ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Схоласт в низменном царстве»

 

 

 

 

Схоласт в низменном царстве

 

 

Проиллюстрировано: OmeN2501

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #КОСМИЧЕСКАЯ ОПЕРА

 

 

Часы   Время на чтение: 24 минуты

 

 

 

 

 

Незнакомец, претендующий на знание царств за пределами известного мира, пытается остановить войну.


Автор: Макс Гладстон

 

 





Рассказы о Схоластах множатся среди необразованных людей. Они говорят, что она была Богом, или нет. Она соблазнила принцессу Мартиал, или была спасена ею. Ей всегда приписывали чудеса. Но история обязана своим почетным местом истине ее рассказов, и поскольку многие из принципов войны скоро выйдут за пределы ссылок, ваши скромные ученые подготовили этот тщательно подобранный отчет, чтобы вынести его для будущих поколений.





Схоласт упал на землю в одно прекрасное весеннее утро, в самый разгар нашей церемонии прохождения.





Мы из Королевства низких вод собирались на Малиновой площади в течение трех дней, пока игроки разыгрывали взлет и Падение титанов, а также раскалывание неба. Мы плакали, когда Суцзян, прозванный восьмичленным, танцевал партию сборщика. Мы били по сухой земле ладонями, пока не поднялись облака пыли, отчего танцоры казались богами, шагающими по воздуху. Мы ели финики и виноградные листья, фаршированные кедровыми орехами и рисом. Дети кувыркались вокруг узорчатого круга из разноцветного песка.А на третий день, когда девушки и юноши из семьи оракулов дара или техника нагишом прошли сквозь зеленую металлическую арку в центре площади, покрытую серебряными чернилами, по правде говоря, возникла некоторая путаница в том, что произошло дальше.





Ангельские хоры пели, говорят некоторые. Другие, что богиня рыгнула. Избранные юноши под аркой, которым лучше знать, настаивают, что не было слышно ни звука. Свет изменился, утверждает Бел Мэй, девушка, которая привела их. Мир покраснел, затем посинел, и на мгновение пух перестал быть пустотой.





Затем пришел схоласт.





На этом слухи сходятся: семеро обожженных солнцем детей прошли через арку, и в короткий промежуток времени, когда слепота, по словам врачей, захватывает быстро движущийся глаз, среди них стояла восьмая фигура.





Она уже не была ребенком. Те, кто знал ее лучше всего, сомневались, что она когда-либо была такой. Ее появление в первые мгновения после того, как она ступила на наш песок, - это еще одна тема, по которой мы должны зафиксировать несогласие. Сначала мы перечислим самые диковинные утверждения, хотя бы для того, чтобы показать ту бессмыслицу, с которой мы боремся при составлении этой хроники: что у нее было больше общего количества конечностей, что третий глаз горел в центре ее лба, что рога росли из ее черепа или крылья из ее спины.Но самое глупое-некоторые утверждают, что у нее были половые органы незнакомого типа,—самое глупое, потому что схоласт был одет, когда она пришла.





Бел Мэй стояла ближе всех, так что ее рассказу можно было поверить: “сначала она была черной—не такой, как моя кожа, но глубже, как небо в безостановочную ночь или молитвенное зеркало, когда Бог не видит. Ее лицо было затуманено. Она была одета в грубый парусиновый халат и опиралась на посох. Я протянул ей свою руку. Когда она посмотрела на меня, я увидел, что она была одна—но я видел и еще больше, так много, что у меня заболела голова. Я дрожал и не мог пошевелиться. Она взяла меня за руку, и я испугался. Но ее рука была человеческой рукой, и тогда ее кожа стала цвета кожи, и облако исчезло с ее лица. Тем болееЯ видел, как она исчезла, и стала сама собой.





Так оно и было: высокая женщина с острым подбородком и широким носом, мускулистыми руками, покрытыми бледными шрамами, коротко остриженными волосами. Она не была похожа на нас, но то, как она это сделала, не так уж и мало, чтобы перечислить. И впрямь легкая, когда она улыбнулась при виде нашей площади, нашего неба, потрясенных толп вокруг нее и пикинеров, вышедших вперед с опущенными копьями, когда все дети, кроме Бел Мэя, поспешили назад.





Схоласт отпустила руку Бел Мэй и подняла свою—их обоих. Наконечники копий впились в ткань ее одежды. Когда она заговорила в первый раз, мы ее не поняли. Во-вторых, мы это сделали. - Вы все в опасности, - сказала она. “Я пришел, чтобы помочь вам.- И ее улыбка стала еще шире. - Отведите меня к вашему лидеру.





“Вы можете называть меня Джейн, - сказал схоласт королю, принцессе Мартиал и полководцу страны. - Члены моего ордена путешествуют в поисках знаний. Сейчас армия марширует к королевству низких вод. Я пришел тайными путями, чтобы предупредить тебя.





Она стояла, окруженная кольцом копий, на дорожке между служителями левого и Правого двора, перед колодцем прорицателей и высокими тронами. Она не обращала внимания ни на копья, ни на министров, да и вообще ни на одного из них не обратила бы столько внимания, сколько на генерала, который задумчиво теребил свою бороду. Он проснулся поздно или рано, выпивая с купцом Бергамом, и был вызван на этот совет, несмотря на строгий приказ не вставать до захода солнца. - Наши разведчики не посылали никаких известий об армиях на марше. Наши соседи заняты своими собственными стычками.





- Эти захватчики, - сказал схоласт, - пришельцы из далекой страны. Они нашли новые пути, которые позволили им пересечь большое расстояние за короткое время.





Генерал усмехнулся, но эта мысль заинтриговала нашу принцессу Мартиал. “Зачем ехать так далеко, чтобы начать войну? Они не могли снабжать свои войска на таком расстоянии.





“Они могут. Эти новые пути похожи на дорогу, по которой я шел в ваш город: тонкие и быстрые. Эти пути могут недолго оставаться открытыми, поэтому вместо того, чтобы наладить торговлю, захватчики захватят все, что смогут, из ваших земель и отступят к своим.- Она опустилась на колени, и кольцо наконечников копий последовало за ней. - Все хвалят Королевство низких вод за его справедливость, силу и ученость. Я предлагаю вам свои услуги. Я-эксперт в оборонительной войне. Я знаю этого врага и его оружие.





- Многие приходят ко двору прясть сказки, - сказала принцесса. “Если бы вы не прибыли таким драматическим образом, вас бы уже накормили как сумасшедшую и отослали прочь. Почему мы должны тебе верить?





“Говорят, что твои прорицатели могут ответить на любой вопрос. Пусть они спустятся в колодец и спросят.





“Зачем нам утруждать богов проверкой твоих утверждений?





“Что же вы потеряли, если спросите их и найдете мои утверждения ложными?





Джейн и принцесса смотрели друг на друга в течение многих ударов барабана Ко, который поддерживает ритм высокого зала. Некоторые называют такую длину своего взгляда неприличной, хотя все, кроме бел Мэй, знавшей Схоластку, утверждают, что у нее не было никаких технических знаков; смотрите на нее так долго, как вам нравится, и вы не видите ни нимба, ни глифов интереса или доступности, ни знаков принадлежности, ничего, кроме одежды и плоти. Таким образом, у принцессы не могло быть недостатка в скромности. Что увидела Джейн, когда осматривала принцессу Мартиал, никто не знает.





- Позволь мне проявить себя, - сказала Джейн. “А если твои воины с копьями отступят на два шага?





Генерал что-то проворчал, но принцесса подняла руку, и они отступили.





“Может быть, ваш двор принимает купцов, которые приехали отпраздновать этот праздник?” Конечно, мы это делаем. “А где же они стоят?” Они были указаны. - Армия, о которой идет речь, высылает вперед шпионов и разведчиков, как вороны перед бурей.- Она показала пальцем. - Обыщите этого человека.





Купец Бергам повернулся налево и направо, шокированный тем, что его товарищи-торговцы внезапно освободили ему место.





- Бергам-это закабаленный купец из северных проливов, - сказал генерал. “Он вовсе не шпион.





- Проткните его конечности, и вы почувствуете выступы металла из его костей. Он будет иметь при себе оружие и инструменты, сделанные из смолы и вещества, которое выглядит как стекло. Его одежда содержит жесткие провода, соединенные с генераторной коробкой на поясе.





Если Бергам и говорил,то его слова не записываются.





- Бред, - сказал генерал.





“Но это легко проверить, - сказала Принцесса и жестом велела солдатам обыскать этого человека.





Купцы, стоявшие ближе всех к Бергаму, говорят, что он дрожал, потел и держал руки поднятыми, пока солдаты не схватили его. Затем, “как по волшебству” (их слова), он стал неподвижен и холоден, и двигался быстро. В его руке или вокруг нее было оружие, образованное мерцающими очертаниями в пространстве, и он указал сначала на принцессу Мартиал, а затем на Джейн.





Это колебание, возможно, спасло принцессу. Во всяком случае, прежде чем рука завершила свой круг, Джейн подняла посох и метнула его, как копье. Он ударил Бергама по руке, и воздушное оружие выпало из его руки. Джейн добежала до него прежде, чем он упал. Солдаты, охранявшие ее, говорят, что она двигалась сквозь них, как призрак. Возможно, они просто метафоричны. А может, и нет.





Она подошла к Бергаму, когда тот выхватил еще одно оружие. Она ударила его по запястью, а затем ткнулась лбом ему в нос. Тогда солдаты схватили его и прижали к стене.





У Бергама загорелись глаза. Джейн приказала солдатам отпустить его и отступить. Как и большинство из них. Один несчастный двигался слишком медленно и был пойман на краю последующего взрыва. Кровь залила солдата, и разлетающиеся куски металла, спрятанные в теле Бергама, пронзили его тело. С тех пор этот солдат постоянно жаловался на высокий звон в левом ухе.





- Вот видишь, - сказала принцесса Мартиал. “В конце концов, не было никакой нужды беспокоить богов.





“Я не хотела настаивать на этом так рано, - сказала Джейн. Она тяжело дышала, и ее кожа излучала тепло, как каменный двор после долгого солнечного дня. “Мы могли бы его использовать. Скормили ему неверную информацию. Загнанный в угол таким образом, он мог убить нас обоих.





“Но он этого не сделал. А теперь расскажи нам, что еще ты знаешь.





Схоластка знала многое и использовала свои знания странным образом.





Враг прибудет, утверждала она, через восемь дней. Она просила у кузнецов каждый кусочек металла, который они могли бы вычистить из углов своих мастерских, - чем меньше и острее он был, тем лучше. Кузнецы ворчали и жаловались, когда они подчинились-если бы не она, они расплавили бы эти обрывки и переделали их, как это принято у нас, за исключением глубокого металла, который они могли бы установить в драгоценностях. Но они отдали обрезки, которые хранились в качестве боеприпасов для осадных машин Плотников, построенных под руководством схоласта, для измерений, основанных на отметках на ее посохе.





Она утверждала, что те, кто жил за внешними стенами, должны быть переселены в цитадель, так что широкие открытые пространства могут быть восстановлены в поле убийства, как только стены будут пробиты. Прорицатели протестовали: позволение стольким простолюдинам находиться рядом с колодцем осквернило бы их знамения. Джейн спросила, было ли это мнение богов или их, но прорицатели отказались отвечать. Принцесса Мартиал приказала нашим людям двигаться. Джейн предложила создать канал убийства, воздвигнув новые стены вокруг слабых боковых ворот, и принцесса нашла эту идею вполне приемлемой.





Но те же самые прорицатели, над которыми издевался схоласт, она позже загнала в угол, чтобы взять интервью о теории чисел и Небесном языке. Она возвращалась к ним день за днем, вооруженная новыми вопросами, основанными на точных формулировках, которые они использовали прошлой ночью.





Она презирала искусство. Когда ночью придворные собрались послушать, как священные музыканты играют на Цинь и бас-гитаре, она удалилась в комнату в башне, отведенную ей принцессой Мартиал, и (по свидетельству слуг) оставалась там, склонившись над картами и геометрическими диаграммами, пока не загорелись звезды и не забрезжил рассвет. На седьмую ночь принцесса Марциал нашла Джейн в башне, взяла ее под руку и повела ко двору, чтобы посмотреть, как танцует Суцзян.





- Напрягать зрение и разум-не лучший способ провести канун вторжения, - сказала принцесса. "Принимайте радость, пока она длится, ибо мы не знаем пределов нашего времени.





- Время, - ответила Джейн, - любое время лучше потратить на восстановление того, что было потеряно, развитие всеобщей любви и создание новых знаний. Искусство-это нечто особенное, и, хотя оно и интересно, ему не следует отдавать предпочтение перед универсальными принципами.





- Просто наблюдай за ней.





Схоласт так и сделал, и за ней в свою очередь наблюдали Принцесса Марциал и другие люди, которые к этому моменту уже достаточно хорошо знали привычки и взгляды Джейн, чтобы быть шокированными ее присутствием на художественном мероприятии. Джейн не аплодировала, но сидела по стойке смирно с того момента, как Судзян появился на сцене, и до своего окончательного исчезновения за занавесом.





На следующую ночь пришла армия.





Принцесса Мартиал присоединилась к Джейн на внешней стене и перегнулась через парапет. Полоски ее доспехов царапнули по камню. Охранник принцессы сообщает о следующем разговоре.





“Они не похожи ни на одну из тех армий, с которыми я когда-либо сражалась, - сказала принцесса Марциал, - или видела, или слышала о них из других легенд.





“Да.





- Белая звезда на черном поле-это их стандарт? Странно вести войну под знаком мира.





“Как же так?





- В Безостые ночи небо чернеет, а так как Света мало, то и войны быть не может.





“На их родине нет такого Спайка, как у вас здесь. Звезды всегда так выглядят.





- Спайк горит над каждым городом мира. Схоласт ничего не ответил. “Значит, эта армия пришла издалека, - сказала наша принцесса.





“Очень далеко отсюда.





“И ты тоже.





Внизу, при свете факелов, наземные экипажи обслуживали скользкие машины, похожие на притаившихся насекомых. Кавалеристы точили копья о чешуйки клыкастых коней.





- Ты не можешь скрыть правду, - сказала принцесса Марциал. "Каждый в этом мире объявляет себя глазу с техническими метками-один взгляд на женщину показывает ее имя и вид общения, который ее интересует, и, возможно, ее настроение, если она совсем не защищена. Я смотрю на тебя и ничего не вижу. Так что я должен догадаться.





“Во многих местах такие знаки являются частными, показываемыми только тем, кому мы доверяем.





- А ты мне доверяешь?





Схоласт редко первым прерывал зрительный контакт. - Старые тропы, еще со времен титанов, снова открыты. Никто не знает, почему и как долго они там пробудут. У нас есть короткое окно, чтобы восстановить все, что мы потеряли за те века, что они были закрыты. Некоторые использовали бы эту возможность, чтобы захватить богатство, сделать рабов и собрать древнее оружие.- Презрение сочилось из ее голоса.





"Война-это лишь один из многих путей, по которым королевство может искать преимущества.





- Война, - сказал схоласт, - это преступление, порожденное пристрастием.





- Которую мы называем преданностью.





- Называй это как хочешь. Это болезнь, которая заставляет вас забывать—или убеждать себя, - что другие люди менее достойны любви, чем те, кого вы знаете.





Солдат, который сообщает об этом разговоре, утверждает, что принцесса Мартиал казалась удивленной этим заявлением. “Но ты же воин.





“Нет.





- Ты помогаешь нам воевать.





- Ты ведешь войну, - сказала Джейн. - Они ведут войну. Я делаю войну трудной.





Воздушный налет начался еще до рассвета. Сначала мы услышали высокие гудки Жуков-машин-схоласт учил наших наблюдателей, как слушать и для чего. Они сбросили бомбы. Огонь лился фонтаном из заброшенных домов за навесной стеной, и распространялся к краю огнеборцев, которые приказал схоласт. Жуки пронеслись мимо города, оставляя белые следы оскорбленного воздуха, и, не встретив никакого сопротивления, нырнули ниже для второго прохода. В этот момент Джейн приказала барабанщикам ко бить в тройном такте, и ее осадные машины, услышав барабаны, запустили в воздух металлические обломки.Хотя стрелы отскакивали от корпусов машин-Жуков, когда они влетали в облако обломков, они колебались, отклонялись и падали, испуская черный дым.





“А эти машины можно починить?- спросила Принцесса Мартиал на сторожевой башне. “Или мы победили их навсегда?





- Кэн и Уилл, - сказала Джейн, - это разные звери. Люди когда-то сделали эти летательные аппараты, и люди с правильным знанием могли бы исправить их. Но белые звезды только пожинают плоды. Им не хватает знаний или навыков, чтобы ухаживать, сеять или ремонтировать.





- Теперь их пехота будет атаковать стены.





“Без непосредственной поддержки с воздуха, - заметила Джейн, когда стрелы дождем посыпались на наступающие войска. - Еще более торное предложение.





Брошенные из катапульты валуны с глухим стуком врезались во внешнюю стену. Некоторые раскололись, извергая пламя над крепостными валами. Пробуренные добровольцы затушили костры тряпками, мокрыми от больших кувшинов с водой. Солдат в пылающей куртке с криком нырнул в котел и вынырнул оттуда, брызжа слюной, как кит. Принцесса Марциал рассмеялась и ударила Джейн по плечу. Присутствующие на чаепитии утверждают, что схоласт не признал оказанную ей честь этим проявлением любви.





Поднялись лестницы. Лестницы падали. Еще больше катапульт было выпущено с обеих сторон.





- Подожгите восточную стену, - приказал схоласт, - и отступайте.





Так приказали барабаны, и так поступили солдаты, устроив большое шоу паники и бросив свое оружие, чтобы оставить Восточные ворота уязвимыми. Неприятельские войска не могли взобраться на стену, пока горел огонь, и, будучи установлены с ламповым маслом в железном желобе, он будет гореть довольно долго, но они могли, и сделали это, подняв таран, чтобы расколоть ворота, что было бы великим подвигом, если бы мы не заменили железный деревянный брус восточных ворот свежей сосной. Ворота сломались, открыв нескольких защитников, щиты которых были соединены в стену. Овцы бросились на них и были отброшены, и снова.





Земля дрожала, как будто какой-то Бог использовал ее для своего собственного барабана ко, чтобы устроить катастрофу. Приближалась вражеская кавалерия. Глубокие стальные копыта пробивали борозды в земле. Едкие выдохи увядали растения и бланшировалась почва. Из сочленений их бронированных коней поднимался пар. Бараны отступили назад.





Кавалерия атаковала ворота, их копья были опущены, алмазные наконечники сверкали в утреннем свете.





Защитники города сбросили свои щиты и рассеялись с тем ужасающим энтузиазмом, который отличает первое выступление молодого актера от ее дневной репетиции. Один из них, Костайн Фэн, находился в центре очереди и был слишком медленным. Копье вонзилось ему в печень и разорвало боковое тело. Он рухнул на землю почти пополам. Тяжелые копыта втоптали его мякоть в пыль.





Остальные бросились врассыпную, некоторые бросились к дверям, которые закрылись и заперлись за ними, другие отступили вниз по дороге Восточных ворот, сбрасывая оружие и доспехи, чтобы набрать скорость. Кавалерия бросилась следом. Бел мин, старшая сестра Мэй, которая первой встретила схоласта на Малиновой площади, была последней из оставшихся, кто бежал в атаку по Ист-Гейт-Роуд. Брошенное копье пронзило ей затылок, когда последние всадники прорвались через проломленные ворота. Она умерла мгновенно,и их копыта сломали ее.





Барабаны Ko синкопировались. На вершине Восточной стены двое коленопреклоненных солдат перерезали тяжелые веревки, и огромная каменная плита опустилась вниз, чтобы закрыть Восточные ворота. Противовесные замки захлопнулись на месте, и отступление больше не было вариантом для кавалерии Белой звезды. Примерно в это же время первый кавалерист, копье которого все еще было мокрым от крови Бел Мина, должно быть, увидел баррикаду, закрывавшую Восточные ворота, и солдат, пригнувшихся на ее вершине. Затем стрела попала ему в шею.





На всех крышах проспекта наши солдаты и добровольцы, до сих пор скрывавшиеся, стояли, натягивали тетивы для лука, натягивали тетивы и, при смене барабана, стреляли. Стрелы находили щели в доспехах тех лошадей, которые не были лошадьми. Но чаще всего они находили клочки человеческой плоти. Копья падали на булыжную мостовую и были раздавлены топочущими копытами. Некоторые кавалеристы бросились бежать по боковым улицам, но все улицы, достаточно широкие, чтобы пропустить коня, были завалены щебнем. Снова послышался тройной стук барабана Ко, и снова полетели стрелы, и упали снаряды.





На сторожевой башне принцесса не спускала с нее глаз, как велит священная песня. Схоластка тоже наблюдала, хотя наши разливщики чая уверяли, что ей не хватило удовольствия принцессы в этой бойне.





“Они сдаются, - сказала Принцесса после многих смертей. “Ты уже сделал это. Вы действительно делаете войну трудной.





- Но не бесплатно, - ответила Джейн. “Я лично извинюсь перед Бел Мэем и Костайном Чжаном за смерть их братьев и сестер.





После потери своей кавалерии белые звезды устроили ожесточенную дневную битву за внешнюю стену с абордажными крюками, лестницами и осадными башнями, но все они были отбиты. Тем временем мы собрали пленных кавалеристов. Мы загнали их лошадей в загон на Гарден-сквер, потому что они были слишком большими и плотоядными, чтобы держать их в стойле вместе с нашими собственными лошадьми. Их копья мы распределили по всей нашей армии. Их персоны мы отвели в подземелья, за исключением их командира, которого, когда на закате сражения прекратились, мы привели под охраной в тронный зал, чтобы он представил свою официальную капитуляцию под аплодисменты, шутки и празднование.





Это был смертельно бледный человек с широкими плечами и выступающей челюстью, с серебряными прядями в темных волосах, с раскачивающейся походкой кавалериста. Мы обратили внимание на его глаза, в которых не было эпикантусовых складок. Он опустился на колени перед высокими сиденьями.





“Я полковник Рэтленд, - сказал он. “Я предлагаю свою капитуляцию и капитуляцию моих людей.





Его внешность была настолько замечательна, а акцент настолько необычен, что большинство из нас не заметили внезапного напряжения в плечах схоласта, когда она увидела Рэтленда, или резкой линии, ставшей ее губами, или взгляда, которым она обменялась с кавалеристом: обвинения в ее глазах, извинения в его.





Генерал это заметил. Но сначала он ничего не сказал.





На следующий день атака была беспорядочной, ограничиваясь обычными осадными орудиями и попыткой штурма стен. Со сторожевой башни белые Звездные силы казались сильно истощенными.





“Они не нападут, - сказал генерал, опуская подзорную трубу. - Не с таким уж малым количеством войск. Они хотят уморить нас голодом. Но мы можем их пережить.





Не спрашивая разрешения, Джейн взяла у него подзорную трубу, подняла ее и осмотрела линию. - Длительные осады не в характере белых звезд. Они не могут доверять путям, по которым они путешествовали, чтобы добраться до вашего города—они могут закрыться в любой момент. Они быстро захватывают преимущество.





“Тогда, возможно, это арьергардные действия, чтобы прикрыть их отступление. Их главный штурм провалился. Мы должны устроить вылазку, чтобы ударить отставших сзади и захватить больше их оружия. Если мы последуем за ними в их собственные земли, то сможем захватить их территорию для себя.- Кавалерийские копья сослужили хорошую службу против осадных башен во время утреннего сражения. - Может быть, даже один из тех жуков, которые жужжат в воздухе. Какое оружие! Без твоего совета наши враги будут беззащитны.





Принцесса наблюдала, как Джейн наблюдает за противоборствующей армией.





“Ты ведь пойдешь к ним, правда? - спросила Принцесса. “Ты поможешь нашим врагам против нас, если мы нанесем им удар.





- Учитель призывает нас любить всех одинаково.- Джейн передала подзорную трубу принцессе Мартиал. “Они прокладывают туннели.





- Невозможно, - сказал Верховный прорицатель, когда Джейн позже подняла этот вопрос в Адвокатской палате. “Под почвой есть каменный лист, а под этим камнем лежит глубокая сталь. Кто мог бы пройти через такой туннель?





“Под глубинной сталью есть места. Ваш собственный колодец прорицателей спускается в эту тьму.





“Не говори о тайнах, которых ты не понимаешь.





“Я не говорю о священных путях. У белых звезд есть датчики и зонды. Они нашли другие двери в пространство под глубинной сталью.





- Молитвенные зеркала предупредили бы нас.





- Нет, если эти люди смогут спрятаться от молитвенных зеркал.





- Ты предлагаешь богохульство.





“Нет. Я полагаю, что в сознании ваших богов есть более глубокие тайны, чем те, к которым вы еще не прикасались. Если бы я мог осмотреть эти зеркала—или спуститься в яму сам—”





“Ты навлечешь проклятия и немилость на всех нас.





“Не говори с ней таким тоном, - сказала принцесса Марциал и поднялась со стула.





Верховный прорицатель замолчал, но в его взгляде, направленном на схоласта, было много презрения.





Это тоже отметил генерал.





“У тебя сегодня не было друзей, - сказала княгиня Марциал в тот же вечер, оказав Схоласту любезность посетить ее покои. Джейн, проведшая остаток дня в подвалах замка, прижав ухо к глубокой стали, комментировала схему крепостных стен. Снаружи, в ночи, горели белые звездные огни. Пожаров стало меньше, чем раньше. - Генерал считает, что вы боитесь, что мы совершим набег на их лагерь и захватим их оружие для себя. Верховный прорицатель считает, что вы придумали эту историю с туннелями, чтобы напугать нас и заставить позволить вам спуститься в колодец.Я пытался их успокоить, но они сердятся.





“Я здесь не для того, чтобы заводить друзей, - сказала она. “И я никогда не лгу.





- Нет, - тихо ответила принцесса. - Ложь-это нечто особенное, вполне подходящее для данной ситуации. Как и искусство.- Джейн нарисовала линию на диаграмме. Принцесса Марциал положила руку ей на плечо, и она перестала рисовать. - Ты следуешь суровому учению. Вы говорите, что практикуете универсальную любовь-но любовь по своей природе не универсальна. Он живет в определенных вещах. В изгибе шеи. В шраме за ухом. Высоким чистым голосом, которым женщина командует ко-барабанщиками. В ее отказе подчиниться требованиям дураков.





“Это зависит от дурака, - сказал схоласт, и она отвернулась от своей работы.





В этот момент принцесса приказала своим слугам выйти в холл и закрыла за ними дверь.





Несколько часов спустя ночные сторожа говорят, что видели, как Джейн спускалась по винтовой лестнице из своей комнаты в башне, одетая в простую ночную рубашку, с посохом в одной руке и фонарем в другой. Смотритель подвала провел ее в сырую каменную камеру, впустил и запер за ней дверь. Она, хранительница, скрылась из виду, но не из слуха, так что у нас есть запись разговора, хотя мы должны предоставить некоторые визуальные детали из нашего собственного воображения.





“Я так и думал, что ты придешь.” Из этого мы знаем, что полковник Рэтленд не спал, когда вошла Джейн. Возможно, он нервничал или был терпелив. “Мои комнаты немного пусты для приема гостей.





“Что случилось, Джон?





Он вздохнул и сел на свою дощатую кровать. - После того как вы ушли, Белые звезды прислали своего посла. Простое предложение. Если бы мы присоединились к ним, послали дивизию или две, они дали бы нам часть добычи. А взамен-никаких больше набегов. И вот я здесь.





“Мы могли бы тебе дать ... —”





- Ну и что же? Секреты, которые вы обещали, но всегда скрывали для себя?





- Мы ничего не скрывали. Мы еще многого не знаем—мы даже не знаем, почему все рухнуло, почему пали титаны. Вот почему мы должны учиться-не бегать вокруг, разбивая каждое окно, которое мы можем найти.





“У них даже нет окон на этой скале. Так много песка, и ни одного стекла.





- Мы спасли ваше королевство. Мы дали тебе покой. Я дал тебе покой.





“А потом ты ушел, забрав с собой наши знания, и мы знали, что ты всегда будешь рядом, готовый помочь нашим врагам. И все это ради твоей вселенской любви, которая заставляет тебя предавать своих друзей.





“Если мои друзья попытаются убить людей, то да.





- Война-это не просто убийство. Это то, как города вырастают в государства, как порядок приходит из хаоса. Я читал истории, которые присылали ваши люди. Я сделал свои собственные выводы.





- Война-это не просто убийство, - сказала она, - но именно убийство.





“Ну, я не думаю, что вы пришли поговорить об этике.





“Я здесь, чтобы дать тебе шанс. Расскажи мне о туннелях.





- А то что? Тиски для больших пальцев? - В стойку? Может быть, они помнят, как здесь пытали водой?





“Я уверен, что они смогут выяснить все детали.





- Ну и способ обращения со своими друзьями.





Она произнесла короткое слово на незнакомом языке, затем “до свидания” и вышла из камеры.





Она была уже на полпути вверх по винтовой лестнице, когда встретила спускающегося генерала.





Генерал даже не пошевелился, чтобы дать ей пройти. Он держал полупрозрачное оружие торговца Бергама, направленное в живот Джейн. Она обернулась, но позади нее и тюремщика были солдаты, один из которых нес захваченное кавалерийское копье.





“Опустите посох, - сказал генерал. Джейн так и сделала.





“Я знаю о вашем разговоре с этим ублюдком в камере, - продолжал он. - но я не знаю, что вы там делали. “Ты идеалист и серийный предатель. Ты хочешь помешать нам стать сильными, украсть наши секреты и уехать.





- Ты совершаешь ошибку, - сказала Джейн.





- Я выезжаю завтра, чтобы разбить их арьергард, захватить их запасы и сделать нашу армию самой свирепой в мире. И как только я закончу, я буду выжимать из тебя все ответы, которые Ты утаил, пока тебе больше не придется учить нас.- Он махнул рукой с оружием. “Я испытал это устройство. Уверяю вас, я знаю, как это работает. Итак, давайте вернемся вниз.





Вспомнив об оружии и инструментах, спрятанных вокруг тела купца Бергама, они сняли с Схоластки одежду, прежде чем бросить ее в темницу.





Она прошлась по небольшому кругу своей камеры. Камень был слишком гладким, чтобы на него можно было взобраться. Те, кто наблюдал за ней через щель в люке, заметили, что она прислушивается к стенам. Если бы у нее был острый слух, она могла бы услышать, как на Дворцовой площади наверху собираются войска: кавалерия и пехота, лучники и копейщики. Рассвет выдал меньшую осадную силу, чем та, что стояла лагерем на окружающем самолете в сумерках. Доказательство, сказал нам генерал, их ухода. Мы должны нанести удар, пока еще можем.





Девушка пришла, чтобы принести Схоласту обед. Спускаясь по веревке с хлебом и водой в камеру, Джейн закричала: "найдите принцессу Мартиал! Сейчас начнется атака! Они ждут, когда ты уедешь—и тогда они захлопнут ловушку!





Когда девушка не ответила, Джейн подскочила, чтобы схватить веревку, но девушка отпустила другой конец. Джейн упала на камень, расплескав воду на грязную землю.





“Сказать ей. Вы все в опасности. Они сами выйдут из стен.





- Генерал уже ушел, - сказала девушка и закрыла люк.





Наступила долгая темная тишина. Сидя в темноте, грызя корку хлеба, не имея никаких часов, кроме биения своего сердца и замедляющегося ритма дыхания, не имея никакого занятия для своих глаз, кроме изобретения формы в пустой темноте, Джейн, должно быть, слушала.





Она бы услышала сигнал тревоги, даже такой далекий, и крики, и топот бегущих ног. Конечно же, она услышала звон стали, наконец, и предсмертное бульканье над головой.





Свет фонаря ударил ей в глаза через открытый люк. Она уставилась на человеческий силуэт, глупо моргая. Рядом с ней в пыль с глухим стуком упала толстая веревочная лестница.





- Лезь, - сказала принцесса Мартиал. “У нас осталось совсем немного времени.





Она принесла одежду схоласта и посох. Ее собственные доспехи были забрызганы кровью, и еще больше крови было на ее мече.





“Они пришли со стен, - объяснила принцесса, когда они со схоластом бежали по подземному коридору. “Я удерживал тронный зал, но теперь они все в замке. Одна девушка, служанка, пришла ко мне в слезах. Она сказала, что заключенный велел ей предупредить меня, но она не сделала этого, потому что не верила. Вот так я и узнал, что произошло.- Они пробежали мимо белых звездных тел в зале, одетые в шлемы, пустынный камуфляж и хитиновую броню. Все они несли на себе следы клинка принцессы Мартиал.





“Неужели ты думал, что я тебя бросила?





- Стражники утверждали, что ты это сделал глубокой ночью, - сказала Принцесса на бегу. - Генерал сказал, что он спорил с тобой, пока я спал, что ты назвал нас кровожадными дикарями.





“И ты ему поверила.





“У меня не было никаких доказательств обратного. Когда я проснулся, тебя уже не было.





Затем на них напали, и они с кровавым боем отступили в тронный зал, где заперли двери на засов. По залу вихрем проносились слуги левого и правого полушарий, их одежды кувыркались, когда они тщетно махали руками. Стражники дома складывали мебель перед дверями,которые раскалывались под ударами тарана. Когда Джейн и принцесса Мартиал пробивали себе путь мимо паникующих бюрократов, главные двери подались, и белые Звездные солдаты штурмовали баррикады мебели, чтобы встретить защитников сталь к стали.





Принцесса Мартиал пробежала три шага, чтобы помочь ей, прежде чем поняла, что Джейн не последовала за ней. Схоласт прошелся по краю колодца прорицателей, глядя вниз, в темноту.





- Джейн!





- Твой меч не поможет. Их здесь слишком много. Нам нужно то, что здесь внизу.- Она нацарапала странные символы пальцем на внутреннем краю колодца. Свет скользнул по ее пальцу.





- Прорицатели используют блок, чтобы спуститься в этот колодец. На то, чтобы добраться до дна, у них уходит целый день.





Джейн закончила свой круг и ступила на край колодца. “Мы можем сделать это и быстрее. Давай. Я нуждаюсь в тебе.





Защитники отступили,и теперь западные двери тоже распахнулись.





- Ну же, черт возьми! Что толку от этой твоей дружбы, если ты мне не доверяешь? Возьми меня за руку.





Она так и сделала.





Они прыгнули вместе.





Теперь наша Хроника касается священного. Мы не осмелились бы описать тайны веры на этих скудных страницах, но наш мандат требует, чтобы мы записали эту историю полностью. Оказавшись между верой и долгом, мы предлагаем следующее предостережение: единственный свидетель свидетельствует об этих событиях. Прорицатели утверждают, что каждый проситель находит свой собственный смысл в колодце, каждый сновидец-свой собственный сон. Таким образом, описание принцессой Марциал своего происхождения и того, что она там обнаружила, нельзя считать предательством тайн Веры—она видела только один фрагмент целого.





Они падали быстро, гораздо быстрее, чем упал бы камень, и очень плавно. Но они не упали. Ветер не трепал их волосы и одежду.





Как раз в тот момент, когда Принцесса подумала, что они могут упасть навсегда, ее сапоги мягко опустились на скользкую сухую поверхность, как будто огромная нежная рука поместила ее туда, несмотря на огромную скорость их спуска.





Принцесса поворачивалась кругами с обнаженным клинком. Смутные очертания стульев, платформ и вертикальных поверхностей наводили на мысль, что она стоит в комнате, гораздо большей, чем окружность колодца, комнате с тронами и молитвенными зеркалами. Она могла видеть, хотя здесь не было фонарей, и тени были странными, как те, что отбрасывает костер на деревья.





Затем она поняла, что комната была освещена снизу.





Она посмотрела вниз сквозь прозрачный пол, и еще ниже, и еще глубже вниз.





- Я не понимаю, - сказала она. Ее голос показался ей очень тихим.





“Это первые слова мудреца, - сказал схоласт.





- Я вижу звезды под нами.





“Да.- Схоластка скребла по полу своим посохом.





“Но ведь звезды ... они ненормальные.





“Нет.





- В их сердце есть тьма, окруженная светом. Я не понимаю.





- Вот что знает мой орден: под вашим миром лежит голодная тень. Тень ест пыль, которой здесь очень много. Но тень тоже вращается, поэтому она может есть только пыль сверху и снизу, по причинам, которые слишком долго объяснять. Когда пыль приближается к тени, она становится ближе друг к другу и ускоряется. Скорость и близость создают тепло, поэтому фонтан огня поднимается от каждого из полюсов этой пустоты.





“Это и есть Спайк. Это-фонтан огня.





- Спайк-это то, что ты называешь им, да, та его часть, которая сияет в твоем небе иногда по ночам. Вся она длиннее, ярче и опаснее, чем тот кончик, который вы видите. Это сводит материю к возможности. Ваш мир был построен, чтобы собрать этот огонь и использовать его.





“Мой мир?





- Решетка, которую ты видишь там, тонкие серебряные линии в темноте. Большая его часть находится слишком далеко, чтобы увидеть.





Принцесса Марциал оценила решетку и сравнила ее с тем, что она знала о географии. - Насколько большой?





“Очень.- Схоласт заскреб еще быстрее. - В целом он намного больше, чем ваша среда обитания. Теперь, ваша орбита изменилась после аварии, так что вы не собираете много энергии, но ее должно быть достаточно для того, что я имею в виду.





Джейн ударила посохом по земле и заговорила на языке, которого принцесса Мартиал не знала:





Но ничего не случилось.





Крики доносились издалека из тронного зала наверху.





Джейн снова заговорила, но уже другими словами:





Ответ, когда он пришел, оглох. Молитвенные зеркала, больше которых принцесса никогда не видела, пылали холодным синим светом вокруг.





В воздухе перед принцессой возникла красная коробочка, словно сделанная из светлячков.





- Боги хотят встретиться с тобой, - сказала Джейн. “Я не являюсь частью этого места, и они должны знать, что у меня есть ваше одобрение на то, что я хочу сделать.





Принцесса опустила руку в шкатулку. Она почувствовала легкий трепет на своей коже, и шкатулка стала зеленой.





Молитвенные зеркала показывали множество картин мира: вражеские солдаты, бьющие в дверь короля, генерал, пронзенный копьем в живот, Орды белых Звездных войск, кипящих на крепостных валах замка, и кавалерийский полковник, свободный, перерезающий горло стражнику дома своей саблей. Это были не образы будущего, какие видят прорицатели, а истинные впечатления настоящего момента.





- Ваш мир, - сказала Джейн, - был построен параноиками. Они повсюду строили глаза и в каждый глаз вставляли по крошечному копью.





Она произнесла какое-то слово, и белые звезды начали умирать.





Войска внутри замка пали первыми,дыры прожгли их шлемы. Сердце полковника закипело в груди. Охранники дома обнаружили своих врагов мертвыми в середине удара. Тараны упали, и тела последовали за ними.





Смертники переместились из замка в лагеря. Мы все видели этот ужас: Рой длинных, острых насекомых поднимался из земли, стряхивая с себя пыль веков, чтобы тренироваться на своих жертвах. Белые звезды попытались бежать.





- Остановись, - сказала принцесса Мартиал. “Все кончено. Отпусти остальных.





“Они и есть твои враги. Разве не так вы все думаете, вы, ваш генерал и Рэтленд? Спасти тех, кто на твоей стороне, и послать к черту всех остальных?- Голос Джейн дрогнул. Ее глаза были красными от Божественного света. “С помощью этой силы я мог бы заставить вас всех повиноваться. Я мог бы навязать им мир.





- Ты убьешь их только для того, чтобы доказать свою правоту?





Джейн затаила дыхание и опустила посох.





Глаза закрылись, и молитвенные зеркала потускнели.





Какое-то время Джейн молча стояла на коленях под землей, пока Принцесса Марциал не подняла ее, и тогда они вместе покинули это место невозможной пустоты и невозможного огня.





Мы понесли потери. Мы поправлялись и плакали. Мы нагружали повозки трупами и сжигали их с подветренной стороны и ниже по течению реки, но даже так до нас доносился запах паленого мяса. В колодце прорицателей Джейн и принцесса Мартиал выполняли жестокую и эффективную работу или заставляли ее делать, но кто-то всегда убирал после.





Настал день, когда схоласт должен был нас покинуть. - Кто-нибудь последует за мной, чтобы учить.





“Только не ты?





“Я не одаренный учитель, и нас редко посылают дважды в одно и то же место.





- Пристрастие, - с горькой усмешкой сказала принцесса Мартиал.





“Да. И кроме того, как вы уже видели, мне еще многому предстоит научиться.





- Учитель, которого они пришлют, научит тебя учению о всеобщей любви. Может быть, я научусь и присоединюсь к тебе среди звезд.





“Ты слишком заботишься об этой земле. В любой момент пути могут сомкнуться,и вы останетесь на далекой звезде.





“Я бы ушел и научился любить вселенную в целом, потому что я забочусь о тебе в частности.





- Прекрасный парадокс.- Джейн загадочно улыбнулась. “Только учителю не говори. Она может и не понять.- Ударили барабаны, и бел Мэй остался ждать у арки. Она попросила оказать ей честь и вывести из комнаты схоласта. На ней было траурное белое платье.





“Один вопрос, прежде чем ты уйдешь, - сказала принцесса.





“Я отвечу, если смогу.





- Ты же сам сказал, что мир был построен. В твоем голосе звучало благоговение, а ты никогда не говорил с благоговением о богах прорицателей. Кто же тогда его построил? - А как же титаны?





“Разве это не очевидно?- сказал схоласт. “Мы так и сделали. Когда-нибудь мы вспомним, как это делается.





Она поцеловала руку принцессы Мартиал, затем взяла руку Бел Мэй и пошла с ней к арке, под нее, но не сквозь нее. В ее последний миг, как и в первый, мы, наблюдавшие за ней, видели много разных вещей и бесплодно сравнивали их потом. Принцесса никогда не рассказывала нам, что она видела. Эту единственную истину она не выдала нам во время сочинения, хотя сама приказала нам написать эту правдивую и точную хронику пребывания схоласта в Королевстве низовий. То, что видела Принцесса Мартиал, она унесет с собой к звездам.

 

 

 

 

Copyright © Max Gladstone

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Иу»

 

 

 

«Восстановление»

 

 

 

«Ближайший»

 

 

 

«Создатель воздушных змеев»

 

 

 

«Вечная ночь»