело в том, сколько удовольствия он мне доставил. Я обнаружил, что большинство мужчин не стоит держать рядом.





Я ничего не проболтался, но она меня шокировала. Я сглотнула и сказала: "Мой народ ожидает, что наши женщины будут верны ему.





Я говорил так, словно один из жрецов читал мальчикам лекцию об обычаях племени. Я почувствовала, что краснею, и это разозлило меня еще больше, чем раньше.





Альпну снова улыбнулась. На этот раз это было то выражение, которое воин получает от женщин достаточно часто после празднования победы . . . как мне хорошо известно.





“Тогда тебе лучше не забирать своих женщин у моего народа, - сказала Альпну.





Тропинка сужалась, по обеим сторонам ее росли колючие кустарники. Она кудахтнула своей лошадью и поскакала вперед.





Это устраивало меня больше, чем я мог бы сказать.





Мы ехали весь день и до вечера, гораздо дольше, чем я планировал. Нам нужно было как-то выбраться из лагеря, но после первых пяти миль я был готов поселиться где угодно. Гало продолжал идти вперед.





Я больше не двигался рядом с Альпну, когда тропинка могла бы это позволить. Она один раз оглянулась через плечо, но снова посмотрела вперед, когда я сделал вид, что ничего не заметил.





Я не знал, что и думать о ней. Не думать о ней казалось лучшей идеей.





Темные тучи не улучшили моего настроения. Я не слышал грома, но иногда на юге вспыхивали теплые молнии.





Фермы и виллы возле лагеря были пусты. Редкие куры и пара коз бродили вокруг, вероятно, жалея, что их не оставили, когда их владельцы в панике бросились в Цере.





Дальше мы не натыкались ни на какие жилища, заброшенные или нет. Я не волновался—в прошлом мне часто приходилось спать на улице, - но это меня озадачило. Гало вел нас более прямо на восток, чем большинство наших походов за фуражом. Это было направление на Рим, куда мы должны были идти, но мы не пересекали никаких дорог. Должно же быть хоть что-то; в конце концов, Рим претендовал на то, чтобы быть главным городом здесь.





Я хотел было спросить Альпну, что она знает об этом регионе, но передумал. Или я мог бы привести гало обратно и поговорить с ним напрямую; пришло время сделать перерыв и снова сменить наших лошадей.





Молодая коза высунула голову из кустов слева от нас и стала наблюдать за нами. Это решило меня: если бы она не шевельнулась, я, вероятно, не заметил бы ее.





Прости, девочка, подумал я, перекладывая один из трех дротиков в правую руку. Я проткнул ей шею, что было не так уж плохо в пятидесяти футах от лошади. Она отскочила в сторону, разбрызгивая кровь. Далеко она не уйдет.





- Гало!- Крикнул я, он был уже в сотне футов впереди. - Вернись сюда, и мы разобьем лагерь!





Обычно я не издавал так много шума, когда мы были в поле, но мы не видели никаких признаков людей больше мили, за исключением, возможно, козла. Даже она могла бы родиться дикой, а не быть брошенной, когда ворона двинулась на юг.





Я соскочил с лошади, гадая, выдержит ли она, если я отпущу поводья. Раньше я на нем не ездил. Альпну отвела свою лошадь назад и молча взяла у меня поводья.





Гало пробирался ко мне; он не выглядел счастливым. Ну, я тоже не был счастлив. Мне не нравилось это место, и не похоже было, что мы найдем лучшее, прежде чем ночь—и, возможно, дождь—застигнет нас.





Я развязал козла там, где он упал, и поднял его за задние лапы, чтобы выкачать как можно больше крови. Кровь пугает многих лошадей, и все, что нужно, чтобы закончить этот несчастный день, - это охотиться на наших пугливых лошадей в ливень.





Я привел козу обратно к гало и женщине. Прежде чем я успела заговорить, гало сказал: Давай просто пойдем вперед через холм, хорошо? Я думаю, что это близко.





- Черт побери, гало, а что близко?- Я же сказал. “Мне не нравится это место!





- Ну, мы здесь не останемся, - сказал гало, сжимая камень левой рукой. “Мы пойдем в следующую долину, вот и все.





- Я поморщился. Это не могло быть хуже, чем там, где мы были.





“Хорошо, - сказал я, - но мы разобьем там лагерь, и точка. Я не знаю, в какую игру ты играешь, гало, но с меня довольно.





Я не успела договорить до конца, как он уже уехал тем же путем, что и ехал. Я вскочил в седло и положил козла себе на седло. По крайней мере, сегодня вечером у нас будет свежая еда, хотя мне придется жарить козу на гриле. Я не собирала кастрюлю, чтобы вскипятить его.





“Тут поблизости есть что-то очень плохое, - сказала Альпну. Она снова ехала рядом со мной. “Твой друг ясно чувствует то, что скрыто от других, но его это, похоже, не беспокоит.





“Я никогда не видел, чтобы гало вел нас по ложному следу, - сказал я. - Может быть, это тоже окажется хорошей идеей.





Я добавила этот последний кусочек, чтобы чувствовать себя лучше. Я коснулся рукояти своего меча. В основном длинный клинок просто показывает мой ранг; этим вечером я чувствовал себя лучше из-за веса, висящего на моем правом бедре. Мои солдаты носят кинжалы или короткие, крючковатые этрусские мечи. Они так же хороши, как топор для рубки растопки или совместного мяса.





Склон вниз с гребня был круче, чем большинство тех склонов, по которым мы шли, но сама долина была открыта. Из земли торчали скалы. Несколько редких деревьев выглядели тощими, и даже трава была редкой.





Гало спешился там,где склон холма начал выравниваться, рядом с голой скалой. Там не было сухого дерева, но я мог бы расколоть один из старых Валежников под парой можжевельников, чтобы обнаружить панка внутри. Если бы мне удалось развести костер до того, как хлынет дождь, все было бы в порядке.





- Мы спрячемся под этими деревьями, - сказал я. - Альпну, ты поможешь гало с брезентом, а я разведу огонь.





Я расколола ветку кинжалом и подстригла завитки в самом ее центре. - Твой друг не слушает тебя, - тихо сказала альпну.





Я удивленно поднял глаза. Вместо того чтобы выгрузить вьючную лошадь, гало воткнул острый конец своего прабара в голый камень. Он навалился на нее всем своим весом, повернувшись боком.





Там была трещина! и камни посыпались вниз. Гало отскочил назад. Куски варьировались от песка до блоков, которые можно было использовать для строительства фундамента. Некоторые из самых больших, казалось, были уже в квадрате.





- Гало, что это у тебя там?- Я же сказал. Я уже начал распаковывать свою зажигалку, но тут же положил сверток и поднялся на ноги.





Альпну смотрела на меня с выражением, которое я не могла прочитать. Ее губы шевелились, но я не слышал никаких звуков.





Гало проигнорировал мои слова и снова шагнул к скале. То, что откололось, было просто обшивкой, но под ней была выпуклая пробка, валун.





Гало просунул свой прут между штекером и живым камнем, а затем прислонился к нему. Его босые пальцы ног зацепились за низкий выступ склона внизу.





Я направился было к нему, но Альпну тронула меня за локоть. Я взглянул на нее, но ее глаза были прикованы к гало и пещере, которую он пытался открыть.





В конце концов, я не придвинулась ближе. Толстый прут прогибался. Я не знал, что происходит, но когда напряжение спадет—как бы то ни было—это будет с треском. Все, что попадется на пути к бару или его сломанному концу, будет разбито вдребезги.





Земля со скрежетом задрожала. Я посмотрел вверх, чтобы увидеть, не началась ли лавина на более высоком склоне, но это была каменная пробка, начинающая поворачиваться наружу. Он должен был весить столько же, сколько и военный корабль, но прут в руках гало двигал его.





Я понял, что сейчас произойдет, и, обняв Альпну, бросился прочь с ее пути. Валун выползал из входа в пещеру.





Это было все равно что смотреть на падающее небо. Он не двигался быстро, особенно поначалу, но был невероятно массивным, когда наклонился вперед.





На пороге пещеры остались камешки, оставшиеся от обшивки. Клубы пыли потрескивали, когда вес валуна давил на них.





Гало издал громкий крик и повалился на бок, вцепившись обеими руками в свой прут. Железо слабо светилось в направлении заостренного конца, где оно начало изгибаться.





Валун начал медленно катиться, словно беременная овца, слегка покачиваясь из стороны в сторону. Он промахнулся мимо распростертых ног гало, судя по всему, из-за усов, а по другую сторону входа в пещеру промахнулся мимо меня и Альпну тоже.





Камень прорезал дорожку через тонкую почву к нижележащей породе. Земля здесь, у подножия долины, была почти ровной, но тяжесть заставляла ее двигаться до тех пор, пока оставался хоть какой-то склон. Я не заметила, как задрожала земля, пока она не прекратилась, когда валун наконец остановился в нескольких сотнях футов от меня в ряду осок.





Я отпустил женщину и перепрыгнул через борозду, чтобы посмотреть, как там гало. Он лежал на спине, дыша ртом, как кузнечные мехи. Его глаза были открыты, но не сфокусированы. Прут в его руках был толщиной в три пальца,но нижний конец теперь заметно изгибался.





“Он порвал свою тунику, - удивленно сказала Альпну. - Когда его мышцы вздулись, они разорвали ткань, и туника оказалась не слишком тесной.





- Да, - сказал я. “Он просто выжат как лимон. Ты не можешь винить его.





Я воткнул два копья в землю так, чтобы они стояли вертикально, затем выпрямился и вытащил свой меч. Держа оставшийся дротик в левой руке, чтобы парировать удар, я направился в пещеру. Он был круглый и почти выше, чем я мог бы достать, подняв голую руку.





Я не мог полностью размахнуться мечом, но все же мог нанести удар. Мой наконечник не имеет длинного сужения, но он достаточно острый, чтобы сделать работу с моей рукой позади него.





“Я не думаю, что тебе стоит туда заходить, - сказала Альпну. “Это плохое место.





Я прошаркал вперед. Я не спрашивал ее мнения.





Кроме того, мне это было не нужно. Я чувствовал, что что-то не так, даже без резкого запаха серы в воздухе.





Какой-то свет пробивался сквозь меня от входа, но день уже клонился к вечеру, и к тому же собирались тучи. Я подумал о том, чтобы разжечь костер, как я уже начал делать, а затем войти с факелом.





Это была хорошая идея-за исключением того, что она означала задержку. Здесь не было никого, кто мог бы усомниться в том, что я трус; Ну, там была Альпну, но мне было все равно, что она думает.





Только я бы еще подумал, не трус ли я тоже, если бы не пошел прямо туда.





- Засмеялся я. Мой голос звучал как жалоба белки, но это действительно был смех. Я не думала, что буду жить вечно, и никогда не думала, что умру в постели в окружении своих внуков.





Туннель уходил назад футов на сорок пять, а то и на пятьдесят, и оставался таким же широким в поперечнике. Мои глаза уже привыкли к полумраку, но там почти ничего не было видно.





На земле в дальнем конце виднелась большая шишка. Камень, подумал я, но стены туннеля были гладкими, так что он не мог упасть с одного из них. Возможно, он откатился назад от входа, когда гало убрал штекер подальше.





Туннель заканчивался плоской стеной с блестящим металлом, а не камнем, как по бокам. На левом краю висел поперечный засов толщиной с мое запястье, а на правом были выпуклости, которые должны быть петлями.





Куда ведет эта дверь?





Туннель на мгновение потемнел, а затем снова стал таким же светлым, как и раньше. Кто-то стоял в дверях позади меня, а затем отошел, прежде чем я успел крикнуть им.





Скорее всего, это была та самая женщина. Судя по тому, как гало выглядел, когда я проверяла его, он еще некоторое время не собирался двигаться.





Я остановился перед большим камнем. Я мог бы легко пройти мимо этого, хотя это было больше, чем я мог жить. Может быть, даже больше, чем гало мог поднять, хотя после того, что я видел, как он сделал с пробкой, я бы не поклялся в этом.





Я постучал по нему острием своего дротика. Раздался звон—то, что я принял за камень, оказалось железом,—и треск голубого света, от которого у меня задрожали руки.





Я отступил на шаг назад. Я слышал голос Альпну, но не слова; она пела или напевала у входа.





Железная глыба задрожала. Я думал, что он набухает, но это были куски, складывающиеся от краев и растягивающиеся. Там было еще больше голубых вспышек и шипение, как будто закипала вода.





Я отступил еще на шаг и крикнул: "держись подальше! Может быть, я быстро отсюда выйду!





Я надеялся, что Альпну поймет, о чем я говорю. Я уж точно не собиралась отворачиваться от происходящего.





Поднялась голова, шишка на шишке побольше, а в середине ее виднелись два дрожащих огонька там, где должны были бы быть глаза человека. Это был металл, но он был живой.





Я отступал шаг за шагом, не убегая—я не оборачивался—но и не теряя времени. Мне нужна была комната, чтобы как следует размахнуться мечом.





Центральная глыба поднялась, приподнявшись на двух тонких ногах. Они были длиннее моих, и руки существа касались обеих боковых стенок, даже не вытягиваясь полностью. Всякий раз, когда конечности двигались, в суставах появлялись маленькие потрескивания молний.





Тварь двинулась прямо на меня. Я сделал выпад, ударив его туловище как раз в то место, где шея поддерживала бугристую голову. Я не планировал этого делать, пока моя правая нога не скользнула вперед, а рука не вытянулась во всю длину. Вы не можете планировать драку, вы двигаетесь, когда другой человек оставляет себя открытым.





Голубая вспышка осветила металлическое существо и побежала вверх по моему мечу. Шок отбросил меня назад на пол. Я не мог пошевелиться, я даже не мог дышать, и единственная причина, по которой я все еще держал свой меч, заключалась в том, что моя рука была зажата на рукояти, как будто она была приварена там.





Существо неуклюже шагнуло вперед, ступая на членистых ногах, как паук. Он протянул ко мне правую руку. Вместо руки у него были клешни.





Альпну что-то прокричала. Желтый свет вспыхнул надо мной и окутал существо. Цвет казался теплым после серии ярких сине-белых вспышек.





Протянутая ко мне рука замерла, подергиваясь. Альпну схватила меня за упряжь и потащила назад. Я едва чувствовал, как скольжу по гладкому каменному полу, но успел заметить ее застывшее лицо, когда она склонилась надо мной.





Существо беспокоило свет, который запутывал его, как котенок играет с паутиной пряжи. Липкая желтизна исчезла. Существо снова двинулось вперед, но не быстро, а так же уверенно, как катящийся валун, освободивший его.





Небо начало разбрызгивать дождевые капли; когда Альпну вывела меня на улицу, они упали мне на запрокинутое лицо. Я снова мог двигаться, перекатился на четвереньки и встал. Мои конечности распухли, но ноги поддерживали меня, а руки работали достаточно хорошо, чтобы я мог вложить свой меч в ножны.





Я не знал, как мне убить это существо, но колоть его сталью больше не входило в мои планы. Я отодвинулся, гадая, что же там осталось.





Гало уже сидел, хотя и не двигался с того места, где упал. Существо добралось до входа в туннель; оно остановилось там, свет мерцал в его глазах.





- Гало, отойди от этой штуки!- Закричал я. “Не бейте его своим прутом!





Хотя, возможно, так оно и было, учитывая, насколько сильным был гало. Шок сбил бы его на спину, но если бы он прикончил существо ... —





Он вышел из пещеры и направился ко мне. Интересно, как быстро он может бежать, если я решу удрать от ворона и остальной части военного отряда?





Ну, это был один из вопросов, на которые я никогда не узнаю ответа. Один из блоков с внешней стороны скалы был почти таким же большим, как мое туловище, слишком тяжелым, чтобы поднять его, но я встал на колени, чтобы схватить его, а затем рывком оторвал от Земли. Когда я выпрямлялся, то держал его на уровне плеча.





Альпну стояла рядом, ее губы шевелились, а руки были подняты к небесам. Я предположил, что она молится. Это было бы по меньшей мере так же хорошо, как тогда, когда я ударил по этой штуке.





Я ожидала, что гало ударит существо своим шныром, даже если он понял, что я ему сказала. Вместо этого он нырнул за ним в туннель, когда тот направился ко мне.





Я бы разозлилась на гало, если бы могла думать, но я была сосредоточена на массивном камне, который держала в руках. Я видел только красное пятно, я чувствовал красное пятно, и я сделал один шаг вперед и выпрямил свои руки, отталкивая камень прочь.





Я не знаю, держал ли я камень, когда он ударил существо. Я отшатнулся назад с усилием бросить что-то, что весило в два раза больше меня. Через мгновение взрывная волна окатила меня каменной крошкой-обломками плотной глыбы.





Существо стояло нетронутое и неподвижное; его металлическое тело было скользким от дождя, который становился все сильнее. Он слегка наклонился, потянувшись ко мне.





Из-за туч сверкнула молния.





Мир стал совсем белым. Я чувствовал, как мое распростертое тело переворачивается из конца в конец, но я не знаю, сотрясалась ли земля так сильно или это были мои собственные мышцы, дергающиеся от близкой молнии. Существо было плоским черным силуэтом на фоне яркого света.





Я снова ударился лицом о землю. Я повернулся, чтобы лучше видеть.





Существо исчезло, оставив лишь лужицу металла на выжженной земле, мерцающую, когда дождь хлестал и охлаждал ее.





Я дрожал не только от холодного дождя. Альпну склонилась надо мной и коснулась кончиками пальцев моих висков. Я казался теплее, и это напомнило мне о том чувстве, которое я испытал, когда ее веревка желтого света запутала существо.





“А что это было?- Я же сказал.





“Это был страж, - сказала Альпну. - Открытие пещеры было ошибкой, ужасной ошибкой. Быстро вставай. Теперь я знаю, что такое драгоценность твоего друга. Оно призывало его к этому.





Я не думал, что смогу пошевелиться, но даже не почувствовал той боли, которую должен был бы почувствовать, поднимая камень. Я ведь его поднял, не так ли? Может быть, я сплю в лихорадке?





Альпну потащила меня к пещере. Это была хорошая идея. Мы не могли разжечь костер, когда дождь лил вот так, но, по крайней мере, мы могли найти укрытие.





“Мы должны забрать этот камень у твоего друга, - сказала Альпну. “Может быть, уже слишком поздно.





“Тогда я надеюсь, что он отдаст его мне, - сказал я, обращаясь больше к самому себе, чем к женщине. Отобрать у гало то, от чего он не хотел отказываться, было делом не только для меня, но и для других мужчин.





Он предложил мне этот камень еще в вороньем лагере, но с тех пор в гало что-то изменилось. Если он скажет "Нет", я не стану забивать его дротиками и снимать их с его тела. Это был единственный способ, который я был уверен, что сработает.





Мы вошли в пещеру. Пол загибался в обе стороны, как перевернутая банка, поэтому я пошел впереди нее. Там был свет изнутри, чего я никак не ожидал; запах серы был намного сильнее. Мне было интересно, разжег ли гало огонь и что он нашел, чтобы сжечь.





Железная дверь в конце коридора была приоткрыта. Он, должно быть, проржавел до самого косяка. Даже после того, как гало сорвал болт со скоб, ему пришлось забить свой прут в шов и открыть панель. Край толстого металла был согнут от его усилий.





Красный свет исходил из-за двери. Он был цвета углей костра, когда с них стряхиваешь пепел.





- Я остановилась. Я не сразу заметила гало, потому что он стоял на дверной петле, затененный от красного свечения. Он прижимал женщину к стене и толкался в нее. Она посмотрела через его плечо на меня. Ее лицо было спокойно, как у богини из слоновой кости.





“Мы должны остановить его!- Сказала альпну. “Если он питается ... —”





Она проскользнула мимо меня, но я схватил ее за плечо. - Это не наше дело, - сказал я. - Если гало захочет ... —”





Гало, должно быть, услышал наши голоса; он повернул голову. Его лицо застыло.





- Закричал он. Он был крупным мужчиной с хорошими легкими; этот звук эхом отдавался в моих костях. Я никогда не слышал ничего подобного, и я молился, чтобы Дагда даровал мне, что никогда не будет снова. Кровь брызнула из его рта и ноздрей, оборвав крик.





Торс гало перевернулся, как пустой бурдюк из-под вина. Тогда я, должно быть, отпустила Альпну, потому что она рванулась вперед.





Лицо гало было расслабленным. То, что осталось, смотрело на меня сверху вниз. - Крикнул я и снова обнажил меч.





Выражение лица женщины, которую гало прижимал к стене, не изменилось. Ее стройное обнаженное тело было идеальным. Красивая женщина, сказал он, и теперь я знала, что он имел в виду.





Альпну схватила драгоценный камень на шее гало и потянула за цепочку. Раньше, когда кожа гало не была пустым мешком, ей не хватило бы места, чтобы просунуть под него пальцы.





Цепь не порвалась. Женщина, существо, высосавшее жизнь гало, потянулась правой рукой к Альпну. Его рука вытянулась, как струйка воды, ползущая по воздуху.





Я шагнул вперед и схватил существо за плечо. Я почти ожидал шока, подобного тому, что я получил от металлической штуки, но мой наконечник скользнул внутрь, пока камень не остановил его. Плоть существа горела черным и воняла вокруг стали.





Воздух задрожал. Это был не тот звук, который я могла бы услышать, но он заставил мои волосы встать дыбом.





Альпну дернула еще раз, и драгоценность оказалась у нее в руке совершенно свободной. Цепь все еще не порвалась, но она натянула петлю на шлепающие остатки лица моего друга.





Я отпрянул назад. Выражение лица существа оставалось застывшим в этой почти улыбке. Тело гало упало на пол туннеля. На мгновение я увидел круглую зубастую пасть, с которой капала кровь, а затем она втянулась в пах существа.





Альпну потерла драгоценный камень о пол. Он прочертил линию в камне.





Раненое плечо существа срослось, как пруд, смыкающийся над брошенным ножом. Его левая нога протянулась мимо меня к выходу, двигаясь с мерцающей внезапностью.





- Алпну, иди сюда !- Закричал я. Я полоснул сбоку по голове существа. Она отлетела от моего клинка, и я снова ударился о стену. Его вытянутая нога выпирала, как крыса спускается по глотке змеи, но очень быстро.





Существо больше не было перед нами. Она стояла, белая и совершенная, на том самом месте, куда только что ступила ее нога—между нами и входом в пещеру. - Он улыбнулся.





- Ну же!- Сказала альпну, потянув меня за левый рукав. - Он тоже не может пройти мимо железа!





Она направилась к двери, которую открыл гало. Левая рука существа протянулась вниз по стене в нашу сторону. Я тут же взялся за дело. Моя сталь пересекла линию не-плоти,которая свернулась и почернела. Весь мир снова закричал.





Я прыгнул в дверной проем. Альпну уже была внутри, дергая дверь, чтобы закрыть ее.





“Прочь с дороги!- Закричал я. С этой стороны не было никакой опоры для рук, но гало согнул край. Я бросил свой меч и сжал согнутое место кончиками пальцев, затем потянул. Ржавый шов треснул, но петли все еще оставались негнущимися. Это было все равно что пытаться подтянуться на скале.





По направлению ко мне пробежала дрожь какого-то движения. Невероятно вытянутая рука схватила меня за колено. Это было похоже на лед Альп, и он сжал меня.





Альпну коротко схватила мой меч и уколола острием. Рука существа горела, когда оно убиралось. С визгом и лязгом я рванул дверь на себя.





Я тяжело дышал, но это не очень помогало, потому что сернистый воздух сдирал кожу с моего горла. Я слегка отклонился назад и взял меч у Альпну. В том месте, где гало согнул дверь, было небольшое отверстие; я держал острие меча близко к нему, думая, что существо может проскользнуть через эту щель, как замерзшее масло.





“Так дело не пойдет, - сказала Альпну. Она хрипела так же сильно, как и я. - Он подождет, пока мы выйдем.





“Я отдышусь, а потом убью его, - сказал я, хотя” отдышаться “в этом серном аду было плохой шуткой. “Он не может противостоять моему мечу.





“Твой меч не может убить то, что ты видишь, - сказал Альпну. “Это не живое существо. Его жизнь находится здесь, в этой драгоценности. Мы должны были разбить драгоценный камень!





“Тогда отдай мне этот чертов камень!- Я же сказал. Я протянул левую руку, не отрывая взгляда от дверного шва. Альпну, вероятно, понимала, о чем она говорит, когда говорила, что существо не пойдет этим путем, но его пальцы на моем колене были прикосновением смерти.





Пещера по эту сторону двери была почти такой же широкой, как проход, по которому мы шли с поверхности, но она не была обычной. Она, казалось, сузилась, когда поползла назад и вниз. Свет шел из глубины пещеры, но я не видел его источника. Может быть, дело было в цвете, но я начинала чувствовать себя неуютно теплой.





Альпну положила камень в мою перевернутую ладонь. Интересно, Из чего сделана эта цепь? Она выглядела как золото, но золотые звенья, которые были так прекрасны, должны были сломаться, когда она скрутила ее с тела гало.





Я положил камень на каменный пол. - Смотри на трещину, - сказал я и положил на нее плашмя свой меч.





Я встал на верхнюю сторону меча, балансируя руками вдоль стен. Я раскачивалась взад-вперед, слыша слабые хрустящие звуки. Это был ужасный способ обращаться с мечом, который принадлежал моему отцу, но я помнил сморщенное тело гало и глаза существа, которое наблюдало за мной.





“А что это такое?- Я же сказал. В горле у меня пересохло, во рту пересохло. “Эта штука снаружи?





“Он был заключен здесь давным-давно, - сказал Альпну. “Это земное существо. Я ничего не знаю об этом, но сила Мамурка пришла с земли. Он, должно быть, думал, что может контролировать это, и надеялся заставить меня помочь ему в его плане.





- Она сплюнула на землю. “Он был просто дурак!





"Мертвый дурак", - подумал я, вспомнив, как шлем Этруска врезался внутрь под острием моего меча. Это было неожиданно, слишком быстро, чтобы думать об этом.





Я расставил ноги в стороны и поднял меч. Камень остался нетронутым, но на каменном полу виднелся шрам.





Я отдал драгоценность обратно Альпну. Я даже не взглянул на нее. - Хорошо, - сказал я. Я не собирался быть в лучшей форме для того, чтобы мариновать себя дольше в этой серной вони. “Я сейчас выйду. У меня больше уверенности в своем мече, чем у тебя, и в любом случае я ухожу. Ты можешь уйти, пока я разбираюсь с этим делом.





“Это не поможет!- Сказала альпну. “Ты можешь сжечь тело в расплавленном камне, и оно все равно не умрет, оно просто вырастет заново!





“У меня нет расплавленного камня, - сказал я. - Мой голос был похож на рычание. “У меня есть меч.





Я уперся правым ботинком в дверь, готовясь пнуть ее ногой и выскочить следом. Альпну сжалась передо мной. - Подожди!- сказала она. - Послушайте!





Я схватил ее левой рукой за ворот халата и приподнял над землей. Я никак не мог решить, отшвырнуть ли ее назад или разбить ее голову о дверь. Я кипела от ярости, готовая сражаться, готовая умереть, испуганная, когда подумала о мертвом прикосновении существа.





Я слышал голоса.





Я опустил женщину на землю, дрожа от реакции на насилие, которое я так и не выпустил. Я не могла разобрать, что говорили голоса, только то, что они были человеческими.





- Таранис!” кто-то звонил. Голос был низким и хриплым от Эха, доносящегося из туннеля. “Мы нашли ваших лошадей и видим ваш лагерь. Выходи и посмотри на меня как мужчина!





Дубнорейкс. Но если бы он охотился за мной, то был бы не один . . . и это была не та драка, которую он искал, а настоящая бойня.





“Если ты не выйдешь, мы засыплем эту пещеру кустарником и зажжем ее!- Крикнул дубнорейкс. - Мы выкурим тебя, как кролика из норы!





- Скоро, - прошептала Альпну. Она погладила меня по левому плечу. “Еще одно мгновение.





- Ладно, Таранис, если ты так хочешь ... Эй !





- Сейчас же!- сказал Альпну, но я уже распахнул дверь и двинулся вверх по туннелю.





Что-то застряло у моих ног, когда я бежал по коридору. "Бриджи гало,—подумал я, - и это могло быть ... но это могла быть и пустая кожа гало. Но это меня не остановило.





Дождь прекратился, когда я добрался до входа в туннель, но облака все еще закрывали большую часть неба. Они прорвались на восточном горизонте, когда я сделал первый вдох чистого воздуха за слишком долгое время.





Взошла полная луна. Я увидел Дубнорейкс возле можжевельника, где собирался разбить лагерь. Поблизости были и другие воины, вероятно, все слуги Дубнорейкса. Они держали свои мечи наготове, но, похоже, не знали, что делать.





Я их не осуждал.





Я не видела Лиска, пока он не закричал. Он был среди можжевельника, схваченный этим существом. Я не совершила ошибки, которую совершила с гало: секс не был связан с тем, что происходило, или, во всяком случае, не был человеческим сексом.





Дубнорейкс закричал: "Вперед, люди!” и шагнул вперед. Он развернул свой меч горизонтальным взмахом, который ударил существо по лопаткам. Белая плоть почернела от зловония старой могилы, как это было, когда я разрезал ее.





Голова существа повернулась к Дубнорейксу, но его тело не двигалось вовсе. Он вскрикнул что-то бессловесное и поднял меч. Двое слуг приблизились, по одному с каждой стороны, и замахнулись на существо. Их клинки звякнули вместе в голове существа, но его холодная улыбка не изменилась.





Лиск отшатнулся в сторону. Теперь я знала, как выглядит его тело, потому что видела пустую кожу гало. Руки чудовища вцепились в горло слугам. Дубнорей ударил.





Я побежал вперед. Я уже решил, где мое место.





Мне никогда не нравился Дубнорейкс; он был здесь, потому что пришел со своими слугами, чтобы убить меня вне поля зрения лагеря. И все же он был человеком. Кем бы ни было это существо, оно не было человеком.





Мое место было рядом с другими людьми.





Удар дубнорейкса рассек тварь от плеча до середины спины. Его почерневшая плоть отделилась от Стали, а затем вновь сформировалась, когда клинок поднялся. Его тело повернулось к Дубнорейксу; лицо уже смотрело в этом направлении. Позади него на земле лежала пустая раковина Лиска.





Я протиснулся мимо Дубнорейкса к бесстрастному лицу существа. Возможно, было бы лучше, если бы я переломил позвоночник Дубнорейкса, потому что крик, который он издал в тот момент, был исполнен нечеловеческой муки.





Я вытащил свой клинок. Почерневшая плоть потекла обратно. Существо улыбнулось, когда тело Дубнорейкса на мгновение дернулось, затем распласталось и погрузилось в себя.





Слуги повалились в разные стороны. Их языки высунулись, а глаза выпучились.





Существо направилось ко мне. Пустая кожа дубнорейкса на мгновение превратилась в килт, а затем исчезла. Я еще раз взглянул на зубастый член существа, когда оно отодвинулось.





Я потерял копье, которое принес с собой в пещеру, но два других остались там, где я их воткнул в землю острием вверх. Я схватил одну из них левой рукой.





Лиск и Дубнорейкс несли свои щиты,которые не помогли, когда существо напало. Правая рука существа медленно, почти украдкой вытянулась вперед. Я ткнул его в запястье железным наконечником своего копья. Он отскочил назад, тлея, и его левая рука встретилась с лезвием моего меча, когда он потянулся к моему горлу. Каждый раз я чувствовала, что мир гневно дрожит.





Возможно, ничто из того, что было сделано с плотью этого существа, не могло причинить ему реального вреда, но оно также не любило быть сожженным железом. Он задушил слуг, чтобы те не набросились на него, пока он пожирал их вождей.





Я шагнул вперед и вонзил свой меч в основание шеи существа, а затем отпрыгнул назад, когда ко мне потянулась нога. Он не был быстрым, но у него было четыре конечности . . . и была еще утроба, если бы она когда-нибудь схватилась со мной. Я не мог этого допустить.





Я не знал, что сделали остальные слуги. Я усмехнулся, представив себе, как они пытаются объяснить Вороне, что произошло.





Альпну стояла у скалы, откуда она вызвала молнию на металлического стража. Если бы мы тогда убежали, возможно, страж вернулся бы в свою пещеру и закрыл за собой вход. Но гало уже был околдован этим существом и не ушел бы, пока не открыл железную дверь . . . и я бы никогда не покинул гало.





Алпну мог бы и убежать. Если бы она позволила стражу убить меня и Гало, это существо не было бы свободно в мире.





Я сделал выпад дротиком. Тело твари извивалось, уклоняясь от острия. Его левая рука потянулась к моим глазам. Я нанес удар, но правая нога тоже вытянулась. Он бы схватил меня за лодыжку, если бы я не отпрыгнула назад.





Мой каблук споткнулся о камень, который едва поднимался над землей. Я упал навзничь, поскользнувшись на мокрой траве и ударившись головой о другой выступ скалы.





Существо двинулось ко мне в лунном свете, такое же бледное, как плывущий туман. Я отчетливо видел его силуэт на фоне облаков. Я видел, что меч все еще зажат в моей правой руке, но мои мышцы были заморожены от удара по голове.





Существо остановилось, глядя вниз со своей бессмысленной улыбкой. Его пах раскрылся, и член потянулся ко мне. Зубы, расположенные вокруг его круглого рта, были похожи на иглы, как у морской собаки.





Блеск рухнул. На мгновение земля стала черной, а облака над ней-белыми. Тварь, не тронутая молнией, рассыпалась по мне, как облако пыли.





Альпну опустилась на колени рядом со мной. Я почувствовал, как она дотронулась до моих висков, и снова смог пошевелиться. Я опустил меч на землю, но еще не был готов встать.





“Неужели он исчез?- Я же сказал. “Ты говорил мне, что сжечь его не значит уничтожить.





“Я же сказала, что сожжение тела этого существа не уничтожит его, - сказала она. - Она указала рукой.





Я приподнялась на локте и повернула голову. Молния расколола камень, на котором она стояла. Некоторые осколки были выжжены до стекла яростью болта.





“Я положила драгоценность на алтарь, - сказала она. “Когда жизнь этого существа превратилась в порошок, тело уже не могло его поддерживать.





“Он исчез?- Я же сказал. Я просил об утешении; это была слабость. Я-Таранис вождь!





Я тоже встал. “Он исчез!- Повторил я, на этот раз вполне серьезно. - Мы навсегда от него избавились.





Всадники поднялись на холм и поскакали к нам, растягиваясь в разные стороны. Некоторые из них перекладывали копья в правую руку, готовясь к броску. Снова взошла луна.





- Матиско!- Сказал Я, Узнав предводителя. “Что ты здесь делаешь?





“Мы видели, как Дубнорейкс и его банда выехали, - сказал Матиско. Он остановился передо мной и спешился. “Я подумал, что моя девушка может подождать еще немного. Остальные ребята, наверное, думали так же.





“Что, черт возьми, здесь произошло?- Спросил он. Он стоял рядом с задушенными слугами; и кожа Лиска, хотя он, вероятно, не замечал Лиска так, как сейчас.





- Страшная гроза, - сказала Альпну; я совсем забыла о ней. - Стрела ударила рядом и убила нашего товарища, гало . . . а также некоторые другие, которые только подъехали, когда разразилась буря.





Я посмотрел на нее, потом снова на Матиско. - Он кивал головой.





“Мы видели, как один из них попал, - сказал он. - Наверное, именно это и напугало ваших лошадей. Мы поймали троих из них, Топ, они скакали прямо к нам по тропе. Не знаю, как насчет остальных.





“У нас еще много лошадей в загоне, - сказал я вполне серьезно. Интересно, сумею ли я взобраться на него без посторонней помощи? - Послушайте, я знаю, что уже поздно, а у вас, ребята, и так был трудный день “—”





А это было ничто по сравнению с тем, что было у меня, да и у Альпну тоже.





— ... но теперь я действительно хочу вернуться в лагерь. Не совсем так, но в нескольких милях отсюда.





- А как насчет тел, топ?- сказал Хью.





- Гало полностью сгорел, - сказал я. Мне нужно было закрыть дверь в пещеру. “Я на минутку войду в пещеру. Когда я выйду, я хочу выбраться отсюда. Лисы позаботятся о людях Дубнорейкса.





И Дубнорейкс, но я этого не говорил. Все, кроме меня и Альпну, знали, что Дубнорейкс и его брат ускакали из лагеря и больше не вернулись. Я полагал, что любой из его слуг, кто не ушел в одиночку, был бы рад поддержать историю с молнией. Возможно, они даже поверят в это.





Матиско пожал плечами. - Как скажешь, Топ, - сказал он. “Это не то место, где я хотел бы задержаться.





“Я помогу тебе в пещере, - сказал Альпну. Она пошла рядом со мной к выходу.





“Я собираюсь положить гало за дверь и закрыть ее, - тихо сказала я ей. “Думаю, это отпугнет птиц. Я не хочу, чтобы кто-нибудь видел, что с ним случилось.





Я почувствовал себя лучше. Поднявшись на ноги, я подобрал меч и теперь без труда вложил его в ножны.





“Без гало все будет по-другому, - сказала я. “Он никогда не подводил нас неверно. Ну, до сих пор.





“Да, - сказала Альпну, когда я повел ее в туннель. “У него был дар, хотя именно так существо и добралось до него. Но теперь у тебя есть я, и я тоже могу кое-что найти.





Я оглянулся назад. “У меня есть ты?- Я же сказал.





“Да, пока ты этого хочешь, - сказала Альпну. “Я же говорила тебе, как трудно было найти мужчину.





Я мог видеть то, что осталось от гало на полу впереди: его одежду, и его кожу, такую же плоскую и помятую, как одежда. Я все равно буду скучать по нему.





Но я почувствовал неожиданное возбуждение от того, что получил взамен.

 

 

 

 

Copyright © David Drake

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Незнакомец»

 

 

 

«Министерство перемен»

 

 

 

«Один»

 

 

 

«Старое мертвое будущее»

 

 

 

«Кайо в потоке»