ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Пуговичный человек и дерево убийств»

 

 

 

 

Пуговичный человек и дерево убийств

 

 

Проиллюстрировано: John Picacio

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 24 минуты

 

 

 

 

 

Чикаго 1971 года. Рауль - это пуговичный человек - профессиональный киллер, который нужен мафии. Но что-то странное есть в его последних заданиях. А еще есть эти грибы, растущие из его кожи...


Автор: Cherie Priest

 

 





Чикаго, 1971 год





Сэмми Рикка налил себе глоток старого меда, почти не пролив его. Он поднес стакан ко рту, и дешевое виски заколыхалось, когда он постучал по нему верхней губой, делая вид, что пьет. Он всмотрелся сквозь расплывчатый Янтарь в высокую худую тень в сером костюме и сказал: “Я слышал, что они снова используют это старое дерево. Слухи уже распространились.





- Такова была идея, - пробормотал человек с пуговицами. А потом “ " ты тоже можешь это выпить.





Сэмми откинулся назад с набитым ртом, как и предполагал. Он подвинул свою задницу так, чтобы можно было сесть на край стола. Ручка треснула под его весом, и темно-синие чернила растеклись под бедром. - Это не из-за Анджело.





“Я уже знаю об Анджело.





“Я мог бы тебе сказать ... —”





- Все, что ты знаешь, ты уже спел.- Рядом с быстро окрашивающейся ногой Сэмми стояла уродливая люцитовая пепельница. Он был украшен логотипом бара, который сгорел много лет назад. Пуговичный человек вздохнул и пожалел, что у него нет сигареты.





- Рауль, но ведь это были не деньги “—”





- Это я знаю.





“А я думаю, что нет . До меня это был Драгна, а до него-Карло. Что у нас было общего, так это не только наши имена на дереве убийств, это—”





- Дерево мертвеца. Вот вам и тонкая разница.- Он вытащил кольт 45-го калибра, проверил его и постарался не слышать, как тяжело Сэмми сглотнул. “И это не имеет значения сейчас, после того, как ты все испортил.





“Нет, я ничего не испортил. Это не Анджело. Дело не в деньгах.





“И это не от меня зависит.





Человек с пуговицами, возможно, сказал бы больше, но теплое, покалывающее ощущение начало медленно набухать вокруг его запястий. Манжеты его рубашки натянулись. С его ошейником была та же самая чертова история. Он пожалел, что надел галстук. Он хотел бы, чтобы в маленьком сером кабинете со скрипящим вентилятором и окном, которое не может открыться достаточно широко, чтобы позволить озеру Мичиган дышать внутри, было не так тепло.





Свободной рукой он потянул за узел, который неудобно давил на его горло. Теперь настала его очередь тяжело сглотнуть.





- Эй, это Рауль . . . что-то случилось?- Сэмми остановился.





- Он заколебался. Он никому не сказал, но это не значит, что никто не знал.





- Рауль?





“Нет. - Ничего страшного.- У него отекли запястья. Его левая рука болела от давления, от потери кровообращения. Еще минута-и онемеет, если не считать булавок и иголок, если он не расстегнет эти наручники. Он поднял Кольт и нацелил его между глаз Сэмми.





Последние капли Сэмми выпил быстро и сильно, как будто даже не почувствовал их вкуса. - Он со стуком поставил стакан на стол. Затем, когда Кольт дернулся, готовый выстрелить, он пронзительно закричал:—Подождите ... подождите минутку, пожалуйста? Еще одна последняя просьба.





У Рауля горели руки. Они были распухшими и мраморными, белыми и красными. “Сделать его быстрее.





“Только не бросай меня в озеро, ладно? Оставь меня здесь или оставь на улице.





?“А тебе какое дело?





- Элейн и дети. Это будет легче для них, для страхования жизни. Оставь им что-нибудь похоронить. Я спрашиваю тебя-на случай, если у тебя есть семья, о которой я не знаю. Обещай мне это, и делай то, что должен.





“Хорошо, я обещаю.





“И мне нужно тебе сказать . . .- Голос Сэмми ускорился, отчаянно нуждаясь в этих последних секундах. “Ты даже не знаешь, зачем ты здесь на самом деле.—”





Рауль дважды нажал на спусковой крючок. Сэмми Рикка упал обратно на стол и рухнул на пол. Маленькая струйка дыма вырвалась из его лба.





Рауль посмотрел на часы на столе Сэмми. Уборщики придут только через двадцать минут.





Он мог бы нарушить свое обещание, если бы захотел, но это казалось дурным тоном, и в любом случае, Элейн не была виновата, что ее муж считал себя умнее МО Шапиро и Анджело Ликата. Поэтому человек-пуговица поднял труп Сэмми, стараясь избегать длинных полос чернил и скользящих капель крови.





Он оставил его в переулке за газетой, сразу за рекламным отделом, где расколотый череп Сэмми произвел бы большое впечатление на первого попавшегося бродягу. И пока Сэмми лежал там, вытирая мозгами асфальт, человек-Пуговка боролся с желанием сорвать с себя пиджак и порвать манжеты рубашки, а потом и галстук-все, что можно было ослабить или поправить. Одно за другим, в любом порядке, который позволил бы его коже дышать свободно.





Но нет. Только не здесь.





Вместо этого он вывалился из переулка и нырнул в слепящий свет автомобильных фар, а затем снова из него. Держась совсем недолго на тротуаре, он нашел еще одно темное пятно между двумя зданиями и чуть не заплакал от облегчения. Он знал это место—это была задняя часть ресторана, который любил Анджело, и повара держали свои рты закрытыми, если только они не пробовали на вкус фирменные блюда. В крайнем случае это сработает, и слава Богу, потому что сегодняшняя щепотка вот-вот задушит его.





Задняя дверь была полой и звенела, как Металлический гонг, когда он постучал. Она треснула, и круглое лицо, покрытое паром или смазкой, посмотрело на него с недоумением, беспокойством, а затем с осторожной пустотой человека, который знает, когда притвориться, что он ни черта не знает.





- Мистер Эспозито, - сказал он. “Как мы можем помочь вам сегодня вечером?





“Мне нужно на минутку зайти внутрь.





Дверь открылась достаточно широко, чтобы впустить его в мир ярких стальных кастрюль и кипящих газовых плит. Он уворачивался от большегрудых официанток с влажными круглыми подносами и не поднимал головы, когда мужчины у печей кричали взад и вперед на итальянском или каком-нибудь другом пиджине второго поколения.





Тот, кто впустил его, не стал расспрашивать о подробностях и не последовал за ним в ванную комнату, которой пользовался персонал, - большую серую коробку с шипящей, покачивающейся лампочкой на проводе. Рауль закрыл дверь, запер ее и наклонился вперед, опершись на руки, глядя в раковину.





Краны были старомодными: один для горячего, другой для холодного, но чертовски не повезло, если вы хотите теплого. Он повернул оба крана, позволяя горячей стороне парить, а холодной стороне кружиться, и все это создавало дружелюбный белый шум, чтобы помешать любому любопытному уху, которое могло быть достаточно глупым, чтобы приблизиться.





Над раковиной виднелся грязный прямоугольник стекла, похожий на зеркало.





Пуговичный человек встретился с ним взглядом, снял пиджак и повесил его на крючок, на котором мясо могло бы висеть так же легко, как полотенца. Затем он снял рубашку, хотя его руки дрожали, когда он вставлял тонкие белые пуговицы через отверстия, одну за другой, пока хлопок не разошелся с мягким, липким звуком. Он знал, что лучше не смотреть вниз. Он не хотел видеть, что погубил еще одного Ван Хойсена. Ему не хотелось смотреть на то, что росло у него на груди, а не только на запястьях и шее.





Он разделся до пояса.





Рядом с унитазом стояла на корточках мусорная корзина высотой по колено. Он поднял его и положил на край раковины, затем сунул руку во внутренний карман своего вялого пиджака и вытащил выкидной нож. Так быстро, как только посмел, он срезал пузырящиеся раны прочь.





Он начал с запястий, так как эти наросты расцвели первыми и были самыми крупными. Он подрезал их одну за другой, скребя лезвием по сгруппированным стеблям. Они выскочили на свободу и упали в стальной мусорный бак с губчатым маленьким писком, от которого у него зачесались зубы. Некоторые из них были такими же маленькими, как его мизинец. Некоторые размером с его большой палец. Коричневая шапка или серая, с кремовой нижней стороной и крапинками.





Идеальные, круглые грибы. Их были десятки. Сотни, может быть—если он даст им еще один час в темноте, и солнце не взойдет еще шесть часов, если ему повезет.





От рассвета до заката они доставляли меньше хлопот и были менее плодовиты, когда он держал свою кожу сухой. Вот и все, что знал Рауль. Он все еще учился тому, что работает, а что нет, но правда с каждым днем становилась все ужаснее: он не мог их остановить. Он не мог с ними справиться. Он мог только спрятать их.





Он вытащил карту, и она перевернулась. Все просто, как петля.





Еще один щелчок выкидного ножа, и еще полдюжины маленьких кусочков гриба упали в корзину.





Это было совсем не больно. Как только он преодолел явную ужасность всего этого, это было почти легко. Немного незнакомого давления. Момент разъединения, и холодное чувство, что он, возможно, истекает кровью—но не был им. он не мог вырезать эти вещи свободно, но простая царапина временно удалит их. Это не слишком отличалось от стрижки ногтей или сморкания—в принципе, нет, и именно это он говорил себе, методично наполняя ведро и задаваясь вопросом, Что же ему делать с этими проклятыми вещами. Спустить их в унитаз? Накройте их бумажными полотенцами и молитесь, чтобы никто не заметил?





Он рассмеялся мрачным ворчанием, в котором не было ни капли юмора.





Я могу оставить их на кухне.





Наклеите их на пиццу или на карбонару. Украсьте салат, или что у вас есть.





Ещё один. Рядом с его пупком, растущим почти на глазах. Он снял его лезвием и рассеянно потер большим пальцем круглое белое пятно кожи, оставленное им на животе. Он покрутил в пальцах последнюю крошечную шапочку и поднес ее к носу. Здесь пахло ночью, мульчей и маслом.





Быстро, прежде чем он смог отговорить себя от этого, он засунул кепку в рот и начал жевать.





Он хлюпал между его зубами, как любой другой гриб, его текстура была твердой, но суглинистой, а вкус знакомым, но специфическим. - Он судорожно сглотнул.





Он знал, что правильные грибы могут дать вам видения—и неправильные могут убить вас, и он не знал, что может сделать его собственный личный бренд. Он почувствовал быстрый укол страха, но все пошло своим веселым путем, когда он сказал себе: "ни в коем случае. Оно пришло извне. Это не повредит внутренностям. И может быть, он не верил в это, но это удерживало его от того, чтобы засунуть палец себе в горло и попросить пересчета голосов.





Стук в дверь ванной почти заставил его выйти из своей кожи.





- Ну и что же?- рявкнул он, с тревогой сжимая мусорное ведро.





Робкий голос с другой стороны произнес: “мистер Эспозито, сэр? С тобой там все в порядке?





“Да.





“Так оно и было .





Наверное, через полчаса. - Это я знаю. Я выйду через минуту.





Он оглядел голую маленькую комнату и отдал бы правую руку за мусоропровод, но унитаза должно было хватить. Он взял две пригоршни грибов и бросил их в миску. Первый же смыв унес их прочь с размашистым вихрем, и пока он ждал, когда бак наполнится, он гадал, что же, черт возьми, ему делать.





Через десять минут он закрыл кран. Переодевшись, хотя и несколько поспешно, он вышел через кухонную дверь и никому не сказал ни слова.





Снаружи он услышал вой сирен, значит, кто-то нашел Сэмми и вызвал полицию до того, как его нашли уборщики. - Вот и хорошо. Почему бы тебе не запустить этот полис страхования жизни? Дело Рауля там было закончено, и на самом деле, он должен был уже давно уйти—но он не был, и он не был уверен, куда он хочет идти. Дом был лучше, чем ничего, но ему было не по себе, и он хотел пройтись пешком. Поэтому он пошел пешком.





Он шел по извилистой тропинке через маленькую Италию, надеясь, что Эль заберет его, когда он наконец почувствует желание ехать верхом. Только на этот раз озеро пахло чистотой, когда с него дул ветер, проносясь сквозь кирпичные джунгли, которые никогда больше не загорятся, корова это или нет; и это, вероятно, было его воображением, потому что озеро всегда пахло холодным разложением и грязным песком. Может быть, это просто пахло лучше, чем грибы и кровь, или пот и кухня второсортного итальянского заведения, куда люди ходят больше разговаривать, чем есть.





Человек с пуговицами не совсем понимал, куда он направляется. До него не дошло, пока он не оказался прямо там, на поляне, где раньше был старый парк, когда всем было достаточно дерьма о 19-м округе, чтобы дать ему парк. Он направился прямо к нему, даже не подумав об этом.





Дерево Убийств. Нет, дерево мертвеца.





Дерево было наследственным объектом, и, как сказал Сэмми—некоторые из его самых последних слов—прошло много времени с тех пор, как это место было хорошо использовано, но Эд Галанте подумал, что было бы неплохо возродить его. Эд любил символы. Итак, вот оно, чертово дерево в кровавом квартале, оставшееся с тех пор, как ирландцы и итальянцы уничтожили его десятки лет назад.





Долгое время это был просто древний Тополь, где дети рассказывали сказки, пугая друг друга до полусмерти и засыпая. И вот теперь корявые ветви и массивный ствол вернулись в строй, этот нависающий гигант с полуобнаженной корой от набегающего осеннего ветра.





Это дерево было лучше, чем объявления, сказал однажды МО Шапиро. Это дает людям время собраться с мыслями. Это дает им последний шанс все исправить, если они смогут или захотят. Хотя, конечно, никто никогда этого не делает.





Если бы у него была ручка, Рауль вычеркнул бы имя Сэмми. Он оставил его там, едва различимый на толстой бумаге, которая была прибита гвоздями. Было слишком темно, чтобы разглядеть что-либо, кроме формы букв, нацарапанных на белой как кость простыне, и когда он присмотрелся поближе, то увидел под ней что-то еще.





Новое имя. Он шагнул ближе, щурясь от того, что должно было быть уже полночью.





- Харриет О'Дуайер.- Значит, это все-таки было дело итальянцев и ирландцев. - Чем дальше, тем больше все меняется, - пробормотал он.





Но почему Харриет?





Он перебирал в уме возможные варианты, пока шел от дерева, направляясь к ближайшей остановке El. Она была настоящим работником, и ей приходилось работать с половиной мужчин в синдикате. Неужели кто-то сказал ей что-то такое, чего она не должна была слышать? К несчастью, если так. Но это не так уж и несправедливо. Она знала, с кем спит, и недавно это был парень по имени Джейк Коралло, если Рауль правильно помнил слухи. Имя Джейка не было упомянуто на дереве убийств, потому что его закрыли в прошлом месяце, прежде чем Эд снова начал эту старую традицию.





Да, наверное, это как-то связано с Джейком.





Он не слишком задумывался об этом. Так было проще не делать. Он повернулся на каблуках и пошел обратно тем же путем, но не успел отойти далеко, как услышал, что кто-то зовет его по имени. Инстинкт подсказывал ему, что это плохо, что он не хочет, чтобы его вызывали на улицу, но вторая мысль подсказывала ему, что надо быть более спокойным, потому что это случается с нормальными людьми. Что-то такое, чего нормальные люди не боятся, потому что нормальные люди не убивают за деньги. Нормальные люди не имеют грибов, растущих из их кожи.





Он замер на месте, а затем огляделся. Его взгляд остановился на парне по имени Бенни Лерч, стоявшем на другой стороне улицы. Он пересек улицу несколькими длинными шагами для человека с такими короткими ногами. “Я не видел тебя с тех пор, как ты уехал в Филадельфию в прошлом году.





“Неужели это было так давно?





“А потом, может быть, и некоторые.- Он схватил руку Рауля и крепко пожал ее. “Я слышал, что ты уехала в Нью-Йорк.





- Нет, этого никогда не было, - сказал ему Рауль.





- Эй, давай я угощу тебя выпивкой.





“Мне это и не нужно . . . и знаешь что? В порядке. Я бы с удовольствием выпил.





Рауль должен был сказать ему "нет", но он этого не сделал, поэтому он пошел выпить с Бенни Лерчем в придорожную станцию. Его грибы еще не слишком окрепли, и, возможно, ему повезет. Может быть, они пробудут там еще несколько часов.





Его одежда была немного грязновата с грибковыми полосами, но было темно, и Бенни либо ничего не заметил, либо ничего не сказал.





Бенни был одноразовым человеком, и он это знал. Это была его сильная сторона, если она у него была.





Когда он был еще мальчишкой, то попал в Синдикат, открывая машины; он вырос среди больших людей с большими кошельками и хотел быть таким же, как они. Как хорошо, что этого никогда не было. Возможно, именно поэтому он все еще был жив. Это, а также то, что бомбы в машинах вышли из моды еще до того, как он достиг половой зрелости.





Бенни был толстым парнем, и если бы он был немного ниже, вы бы сказали, что он был толстым маленьким парнем, но он не был, поэтому вы не сделали. он хорошо одевался, хотя и дешево, и с чрезмерной любовью к коричневому цвету. Косматый гребень не делал ему никакого одолжения, за исключением того, что он напоминал почти всем, что он был безвреден. Это напомнило Раулю, что никто из них больше не был ребенком.





Бенни знал, что лучше не задавать никаких вопросов о том, зачем пуговичнику нужна выпивка, и он должен был знать, что лучше не сплетничать, но он не стал. за посредственным джином он тихо сказал: “Это странно, не так ли? Как там счет пошел вверх. Не только с тех пор, как дерево мертвеца вернулось в игру—но и до этого тоже. Последние пару месяцев, я имею в виду. Кажется, что каждую вторую ночь кто-то выходит из игры. Куча людей, которых я не ожидал увидеть уходящими. Люди, которые не представляли никакой угрозы. Даже не игроки, некоторые из них. Но я этого не знаю. Никто мне ни хрена не говорит, Рауль. Никто мне ни хрена не говорит.





“Значит, вы видели дерево убийств.- Рауль не смотрел ему в глаза.





“Да, я это видел. Я сам это видел.





- Сегодня вечером?





Бенни поколебался, потом кивнул: “Да. Они поместили туда Харриет, да?





“Видимо.





“Ты когда-нибудь видел, чтобы кто-то действительно отправлял сообщения?- Спросил Бенни.





“Нет. Я не смотрю на дерево. Наверное, для моего здоровья лучше, что я этого не делаю.”





“Я выпью за это.” Он так и сделал, подняв стакан, покрытый отпечатками пальцев, и чокнувшись им о стакан Рауля. . . ты думаешь, что тебе позвонят? На Харриет, я имею в виду?





- Вполне возможно.” Он почти наверняка так и сделает, хотя до сих пор сам себе в этом не признавался. Должно быть, Джин сделал его честным.





“И ты с этим справишься?





- Он пожал плечами. - Ничего особенного не случилось, а то, что случилось, случилось много лет назад.





“Да, но это случилось . Так что, если ты получишь работу, - настаивал он, - ты сможешь это сделать?





Рауль поставил стакан на мокрую картонную подставку. “Легче, чем я могу этого избежать.” И это была самая правдивая вещь, которую Джин сказал до сих пор. - Послушай, Бенни, я был рад тебя видеть, но мне пора уходить. На тот случай, если телефон зазвонит утром. Наш старый приятель Мо, он рано встает.





“Все в порядке, дружище, все в порядке. Рад тебя видеть, Рауль. Всегда рад тебя видеть.





По дороге домой, сидя в электричке и глядя на проносящиеся мимо огни большого города, Рауль думал о том, чтобы позвонить МО сегодня вечером и покончить со всем этим. Он не мог задавать слишком много вопросов или предъявлять слишком много требований—нет, даже ему самому,—но они с МО были достаточно близки, чтобы он мог рискнуть задать один или два вопроса. Конечно, МО может и не знать подробностей. Галанте иногда держал его близко к сердцу—ближе, чем старики, которые знали мо лучше и знали, насколько они могут ему доверять.





Поэтому он и не позвонил. Кроме того, как он и сказал Бенни, Мо был ранней пташкой. Ранние пташки, как правило, капризничают, когда их телефоны звонят в 2 часа ночи.





А позже тем же утром Рауль проснулся от звонка, который вызвал его в кабинет МО Шапиро.





Офис МО находился в красивом здании в красивом районе города. Не слишком броско-это было не в его стиле. Со вкусом подобранные и полные книг, как у адвоката или психоаналитика, за исключением того, что Мо действительно прочитал их все. Однажды за выпивкой он сказал Раулю, что когда тот был ребенком, его товарищи-выскочки гангстеры высмеивали его за то, что у него была библиотечная карточка. Он отшутился, продолжая читать, и теперь сидел на большой куче денег—последний человек, оставшийся от старой гвардии. Он был в этом деле с двадцатых годов, когда стал одним из новичков, отнявших игру у больших парней с узкими взглядами.





За глаза люди называли его коротышкой или очкариком, но ему было все равно. Он был невысокого роста и носил очки. Он знал это так же хорошо, как и все остальные. Ты мог бы подшутить над ним, если бы захотел, но при условии, что ты будешь вести себя дружелюбно и ничего не скажешь о том, что он еврей. Очевидно, он и это знал. Но будь он проклят, если позволит кому-нибудь использовать его против себя.





“Что я могу для тебя сделать, МО?





Секретарша-брюнетка поспешно отошла в сторону, оставив двух мужчин наедине. Дверь за ней со щелчком закрылась. Человек с пуговицами снял шляпу. - МО Шапиро указал на мягкое кожаное кресло. - Спасибо, что пришел, Рауль. Могу я предложить тебе выпить?





- Нет уж, спасибо.





МО налил себе чаю, что-то гораздо более приятное, чем то, что Сэмми пил в последний раз, перелив его из Большого хрустального кувшина в такой же стакан. Пока он работал, Рауль достал сигарету и прикурил ее от спичек, которые он купил в отеле в Фениксе. “Я слышал новости о Рикке, - сказал Мо, пододвигая коричневую пепельницу к локтю своего спутника. Это было не так приятно, как стекло, потому что Мо не курил.





- Как тебе не стыдно.





“Всегда находиться. Я слышал, они подобрали его в переулке.





“Вот именно, - сказал человек с пуговицами. И прежде чем МО успел спросить, он добавил: - У него были жена и дети. Страхование жизни, ты же знаешь, как это бывает.





МО кивнул, но иногда его было трудно понять. “Ты думаешь, Элейн знала, что он задумал?





“Нет. Вот почему Сэмми не принял ванну.- Он сосредоточился на сигарете. Он подождал, пока МО решит, как он относится к этому небольшому сдвигу в планах.





- Это хорошо, что я знаю, что ты не слишком мягкотелый человек.





В порядке. Затем он перестал злиться, и Рауль успокоился. “Так это та часть, где ты говоришь мне, что я несу ответственность за ноги О'Дуайера? Я видел ее имя на дереве мертвеца. Мягкое прикосновение может сказать " нет " этому человеку.





МО покачал головой, ничего не отрицая. - Мягкое прикосновение или старое пламя, но если мы вычеркнем все эти имена из списка, она доживет до ста лет. И все-таки я бы хотел, чтобы ее не отправили на тот свет. Я попытался дать ей место после того, как Джейк укусил его; я сказал Галанте оставить ее в покое, позволить ей выплакаться. Я дал ей возможность поговорить, взять себя в руки.





- Значит, ты играл честно.





“Мне все еще не нравится это делать, и я не знаю, почему Эд настаивает. Что-то о том, что она ведет бухгалтерию для операции Джейка, и что она не может уйти только потому, что ей грустно. Но я не знал, что она имеет какое-то отношение к книгам.





“Я тоже, но думаю, что это не мое дело, - уже не в первый раз сказал человек с пуговицами.





МО со вздохом уселся за письменный стол. Он оставил свой напиток возле графина, почти забыв о нем. С полминуты он смотрел куда-то мимо правого уха Рауля. В течение тех же самых полминуты Рауль позволил пеплу от сигареты ползти к его пальцам, не затягиваясь.





МО снова покачал головой. “И есть еще кое-что, о чем я хотел бы тебя спросить.





- Стреляй дальше.





“Речь идет о грибах.





Человек с пуговицами чуть не задохнулся от дыма, который он еще не вытащил. Он заставил свои глаза опуститься, а рот сжаться в нейтральную линию. - Хорошо ешь пиццу. Лучше с макаронами. Лучше всего на мясо. Иначе, что же с ними делать?





- Просто совпадение, вот и все. Твои последние два концерта. Уборщицы разговаривают.





“Насчет грибов? На моих концертах?





“Ты ведь не оставляешь мне визитных карточек?





“Ты обвиняешь меня в этом дерьме из юниорской лиги?





“Я просто спрашиваю, вот и все.





- Тогда нет. Я не оставляю визитных карточек. Грибы, или любой другой вид.





“Не надо на это огрызаться.





- Извини, - сказал Рауль, но голос его был резок. Лучше уж выглядеть обиженным, чем испуганным. Лучше быть обидчивым, чем больным.





“Нет-нет.- МО отмахнулся от своих опасений вместе с дымом, который пополз в его сторону. “Я не хотел дергать тебя за цепь. Но ты же знаешь, что я не буду делать свою работу, если не попрошу.





- Эй, МО?





- Ну и что?





- Я позабочусь об О'Дуайере.- Он изменил тему разговора силой. Он затушил едва закуренную сигарету и встал. “Ты думаешь, Фрэнк знает, где она прячется?





“Это не секрет. Она не может молчать достаточно долго, чтобы спрятаться, так что вы никогда не знаете—она может быть рада видеть вас. Загляните в пансион на восьмой улице—тот, где раньше жила Энн Чивелла. Позвони Фрэнку и узнай, может ли он дать тебе номер комнаты.- Наполовину себе, - спросил он, - как называется это место . . . ? Не могу даже думать об этом, с моей головы такое не сходило.





- Три сестры, - подсказал Рауль. “Я знаю это место.





- Сегодня вечером, если ты сможешь это провернуть. По слухам, завтра у нее свидание с каким-то придурком из офиса окружного прокурора. Я бы хотел, чтобы этого не случилось.





Рауль снова надел шляпу и отправился домой дожидаться ночи.





Компанию ему составляла стопка газет на обеденном столе. Он собирал их в течение последних нескольких недель и вырезал статьи здесь и там из тряпок, которые находил в других городах, зная, как это будет выглядеть, если у него когда—нибудь будут гости.





Он поднял последний клочок бумаги и в сотый раз перечитал его.





"Здесь нет места шутникам", - гласил заголовок, а затем последовала редакционная статья о том, что всю эту породу следует собрать вместе и запереть на острове, как будто они все-кучка долбаных прокаженных. "Убийство на Пятой улице", - прочел он еще одну зацепку, и в ней рассказывалась история двух мальчишек-шутников, которые выбрали не тот магазин мороженого, чтобы стать уродом. Новый указ о ДЖОКЕРАХ, сказал следующий лист, и все это было о том, как несколько городских кварталов считались “зонами без Джокеров”, как будто они даже не были людьми и никогда не были.





Его запястье дернулось. Он скомкал рассказ и бросил его на пол.





А еще был разоблачен Энди Сифакис, грек, который открыл магазин на западной стороне. БАНДИТСКИЙ УДАР СНИМАЕТ БОССА ДЖОКЕРА. Это было преувеличением. Энди не был боссом, он был только новичком. И шутник тоже. Ничего по-настоящему плохого, не то что некоторые из них. У Энди были рога, вот и все, а его руки больше походили на копыта. Рауль помнил, что с тех пор, как они впервые встретились, он постоянно все подстригал и подшивал очень остро.





Забавно, что не четыре семьи разорвали Энди на куски: это были нижние головорезы, парни вроде пуговичного человека и парни еще ниже по тотемному столбу. Но никто их не остановил. По всему городу ходят слухи, что Эд Галанте, возможно, даже платит за это и смотрит в другую сторону. Вот почему в синдикате не было джокеров—по крайней мере, о них никто не знал. Может быть, это всего лишь вопрос времени, а может быть, времена все-таки меняются. Но они еще не изменились.





Его разговор с Бенни неловко столкнулся с остатками еды на столе. Некоторые из этих парней даже не были игроками. А вот Энди, черт возьми, нет.





ДЖОКЕРТАУН ПОЛУЧАЕТ ГРАНТ НА УЛУЧШЕНИЕ ГРАЖДАНСКОГО СОСТОЯНИЯ.





А еще был Нью-Йорк, где у джокеров был свой квартал. Свои больницы, рестораны, квартиры. Их собственные банды. Их собственные беспорядки и проблемы тоже. Если уж на то пошло, он всегда мог обменять один набор проблем на другой. Возьмем, так сказать, географическое лекарство.





Тут было о чем подумать.





Позже.





К тому времени, как он закончил перебирать самые свежие ежедневные лохмотья, солнце уже садилось достаточно низко, чтобы он мог рискнуть вернуться в старую кровавую палату, где на краю Маленькой Италии его ждал пансион трех сестер.





Человек с пуговицами взял El, а затем взял такси, а затем он вошел через заднюю дверь, которая выходила в переулок, потому что никто никогда не наблюдал за ним. На некоторые вещи можно было положиться. Точно так же он рассчитывал на горничных с бегающими глазами и работниц, которые держали головы опущенными, а губы плотно сжатыми, и он отвернулся от них, оставаясь в тени полей своей шляпы. Он принял предложение Фрэнка Рэйгена и попробовал подняться на третий этаж.





Номер двадцать один.





Холл был пуст и казался покинутым, с его рваным ковром из искусственного персидского ковра и выцветшими обоями, которым было восемьдесят лет, если это был день. Он сморщил нос и почувствовал запах пыли, в основном неэффективных чистящих средств и слабый, затяжной запах дешевого лосьона и старого табака. Номера комнат передавались потускневшими металлическими цифрами, коэффициенты слева и чети справа. Задолго до того, как он достиг его, Рауль знал, что двадцать один будет последним.





Он остановился перед ней и прислушался.





Снаружи в будке зазвонил телефон, и две кошки затеяли драку. Пьяный пожаловался на машину. Значит, ближе. Внизу. Внизу скучающий подросток за конторкой раздавал ключи и давал обещания. На полу жужжал пылесос. Еще ближе. Этот коридор, где ничего не двигалось.





Эта комната. И в нем была женщина, которую он когда-то знал.





Он услышал, как рядом шлепнулась вода, капая на что-то уже мокрое. Жужжание радио, которое никак не могло определиться между двумя станциями. Больше ничего. Ни шагов, ни шевелящихся пружин в дешевой обшарпанной постели. Никаких тайных телефонных звонков или рыданий в последнюю минуту.





Он положил руку на дверную ручку и повернулся. Ручка послушно щелкнула. Ему не нужно было ни подбирать его, ни пинать ногами. Тогда это был один из его легких концертов, за исключением всех очевидных причин.





Он толкнул ее, и дверь подалась внутрь.





Он выглянул из-за рамы и не увидел никаких сюрпризов внутри. Кровать с уродливым одеялом. Комод, который ни одна женщина не выбрала бы для себя. Окно выходило на аптеку через дорогу. Может быть, ее нет дома, а может быть, Фрэнк ошибся. Но кто-то был здесь в последнее время, он мог видеть это по брошенным чулкам и смятым ватным шарикам. Кровать не была застелена, и пятно бежевого макияжа испортило правую подушку.





Он вошел внутрь и закрыл дверь, прислонившись к ней спиной, чтобы убедиться, что она закрыта. Он отодвинул дешевый металлический засов, чтобы запереть ее, зная, что она продержится не больше минуты, если кто-нибудь будет настаивать достаточно настойчиво.





Справа от него была ванная комната, дверь которой была открыта не шире, чем на два пальца, бросая знак мира. Капельницы, которые он слышал. . . вот откуда он взялся. Внутри горел свет, отбрасывая тонкую тень в обратном направлении. Он ударил в тускло освещенную спальню-бледно-желтая линия, похожая на стрелу.





Она была там, внутри. Он чувствовал это всем своим существом. В его кожу, которая уже ползла с грибами, еще только предстояло прийти.





Он вытащил пистолет и выровнял дыхание. Это была старая шляпа. Это была его работа. Она знала правила, игнорировала их, и вот чего это стоило. Он не был ни палачом, ни ее другом, ни любовником. Только посыльный. Так же, как и всегда. Никаких сюрпризов ни для кого.





Тыльной стороной свободной руки он толкнул дверь ванной комнаты. Она со стоном открылась.





Она действительно была там. И он был удивлен.





Гарриет О'Дуайер лежала в ванне голая, с перерезанными запястьями и медленно покачивающимся телом; эта часть тела не беспокоила Рауля. Он видел много крови и уже наступил на нее. Он обругал бы себя, но не сделал этого, а только сделал шаг назад и вытер свой ботинок о ковер цвета гуакамоле. Ванная комната была выкрашена в кровавый цвет, и это выглядело так, как будто труп одной женщины мог вместить больше, за исключением того, что он знал по опыту, что это не так.





На полу под ее свисающей безжизненной рукой лежала раскрытая бритва. Это было очевидно еще до того, как он увидел записку на зеркале. Она оставила его помадой, едва разборчивым почерком, и когда он увидел пустую бутылку из-под валиума, то понял почему.





Все, что он сказал, Было: “забудь меня.





Только не " прости меня.- Нет, прости меня.- Даже не “до свидания".- Рауль догадался, что ей некому было это сказать. Просто сообщение для него, потому что она знала, что он придет. Или если не он лично, то кто-то еще, кого она знала раньше. На этот раз шансы были довольно хороши.





- Он снова посмотрел на нее. Руки у нее были шершавые и чешуйчатые. Они напомнили ему пару ботинок из змеиной кожи, которые он купил на концерте в Хьюстоне, для смеха. Он никогда их не носил. Ее груди тоже были покрыты чешуей, и когда он не смог остановиться—он перевернул ее, ее тело покрылось алыми волнами и грязными брызгами, когда она покачнулась и снова погрузилась—он увидел выступ из ее спины, хвост длиной в фут, который заканчивался в хрусте.





Он резко отдернул руки, позволив ей плюхнуться обратно в исходное положение.





И вот теперь он был по локоть в окровавленной воде. Его колени, его живот. От этого никуда не деться. Никакого грациозного, спокойного отступления и больше никаких шуток над самим собой. Ради всего святого, Легс О'Дуайер был шутником. Она вытащила карту, и это было не очень красиво. Эта карта перевернулась, когда Рауль видел ее в последний раз.





Его мысли метались в поисках картины, которая имела бы смысл, и он подумал о Джейке Коралло, который, должно быть, знал, возможно, был единственным, кто знал. Джейк хранил ее тайну, а теперь его не стало. Неудивительно, что она так оплакивала его. А что еще ей оставалось делать? Трудно было больше играть с большими мальчиками, когда это было то, что ждало под нижним бельем.





Человек с пуговицами отошел от зеркала. Он повернулся и побежал-всю дорогу назад по пустому коридору, вниз по лестнице и обратно тем же путем, что и пришел, потому что это всегда была задняя дверь, он уже был нежеланным и нежеланным гостем. "Я мог бы поговорить с ней", - дико подумал он, страх, отвращение и дискомфорт переросли в безумные мысли. Мы могли бы прийти к какому—то взаимопониманию, оставшись вдвоем, если бы нам обоим пришлось уйти-это лучше, чем бежать в одиночку, не так ли?





И, Господи Иисусе, действительно пора было бежать. Больше никаких притворств, и он потратил слишком много времени, чтобы подготовиться, так что это будет идти за его штаны, и он ненавидел это. Это было совсем на него не похоже. Он так долго не жил именно так, и вряд ли ему удастся сохранить ему жизнь надолго.





Все еще окровавленный и мокрый после той ужасной ванны, он бросился в ближайшую телефонную будку и сунул кулак в карман. Он нашел немного мелочи. Бросил его в щель автомата и набрал номер один раз, потом еще два, пока не запомнил номер МО.





МО ответил после первого же гудка. “Шапиро.





- Мне нужно спросить тебя кое о чем, МО. Мне нужно, чтобы ты сказал мне правду.





На другом конце провода было тихо, что было своего рода обещанием—но не тем, которое он хотел.





- Продолжал Рауль. - Дерево убийств-я имею в виду дерево мертвеца. Имена на нем, эти последние недели. У них было что-то общее. Что-то еще, кроме того, что я думал, что мне сказали.





“Рауль.





- Сэмми проболтался бы, если бы прожил еще хоть минуту, а я ему не позволил. Но у меня не было времени. Но ведь он вытащил карту, не так ли? Ничего очевидного, ничего такого, что я мог бы увидеть с первого взгляда. Но это должно было быть что-то. Ты же должен был знать.





Пауза. “Я уже слышал.





“Что вы слышали?- Спросил Рауль. В нескольких кварталах от него взвыла сирена.





“Я слышал, что он прятал еще одно лицо, еще один рот. Еще что-то, и я не спрашивал о деталях. Но это была не его проблема, Рауль. Из-за такого секрета его не отправили бы в морг. Я разговаривал с Эдом. Сэмми договорился о свидании с адвокатом, и тот уже начал собираться. Нам нужно защищать свои интересы.





- А Сэмми вообще визжал?





“Он бы так и сделал, будь у него такая возможность.





- А Харриет никогда не звонила окружному прокурору, верно?





“И Харриет тоже, да?





“Ты хочешь сказать ... —”





- Ради всего святого, Рауль. - Нет . А я и не знал. И ты принимаешь это ужасно близко к сердцу. Мне нужно беспокоиться о тебе? Мне нужно проверить дерево?- Затем он сделал паузу, и момент повис между ними. - Это все чертовы грибы, да? Ты тоже вытащил карту, сукин сын. Извините.





Человек с пуговицами не ответил на это конкретное извинение. Вместо этого он спросил: “Скарфо вернулся из Нью-Йорка?





“Он приехал сегодня днем.





“Дерьмо.- Он с трудом подавил дрожь в голосе. Он остановил его, прислонившись головой к стеклу для поддержки и оставив жирное пятно. Он сказал: "Вы знаете, они не могут держать нас там вечно. В конце концов им придется нас впустить. Нас слишком много, чтобы убить. Времена меняются, МО. Они изменятся и оставят позади таких парней, как Эд.





- Расскажи мне что-нибудь такое, чего я не знаю уже пятьдесят лет.





Вой сирены приближался. Рауль повернулся спиной, чтобы спрятать лицо, когда из-за угла вынырнула машина, фары которой прорезали темноту. - Сколько времени я уже работаю на вас, ребята? Почти двадцать лет я выполнял свою работу и больше ничего.





- На пенсию никто не записывается.- МО вздохнул. - Сделай нам обоим одолжение, убирайся отсюда. - Оставайся там. Это не твоя вина, но я не могу помочь тебе, не в Чикаго. Попробуй Нью-Йорк. Я могу сделать несколько телефонных звонков, Рауль. Ты можешь начать все сначала. Вы можете—”





Он не стал дожидаться этого предложения.





Он швырнул телефон обратно в трубку и съежился, когда мимо пронеслась еще одна машина, на этот раз полицейская. Его огни шлепали красными и синими полосами во всех направлениях, пока он не сделал следующий поворот. Человек с кнопками прислонился плечом к жесткому черному телефону. Его дыхание было неровным; оно густо запотело за исцарапанным стеклом будки. Манжеты его рубашки натянулись от набухающего гриба. Все слишком маленькое, все переросло.





Может быть, он найдет больше места в Нью-Йорке.

 

 

 

 

Copyright © Cherie Priest

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Цирковая девушка, охотник и зеркальный мальчик»

 

 

 

«Песня»

 

 

 

«Один / Ноль»

 

 

 

«Мамин синяк»

 

 

 

«Кожевенная коробка»