ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Разрушенная Королева Мира урожая»

 

 

 

 

Разрушенная Королева Мира урожая

 

 

Проиллюстрировано: Kekai Kotaki

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 34 минуты

 

 

 

 

 

История для всех, кто когда-либо любил творчество покойного, великого писателя НФ Кордвейнера Смита.


Автор: Damien Broderick

 

 





“А где мои "Маузеры"?- воскликнула Глориана Эйвид, одетая в семь слоев развевающегося белого и серого Муслина. - Уллимус Вонг приближается! Мы должны подготовить оборону орбитальной лестницы в его честь или против него. Ну же, Маузеры.





Она всмотрелась в огромный заросший сад отцовского дома. Мало кто из людей за пределами харвеста знал это слово-Маузер, древнее название оружия, которое держат в руке и направляют на убийство других людей. Еще меньше людей с раздраженным вздохом признавали, что за этим именем скрывается еще более древнее.





Военные коты, охранявшие богатые сокровища харвеста, действительно были маузерами, но и мышеловами тоже. Их предки, вернувшись на легендарную родину, были маленькими, быстроногими существами с маленьким, быстроногим разумом. Эти кошки жили и мечтали об охоте за своей добычей: пернатые птицы, преследуемые с вороватой медленной терпеливой грацией до самого прыжка, были смертельно опасны; а грызуны, даже меньшие, чем они сами, - мыши, для которых они, серые, белые, черные, полосатые и полосатые мышеловы, представляли смертельный ужас.Так было и с потомками, ужасными аугментированными людьми, боевыми кошками урожая.





- Ну же, мои красавицы, мои благородные охотники, мои Мстители! - воскликнула обезумевшая Мисс Эйвид. Ее слова проскрипели в остром воздухе мира жатвы, где за переплетенными ветвями ежевики дома все еще мерцали сотни плодов под актинической звездой, где зерновые культуры процветали в океанах золота и Королевского пурпура, омываемых ветром.





- Пора на охоту, - крикнула Глори своим благородным кошкам, и они пришли. Не по ее приказу, ибо они были горды и шли одни, но в знак свободного признания ее вотчины. - Пойдем, решительный, торжествующий, дерзкий. А теперь подожди, кто ты такой?- Этот кот был худой, с головой, похожей на лезвие ножа. Электричество танцевало и плясало в его бледно-голубых глазах. Она никогда раньше его не видела. Все кошки ходят поодиночке, как она знала, но эта, казалось, была обречена на какое-то странное одиночество. “Ваше имя, Сэр, я говорю!





“Меня зовут Дейзи, - сказал кот, стоя очень тихо среди своих братьев. Неужели они избегали его? Они не повернулись к нему спиной, не отняли головы, и они также не повернулись в массе яростного, кричащего отвращения, чтобы разорвать, избить или укусить его, пока его труп не лежал окровавленный и съежившийся. То, что они сделали бы со спортсменом, отброшенным назад, кошкой, чья дезоксирибонуклеиновая кислота была даже одним кодоном более серьезно деформированным, чем у Дейзи. эта терпимость или минимальное уважение, не означало, что они любили его, ни восхищались его одиночеством.Маузеры терпели его на задворках своих рядов, потому что он был сыном отважного и драгоценного синего шелка, поклявшегося, как и все они, защищать урожай и дом.





Глориана Эйвид издала хихикающий лающий смешок, услышав это имя, и спрятала рот в развевающихся рукавах.





“А где же твои . . . - сестры?- Каждый Маузер слышал отсутствующие слова, отсутствующие слова, замаскированные слова: другие сестры твоих братьев. Но невысказанное слово не дает никакой явной обиды. Уши жилистого кота вернулись лишь на мгновение назад, глубокое рычание в его горле прервалось от кашля.





- Выходите, сестры, - крикнул он пронзительным голосом. - Госпожа хотела бы видеть тебя, даже если время не подходит, ее Маузеры, твои братья, собрались здесь вместе.





“О Нет, нет, - воскликнула Глори своим пронзительным, разочарованным, настороженным голосом, - это не то, что я думаю.—”





Но вот из жестких теней яркого дневного света звезды появились кошачьи самки, скользкие и извилистые. Здесь было летнее правосудие и зимние убийства, здесь был осенний водопад и весенний целитель, легко прыгающий, падающий, как затененные листья.





Воздух внезапно наполнился зловонием беззаконных феромонов. Все, кроме алчных, впадали в состояние настороженной драчливости, возбуждаясь от неподобающих желаний.





“Сейчас же возвращайся! - крикнул он с безграничным мужеством, выходя вперед. - Не обращай внимания на этого дурака, - и он отвесил Дейзи пощечину, старательно втянув жесткие когти. - Возвращайтесь в свою крепость, сестры. Но сейчас не время для этого. Это совсем не то место.- С исключительным вниманием беспредельный следил за поведением своего брата. Дейзи ничего не сделала. Его дыхание не участилось, а усы не раздвинулись. (Каждый Маузер мог слышать пульс и дыхание каждой кошки на поляне, и многое другое.) Он стиснул зубы в зловещей усмешке.Он молча наблюдал, как его сестры отступили в тень, бросая взгляды через плечо. Их длинные прекрасные вибриссы блеснули на солнце, а затем исчезли.





- Плохой котенок,-сказала Глория алчный, вся в-Твиттере.





Какое-то мгновение Дейзи и ее безграничное мужество пристально смотрели друг на друга. Дейзи скользнула вперед, затем упала на колени и перекатилась на спину в позе просителя, как когда-то, очень давно, его предковый враг собака могла бы перекатиться в поклоне перед властным начальником, обнажив живот. Для его собственных предков, как знала только презренная Дейзи, эта поза имела совсем другое значение. Он блокировал подход врага сзади, одновременно освобождая все четыре мускулистые конечности и смертоносные когти, чтобы сгребать и рвать.





Беспредельный кивнул, цивилизованное существо в почти цивилизованном месте и времени, и поднял одну ногу, чтобы положить ее в церемониальном предупреждении и признании на беззащитные кишки. А Дейзи там уже не было. Рыча, он рванулся вверх, бросаясь на старшего брата. Он разорвал своими выпущенными когтями ткань на чреслах безграничного, мгновенно вонзил острые зубы в затуманенный пах Маузера, изогнулся, издавая пронзительный боевой клич сквозь сжатые зубы, и сорвал все хрящи, плоть и плотный двойной мешок.





Брызнула кровь. - Безмерная храбрость взвизгнула, хватаясь за себя. Ошеломленные, растерянные, Маузеры размахивали руками, били друг друга, крича: "неспортивно! и еще: "как мерзко, сэр! и еще “" вы не джентльмен!- Здесь пахло кровью, страхом и яростью, а под их ноздрями дрожали вибриссы.





- Нет!- всхлипнула Глориана алчная. Она отшатнулась, увидев красные капли, упавшие на ее бело-серый Муслин. - Кошки, стойте! Этого не должно быть!





Но она ошибалась. Так и должно быть. Это было первое публичное объявление неизбежной войны между мирами и отвратительным котом, отвратительным котом, котом, который однажды опустошит сам родной мир после того, как переправленный смертью оборванец спустится на жатву, ландграфом, который за такую цену исцелит сердце Мисс Эйвид.





* * *





В то время как лорды и леди мира поддерживали самодовольную веру в свои собственные превосходные знания и могущество, они не предвидели судьбы Дейзи. Его фирменное имя было дано ему их неосмотрительными машинами, которые допускали промахи такого рода только один раз из десяти миллиардов—и все же, когда эти ошибки действительно случались, запустение ревело, почти всегда, как проклятие на их мир.





Позже поэты воспели его нараспев:





Вот Каика смертников посадили утром, Вот и переправил человек весь изодранный и разорванный, Кто целовал Деву всю предреченную, Кто породил кошку с помятым рогом, Отвратительная кошка, Омерзительный кот, Это разрушило миры, построенные Владыками.





Некоторые из песенок имеет это право, но некоторые из них злобные или вводящие в заблуждение сплетни. Никакой непоправимый вред никогда не причинялся мужественному Рогу Дейзи; после этого он производил помет на помете смелых боевых кошек, которые надменно принимали его отчество, плюнув в глаза миру. (Не из мира прародины; это ушло и сделано, так жаль. На самом деле не смерть привела замерзшего человека, ландграфа Уллимуса Вонга, на планету жатвы, где он встретил и ухаживал за Мисс Эйвид (гравид Ландграфин, как называла ее история), которую обиженная женщина жестоко предала не один раз, а три.





Вонг мет Неверно; Они это сделали Правильно,





как теперь воют кошки на своих собственных сборищах.





Братья и сестры Дейзи, его братья по оружию из носилок, рожденных отважными на их дамбе, драгоценном синем шелке, были воинами все: разрушенная безграничная храбрость, рожденная первыми из носилок, и непобедимый, темнокожий Доминант, крепкая Слава, дерзкий, решительный и триумфальный. Его собственная судьба была запечатлена в спирали дезоксирибонуклеиновой кислоты, которая произносила его унизительное имя. Слово может быть изменено, взято обратно, сохранено за закрытыми губами, замаскировано; геном был навсегда, нетронутым, или простая анархия могла быть выпущена на миры.





Но так оно и было.





* * *





- А этот Ландграф красивый?- лениво спросил Саммери. Пылающие Виргинские лучи высокого перистого цвета ловили заходящее солнце, и их лед обжигал небо.





- А кроме того, что такое Ландграф?- Осень была раздражительна. Она могла бы посоветоваться со знатоком, но сочла это ниже своего достоинства. Мисс Фоллз была совершенно особенной аугментированной кошкой, профессионалом презрения. Она пригладила свои блестящие бакенбарды, подсвеченные огнем с неба.





- Человек высокого ранга, - сообщила ей Спринг. Она уже расследовала это дело. “Ты должен узнать все это, если хочешь вырваться из нашего заточения и найти подходящую пару среди звезд.- О весеннем исцелении говорили, что она знала все песни всех душераздирающих поздравительных программ, которые мужчины и женщины посылали друг другу в дни и ночи особого пылкого, любовного значения. Сидя у эркерного окна в их высокой башне, она смотрела в противоположную сторону от своей сестры Саммери, через поля продуктов, припаянных в предвечернем сиянии, и напевала, а затем пела одну из своих собственных песен.:





О, моя дорогая, о, его дорогая, О твой любимый, целебный источник! Все потеряно и ушло навсегда. Ничего не задерживается, Мисси Спринг.





Свет ей был и поздно он ее нашел, И пальцы ее ног были покрыты мехом, Целебные коробочки, лечение оспы, Все слишком поздно для славы, для нее.





- Ландграф, - серьезно сказал им Уинтер Киллс, - правит по своему усмотрению под властью лорда-императора. Но Владыки и Владычицы миров не признают ни власти императора, ни власти графа, ни тем более власти ландграфа. И Планета жатвы никогда не была его землевладельцем, этим выскочкой-самозванцем, какими бы благородными патентами он ни размахивал. Если он так поступит, - добавила она, обмахивая свое бледное-бледное лицо взмахом руки, спрятав когти в Золотые перчатки с наперстком, - и я признаюсь, что не имею ни малейшего представления об этом, ни сколько-нибудь значительного интереса в продолжении этого дела.Я очень голоден. Пора ужинать.





Никто из них не упоминал о мерзости мерина их старшего брата.





Никто не знал, что с этим делать, как и с самой мерзкой Дейзи, которая удалилась и которую так и не нашли.





Но все они были напуганы. И это были не робкие Маузеры.





* * *





Вот почему Глориана сделала то, что сделала, бедный ангел.





Ее бросила мать, Грейс Дездемона Меррибель Эйвид, самая прекрасная человеческая женщина во всех мирах, воплощенная темная красота. К своим поклонникам Грейс Аллид нежно обращалась "великолепная Дездемона" с ударением на втором слоге, а не на предпоследнем: Des-DEM-uh-nuh. И вот полная мера того, как Дездемона покинула свою единственную дочь: Глориана не была брошена сразу же, при рождении, в колыбели, когда милосердие быстрого забвения могло бы быть бальзамом для облегчения всех, кроме самых абстрактных мук и детских желаний.Нет, ее славная мать, чьей знаменитой красотой она была названа, чью красоту она унаследовала, кого она боготворила и любила всем своим сильным молодым сердцем, бежала от харвеста, когда Глориане Эйвид было пять лет, наиболее уязвимая к мучительным мукам потери и заброшенности.





Это было первое из трех непростительных предательств.





Наконец, смерть, как гласит легенда, спустя долгое время принесла возможность (неизбежность, как предполагают романтики и циники) четвертого Великого и убивающего сердце предательства.





Смерть принесла запертого во времени потрепанного ландграфа Уллимуса Вонга в его ящике со льдом, вытащила его из темных пустых мест, которые окружают все миры и их звезды.





—Смерть, - говорят они, - это неправильное и жестокое название; Я протестую против него.





Я-Смерть.





* * *





Все матери рано или поздно отдаляются от своих детей.





Все дети считают необходимым отбросить защитную и удушающую заботу своих родителей.





Но не уход Дездемоны подорвал доверие дочери, а его внезапность, его слепое эгоистичное пренебрежение.





Матери иногда умирают, и их дети скорбят, держась за тайну смерти как за неизбежную, навязанную судьбой и непреднамеренные ее последствия. Грейс Дездемона Меррибель АЛД не смогла умереть; она поднялась в темноту, которая окружает миры, и вошла в свой собственный яркий свет, свою славу, наполняя фантазиями умы сотен миллиардов людей, которые присоединились к ней, стали ею на стадии воображения.





Итак, она ушла, и все же она была повсюду, неотвратимо, имя на устах каждого. Как это горько. У стариков родного мира было имя даже для этого, как и почти для всего остального: Дорогая мамочка .





Но отложите это в сторону, как диссонирующую доминирующую ноту, гудящую, пульсирующую позади становления Глорианы Эйвид. Не больше, если не меньше.





Маузеры тоже оставляют свой помет, так что не отсутствие драгоценного голубого шелка, когда она, в свою очередь, ушла от харвеста, склонило мерзкого кота на его мерзкий путь. В конце концов, его стойкие братья и сестры не пострадали от длительной мучительной травмы при уходе их матери. Прелестные выжившие самки со своими сезонными именами шли дальше непоколебимо, не сломавшись, усвоив задолго до ее отъезда элементы правильного кошачьего поведения.





Некоторые утверждают, что здесь обнаруживается общий элемент-материнское предательство в человеке и Маузере; напротив, ученые, знающие только то, чему их учили, считают это простым совпадением, возможно, в малой степени способствующим, возможно, случайным отклонением.





Несомненно, это вторая рана, нанесенная Безродной славе—гордым биологом Бандером Зониным, который с самыми пылкими обещаниями ласкал ее нежную левую ступню, а затем оторвал плоть от костей и украл ее мир. Этого достаточно, чтобы заставить смерть улыбнуться или поморщиться.





* * *





Невежественные и завистливые люди называли меня смертью, потому что я обманул своего хозяина, ландграфа. Почти тысячу лет, по календарю мира прародины, я путешествовал по галактике на слипстриме рядом с его замороженной персоной, ожидая, что знание возникнет в каком-нибудь мире, который исцелит и затем оживит его. Если бы я сделал все наоборот, то убил бы его насмерть, а это было последнее, что я хотел бы видеть на своем посту.





Так что назвать меня роковой напастью, которую я столько веков старался предотвратить, - это неизбежно, учитывая притяжение к человеческим умам противоположностей, противоположностей, инверсий.





Тогда смерть спустила ландграфа Уллимуса Вонга по лестнице с черных небес в пронизанную светом утреннюю атмосферу мира жатвы, окутанную субстанциями холоднее льда, и его холодный ум наполнился мыслями. Он был дураком для чести, и был изорван и разорван в ее поисках, его собственные клетки раздулись и захлебнулись зловещими ядами от его смертельной дуэли.





Мой мастер Вонг был последней жертвой этих молекулярных машин, выпущенных на волю, чтобы испортить разум и плоть людей в галактике, прежде чем его действие уничтожило их до последнего атома, и они были объявлены злыми, перечисленными вместе с машинами разума во главе запрещенной техники. Его благородный поступок сломил мощь маленьких смертоносных машин, причем ценой ужасной для него самого. Это делало его посмешищем для некоторых и мучеником для многих других. Но это уже другая история, которую все знают.





Когда древнее, очень древнее царство погибло в момент своей победы, его обреченный сеньор поместил его в мой КАИК, на самом краю смерти, нагруженного неподвижными молекулярными машинами, сражавшимися до полной остановки даже в его собственной плоти, и отправил нас наверх, спасаясь бегством через слипстрим в поисках спасения, которое могло никогда не быть найдено.





Когда весть о втором предательстве Глорианы Эйвид распространилась по небу, слух, распространявшийся шепотом, оседлал хвосты сплетен, которые всегда сопровождали ее светлую мать, я схватил и сопоставил эти данные. Эти слухи ходили в течение десятилетий, прежде чем они достигли меня. Десятилетия поднимались и опускались, как мода, как жаркое солнце урожая на пышном мировом горизонте, пока не пришло известие о третьем предательстве, а затем еще десятилетия.





Езда по слипстриму-нелегкая задача.





Чтобы перейти отсюда туда, где бы это ни было, требуется мгновение, слишком короткое для измерения. Однако, калибровка токов в квантовых приливах . . . ах, требуется особый подарок, и удача. Когда-то высокие корабли родного океанского мира отправлялись в путь в надежде на благоприятный ветер, но часто томились в депрессии, парализованные, экипажи голодали и истощались, погибая от жажды в окружении бесконечной воды, обезумев от жары и бессмысленности. Так же часто бывает и в слипстриме.





Наконец я подвел наш корабль к станции над экватором плодородного мира, соединил нас с лестницей и спустил свой заряд на поверхность.





Там нас ждали кошки. (Все, кроме одного.





Страшные Маузеры.





И безумная леди Глори, с ее изувеченной конечностью, разбитым сердцем, смятым, тоскующим умом.





* * *





Ей было тогда семнадцать лет, с совершенным баклажанным цветом лица-темными, сияющими в Белом горячем свете зубами, трепещущим танцем внутри, скованными скромностью руками, готовыми широко распростереться, чтобы обнять того принца, которого судьба сочтет подходящим для ее супруга. И все же она мучилась по ночам и во время сильных ливней, которые оплодотворяли посевы, с тревогой, глубокой, как ее кости. Ни один ребенок, брошенный так рано и так поздно, никогда не бывает свободен от страха. "Я недостойна", - подумала она про себя, натягивая на ночь парчовую подушку на голову. Они все уйдут от меня. Я не хочу, чтобы меня любили.





Но это были ночные кошмары. При свете дня она расхаживала с грацией и красотой, унаследованными от генов ее матери, и с авторитетом, почерпнутым из властной руки ее отца на румпеле планеты жатвы.





Взволнованный биолог Бандер Зонин пришел к ней через трудности слипстрима, со своим костюмом и довольно скоро со своим предложением. Уильям, заядлый отец, выглядели достаточно хорошо на матче. Он нуждался в мозгах столь же строгих, блестящих и преданных, как у этого человека. Садовый мир не просто рассеян в существовании с горстью непослушных семян, посеянных в суглинок. Все уже подготовлено для поколений. Так было с миром жатвы, так было и сейчас. Все было благоприятно: почва, превращенная червями, глубокая, темная и тяжелая от жизни, воздух, наполненный самим дыханием растительной жизни, звезда наверху с ее жизненным спектром, словно созданная для этой функции Божественной рукой.(Никто не верил в подобные суеверия, за исключением тех немногих, кто считал, что древняя раса прошла мимо, засеяв саму галактику жизнью и необходимыми для нее условиями. Это возможно; это никогда не было опровергнуто. И все же эта гипотеза никуда не вела, разве что к сектантским войнам самой крайней бесполезности и жестокости, и эта идея затмилась. Между тем солнце жатвы изливало свой богатый свет, и посевы цвели безумно, радостно.





Существовала лишь одна тайная составляющая: дар Глорианы алчной, придающий ей жизненную силу, и ее матери Славы до нее, и тридцати поколений прославленных женщин, созданных для выполнения этой исключительной задачи.





Что-то в ее тайном рецепте дышало скрытыми эссенциями. Растения всего мира поклонились ей, когда она проходила мимо. Она была буквально пропитана растительной жизнью. Прикосновение ее руки к листу наполнило его пурпуром жизни. Она гуляла по прохладному утреннему полю, гудя от жужжания пчел,и проводила пальцами по липким шелкам, слегка касаясь кисточек. Кукуруза, казалось, вырвалась из прямостоячих стеблей, усеянные ядрами початки стали золотыми среди фиолетовых фотооптимизированных листьев.





“А чем именно ты занимаешься, моя красавица?- спросил Бандер Зонин. Его красивое, серьезное, лукавое лицо приблизилось к ней, уткнувшись носом в ржавую, жесткую, зудящую бороду. - Ты богиня для этого мира, Глориана. Ты же Церера. Ты-Цибл, Арианрод, Пи-Ся-Юань-Чунь, Тлазолтеотль. Ты просто великолепен! Дорогая, Поцелуй меня!





Она знала эти имена богини плодородия, выучила их с детства. С некоторым высокомерным самодовольством она приняла их значение. В ее ответе на признания Зонина в любви не было никакого самодовольства. Глориана, прекрасное дитя, растаяла. Ее сердце раскрылось, как цветок. Она вздохнула и чуть не упала в обморок у него на руках.





Под огромным тенистым деревом, увешанным длинными темно-зелеными томными листьями, Бандер Зонин подвел ее к декоративному пруду, сверкающему яркими огоньками и маленькими прыгающими рыбками.





- Нам не понадобятся наши ботинки, - сказал он.





Взяв ее за руку, он повел их пробираться сквозь водяные лилии, затем смыл грязь с ее пальцев на травянистой кромке пруда и вытер ее изящные темные ступни своей рубашкой. Она вздохнула и прислонилась к его волосатой груди, позволив ему положить свои голые ноги себе на колени. Он отодвинулся и через некоторое время наклонился, поцеловал и погладил их. Дрожь пробежала по ее чреслам, поднимаясь к животу и сердцу. На мгновение мир содрогнулся, исчез и вернулся с диким блеском, которого она никогда не знала.





- Займись со мной любовью, - настойчиво сказала она ему.





Бандер Зонин смотрел на нее с усмешкой. - Моя дорогая, нет ничего, что я предпочел бы сделать. Но мы должны подождать. Мы должны еще немного отречься от самих себя. Ваш





отец—”





- Ох, надо же моему отцу! - воскликнула Глориана и, несмотря на щетину, принялась осыпать его поцелуями. Через мгновение она отстранилась. “Ты не любишь меня.





“Как ты можешь такое говорить? Дорогая, ты-душа моей Души, Свет моей жизни. Я реагирую на твое легчайшее прикосновение, как это делают сады,когда ты идешь среди них, проводя пальцами по шелку.- Он отстранился, одарив ее ласковым взглядом. “И как же ты это делаешь, моя милая девочка? В чем же секрет вашей связи с этой щедростью, этим рогом изобилия?





“Это скучное занятие . Глориана надулась, встала, надела сандалии и выбежала на солнечный свет. - Последний, кто добрался до беседки, - это заплесневелый персик!





Он бросился вдогонку, держа в одной руке сложенную рубашку, стараясь не проиграть, тяжело дыша в предвкушении.





* * *





Вы знаете следующую часть истории, если вы вообще сохранили какие-либо знания о старом родном мире. Одни называют это правдой, другие-просто легендой. Тогда я расскажу ее быстро, чтобы мы могли двигаться дальше:





Говорят, что ее отец устроил великолепный бал в честь ее помолвки.





Люди приходили в его великий дом со всех концов жатвы, и еще больше людей спускалось по небесной лестнице из звездных миров за ее пределами в глубокой тьме.





Они собирались, сверкая драгоценными камнями, яркими или собольими своими платьями и курточками, благоухающими сладостью. Там были три лорда и Леди, величественные, суровые и довольные.





Аугментированные существа стояли на страже,либо их приносили и несли. Серые люди сновали взад и вперед, беря плащи, раздавая хрустальные шары прекрасного урожая с виноградников. Хрустящая Птичья плоть лежала на тарелках, а несравненные кукурузные или пшеничные хлебцы дымились из духовки, а фрукты, овощи, рыба обугливались в своей чешуе, подмигивая остекленевшими глазами, и их икра громоздилась высоко на серебряных чашах.





Они въехали внутрь, доставленные в большой дом в хитрых овощных экипажах, сформированных колдовской ДНК сборщиков урожая, запряженных гарцующими гигантскими мышеловками и сопровождаемых их серыми аугментированными кузенами.





Ты же все это знаешь.





Как нежно она спускалась по высокой широкой лестнице в мягком сиянии, устремленном на нее, с острыми косточками в юности, с полуночными волосами, обрамлявшими ее баклажановое лицо, с глазами, полными надежды и ожидания.





Как великий и подлый биолог Бандер Зонин встретил ее у подножия лестницы, склонился над ее рукой, опустился на колени и жестом подозвал человека-мышонка с глубоким подносом. Он поднял ее маленькую правую ножку с вымощенного плитняком пола под изумленные возгласы собравшихся и, когда оркестр заиграл музыку, снял с нее хорошенькую туфельку, снял с подноса красивый меховой сапожок, просунул его под изящно изогнутую подошву, подтянул к лодыжкам и застегнул на голени. Глориана затаила дыхание и прижала ладони к щекам.Живая добыча была белой, как снег, и плескалась в дразнящем глаза узоре кроваво-красных отметин.





Это был сказочно дорогой подарок. Она поместила свой вес в его невыразимый комфорт.





Бандер Зонин снял с нее левую туфлю, подтянул второй иоконский волчий сапог мимо ее до боли красивой лодыжки. Она сомкнулась на ее голени.





Аплодисменты и крики восхищения. Оркестр взорвался первым вальсом этого вечера.





Биолог снова поклонился своей невесте и взял ее за руку.





“Могу я иметь такую честь?





Они выплыли на середину бального зала. Там они кружились, невесомые, она-птица с одолженными лапами охотящегося зверя, он-зверь, самец охотящегося, волк, лиса, вор.





Пол был заполнен улыбающимися мужчинами и женщинами, принимающими свои меры. Музыка налетела, задребезжала.





Никто не слышал ее крика, ее крик, ее жалкий плач—ни на мгновение. А потом все это услышали.





Никто из тех, кто слышал ее крик, никогда его не забудет.





Казалось, она медленно падала. Он отпустил ее талию, ее руку. Глориана с грохотом упала, схватившись за левую ногу.





Забрызганный кровью мех цвета слоновой кости вспыхнул алым от Настоящей крови.





Она все кричала и кричала.





И бандер Зонин сорвал сапог, оторвав, как показалось ошеломленным зрителям, всю ее идеальную пятку, половину пальцев стопы. Он с явным ужасом уставился на свой подарок. Он обмяк. Люди-мыши бросились на помощь своей хозяйке. - В замешательстве проревел Маузер. Люди бросились на помощь Глориане. В давке, в спешке Зонин исчез.





- Остановите этого мерзкого сукина сына!- взревел страдающий, недоверчивый, с разбитым сердцем Уильям Эйвид, мастер жатвы, беря на руки свою травмированную дочь. “К орбитальной лестнице, Маузеры!





Через несколько часов, когда Глори Аля лежала безмолвно в больничной раковине, все поняли, что зверь сбежал. Он совершил немыслимое дважды. Сначала он разграбил и изнасиловал колдовскую плоть первой дочери планеты урожая. Затем он бросил себя и свой ужасный, сказочно прибыльный приз вверх и наружу, в черноту, привязанный к гравитации внутри космического корабля из старого Империума. Никто до сих пор не знал, что такие вещи существуют. Их невежество было его спасением, его бегством.





Не прошло и года, как некоторые другие миры начали приносить необычайно щедрые плоды и урожаи под солнцами не такими жесткими и жаркими, как у харвеста, но оплодотворенными старым скрытым секретом плоти женщин, которые правили и обогащали урожай в течение тридцати двух поколений.





Когда Глориана Эйвид пришла в себя и боль утихла, она пятнадцать горьких лет молчала, прихрамывая на изуродованную ногу, отказываясь восстанавливаться и перестраиваться.





Затем она заговорила: “Я умру девственницей, - сказала она наконец. - Ее голос скрипел от негодования. “Я никогда не буду смотреть на другого мужчину.





И она тоже-до тех пор, пока художник кабака Буганда не пришел в обманутый мир, обреченный мир, место, откуда однажды поднимется Дейзи, отвратительная кошка, чтобы распространить этот испорченный мир страха и ужаса по всей галактике.





* * *





Дейзи подошла к замку четырех сезонных дам, его сестер, и постучала в дубовую дверь. Ответила служанка-мышка, неодобрительно посмотрела на него, едва слышно фыркнула и повела в прохладную гостиную, обшитую деревянными панелями. На досуге, с колокольчиком на щиколотке, который мелодично позвякивал, летняя Джастис спустилась по лестнице, помахивая хвостом, щелк, щелк.





Он стоял прямо, стройный, с горящими глазами. Его вибриссы бледно сияли в приглушенном освещении гостиной, пробуя и пробуя на вкус малейшую вибрацию в воздухе.





“А что я могу для вас сделать, Мистер Дейзи?





“Наш брат, безграничная храбрость, мертв, - коротко сказал он. - Он умер от своей раны. Я представляюсь старшим братом и сестрой.





Она опустилась в узкое, с прямой спинкой, безрукое полосатое кресло с золотистой обивкой и жестом предложила ему сделать то же самое. Когда-то такое смелое и абсурдное заявление заслужило бы смешок. Больше нет. Неужели Саммери Джастис боится этого чужака, этого почти парии, этого недооцененного соперника за лидерство в ее клане? А вы бы хотели? Однако ее голос не дрогнул, когда она спросила::





- Вы хотите причинить нам вред, ваши сестры?





- Он поджал губы. “Я хочу причинить вред только тем, кто преграждает путь.





Теперь она действительно слегка вздрогнула. “Что это за тропинка, Мистер Дейзи?





"Путь к судьбе Маузеров. Дорога славы.





- А, понятно. Могу я позвать своих сестер вместе? Я считаю, что мы должны обсудить эту перспективу.





Глубокое рычание поднялось в его груди. - Да, позвони им. Этот час близок. Сверхсветовой персональный носитель четвертого класса приближается к нашему миру, человек, который может продвинуть мои планы или помешать мне, если сможет. Мешают нам все, мы Маузеры.





Сбитый с толку, Саммери закричал: “человек? О, только не другой мужчина! Неужели этому не будет конца?





Дейзи, отвратительная кошка, провела его затянутой в перчатку рукой по короткой пренебрежительной дуге.





“Он совсем замерз. Он живет, сопровождаемый смертью.





- Чудесно, - сурово сказал Саммери Джастис. “Именно на такие новости мы и рассчитывали в этом сезоне.- Она встала и направилась к выходу, грубо повернувшись к нему спиной. Даже страх может быть превзойден негодованием.





“Вернись сюда, - приказал он страшным голосом.





- Она сделала паузу. - Иди к черту, чудовищная девчонка по имени Кот.- В припадке безумной бравады она подняла один палец, два сжала с обеих сторон, пошевелила им и впилась в него острыми зубами.





Он прыгнул одним быстрым прыжком, схватил ее за корень хвоста, самым непристойным образом удерживая, и развернул к себе. Саммери Джастис потеряла кошачье равновесие, тяжело упала на пол и завыла.





“Ты будешь уважать меня, - сказал отвратительный кот. “О да, я думаю, что так и будет.





Они бросились друг на друга, возбужденные, рычащие.





* * *





Большая изогнутая рама висела у него за спиной, когда он спускался по лестнице из слипстрима. Художник кабака Буганда был нанят, чтобы спеть плач о кончине Уильяма Эйвида, мастера планеты урожая, который лежал обнаженным в своей смерти, съежившийся в своем возрасте, охлажденный на мгновение от гнили циркулирующими желеобразными парами через его гроб состояния. В своем собственном мире кабака Буганда считался кем-то королем, многими-поэтом, любовником, милым негодяем. Глориана, в своем горе и потере, увидела человека-гору, обернутого в шкуру дикого зверя (Льва? - тигр?Чита?—она не знала, ни одна дикая кошка не бродила урожай), мужественный, мощный. Он положил свои руки, вопреки традиции, фамильярно на ее лицо и обхватил ее щеки.





“Мы никогда не встречались, Мисс алчность, и я очень сожалею, что это именно тот случай. Он был хорошим человеком, твой отец. Я буду петь для него.





Под темной-темной кожей его голых рук, необремененных ног, четырех квадратных футов с бледными ногтями, толстыми, изогнутыми и тяжелыми, как рога быка, колыхались жилы мускулов. Он был быком, как ей показалось. Он стоял над ней, как облако, наполненное дождевыми водами жизни. Корка яростного отвращения и недоверия ко всем мужчинам, которые заперли ее сердце, смягчилась от его искреннего взгляда, его восхищения, его собственности.





“Тогда ты должна попозировать мне, - сказал он ей.





- Сидеть?- Она покачала головой. - Сидеть?” Неужели этот человек из большой тьмы думал, что может командовать ею, как собакой, дворняжкой? Бесконечная боль в раненой ноге отступила от нее. Возможно, именно этого она и хотела.





“Для твоего портрета.- Он откинул назад свою большую бритую голову и громко расхохотался. “Я окружу вас щедростью этого мира садов, Мисси. Я поймаю образ твоей души в объятиях бананового дерева, пышного и спелого с зелеными листьями, огромными, как уши легендарного слона, с руками из ярко-желтых бананов, чтобы обнять тебя.- Он отступил назад. Собравшиеся на похоронах были потрясены его смаком, его полуобнаженностью рядом со смертельной наготой Уильяма Аля, его проникновенным присутствием.Сановники колебались, крались вперед, словно в тень, кланялись мертвому принцу урожая и убегали прочь.





Кабака Буганда так и не отвел взгляда от глаз Глорианы. Он снял со спины огромную лиру, нашел веревки в кожаном мешочке на поясе, натянул лиру так, как будто был воином, вернувшимся из странствий, утомленных прошлым воображением, натянул лук, слишком большой для смертного человека, чтобы согнуть его—но это не было боевым оружием. Наконец его большой палец погладил туго натянутые струны, и по залу пронесся глубокий мелодичный звук. Его пальцы перестраивали ноты, пока он удерживал ее взгляд, а она стояла в ловушке и таяла, боль в сломанной ноге трепетала в какой-то агонии надежды. Он поднял голову и запел. Это были те самыеВер Лайел, погребальные обряды его собственного мира. Его босые ноги ударили по полу, заставляя их греметь, как барабан.





* * *





В ее головокружительном сознании дни проходили как минуты. Он повез ее легким галопом через засеянные жнивьем поля под паром в сопровождении конных воинов-Маузеров. Скорее, она пригласила его, но это было не так; он был мастерски очарователен, он взял себя в руки, не делая этого, он вытащил ее из мрачной бездны отчаяния, в которой она была довольна отдыхать с тех пор, как ее бросили и искалечили.





- А теперь встань. Я знаю, что это больно. Хорошо. Почувствуйте боль в своей позе, позвольте ей говорить через ваше тело. Сними свою одежду, дитя.” Ей было тридцать лет и даже больше. “Продолжать. Мы здесь одни. Да, да, кроме этих ваших восхитительных людей-животных. Хорошая девочка, ты просто прелесть. Ах, этот свет.- Его машины ударили в мраморную плиту, доставившую его из каменоломни на другом конце света. Его руки двигались, он пел, машины впивались в камень, ломали его, ласкали, гладили, как шелковистую плоть. Пыль, наполнившая чистый воздух, заставила ее закашляться. Он не обращал внимания на пыль. - А теперь наклонись вперед.Пусть ваши груди свободно упадут. Прекрасно!- Фигура, которую он вырезал, не казалась ее покрасневшему от песка глазу очень похожей на портрет. - Он отступил назад. - Все кончено, - сказал он. - Давайте есть и пить.” И вышел из комнаты.





Она нашла его снаружи, под лучистым солнцем, купающимся в радужной дымке брызг. Он был обнажен и огромен-бык, слон, трубящий человек. Смеясь, она сбросила с себя последнюю одежду и безрассудно присоединилась к нему, шлепая по струям яркой воды, топая здоровой и раненой ногой в грязи, которую они образовали.





Они занимались любовью, как богиня плодородия, приветствующая своего родителя с войны.





Кошки несли их, грязные ноги и все остальное, к освежающему крытому бассейну и смывали едкие соки с их темной кожи, темной ночью и светлым днем под цветным стеклянным потолком. Глори была в бреду. Не раздумывая, она позвала своих дам-Маузеров, чтобы те их сопровождали. Они стояли нагишом,и прелестные кошачьи самки скользили вокруг них с полотенцами и теплыми вентиляторами, очищая их волосы.





Одна из кошачьих дам, самая красивая, самая томная, была одета в драгоценный синий шелк.





Краем глаза Глори заметила, как художник поднял руку, легонько погладил мягкую подушечку над верхней губой шелка, провел пальцем по блестящим кошачьим бакенбардам, по ее вибриссам.





Воздух беззвучно взвизгнул.





Вечером, после того как вся компания поужинала, художник достал свою лиру и спел им песню о помолвке в детстве дочери вождя с тем, кто мог бы ответить на загадку, которая никому другому не могла бы угрожать. Этот человек Какуколо был уродлив, как зверь, обожженный человек, человек-бык, Человек-слон.





Какуколо, Квата эмминийо!





Глаза глорианы Эйвид засияли, когда она услышала его, не понимая ни одного из Бугандийских стихов, слыша перевод, который бормотал ей на ухо прелестный человек-кошка. Человек-кошка была из драгоценного синего шелка. Откуда она знает эти слова?





Какуколо, иди сюда, возьми свою лиру!





Чудовищный человек попросил руки дочери вождя; по сыновнему долгу она отдала ее, плача.





Ndeetera maama ndeetera, nviiri Bulange ndeetera maaso malungi ndeetera Ки маама ки ньябо, гянгу Эно нгойимба, ки маама ки ньябо, гьянгу Эно нгодигида.





Пальцы ударили по струнам лиры,заставив их загудеть. Глориана слегка подпрыгнула.





Принеси его мне, красавица. Тот, кто идет с красотой, не ждет. Я уезжаю с той красавицей, Да, теперь я со своими собственными.





И отвратительная маска Какуколо упала. Он был красив, как мужчина среди мужчин. Жители деревни, в песне, выкрикивали свои благословения:





Ну же, дорогая, ну же, будь счастлива. Ну же, дорогая, приходи петь.





Глориана вздохнула.





Кошачьи дамы отвели ее, наконец, к целомудренной постели, укрыли одеялом и убаюкали, как делали это каждую ночь.





А утром кабака Буганда ушел из Великого Дома алчных мира жатвы, ушел в темную даль звезд, и драгоценный голубой шелк ушел вместе с ним.





* * *





Великий дом пришел в упадок.





Глориана алчный выполняла свой долг перед посевами, плантациями, лицо исказилось от скуки, пальцы тащились по мужским и женским органам ожидающей растительной жизни, которая цвела и расцветала, издеваясь над ней с этим растительным равнодушием. Формальные сады дома она позволила себе погрузиться в дикость. Здесь она ходила с фальшивым биологом по грязному краю пруда, кишащего серебристой рыбой; он разлагался, и рыба умирала. Там она скакала вместе с фальшивым художником, ее волосы свободно развевались на ветру, и теперь щетина обвисла и воняла, а поля заросли сорняками.





И прошли годы.





Прошли десятилетия, пока она тащила свою сломанную ногу, как епитимью, унижение, в прозрачных одеждах белого и серого цвета, чистых и сладко пахнущих, которые каждое утро оставляла у своей кровати ее мышиный посох. До тех пор, пока корабельная разведка ландграфа не услышала слух о ее жизненном даре-тайных древних кодонах, встроенных в ее плоть.





Если и есть чудеса, то она была чудом.





Я-смерть. Я-его корабль, Ландграф Уллимус Вонг в срочном и долгосрочном медицинском обслуживании, его музыкальный певец в его ледяном сне. В течение тысячи лет я был его сумасшедшим лакеем, его пьяной лодкой, его сверхсветовым личным носителем четвертого класса. Я-машина разума, а значит, запрещенная, хотя я наименьшая из этого числа и никому не представляю опасности. Кто же это обрушил руины на галактику? Кто угодно мог бы это сделать, и многие пытались. На самом деле, как мы знаем, это был самый отвратительный кот.





Смерть не виновата в смерти.





Я говорю, что до меня дошли слухи. Но это не совсем так. Мне было послано косвенное сообщение, довольно блестяще предназначенное для привлечения моего внимания и моего интереса, вирусное сообщение, рассеянное по слипстриму. Послание с хитрым приглашением в мир жатвы, посланное Дейзи, отвратительным маузером.





* * *





Смерть уложила ландграфа в вертикально ориентированную адиабатическую трубу. Замерзший человек висел вниз головой в защищенном отсеке, его оболочка была омыта охлаждающими газами, контролируемыми сотней тонких инструментов. Сознание Уллимуса Вонга ползло мелкими шажками, медленные электронные потоки двигались в сверхпроводящих тканях его почти остановившегося мозга.





В порту высадки, у подножия алмазной лестницы, его капсулу встретил свирепый Маузер с новыми шрамами, частично зажившими на его лице. За маузером следили две извивающиеся кошачьи дамы и четыре надменных самца.





“Я Дейзи, - сказал он директору порта. Он представил документы, подтверждающие его полномочия. “Мне поручено доставить ландграфа Вонга к Мадам Эйвид.





Все документы казались в порядке, электронные или запечатанные пергаментом. Что-то в этом разговоре встревожило директора, но он позволил застывшему человеку и смерти, которая заботилась о его благополучии, свободно выйти на подъемник, ожидающий в доке.





В воздухе, гудя над полями живыми с фиолетовым и золотым, Дейзи Маузер сказала: “Ты-машина. - Как тебя зовут?





“Я Харриет, - сказала Смерть.





- Разморозьте и перелейте в графин вашего хозяина, - сказал мне кот. - Выбор времени будет деликатным и точным.- Он добавил несколько загадочных фраз, которые я понял.





“Подтвержденный. Вы были источником вирусного приглашения, - сказал я. “Если с ландграфом что-нибудь случится, ты умрешь мгновенно.” Впервые почти за тысячу лет я начал открывать крионические барьеры капсулы. - Посадите этот корабль в пустом поле,-сказал я, - и эвакуируйте все формы жизни. Я сообщу вам, когда будет безопасно вернуться.





Пронзительные, суровые голубые глаза не мигали.





“Пусть будет так, - сказал он пилоту, еще одному ужасному коту.





С безопасного расстояния Маузеры наблюдали, как из открытой двери подъемника вырываются газы. В сверкающем воздухе клубился туман. Края дверного проема покрылись коркой льда. Кошки успокоились, насторожились, бескостно расслабились, но были готовы вытянуться по стойке смирно.





Смерть обратила смерть или ее симуляцию вспять. Ландграф не был буквально заморожен; никакие кристаллы льда не терлись о нежные мембраны его измученных клеток. Его плоть остекленела, остекленела и остыла. Теперь процесс ареста перешел в обратную сторону, шаг за шагом осторожно.





Это заняло пять ужасных часов. Когда они закончили свой рассказ, сердце ландграфа Вонга затрепетало, медлительная жидкость потекла по его телу, вздувшиеся легкие тяжело вздохнули. Без моей помощи он бы закричал и тут же умер. Я свела его боль к минимуму, и его мозг успокоился, расслабился, почти оцепенел.





Он приоткрыл глаза под пожелтевшим от времени сосудом, который держал его изолированным от мира, и мир был в безопасности от него.





- Харриет?





“Я здесь, Уллимус.





“Мы на сборе урожая?





- Приземлился и жду Ваших указаний.- Его указания были уже давно объявлены; это была вежливость. И он это знал. Его губы растянулись в улыбке.





- Спасибо, Харриет. Я ожидаю, что в конце концов умру. Кто знает, может быть, смерть придет как благословенное облегчение?- Но на самом деле он в это не верил. Он держал в себе надежду, как маленькое пламя.





- Пошли, коты, - крикнул я через сфокусированную акустическую систему ожидающим меня "маузерам", неподвижным в лучах послеполуденного солнца. - Отведи нас до конца пути к твоей хозяйке.





* * *





- Он не очень хорошо выглядит, - презрительно сказала Глориана АЛД. Она заглянула в пожелтевшую скорлупу. “Он выглядит отвратительно. Может, он заболел?





- Здравствуйте, Мисс Эйвид, - сказал Ландграф, и его голос был слабым и слабым, но усиленным динамиками. - Я прошу прощения за свою внешность.





Она подпрыгнула, несмотря на больную ногу.





“А он меня слышит?





“Он слышит вас, мадам, - сказала Дейзи, стоявшая рядом с горизонтальным стручком, прикрытым от кончиков пальцев ног до заостренных ушей защитной одеждой. “Он был очень болен. Он был больнее всех, кто еще не умер.





Глория брезгливо отступила назад. - Надеюсь, это не заразно.





Из динамиков донесся скрипучий кашляющий смех. “О, моя дорогая, боюсь, что так оно и есть. Это более заразительно, чем все, что вы когда-либо слышали. Но я надеюсь . . .- Его голос оборвался. Через мгновение, когда его глаза наполнились слезами, он сказал: "Я надеюсь, что у вас есть лекарство от того, что беспокоит меня.





- Это я? Я? Что это за чушь такая? Неужели я шарлатанка, деревенская ведьма? Уверяю вас, сэр, у меня нет никакой медицинской подготовки. Слушай, я думаю, тебе лучше вернуться туда, откуда ты пришел. И вообще, что ты здесь делаешь?- Она была раздражена, и ее голос звучал почти так же резко, как у ландграфа.





- Мадам, - сказала свирепая кошка Дейзи, - я пригласила сюда Уллимуса Вонга, чтобы он собрал урожай для вашего общего блага.





Я с волнением наблюдал за ним. Он был человеком, но кошкой. Какое право имела кошка так разговаривать с таким человеком, как Глори алчный, королева урожая? Она сделала еще один шаг назад.





“ Ты его пригласила? - Я вас не знаю, сэр. А как тебя зовут? О, подождите, вы же Маузер с нелепым—” когда она замолчала, я понял, что кот, должно быть, бросил на нее взгляд, который через несколько лет электризует и потрясет всю галактику. Многие преклонялись перед ним, дрожа; другие бежали по улицам, рыдая от безумного волнения, срывая с себя одежду, публично пачкая себя в приступах чрезмерного волнения. “Ты же Дейзи.





Кот коротко кивнул. Помощнику, также завернутому в молекулярную оболочку, он сказал: “Принесите грязь.





Осторожно прислонившись спиной к стене, человеческая медсестра завизжала: "грязь ?





В тройные двери вошел строительный подъемник и сел рядом с адиабатической капсулой. Он сильно хлюпнул.





- Открой дверь капсулы, Харриет, - приказала мне Дейзи. Но что я мог поделать? Титаново-алмазная оболочка раскололась по центральному шву и раскрылась, как ржавый цветок.





Уллимус Вонг лежал, моргая, обнаженный, завороженный всем своим ужасным горем. Я вытащил его пробирки, прошелся по входным точкам мазями с антибиотиками, запечатал их.





Едва слышно, прикрыв рот ладонью, Глори сказала:





- Шланг в суглинке, - спокойно ответила Дейзи.





Я недоверчиво наблюдал за ним. Я ожидал неожиданного, надуманного, только что придуманного, но не этого.





Металлическое рыло выдвинулось из промышленного подъемника, нашло полость внутри капсулы и мягко опустилось в нескольких дюймах от бедной пустулезной ноги ландграфа. С кашляющим хлюпаньем грязь плюхнулась в капсулу.





“Ты же его утопишь!- закричала медсестра и бросилась к шлангу. Дама-кошка легко подхватила ее, оттащила в сторону и прижала к стене.





Густой темный суглинок, кишащий красными червями и миллионами, миллиардами бактерий, облепил почти мертвое тело ландграфа, покрыв его темным морем до самого подбородка.





- Хватит, - сказала Дейзи. “Остановить.- Он подошел поближе, достал из кармана своего одеяния острый инструмент и рассек грязный нарыв на правой щеке Уллимуса Вонга. Оттуда сочился желтый гной и немного крови. Маузер соскреб экссудат во флакон, закрыл его крышкой, дважды запечатал и с величайшей осторожностью поместил в герметичный сосуд, который держал для него лейтенант. - Уберите это в безопасное место, - сказал он.





Я наблюдал, как человек-кошка уносил из защищенного пространства образец злобного молекулярного вируса, который заразил ландграфа после того, как тот убил миллиарды людей в последнем или последнем отчаянном конфликте, вспыхнувшем в галактике. Образец был инактивирован, обнулен, иначе он был бы действительно мертв за тысячу лет до этого—но то, что когда-то было мертвым, может быть снова зажжено к жизни. Посмотрите на самого ландграфа, поднявшегося со льда. Из моих динамиков донесся пронзительный звук. Дейзи не обратила на это внимания.





Он пересек комнату и увидел Глориану АЛД, богиню плодородия мира урожая, съежившуюся, но не съежившуюся. Ее трижды предавали, она знала, что такое отвержение, знала, что такое страдание, но никто никогда не поднимал на нее руку.





Дейзи подняла его руку. Но он не ударил ее. Схватив ее за густые черные прекрасные волосы над загривком, он потащил ее к краю заполненного грязью, покрытого коркой грязи стручка. Мой Ландграф в ужасе уставился на меня, задыхаясь, когда грязь потекла по его щекам и попала в рот и ноздри. Одной рукой Дейзи легко притянула Глорию к адиабатической капсуле, а другой он приподнял изуродованную голову ландграфа, желтую и зеленовато-плесневелую, покрытую бородавками от его древней болезни.





- Поцелуй его, - сказал кот.





Не в силах вымолвить ни слова от отвращения, Глория покачала головой и изо всех сил отстранилась.





- Поцелуй его в губы, - сказал воин Маузер. - Открой ему рот своим, прикоснись к нему языком, пускай слюну ему в глотку.





- И-И-и! - взвизгнула Глориана. - Какая гадость!





Но ее лицо было прижато к Земле вопреки ее воле. Губы больного мужчины и сломленной женщины встретились, скривились, его губы прижались к грязи, а ее-к ней с глубоким отвращением. Крепко держа ее за волосы, Дейзи крепко зажала ей ноздри. Наконец, задыхаясь, Ландграф открыл рот, а она, задыхаясь, открыла свой. Магия ее тридцати двух поколений первичных белков вошла в него вместе с ее задыхающейся, текучей слизью.





Оно вошло в его тело как гордая, прямая армия воинов верхом на больших боевых конях, подняв знамена, летящие и храбрые, в предрассветном свете битвы, воины выкрикивали имя своего дела. Это напряженная фигура, возможно, но именно так я видел ее, как смерть видела вход сил Славы в это поле битвы, тело моего господина.В течение бесконечного часа, или дня, или месяца я наблюдал, как силы бились друг против друга, крошечные машины роились с их обнуленной четвертью жизни, все еще свирепые, достаточно смертоносные, чтобы держать его на краю забвения, и поднимали против них живые молекулы богини урожая, погружаясь в их врага, высасывая его энергию, связывая его руки, приглушая его яды и разбивая его манипуляторы, кастрируя его ужасные силы размножения.





- Довольно, - сказал я, наконец, человеку-коту, который держал ее там. Может быть, прошло с полминуты, а может быть, все кончилось раньше.





Он отступил назад и отпустил ее.





Глория смотрела на горячее, исцеляющее лицо моего учителя. Уже сейчас, с молниеносной молекулярной скоростью, обезображенные яды хлынули в его кровеносную систему для уничтожения. Шишки и ссадины на его лице и лбу заметно спали, побледнели. Пройдет еще несколько дней, а может быть, и больше, прежде чем его плоть вновь обретет свою красоту, но морщины уже проступили на темной грязи, покрывавшей его щеки. Он изо всех сил пытался подняться под тяжестью суглинка урожая, и я поправил поверхность, поднимая его.





Выйдя из какого-то истерического припоминания, Глори вздохнула, посмотрела, как исчезает уродливая Маска, и пробормотала в изумлении::





"Kyi maama kyi nnyabo, gyangu eno ngoyimba, kyi maama kyi nnyabo, gyangu eno ngodigida.





Не оглядываясь через плечо на туго натянутых, наблюдающих за кошками, она приподняла свои плавающие бело-серые юбки и вскарабкалась на открытый стручок. Она опустила в густую грязь сначала свою обглоданную ступню с отсутствующими пяткой и пальцами, а затем и другую, всю ступню, скользнув вперед по спине, чтобы зажать нижнюю часть тела ландграфа между своими сильными бедрами, и упала ему на грудь.





Безумное существо рассмеялось радостным, открытым смехом, и она приподнялась, покрытая грязью, и на этот раз поцеловала его по-настоящему, покрывая его исцеляющийся рот сладкими поцелуями.





И тут я увидел, что она не сошла с ума. Я больше не злюсь.





Ландграф накрылся крышей.





- Простите, мадам, но у меня небольшие проблемы с дыханием.





Она хихикнула, отодвинулась и помогла ему сесть. “Так лучше?





- Да, благодарю вас. Мы еще не были представлены друг другу. Меня зовут Уллимус Вонг, и я очень рад нашему знакомству.





Он улыбнулся, произнося это, и его улыбка, несмотря на оставшиеся рубцы, была ослепительной.





“О да, конечно, - сказала она ему. Она сунула руку под грязь и почесала скрытую там конечность. “Это очень больно .- Она нахмурилась. “Меня зовут Глориана алчная, а мою мать-Грейс Дездемона Меррибель алчная. Вы, наверное, слышали о ней.





Уллимус покачал головой, и засохшая грязь полетела по комнате.





“Я не успеваю следить за судебными делами, - сказал он. “Огорченный. Как вы видите—”





“Мы должны вытащить тебя из этого ужасного беспорядка и уложить в ванну, - сказала она, наконец-то образумившись, впервые за многие десятилетия. Она была невыразимо прекрасна, сияла своей растительной жизнью. - Эй, кто-нибудь, помогите мне.





Дейзи-Маузер шагнул вперед, одолжил ей свою жилистую сильную руку, когда она выбиралась из грязи. Она сделала шаг на всю свою правую ногу, и еще один на почти целую левую ногу.





- О боже мой! - воскликнула она или всхлипнула. - Посмотри, что я натворил.





Наверное, она упала в обморок. Я не следил ни за ней, ни за суматохой в комнате. Я был занят своим исцеленным учителем, ландграфом.





* * *





Все знают, что произошло дальше. Была ли виновата смерть? Я не признаю своей вины.





“Этот ваш кот поднимает волны, - сказал Ландграф в одно прекрасное утро Ландграфине. Они сидели на открытом воздухе в тени высокой листвы, заботясь о бледной, нежной, уязвимой коже Уллимуса Вонга. Он был подключен к каналу новостей, несущему информацию через слипстрим из далекого и широкого запаздывающего времени и расширенного пространства.





- Это Ромашка из маузера?- Глори съела треугольник мармелада на хрустящем манго, и льющийся свет разделился на красновато-желтые и резкие оранжевые лучи. - БФ!- Пальцы свободны, рот набит, она отпустила руки, слегка пожав худенькими плечами. - Мы обязаны ему за твою жизнь, дорогая, и за то, что он свел нас вместе, а это очень много. Но я не могу простить ему этого проступка.





Отвратительный кот бросил харвеста больше года назад, забрав с собой всех своих соплеменников, кроме трех усталых и старых домашних маузеров и тех кошачьих садовых патрульных, которые так закалились в своих ролях, что не могли, не хотели рисковать тем, что Дейзи называла, возможно, с некоторой иронией, Дорогой славы. Слава не видела в этом никакой славы, только неблагодарность и неверие.





“Куда бы он ни пошел, войны утихают, - сказал изумленный Уллимус Вонг, следя за новостями. "Конфликты переходят в мирные, жесткие переговоры. Старые враги обнимаются, хотя и неохотно. Я должен вам сказать, что до сих пор не знаю, кто все эти люди и как их зовут—”





- Воспользуйся своим знанием, - сказала она ему. -Временами ты и впрямь бываешь такой старушкой, Улли.





Если он и поморщился, то я был единственным достаточно острым, чтобы это заметить.





“У моих людей есть слово для того, что происходит, - сказал он ей. И пробормотал старые-престарые слова::





Когда нет никакого желания, все вокруг пребывает в мире. Если мир был нарушен, то как можно быть довольным? Враги человека-это не демоны, но существа любят себя. Никто не желает им личного вреда. И никто не радуется победе. Как радоваться победе а наслаждение от убийства людей?





“И резня Маузеров тоже, я полагаю, - медленно произнесла Глория, как никогда задумчиво. - Но мои кошки-воины жили ради борьбы и соперничества. Это существо Дейзи-что за имя, что за имя!





“Он больше не носит этого имени. Действительно, нет.





—он встал по стойке смирно с некоторой долей варварства. И что же это было?- Ее глаза потеряли фокус,и она потянулась за пирожным. Надо признать, что Глориана Вонг становилась все толще, хотя и красиво. Отчасти это было связано с ее беременностью. Она была стара по традициям мужчин и женщин, но почва и особые кодоны ее мира и она сама поддерживали ее свежесть, как только что сорванная дыня, сияющая, как темный сливовый джем. - Боже мой, да, именно так. Он кастрировал своего брата!





- Значит, чудовище перевернуло все с ног на голову, - с улыбкой сообщил ей Ландграф. Я услышала, как его сердце учащенно забилось. Как же он любил ее! В общих чертах я понимал, почему это так, но сохранил свои подозрения.





“Ходят слухи о восстании на Родине мира, - сказал он. - Мир и любовь. Старое искушение, старое опьянение и иллюзия. О, лорды и леди не помнят, как это было, в отличие от меня.- На мгновение его лицо омрачилось какой-то памятной печалью. Я знал, что он вспоминал, потому что я тоже был там—кровь, огонь, ужас, молекулярные вирусные машины, последней живой жертвой и вектором которых он был.





Я издал горловой звук, похожий на кашель. Это поразило их обоих. Люди, как правило, забывали, что я был там.





“Могу я предложить вам кое-что на ваше усмотрение?





- Ну, Харриет, Доброе утро. Ну конечно же. Тебе следует знать, что нет никакой необходимости церемониться, моя дорогая.





Из моих колонок послышалось сопение, сам не знаю почему. Через мгновение я сказал: "машины мутировали.





- А? А нануги? Они были обездвижены тысячу лет назад.





- Но не убит. Они не из тех вещей, которых можно убить. Ландграф, а ты знал, что люди называют меня смертью?





Глориана закатила глаза. Он поймал ее и мягко улыбнулся.





“Да, Харриет, я слышал об этом. Не обращай внимания, дорогая машина. Люди могут быть глупыми и бездумными.





Его добрые слова каким-то образом облегчили мои страдания. Я сказал: "Мы должны были рассмотреть такую возможность. Во время долгого, долгого путешествия дремлющие, притихшие нануги изменили свою химию. Их атомы мигрировали. Их кодировка менялась, атом за атомом вращаясь. Их становилось все меньше и меньше . . . неистовый.





На его лице отразилось удивление. - А, понятно. Они мутировали и эволюционировали внутри экологии моего тела.





"А теперь приглушили свое сообщение. И действительно, я ее перевернул. В этом году не ненависть и убийство, а любовь и отчуждение.





Глориана поднялась, ей уже было скучно. Она прикоснулась к припухлости на животе. Она была бесспорной королевой мира урожая, больше не разоренной.





- Мне не нравится этот разговор, Улли. Пойдем прогуляемся со мной по парку.





Ландграф тоже встал, заботливо глядя на него. Уходя, он сказал мне через плечо: “Я боюсь этой мысли, Харриет. В любом случае, миры не избежат крайних изменений. То, что переворачивается в одну сторону, может снова перевернуться. Боже мой, это потребует некоторого расследования.





Я смотрела, как они выходят в яркое, ясное утро жатвы, воздух которого благоухал травами и фруктами. Я думал, что знаю, как все обернется.





на память о том, что Кордвейнер Смит

 

 

 

 

Copyright © Damien Broderick

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Ангельский сезон»

 

 

 

«Местность»

 

 

 

«Бег быков»

 

 

 

«Пой»

 

 

 

«Валет из монет»