ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Сказочные Звери»

 

 

 

 

Сказочные Звери

 

 

Проиллюстрировано: Tanya Shatseva

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ХОРРОР И УЖАСЫ

 

 

Часы   Время на чтение: 36 минут

 

 

 

 

 

Роман ужасов о странной женщине, живущей в роскоши со своим любовником, но безвозвратно связанной с ее детством лишений и темных тайн в Северо-Западной Англии. Женщина вспоминает распад семьи после освобождения ее дяди из тюрьмы.


Автор: Прия Шарма

 

 





- Элиза, расскажи мне свой секрет.





Иногда меня загоняют в угол на вечеринках те, кто наблюдает за мной из другого конца комнаты, когда они осушают свой стакан. Они думают, что я не знаю, что обо мне говорят.





Элиза выглядит странно, но у нее что-то есть, тебе не кажется? Une jolie laide. Французский термин, означающий уродливо-красивый. Только интеллигенция может оскорбить вас щегольством.





Я всегда знаю, когда они собираются прийти. Это происходит в паузе перед тем, как они идут, как будто они упорядочивают свои мысли. Затем они целеустремленно шагают через толпу актеров, журналистов и политиков, не обращая внимания на тех, кто пытается привлечь их внимание, боясь потерять самообладание.





- Элиза, расскажи мне свой секрет.





“Я же принцесса.





Такая нелепая вещь, и я удивляюсь, что использую термин Кенни для нас, хотя мне сейчас сорок с чем-то, а Кенни было двадцать четыре года назад. Я прохожу мимо, оглядывая толпу в поисках Джорджии, чтобы сказать ей, что с меня хватит и я иду домой. Может быть, она пойдет со мной.





Мой следователь не выглядит убежденным. Да и не должно быть. Меня даже не зовут Элиза. Мое настоящее имя-Лола, и я не принцесса. Я-чудовище.





Мы, принцессы Кенни, жили в башне.





У Кэт, моей мамы, была квартира на тринадцатом этаже башни Лэйрда, в северном городе, давно ушедшем из своего расцвета. Двести семнадцать миль от Лондона и двадцать четыре года назад. До него еще целый мир, а может быть, и больше.





АМИ, младшая сестра Кэт, жила двумя этажами ниже. Мы с Кэт навестили ее в тот день, когда она вернулась домой из больницы. Она открыла дверь, одетая в черный велюровый спортивный костюм, брюки которого были низко надвинуты на бедра. Верхушка его поднялась, обнажив морщинистую кожу, которая еще вчера туго обтягивала ее детскую шишку.





- Привет, - она широко открыла дверь, чтобы впустить нас.





АМИ разговаривала только с Кэт, а не со мной. У нее была манера игнорировать людей, которая очаровывала мужчин и приводила в бешенство женщин.





Мы с Кэт склонились над корзиной с Моисеем.





- Ну и бриллиант, - проворковала Кэт.





И она была права. Некоторые новорожденные сморщились, но не Таллула. Она была похожа на что-то из передней части одной из вязальных моделей Кэт. Идеальный. Я знал, даже в том возрасте, что не похож на всех остальных: плоский нос с слишком большим количеством открытых ноздрей, маленькие веки и маленькие уши, прижатые к моему черепу. Я почувствовал укол ревности.





“Как ее зовут, Ами?





- Таллула Встала. АМИ положила голову на плечо Кэт. - Жаль, что тебя там не было.





“Я тоже хотел быть там. - Прости, дорогая. Рядом с Лолой никого не было. И майки был с тобой.- Кэт, должно быть, искренне сожалела, потому что обычно она произносила имя майки так, словно нюхала кислое молоко. “А где он сейчас?





- Вон, мочу голову ребенка.





Судя по выражению лица Кэт, она думала, что он делает нечто большее, чем просто поджаривает своего новорожденного. Он всегда был рядом с Ами. Просто присматриваю за тобой, как хочет Кенни , говорил он, как будто он просто выполнял свой долг. Вот только теперь, когда надо было менять дерьмовые подгузники и готовить молочко, он ушел, забыв о своем долге.





АМИ была не совсем готова отпустить Кэт.





“Ты мог бы оставить Лолу с одним из моих друзей.





АМИ знала, что это не так. Кэт никогда не позволяла никому заботиться обо мне, даже ей.





- Давай не будем сейчас ссориться, малыш. Ты же устал.





Взгляд АМИ был подобен тому, как будто ее окатили ледяной водой. В нем было все, что она не могла мне сказать. Ебаный урод, маленький коротышка. Ты всегда путаешься под ногами.





“Ты, должно быть, умираешь с голоду. Давай я принесу тебе чашку чая и бутерброд, а потом ты сможешь немного поспать.





Мы стояли и смотрели на ребенка, когда Ами ушла спать.





“Даже не думай об этом. Ты же не хочешь быть такой, как твоя тетя, с ребенком в шестнадцать лет. Ты же не хочешь быть похожим ни на одного из нас.





Кэти всегда говорила со мной так, будто мне двадцать четыре, а не четыре.





Таллула пошевелилась и потянулась, вытянув руки вперед, как будто она была в свободном падении. - Она открыла глаза. Никто не щурился и не кричал.





- Этому маленькому драчуну понадобится наша помощь.





Кэт подняла ее и положила на колени для осмотра. Я уткнулся носом в мягкое пятно на ее черепе. Именно тогда я в нее и влюбился.





“Чего же ты хочешь для нее?- С улыбкой спросила Кэт.





Шоколад. Барби. Велосипед. Любимая змея. Все, что может дать мое детское сердце.





По субботам мы ходили за покупками. Мы с Кэти шли по Кэткарт-стрит в сторону города. Мы проходили мимо ряда грязных викторианских особняков, которые служили напоминанием о некогда большом богатстве, а теперь были разделены на квартиры для социального жилья или заполнены скваттерами, которые лежали в своих влажных берлогах с иголками в руках.





За ними тянулись террасы, Соединенные сетью переулков, которые позволяли легко нападать и убегать. Эта модель жилья была для граждан, когда все здесь имели торговлю, из-за нашей близости к городу Ливерпуль. Судостроительные верфи были пусты, и в 1980-е годы появились контейнерные суда, которые покончили со спросом на докеров. Жизнь внутри выплеснулась на солнце; женщины сидели на ступеньках в пижамных штанах и майках, хотя было уже время обеда. С сигаретами в руке они шептались друг с другом, когда Кэти проходила мимо, боясь встретиться с ней взглядом.На мужчине были только шорты, его бледный пивной живот блестел на солнце. Увидев Кэти, он отдал ей честь. Она не обратила на него внимания.





Я последовал за Кэти, скрипя колесами ее тележки. Звук становился все хуже, так как он был заполнен овощами, дешевым мясом, завернутым в пенопластовые поддоны, и мешками сломанного печенья.





Кэти остановилась, чтобы поговорить с женщиной с гнилыми, запачканными чаем зубами. Мне было скучно. Мы находились на окраине города, где магазины были самыми захудалыми. Дом распродажа магазины и отремонтированная стиральная машина розетка. Я долго брел по тротуару, пока что-то не остановило меня. Шелушащаяся вывеска на витрине магазина гласила:”рептилии Рики". Дисплей был полон танков. Большинство из них были пусты, но в том, что шел впереди, лежала куча черепах, которые пытались перелезть друг через друга в миске с водой.





Дверь магазина была открыта, и за ней виднелся пол из линолеума, загнутый по углам. Это был оттенок синего, который граничил с серым, или, возможно, он был просто грязным. Я мог видеть огни от танков. Рыбы метались вспышками дикого цвета или же дрейфовали на тончайших плавниках. Я был втянут в это дело. Человек за прилавком поднял голову и улыбнулся, но, к его чести, он не пытался заговорить со мной, иначе я бы убежала.





И тут я увидел его-длинный резервуар вдоль задней стены. Я подошел ближе. Змея была великолепна, от бледной кожи на животе до коричневой чешуи на спине.





Она придвинулась ближе, разглядывая меня, а затем подняла голову, и передняя треть ее тела приподнялась, словно подвешенная на невидимой нити. Я прижался лбом к стеклу.





- Ты ей нравишься, - пробормотал мужчина.





Она двинулась вверх по краю резервуара. Я понял, что раскачиваюсь в такт с ней, чувствуя единство в этом движении. Я ощущал ее тело, каждую мышцу, двигающуюся под кожей, каждый скелет. Я заглянул в черные глаза змеи и увидел, что они смотрят прямо на меня. Весь мир вертелся у нее на кончике раздвоенного языка: мое любопытство, пот и доброта лавочника, мягкий вкус мышей в аквариуме за прилавком.





Чья-то рука крепко сжала мое плечо, возвращая меня в прежнее состояние. Это была Кэти.





- Отойди от этой штуки.- Ее пальцы впились в меня. “Никогда больше сюда не заходи, понял?





Она посмотрела на змею и вздрогнула. - Боже, это отвратительно. Да что с тобой такое?





Всю дорогу до дома она орала на меня за то, что я ее так раздражаю, что она думает, будто меня похитил какой-то извращенец. Я даже не представлял, как ей было страшно. Что она смотрела на меня так, словно не знала, кого родила.





Новизна материнства скоро прошла. АМИ сидела в кресле нашей квартиры, ее ногти на ногах были окрашены в тот же мандариновый оттенок, что и ее макси-платье. Она лежала на свежем солнышке, и ее губы были обведены неестественно бледным розовым оттенком. Ее волосы были уложены в толстые бигуди, готовые к вечернему выходу.





- Угадай, куда я ходил сегодня?- спросила она ясным и ломким голосом.





- Куда, куколка?- Кэт затянулась сигаретой, выпуская от нас струю дыма.





Если Ами была стройной,то Кэт-тощей. Кожа на ее шее и груди была сморщена от отсутствия прокладок и двадцати пяти сигарет в день. Она носила несколько золотых цепей, а ее руки были шершавыми и красными от постоянной уборки. Ее лицо было неуравновешенным: слишком маленький нос и большие торчащие уши. Круглые глаза, которые никогда не видели макияжа. Иногда я забываю, что ей тогда было всего двадцать четыре года.





“Повидаться с Кенни.





Таллула встала, и я подумал, что она уходит от меня к ами, но она просто принесла своего плюшевого мишку. Когда она снова села рядом со мной, то прижалась ко мне, чтобы устроиться поудобнее. АМИ купила одежду Таллулы. Нелепые, дорогие вещи, чтобы одеть малыша, старомодно и оборками.





- Кенни всегда спрашивает о тебе.- АМИ заполнила тишину.





- Так ли это?- Кэт стряхнула пепел с сигареты в пустую пачку. Бог любит ее, у нее было не так уж много пороков.





“Он никогда не говорит, но ему больно. Все это написано у него на лице, когда я вхожу, а тебя нет рядом. Ты не проявляешь к нему особого уважения или преданности. Все, что он хочет-это присматривать за тобой и Лолой, как он присматривает за мной и Таллулой.





- Мне не нужны деньги Кенни. Он же не Робин Гуд. Он забил человека до смерти.





“Он же наш брат .





Что было забавно, потому что я не знал, что у меня есть дядя.





Лицо Кэт напоминало захлопнувшуюся ставню.





“Он любит смотреть фотографии Лолы.





- Фотографии? Вы показывали ему фотографии?- Кэт готовила себя к драке, и это было ужасно.





“Я только показал ему несколько фотографий. Он хотел видеть ее. Да что с тобой такое?





“Лола-это мое дело. И больше никого.”





“Ну, я отвезу Таллулу к нему в следующий раз.





“Нет, это не так. Только не в тюрьму.





“Она моя дочь. Я отвезу ее куда блять захочу.





“Вы хорошо сделали, что вспомнили, что у вас есть дочь.





“Что ты имеешь в виду?





“Ты всегда гуляешь со своими чертовыми дружками. Ты обращаешься со мной как с неоплачиваемой няней. Она проводит здесь больше времени, чем с тобой, и тогда у тебя хватает наглости сказать мне, чтобы я не лезла не в свое дело.





“Значит, все дело в деньгах?





- Нет, - Кэт всплеснула руками, - все дело в том, что ты эгоистичная, избалованная девчонка. Я же твоя сестра, а не мама. И все дело в том, как ты относишься к Таллуле.





“По крайней мере, я знаю, кто ее отец.





Кэт ударила ее по лицу. Внезапная вспышка, которая заставила их обоих замолчать. Это оставило красный след на щеке Ами. Всякий раз, когда я спрашивал о своем отце, Кэт говорила мне, что нашла меня в скипе.





“Прости, Ами... - Кэт протянула руки. “Я не хотела этого делать. Я имею в виду…”





- Таллула, - отрезала Эми, протягивая руку.





Таллула перевела взгляд с меня на Кэт, широко раскрыв глаза. АМИ потянула ее за руку вверх. - Закричала она.





- Будь с ней поосторожнее.





- Или что, Кэт?- АМИ подняла Таллулу и взяла ее под мышку, как будто она была свертком. “Ты собираешься звонить в социальную службу? Отвали.





Вызов социальных служб был преступлением, сродни вызову полиции.





К тому времени Таллула уже была в полной истерике, выгнув спину и брыкаясь ногами. Свирепая для своего размера, она оказалась слишком сильной для Ами, которая бросила ее на диван. Она лежала неподвижно, вся в слезах. АМИ тоже начала плакать. - Тогда оставайся здесь, посмотрим, будет ли мне хоть какое-то дело.





Бывают моменты, когда я чувствую себя потерянным, даже для самого себя, и то, что смотрит из-за моих глаз, не является человеком.





Я вспоминаю об этом каждый день, когда иду на работу в школу тропической медицины.





Питер, один из биохимиков из лаборатории внизу пришел за порцией яда. Он смотрит, как я дою змей, когда может преодолеть свое отвращение.





Майкл, мой помощник, вытаскивает из ящика зеленую мамбу. Я пригвождаю ее к Земле раздвоенной металлической палкой, а Майкл делает то же самое, двигаясь дальше по ее телу. Я сжимаю руку прямо под ее шеей, мысленно благодаря ее за то, что она выдержала унижение этой шарады. Если бы мы были только вдвоем, она пришла бы ко мне без всех этих грубостей. Я потом все ей компенсирую мышами и поцелуями. Она великолепна в интенсивном оттенке зеленого, ее голова вытянута вперед.





“Ты должен прекратить эту работу, когда станешь слишком старым, - говорит Питер. - знаешь, рефлексы замедляются и все такое.





Смерть герпетолога так же легендарна, как змеи обидчивы. Там нет места для слабых привычек или медлительности. Управляемая безопасно в течение многих лет, змея может обернуться против вас, что приведет к почерневшей, иссохшей конечности, крови, льющейся из каждого отверстия, параличу и слепоте, если не смерти.





Питер-хищник. Он был свиньей для меня с тех пор, как я сбил его с ног. Я поворачиваюсь к нему, все еще держа змею в руке. Она шипит на него, и он отшатывается.





Я зацепляю рот мамбы за край стакана и слегка нажимаю на него. Яд стекает вниз по склону и скапливается в бассейне.





Чего Питер не знает, так это того, что когда мы с моими любимыми остаемся одни, я держу их в своих объятиях и позволяю им обвиться вокруг моей шеи. Наше обожание взаимно. Это самая легкая часть моей работы.





- Им нравится Элиза, - обижается за меня Майкл. С тех пор как я здесь живу, здесь не было ни одного укуса.





“Концентрат.- Я огрызаюсь на него, когда он приносит мне коробку мамбы. Я сразу же сожалею о своей грубости. Майкл всегда очень мил со мной. Он никогда не обижается на мое отсутствие светских манер, но когда-нибудь он это сделает.





Со змеями все просто. Это люди, которых я не знаю, как очаровать.





Таллула шла рядом со мной. Она была похожа на куклу в своей школьной форме: плиссированная юбка и кожаные туфли с пряжками. Я не завидовал ей из-за красивой одежды, которую ей купила Ами. Она подпрыгнула, по-кошачьи подпрыгнула, а потом взяла меня за руку. На ходу мы размахивали руками.





Мы свернули на Кэткарт-стрит. Башня Лэрда была впереди нас, затмевая собой все бунгало напротив. Те, которыми пользовались пожилые или немощные люди, были отмечены белыми ручками и сейфами с ключами.





На стене сидели две девушки. Они спрыгнули вниз, когда увидели нас. Школьные знаменитости, эти королевы детских площадок, которые знали, как ударить вас одним словом. Они обидят тебя за то, что ты не такой, как они, или не хочешь быть таким, как они.





“Она что, твоя сестра?- Джейд, та, что пониже ростом, спросила Таллулу.





- Нет, - возразила Таллула, - это она ... …”





- Конечно, нет, - перебила ее Джейд, торопясь произнести отрепетированную речь. Джейд не нравилось мое мастерство на уроках. Я пытался скрыть это, но время от времени оно вырывалось из меня. Мне нравилась учительница. Мне нравились домашние задания. Мне даже понравилась школа, построенная из красного кирпича, которая все еще выглядела как викторианская богадельня.





Джейд была достаточно хитра, чтобы не провоцировать меня на это, идя на мою слабость, а не на мою силу. “Ты слишком хорошенькая, чтобы быть сестрой Лолы. Посмотри на ее уродливую рожу.





И это было правдой. Я оставался решительно странным; мои черты лица не смогли перестроиться в нечто, что могло бы сойти за нормальное. Кроме того, мое зрение быстро ухудшилось за последние несколько месяцев, и мои толстые линзы увеличивали мои глаза.





“Быть осторожным.- Джейд наклонилась к лицу Таллулы. “Ты заразишься ее уродством.





Таллула сильно толкнула ее, прижав обе маленькие ручки к груди. Джейд отступила на несколько шагов, удивленная неожиданным нападением. Она подняла кулак, чтобы ударить Таллулу.





Моя кровь воспламенилась,яд поднялся. Вода брэш заполнила мой рот, как будто меня вот-вот стошнит. Я схватил Джейд за руку и вонзил зубы в ее мясистое предплечье, истекая кровью. Я почувствовал ее шок и страх. Если она и кричала, то я ее не слышал. Я отпустил ее только тогда, когда ее подруга ударила меня по уху.





Извинившись, я села в углу комнаты, пока Кэт и Полин, Мама Джейд, разговаривали.





“Я подумала, что будет лучше, если мы разберемся между собой, как взрослые, - сказала Полин.





Социальные службы уже были рядом, чтобы подтвердить, что я был виновником.





Она когда-нибудь делала что-то подобное раньше?





Нет, Кэти была спокойна и тверда, Лола не была воспитана таким образом.





“Я так сожалею о том, что случилось. Полин подняла кружку с чаем, ее рука слегка дрожала. Она сделала глоток и поставила стакан на стол, больше не поднимая его.





- Но почему же?- Кэт выпрямилась в кресле. - Лола укусила Джейд. Мне очень жаль, и я позабочусь, чтобы к тому времени, когда я закончу с ней, она тоже была там.





“Да, но Джейд придиралась к ней.





“Это не оправдание тому, что сделала Лола. Она должна была просто уйти.





“Пришло время, чтобы кто-то сократил нефрит до размера.





“Моя дочь укусила тебя.- Раздражение подняло голос Кэти на целую октаву.





“Она сама напросилась на это.





Кэти отрицательно покачала головой. А потом: "как она?





Джейд лежала на тротуаре, подергиваясь всем телом. Красные пятна протянулись вверх по ее руке, отмечая вены.





“С ней все в порядке, - проглотила Паулина. “Она сидит на антибиотиках. Она немного не в себе, вот и все.





"Полиция и социальные службы пришли раньше.





“Я и не жаловался. Я же не наркоманка. Я бы никогда так не поступил.





“А я и не говорил, что ты это сделал.





“Ты ведь расскажешь Кенни, правда? Мы же не трава. Мы не причиним вам никакого беспокойства. Я сдеру шкуру с Джейд, если она снова приблизится к твоим девочкам.- Мы были известны как девочки Кэти.





- Кенни?- Тупо повторила Кэти.





“Радовать. Может ты поговоришь с ним?





Кэт хотела что-то сказать, но тут же обмякла в кресле.





- Эми говорит, что скоро приедет к нему, так что я позабочусь, чтобы он получил сообщение.





Когда Паулина ушла, Кэти закрыла за собой дверь.





“Что ты с ней сделал?” Это был первый раз, когда она посмотрела на меня по-настоящему с тех пор, как это случилось.





“Это была не ее вина.- Между нами стояла Таллула. “Она собиралась ударить меня.





“Что ты с ней сделал?- Кэти оттолкнула ее в сторону. - Ее рука распухла, и у нее заражение крови.





- Не знаю, - пробормотал я. “Это просто случилось.





Она дала мне пощечину. Я протянула руки, чтобы остановить ее, но она продолжила, подталкивая меня в спальню. - Она толкнула меня на пол. Я закинула руки за голову.





“Я не для того тебя воспитывал.- Теперь ее сила сосредоточилась в кулаке. Кэти била меня и раньше, но так-никогда. - Клянусь, я убью тебя, если ты еще раз сделаешь что-нибудь подобное. Ты ебаный маленький монстр.





Она всхлипывала и визжала. Таллула плакала и пыталась оторвать ее от себя. Кэти продолжала бить меня, пока ее рука не устала. “Ты такой же монстр, как и твой отец.





В ту ночь мы с Таллулой не выходили из спальни и слышали, как Кэти колотит по квартире. Во-первых, вакуум ударил по плинтусам, когда она потянула его. Сосед стукнул кулаком по стене, и она закричала в ответ, но выключила телевизор и пошла в ванную. Она будет заниматься этим всю ночь, пока у нее не заболят руки. Запах отбеливателя был сигналом ее отчаяния. Временами мне казалось, что я задохнусь от этой вони.





Кожа на моем лице натянулась и болела, как будто сморщилась от слез. Таллула закатала мою футболку, чтобы осмотреть синяки на спине. Все изменилось очень быстро, когда шок от нападения Кэти прошел.





Мне было больно, когда Таллула прикасалась ко мне. Не только кожа на моем лице чувствовала себя нехорошо. Все было кончено. Я потерлась головой о ковер, инстинктивным движением почувствовав, что лицо у меня закрыто капюшоном. Кожа порвалась.





“Я позову Кэти.





- Нет, погоди.- Я схватил ее за запястье. “Остаться со мной.- Моя кожа превратилась в волокнистую оболочку, даже кости начали перерождаться. Мои ребра сжались, а тонкий таз и конечности стали рудиментарными. Мои парные органы перестроились, один подтолкнул другой, за исключением легких. Я ахнула, когда один из них рухнул. Я почувствовал, как рвется моя диафрагма, и ее выворачивание согнуло меня пополам.





Я корчился на полу. Крови не было видно. То, что появилось в резком свете лампы, было полупрозрачным. Таллула держала меня, пока я сдирал с себя кожу, на которой виднелись чешуйки. Она собрала мои кольца у себя на коленях. Мы легли, и я свернулся вокруг нее калачиком.





Я не мог пошевелиться. Я едва могла дышать. Когда я высунул свой раздвоенный язык, то почувствовал вкус каждой молекулы Таллулы в воздухе.





Утренний свет пробивался сквозь тонкую занавеску. Таллула стояла рядом со мной. У меня снова были ноги. Я поднесла руку ко рту. Мой язык был целым. Моя плоть была совершенно новой. Более того, я видел это. Когда я надел очки, мир стал расплывчатым. Они мне больше не нужны. Сама поверхность моих глаз была возрождена.





Моя сброшенная кожа казалась волокнистой и твердой. Я завернула его в пластиковый пакет и засунула в свой гардероб. Глядя на меня, Таллула потянулась, широко расставив руки и ноги.





- Таллула, кто я такой? Неужели я чудовище?





Она села и прислонилась ко мне, положив подбородок мне на плечо.





- Да, ты мой монстр.





Мне больно вспоминать великолепную убогость моей прошлой жизни, когда в квартире были только Кэт, Таллула и я, шторы были задернуты, а на заднем плане жужжал телевизор. Мы с Таллулой танцевали вокруг Кэт, а она отмахивалась от нас. Запах отбеливателя и мебельного лака навсегда останется дома. - Жаловалась Кэт, когда я все время включала отопление. От холода я стал вялым.





Бесконечные, безобидные дни и ночи, которые я должен был бы смаковать больше.





“Как прошел твой тест?





“Гречиха.- Таллула бросила свою сумку. - Привет, Кэт.





- Привет, милая, - крикнула Кэти из кухни.





Таллула, школьная форма, большие дивные волосы, такие светлые, что казались почти белыми, а в уголках глаз искусно накрашенные веки.





“Я толстая, не то что ты.- Она сбросила туфли.





“Ты вовсе не тупица. Просто ленивый.





Она засмеялась и легла на живот рядом со мной, перед телевизором. От нее пахло сахарной вонью, которую она украла у своей мамы. Таллула была самым милым созданием на свете.





Послышался звук поворачиваемого в замке ключа. Я посмотрела на Таллулу. Только у ее мамы был ключ. Мы услышали голос Ами, за которым последовал мужской смех. Чужой звук в квартире. Кэти вышла из кухни с кухонным полотенцем в руке.





АМИ стояла в дверном проеме, раскрасневшаяся и взволнованная, как будто она собиралась представить гостя-сановника.





- Кэт, здесь кое-кто хочет тебя видеть.





- Она отступила в сторону. Я не узнал этого человека. Он был лыс и покрыт шрамами. Кэти уселась на подлокотник дивана, похожая цветом на грязную посудную тряпку.





- О Боже, - сказал он, - разве вы не кучка принцесс?





- Кенни, когда ты вышел?- Спросила Кэт.





“Совсем недавно.- Он снял пиджак и бросил его на пол. Татуировка в виде змеи обвилась вокруг его руки и исчезла под рукавом футболки. Это был не тот вид боди-арта, к которому я привыкла. Это не было вбито в кожу в припадке ненависти к себе или любителем с кулаками ветчины. Она была выцветшей, но красивой. Она колыхалась, когда Кенни двигался, воодушевленный его мускулами.





- Подойди и обними меня, Кэт.





Она встала, как робот, и подошла к нему, терпя его объятия, ее руки были напряжены по бокам.





“Я принесла тебе кое-что на праздник.





Он протянул ей пластиковый пакет, и она достала бутылку водки и пачку "Джемми Доджерс".





“Совсем как в детстве, а?- он усмехнулся.





- Видишь ли, Кенни ничего не имеет против твоего отсутствия.- АМИ очень хотела принять в этом участие. “Он просто рад, что вернулся домой.





Они оба проигнорировали ее слова.





- А теперь, девочки, подойдите и поцелуйте своего дядю. Ты первая, Таллула.





“Ну, продолжайте.- АМИ подтолкнула ее.





Она чмокнула его в щеку и тут же отскочила, что, похоже, его позабавило. Потом настала моя очередь. Кэт стояла рядом с нами, а Кенни держал меня на расстоянии вытянутой руки.





“Сколько тебе сейчас лет, девочка?





“Восемнадцать.





“Ты родилась уже после того, как я вошел внутрь.- Он вздохнул. “У тебя такой же уродливый семейный ген, как у меня и твоей мамы, но ты справишься.





- За что же? - Подумал я.





Кенни положил свою мясистую руку на шею Кэт и прижался лбом к ее лбу. Кэти, которая не любила ни поцелуев, ни объятий, вздрогнула. Я никогда не видел, чтобы ее так сильно трогали.





“Я уже дома. Мы не будем говорить об этих прошлых, темных годах. Все будет так, как было раньше. Лучше. Вот увидишь. Мы заботимся друг о друге.





Джорджия необычна для фотографа тем, что она красивее своих моделей. Это щербатые, неуклюжие существа, которые находят свет только через линзу. Джорджия арестовывается во плоти.





Я стою рядом с нашим хозяином, который представляет меня всем, как будто я диковинка. Мы подходим к группе людей, которые говорят слишком громко, как будто они являются эпицентром вечеринки.





- Я нахожу Джорджию очень далекой. И честолюбивый.





“Она живет на Пустоши Мартина. В одном из старых домов.





- Черт побери, это что, семейные деньги?





- Рози, ты позировала для Джорджии. А вы там бывали?





“Нет.





Рози говорит так тихо и задумчиво, что боль от ее безответной любви становится почти осязаемой. По крайней мере, я надеюсь, что это безответно.





“Ты не видел ее подружку?





- Все, познакомьтесь с Элизой, - вмешивается наш хозяин, прежде чем они успевают высказать свое мнение обо мне в пределах слышимости, - партнер Джорджии.





Я пожимаю руки каждому из них.





- Последний выстрел Джорджии поднял волну. А я и не подозревал, что она такая потрясающая.





Мы все смотрим на Джорджию. Среди всех разодетых бабочек она носит черные брюки, белую рубашку и бычьи башмаки.





- Не говори ей этого, - улыбаюсь я. “Ей это не нравится.





- Но почему же? Разве не каждая женщина хочет этого?- Мужчина запинается, как будто только что вспомнил, что я тоже женщина.





Эти люди с их бесконечными словами. Я пришел из того места, где достаточно было пощечины.





- Не будь таким занудой, - бросил я ему. “Она гораздо больше, чем ее лицо.





“А чем ты занимаешься, Элиза?- спрашивает другая, не обращая внимания на мою грубость.





“Я герпетолог.





Они содрогаются от восхитительного отвращения.





Я оглядываюсь на Джорджию. Мужчина с длинными светлыми волосами протягивает руку, чтобы коснуться ее предплечья, и показывает ей что-то на своем планшете.





Я притворяюсь в своей собственной жизни, в этих отношениях. Я знаю, как будет играть моя ревность, когда мы вернемся домой. Я буду бороться, чтобы обойти всю эту аристократию и вежливость, которая заставляет меня хотеть кричать.





В конце концов, Грузия скажет: "В чем дело? Просто скажи мне, вместо того чтобы пытаться затеять драку.





Она никогда не поддастся на провокацию, эта милостивая женщина, чтобы выказать какую-либо дикость чувств. Я должен был бы знать лучше, чем пытаться измерить широту и глубину любви ее шумом и драмами, но бывают моменты, когда я жажду ее, как будто это доказательство того, что любовь жива.





Эми забрала Таллулу с собой в первую же ночь, когда Кенни пришел к ней домой.





“Но это же школьный вечер. И все мои вещи здесь.





- Завтра ты в школу не пойдешь.- Эми взяла свою сумочку. “Мы идем гулять с Кенни.





Таллула не шелохнулась.





- Не забывай о своей маме, будь хорошей девочкой.- Кенни даже не поднял головы.





Когда входная дверь закрылась, Кэти заперла ее на ключ и цепочку.





- Бери свой рюкзак. Положи немного одежды в сумку. Не собирай ничего, что тебе не нужно.





- Но почему же?- Я последовал за ней в ее спальню.





“Мы уже уходим.





- Но почему же?





- Просто собери свои вещи.





“А как насчет колледжа?





Кэти выдвинула ящики комода и стала рыться в неопрятных кучках, которые она сложила на полу.





“А как же Таллула?





- Она опустилась на кровать.





“Всегда есть кто-то, ради кого я должна остаться. Мама. Эми. - Таллула.- Она стукнула кулаком по одеялу. “Если бы дело было только в нас, мы бы уже давно ушли.





- Остаться?





Она больше не слушала меня.





“Я слишком долго ждал. Я должен был бежать, когда у меня был шанс. Нахуй всех.





Она легла лицом к стене. Я попытался обнять ее, но она отпрянула от меня, как всегда делала, когда я прикасался к ней, и это никогда не переставало причинять мне боль.





Если мы были его принцессами, то Кенни считал себя королем.





- Кэт, перестань суетиться, подойди и сядь. Хорошо снова оказаться среди женщин. Без женщин мужчины-нецивилизованные существа.- Он подмигнул мне. - Расскажи мне еще раз о похоронах мамы, Кэт.





АМИ сидела рядом и смотрела на него снизу вверх.





- Там были черные лошади с плюмажами и медью. Ее гроб стоял в стеклянной карете.- Роды Кэт были деревянными.





“И все мальчики там были?





- Да, Кенни. Все мужчины, в своих костюмах, золотых кольцах соверена и татуировках.





- Хорошо, - сказал он, - иначе я бы обиделся. Эти парни у меня в долгу, и они это знают. Я отсидел за них срок. Может ты знаешь эту историю?





- Кусочки, - ответила Таллула.





- Я же ей сказала, Кенни.- АМИ очень хотела показать свою преданность.





“Сколько тебе было, двенадцать?- Он фыркнул. “Ты ничего не помнишь. У нас была работа в Ливерпуле. Ювелир, который жил в одном из тех массивных домов вокруг Сефтон-парка. Мы слышали, что он торговал крадеными бриллиантами. Я вошел первым, - он ударил себя кулаком в грудь. “В двадцать три года я был гораздо худее, мог попадать в самые трудные ситуации. Потом я впустил остальных. Мы нашли его деньги, но он продолжал настаивать, что бриллианты были спрятаны в камине, но его тайник был пуст. Он продолжал изображать крайнее удивление. Он не скажет, несмотря ни на что.- Кенни пожал плечами. - Кто-то зарос травой.Полицейский подобрал меня недалеко от дома. Под моим пальто, моя рубашка была покрыта его кровью. Я держал свою ловушку закрытой и отсидел свое время. Остальные были в безопасности. Восемнадцать лет в тюрьме. Я сожалею только о том, что случилось с мамой. И пропустил ее похороны.





- Там были белые цветы, повсюду, написавшие ее имя.- Сказала АМИ. Он рассеянно похлопал ее по руке, как будто она была кошкой, готовящейся к ударам.





- Я бы хотел, чтобы они выпустили меня за это. Ма была настоящей принцессой, девочки. Она была тронута, благослови ее Господь, но она была принцессой.





Кэт сидела, сложив руки на коленях.





“Ты помнишь, что сказал Папа, когда умирал?





Кэт молчала.





“Он сказал, что ты-хозяин дома, Кенни. А ты-моя мать, Кэти. Кенни, ты должен присмотреть за этими девочками. Бедная мама, такая хрупкая. Когда я услышал о ее инсульте, я был вне себя. Это был шок от того, что я был отправлен вниз, что сделало это. Тот, кто подставил меня, должен заплатить и за это тоже. Я должен был быть здесь, заботиться о вас всех.





- Я справилась, - выдавила из себя Кэти.





- Это я знаю. Я ненавижу думать о тебе, кормящей маме, когда у тебя тоже был ребенок, за которым нужно было присматривать. Ты был создан для лучшего. Мы не всегда жили в этой дыре, девочки. Мы выросли в большом беспорядочном доме. Ты ведь почти ничего не помнишь, Ами. Папа разводил змей. Он был специалистом. А Ма, она была настоящей леди. Они были образованными людьми, не такими, как здесь.





Эти слова застряли у меня в животе. - Здесь было все, что я знал.





- Счастливые были денечки, правда, Мышонок? Кенни выжидающе посмотрел прямо на Кэти.





- Мышка, - Ами засмеялась так, словно только сейчас заметила большие глаза и оттопыренные уши Кэти, - я и забыла об этом.





Мышь. Прозвище, которое унижало ее.





“А как зовут мою любимицу?- АМИ надулась.





“Ты просто Ами.- Он произнес это так, словно она была чем-то плоским и мертвым, не сводя глаз с Кэти.





Так оно и было. Даже тогда я видел, что Кэти была в центре всего, и Ами была просто средством, чтобы добраться до нее.





В нашей спальне есть фотография, которую Джорджия сделала, когда мы путешествовали по Южной Америке. Это смущает меня из-за своих размеров и пугает меня, потому что Джорджия сумела сделать меня похожим на какую-то современную Еву, желанную таким образом, что я никогда больше не буду. Мои волосы распущены и непричесаны, а питон вокруг моих плеч красив в пятнистых осенних оттенках. На моем лице-нескрываемое удовольствие.





- Давай останемся здесь навсегда, - сказал я ей, когда она снова надела колпачок на объектив, - это рай.





На самом деле я думал о том, каково это будет-измениться навсегда, и все джунгли станут моими владениями?





“Неужели тебе это так нравится?- Джорджия ответила так, что можно было подумать, что она этого не делала. Бедняжка. Если его поймают, он превратится в сумочку.





Так вот, змеи оскорбляются, когда отвратителен человек.





Я вышел из автобуса в конце Аргайл-стрит и направился домой. Кенни сидел на пластиковом стуле возле паба "седло" и пил пиво. Он уже ждал меня.





“А чем ты сегодня занимался?- Он бросил пить и последовал за мной.





“Биология.” Я учился в колледже, в городе.





“Умная девушка. Это от твоих бабушки и дедушки. Раньше я был таким же умным. Глядя на меня, вы бы так не подумали.





В Кенни, подпрыгивающем рядом со мной, чувствовалось странное щенячье рвение. Я бросился через дорогу, когда в пробке образовалась брешь. Железная дорога проходила по другую сторону забора, вниз по крутому склону. Чуть ниже по насыпи лежал свернутый ковер, мокрый и сгнивший, а рядом стояла тележка с покупками, на которой его привезли.





- Позволь мне нести твою сумку. Он выглядит тяжелым.





“Я справлюсь сама.





- Я не всегда была такой. Я должен был измениться, чтобы мы выжили. Драка и воровство” - он смущенно покачал головой. “Я стал жестоким только для того, чтобы нас не обижали. Вы меня понимаете?





Небо потемнело. Дождь был уже в пути.





“Мы потеряли все, когда умер папа. Дом. Деньги. Твоя бабушка сошла с ума. Это был шок от необходимости жить здесь. Мы были шикарны и заплатили за это. В наш первый школьный день к Кэти приставал какой-то парень. А вы знаете, что я сделал? Я укусил его, Лола. Прямо по лицу. Он раздулся, как красный воздушный шар. Он чуть не задохнулся. Никто не цепляется к моим принцессам.





Никто, кроме него самого.





“А ты особенная, Лола?





“Я не знаю, что ты имеешь в виду.





Я увернулся от него, когда он попытался преградить мне путь. Таллула ничего бы ему не сказала. АМИ, однако,сказала ему, чтобы он не давил на Паулину и Джейд.





- Я могу подождать, - он не преследовал меня, просто стоял там под моросящим дождем. “У нас теперь много времени.





“Мы сегодня поедем кататься.- Кенни последовал за Кэт на кухню. Он начал появляться в квартире каждый день.





- Я не могу, Кенни, у меня куча дел.





“Все это может подождать.





Последнее слово осталось за Кенни.





“А куда мы едем?- Спросила Таллула.





“Ты никуда не пойдешь, кроме как к Ами, ей нужно привести свой дом в порядок. Девочке нужна ее мама. Она разбирает твою спальню, так что ты будешь жить с ней. Должным образом.





“А я и не хочу.





- Желание тут ни при чем.





Между ними стояла Кэти. - Он оттолкнул ее в сторону.





“Я здесь живу .- Таллула не сдвинется с места.





- Ты живешь там, где я тебе скажу.” У него была такая манера стоять рядом с тобой, чтобы казаться более внушительным, и понижать голос. “Ты ведешь себя так, как будто ты что-то собой представляешь со своим хорошеньким личиком. Ну, я здесь, чтобы сказать тебе, что ты не особенный. Ты трахаешь дочь Майки Флинна. А он - кусок дохлой мрази.





Бедный Майки Флинн, по слухам, успел сбежать. Интересно, где Кенни его похоронил?





- Иди домой, Таллула. Кэти вздернула подбородок. - Кенни прав. Ты же не моя девочка. Ты должна быть со своей собственной матерью.





Глаза Таллулы расширились. Я видел, как там собираются слезы.





- Тогда иди, - продолжала Кэти, - тебе здесь не место.





- Мам” - я открыла рот.





“Закрыть его.- Кэти повернулась ко мне. “Я слишком долго был нежен с вами обоими. А теперь помоги Таллуле отнести ее вещи к Эми.”





- Нет, - Кенни положил руку мне на плечо, - Лола останется с нами.





Пока Кенни вел машину, террасы сменились полупустынями, а затем и отдельными домами. Наконец появились открытые поля. Казалось, что он отнял у нас несколько часов, но это было не больше тридцати минут. Мы свернули на заросшую дорогу. Ветви хлестали по ветровому стеклу, пока Кенни вел машину.





“Кенни.- Голос Кэт вырвался из ее горла. - Он похлопал ее по руке.





Подъездная аллея заканчивалась у большого дома, темного кирпичного, с высокими окнами. С таким же успехом это мог быть замок, несмотря на все его непривычное великолепие. Заросшие рододендроны толпились вокруг него, осыпая розовыми и красными цветами, которые давно уже не были лучшими.





“Приближаться.





Кенни вышел, не оглядываясь, чтобы посмотреть, следуем ли мы за ним.





Кэт стояла у подножия лестницы, глядя на открытую входную дверь. Там, где я вырос, было много оконных решеток и металлических ставен, но окна здесь были защищены кованой железной листвой, в которой переплетались металлические змеи. Внутри было темно. Я слышал шаги Кенни, когда он вошел внутрь.





“Это место, где мы раньше жили.- Лицо Кэти ничего не выражало. Она вошла туда, как лунатик в своей собственной жизни. Я последовал за ней.





“Добро пожаловать домой.- Кенни был за дверью. Он запер ее и повесил ключ на цепочку у себя на шее.





Кенни водил нас из комнаты в комнату, как будто мы были потенциальными покупателями, а не заключенными. На каждой двери был замок, и каждое окно было украшено той же самой металлической решеткой.





Я остановился у двойных дверей, но Кенни увел меня в сторону. “Позже. Посмотри сюда, Кэти. Ты помнишь старую Агу? Жаль, что они его вырвали. Я подумал, что мы могли бы купить новый.





Он повел нас в гостиную, размашисто размахивая рукой.





“Я не могу привезти тебя сюда, не купив новую мебель.- Он все время поглядывал на Кэти. “А ты как думаешь?





В комнате пахло свежим ковром. Оно было темно-розового цвета, под стать дивану, и шторы были густо-кремовые с розовыми бутонами на них. То, что могла бы выбрать старуха.





- Прекрасно, Кенни.





“Я купил его для нас.- Он обвил рукой ее шею. Это было похоже на петлю. “Ты и я, здесь снова, никакого вмешательства.- Его лицо было мягким. “У меня куча денег. Я могу достать еще.





- Иди поиграй, - сказала мне Кэт.





Мне всегда будет стыдно, что я злился на нее за то, что она говорила со мной как с ребенком, когда все, что она пыталась сделать, это убрать меня с его пути.





Я пошел туда, а потом снова пополз на животе, чтобы посмотреть на них через щель в двери.





Кэт отстранилась от него и села. Кенни последовал за ней, опустившись на колени и положив голову ей на колени. Ее рука нависла над ним, мышцы на горле задвигались, когда она с трудом сглотнула. Затем она погладила его по голове. Он уткнулся лицом в ее колени и застонал.





- Что с нами случилось, Мышонок?





Мышь. Он проглотит ее целиком. Он бы ее раздавил.





“Вы сказали, что можете получить больше денег. Вы имеете в виду деньги от работы в Ливерпуле?





Он быстро подошел и сел рядом с Кэти, прижавшись бедром к ее ноге.





“Утвердительный ответ.- Он сплел их пальцы, сделав ладони единым кулаком. “Я хочу, чтобы вы знали, что я никого не убивал.





“А ты не знал? Ты был весь в крови.





“Это был сын Барри, Карл. У него всегда болталась голова на плечах. Этот человек не сказал нам, где бриллианты, и Карл просто испугался. Он продолжал избивать его.





“Но вы же сами это признали.





- А кто мне поверит, если я буду все отрицать? Я отсидел свое время. Барри был ему очень благодарен. Я знал, что это поможет нам выжить. Я ненавидел ждать тебя. Я представляла себе, как проскользну между прутьями, чтобы подойти к тебе. Я так часто поддавался искушению. Я ненавидел совет по условно-досрочному освобождению. Были и такие бриллианты, Кэт. Я взял их, прежде чем впустить остальных. Я остановился здесь и закопал их под стеной в глубине сада. Меня чуть не поймали за этим занятием. А потом меня забрала полиция, когда я возвращался к тебе. Вот почему я должен был сделать растяжку, чтобы никто ничего не заподозрил. Теперь они в безопасности. Шэнкли присматривает за тем, что от них осталось.- Он рассмеялся над своим собственным загадочным комментарием. Каждый Мерсисайдец знал покойного Билла Шенкли, культового некогда менеджера футбольного клуба "Ливерпуль". “Правильно ли я поступил, Кэт?





А потом она сделала нечто удивительное. - Она поцеловала его. Он скорчился от ее прикосновения.





- Мышонок, пока я был внутри, там был кто-нибудь еще?





- Нет, Кенни. Там никогда не было никого другого.





Он наслаждался этим.





- Все будет так, как я сказал.





Я почувствовал, что она колеблется. Так же как и он.





“Что случилось?





“Но ведь все будет не так, как мы говорили, правда?





- Но почему же?





“Мы должны быть только вдвоем.- Она наклонилась ближе к нему. - Лола уже взрослая. Она может сама о себе позаботиться.





- Лола всего лишь ребенок.





“В ее возрасте я была матерью.- Она положила руку ему на плечо.





- Нет, она останется.





- Она опустила руку.





- Лола, - позвал Кенни. “Никогда больше не позволяй мне подслушивать твои разговоры. - Понял?





“Я просто пожелаю Спокойной ночи Лоле.- Кэт стояла в дверном проеме моей новой спальни, как будто эта игра в долбаные семьи была естественной.





“Только не задерживайся.





Я сел на кровать. Новый пододеяльник и наволочка странно пахли. Кенни надел их прямо из упаковки, не постирав предварительно. Они все еще несли на себе острые складки своего заключения.





“Лола, - Кэти притянула меня к себе и прошептала на ухо. “Он сказал мне, когда мы были детьми: "я собираюсь положить в тебя ребенка, и это будет особенным, как у меня и папы", как будто я не имел к этому никакого отношения. Я не могу вынести, когда он прикасается ко мне. Когда я почувствовала, как ты двигаешься внутри меня, я испугалась, что ты будешь извивающейся змеей, но ты была моей . Я сделаю все, чтобы он ушел от нас и Ами. Я был тем, кто сказал об этом полиции.





Дядя. Отец. Стоит ли удивляться, что я чудовище?





- Кенни всегда ошибался. Он думал, что это от папы, хотя никогда не видел, чтобы тот это делал. Это от мамы. Это сводило ее с ума, когда она сдерживалась. Она чуть не повернулась, когда ее хватил удар. Я должен знать, ты тоже можешь это сделать?





- Ну и что же?





- Мы не можем терять время. Ты можешь превратиться, - она заколебалась, - в змею?





“Утвердительный ответ.- Я не мог встретиться с ней взглядом.





“Хороший. Сделай это, как только я уйду.- Она открыла окно. - Выходите через решетку. А ты влезешь?





“Не знаю, смогу ли я. Я не уверен, что смогу сделать это по своему желанию.





“Пытаться. Убирайся отсюда.





Паника поднялась в моей груди. “А как же ты?





“Я собираюсь сделать то, что должен был сделать давным-давно.- Она показала мне нож для чистки овощей в заднем кармане, а затем натянула на него свой мешковатый свитер. Должно быть, это было все, что она успела схватить. “Я не буду сильно отставать от тебя.





“А что, если нет?





“Не задавай глупых вопросов, - она сделала паузу, - прости, что я не такая сильная. Мне жаль, что я не могу вытащить тебя отсюда.





- Кэти, - прогремел голос Кенни из коридора, - пора спать.





Когда она ушла, я услышал, как в замке повернулся ключ.





Я прошелся по ящикам и платяному шкафу. Кенни набил их одеждой. Я не хотела прикасаться ни к чему, что исходило от него. Там не было ничего, что я мог бы использовать в качестве оружия или помочь мне бежать.





Я не изменился с тех пор, как укусил Джейд. Я лег, стараясь успокоить дыхание и сосредоточиться. Но ничего не случилось. Тишина заполнила мои мысли вместе со всем тем, что он мог бы сделать с Кэти.





Я задремал, где-то ближе к раннему утру, часто просыпаясь в незнакомой комнате. Я скучала по Таллуле рядом со мной в кровати, которую мы делили с детства. Я скучал по ее теплу и спутанным волосам.





Когда Кенни меня выпустил, было уже далеко за полдень.





“А где моя мама?





“Сюда.





В подвале стоял морозильный шкаф. Кенни поднял крышку. Кэти была внутри, застывшая в сгорбленном положении, скрестив руки на груди. Замерзшая кровь блестела на ране в ее голове и покрывала инеем одну сторону ее лица.





Кенни положил руку мне на плечо, как будто мы были плакальщиками на поминках. Я должен был брыкаться и кричать, но я был так же заморожен, как и она.





Одно из запястий Кэти было скрючено под неестественным углом.





“Она предала меня. Я всегда знал это, в глубине души.- Он захлопнул крышку. - Теперь остались только ты и я, малыш.





Он провел меня через весь дом в заднюю комнату с двойными дверями. Там были десятки танков, которые отбрасывали свет. В некоторых из них была одна змея, в других-несколько, которые были свернуты вместе, как груды кишок.





“Моя красота. Я начну их разводить.





Там были кукурузные змеи, шаровидные питоны, ленточные змеи, хотя тогда у меня не было для них названий, и все они были хорошими домашними животными. Я остановился у одного танка. У него была широкая голова с тупой мордой.





- А, познакомьтесь с Шэнкли.- Кенни приложил руку к стеклу. “Его было трудно найти. Их называют коттонами, потому что они так широко открывают рот, чтобы показать свои клыки, что вы видите всю белую подкладку внутри.





Коттонмут, должно быть, был очень молод. Я помню его оливково-зеленый цвет и четкий полосатый узор на спине, который он терял с возрастом.





“А ты особенная, Кэти?





“Меня зовут Лола.





“Да, конечно, это так. Ты такой же, как я?





“Я совсем не такая, как ты. Оставь меня в покое.





“Я позабочусь о тебе. Как будто ты принцесса. Ты ни в чем не будешь нуждаться. И ты будешь заботиться обо мне, потому что это так работает.





- Не трогай меня, мать твою.





Кенни прижал мое лицо к аквариуму. Шенкли показал мне свой бледный живот, когда он скользнул ко мне.





- Побойся его, - кивнул Кенни на змею, - у него все еще есть клыки. Я сделаю мяту из его яда.





Шенкли вскарабкался на ветку своего танка и устроился там.





Кенни толкнул меня вниз одной рукой и расстегнул пряжку ремня другой.





“Я же твоя дочь.” Это была моя последняя защита.





- Это я знаю.





Затем он засунул свой раздвоенный язык мне в рот.





Я не мог пошевелиться. Место между моими ногами онемело. Я уже пробовала секс с парнем из колледжа. Я знал, о чем он говорит. Однажды днем мы споткнулись и упали кучей в кустах у старого озера для лодок. Это не был опыт, чтобы поджечь мир, но это было достаточно удовлетворительно.





Это было не просто сексуальное преступление, это было преступление власти. Кенни хотел моего страха. Я сжалась в отдаленных уголках себя, пытаясь отступить туда, куда он не мог последовать. Его оргазм был неохотным, доставленным с коротким, удовлетворенным стоном.





Потом он сидел с расстегнутыми штанами и смотрел на меня так, словно ждал, что я что-то сделаю. Я застыл на месте. Я даже не уверен, что моргнул. Именно так, должно быть, чувствовала себя Кэти, навсегда застрявшая в том единственном моменте инерции и шока, который держал ее на одном месте всю жизнь. И она была права. Она должна была бежать, пока была такая возможность. Нахуй ее мать. И Эми, за все то хорошее, что она ей сделала.





Кенни встал. Я подумала, что это случится снова, и тогда он бросит меня в морозилку. Вместо этого он поднялся наверх, тяжело ступая от разочарования.





- Не засиживайся допоздна, малыш.





Мне кажется, я тоже чего-то ждала, хотя должна была искать что-то острое, чтобы воткнуть ему между ребер. Я не могла ничего вызвать, я все еще была слишком глубоко внутри себя.





Мне было холоднее, чем когда-либо прежде, хотя летняя ночь была душной. В комнате было душно, несмотря на то, что окно было широко открыто и упиралось в решетку. Иногда, когда Джорджии нет рядом, мне становится так холодно.





Вставай, пока он тебя не вспомнил и не спустился за новой порцией.





“Лола.- В окно донесся чей-то голос.





Это была Таллула, бледный призрак за стеклом. Ее рот двигался, когда она схватилась за прутья решетки.





Я отвернулся с детской непосредственностью: если я ее не вижу, значит, и она меня не видит. Я не хотел, чтобы она видела меня таким. Мне пришло в голову, что она могла быть свидетелем всего этого. Я обернулся, но она уже ушла, и я закрыл глаза.





Мне следовало бы знать, что Таллула никогда не оставит меня. Змеи завороженно покачивались в своих Чан-ках. Таллула была длинной и белой, с бледно-желтыми отметинами. Стройная и великолепная. Она скользнула по мне и легла на грудь, поднимаясь на дыбы. Я не мог дышать, потому что у меня перехватило дыхание. Я чувствовал, как ее мышцы сокращаются, а гладкий живот прижимается к моей голой груди.





Вставай, вставай, а то он спустится и найдет ее вот так.





А ты особенный?





Она высунула язык и коснулась моих губ. У меня не было выбора. Я должен был сделать это ради нее. Там был прилив смазки, которая ослабила верхний слой моей кожи. Изменение было быстрым, мое мальчишеское тело, с его плоской грудью и узкими бедрами, идеально подходящими для трансформации.





Я выполз из своей человеческой мантии. Линька была хороша. Я избавилась от каждой своей клеточки, к которой прикасался Кенни.





И Таллула, и я не поддаемся идентификации среди моих обширных исследований змей, несущих свойства сразу нескольких видов. Мы были идеальной парой для охоты. Ямы на моем лице были чувствительны к теплу, способные обнаружить изменение в тысячную долю градуса, подавая информацию в мои зрительные нервы. Я видел мир в термальном свете. Сердце Кенни светилось в темноте. Я скользнула по краю его кровати и склонилась над подушкой. Таллула лежала рядом с ним на матрасе и ждала.





Посмотри на своих принцесс, Кенни. Посмотри, какие мы особенные.





Кенни тихонько, почти мурлыкая, захрапел.





Это миф, что змеи вывихивают свои челюсти.





Я открыла рот так широко, как только могла, растягивая гибкую связку, которая соединяла мою нижнюю челюсть с черепом. Я покрывал его макушку медленными шагами. Он фыркнул и дернулся. Я скользнула вниз по его глазам, его ресницы щекотали мне горло изнутри. Он протянул руку и коснулся своей головы.





Таллула ударила его, вонзив клыки в шею. Он вздрогнул и попытался сесть, размахивая руками и ногами, что было ошибкой, так как его ускоренное сердцебиение еще больше разогнало яд по всему телу.





Попытка прикрыть нос была самой трудной частью, несмотря на мой перестроенный рот. Я думал, что моя голова расколется. Я не был уверен, сколько еще смогу вытерпеть. Да это и не имело значения. Я не пыталась проглотить его целиком. Еще чуть-чуть, и я оказался над его ноздрями полностью.





Был только один способ спасти себя. Я понял, какие колебания он делает. Я чувствовала изменения на своем языке, его кожа становилась волокнистой. Я должен был остановить его. Я и представить себе не могла, во что он превратился.





Он ослабел от нейротоксинов Таллулы, откинулся на спинку кровати и затрясся в восхитительном припадке. Он обмочился. Я вытянула свою плоть еще дальше и закрыла ему рот, а потом долго ждала, когда он успокоится.





Я проснулся на полу рядом с Таллулой. Мы были голые. У меня болели горло и шея. Уголки моего рта были покрыты коркой засохшей крови. Мы лежали на боку, молча глядя друг на друга. В конце концов, мы были одинаковы.





“Как ты меня нашел?- Я совсем охрип.





“Мне пришлось ждать, пока Ами выйдет. Я нашел детали дома в ящике комода в ее спальне. У меня не было денег, так что мне пришлось сесть на автобус и остаток пути идти пешком. Мне жаль, что я не пришел сюда раньше.





“Теперь это не имеет значения.





Таллула подобрала нашу одежду, а потом и наши шкуры, которые лежали как саваны. Было неприятно видеть, как они были слеплены из нас, даже до контуров наших лиц.





“Я возьму их с собой. Мы можем сжечь их позже.





Я поднялся наверх. Я осторожно вошла в темную комнату, как будто Кенни мог сесть в любой момент. Он был фиолетовым, раздутым трупом с отметинами клыков на шее. Я возилась с цепочкой на его шее, не желая прикасаться к нему.





“А где Кэти?- Спросила Таллула.





- Сказал я ей.





“Показать мне.





“Нет, я не хочу, чтобы ты помнил ее такой.- Я схватил лицо Таллулы в свои ладони. “Ты же знаешь, что она не имела в виду то, что сказала, о том, что ты не принадлежишь к нам? Она пыталась защитить тебя.





Таллула кивнула, сжав губы в тонкую линию. Она даже не заплакала.





“Мы должны ее похоронить.





- Мы не можем, Таллула, мы должны выбраться отсюда. Вы меня понимаете? АМИ придет за тобой, когда поймет, что ты ушел. Есть еще кое-что.





Я сунул руку в коттонмутский Чан. Он свернулся у меня на руке, и я подняла его, прижимая к щеке. - Он ткнул меня локтем в лицо.





- Поднимите нижнюю часть.





Таллула вытащила кусочки скрученной ветки и листвы, а затем подняла фальшивое основание. - Выдохнула она. Оттуда появились пачки банкнот и матерчатые сумки. Она вытряхнула содержимое на ладонь. Больше бриллиантов, чем я могу держать в сложенных чашечкой руках.





Мы сложили деньги в рюкзак Кенни и рассовали бриллианты по карманам.





“А как насчет змей?





Мы открыли баки и вынесли их наружу. Я смотрел, как они исчезают в подлеске. Кроме Шэнкли. Я положил его в сумку и взял с собой.





Бывают дни, когда я просыпаюсь и не могу вспомнить, кто я такой, как дезориентированный путешественник, который не может вспомнить, в каком номере какой страны они находятся.





Мне больно, что Джорджия не хотела, чтобы я забрал ее из аэропорта.





Там была задержка. Я вернусь только поздно вечером. Иди спать, а я возьму такси.





Теперь я жалела, что не обратила на нее внимания и все равно ушла, вместо того чтобы лежать здесь в темноте. Резкие флуоресцентные лампы и почти пустые коридоры аэропорта предпочтительнее бескрайней темноты нашей пустой кровати.





Не идти-это глупый тест, с помощью которого я только навредил себе. Я решительно воспринял ее слова как проявление безразличия. Я хочу, чтобы она расстроилась из-за того, что меня там не было, как будто она втайне хотела, чтобы я был там все это время.





Видите, я даже сам себя путаю.





Входная дверь открывается и закрывается. Я должен встать и подойти к ней. Она входит, заметная по расстегнутым молниям ее сапог и мягкому шороху сбрасываемой одежды.





Любовь-это не только то, что вы чувствуете к кому-то, когда смотрите на него. Это то, как они заставляют вас чувствовать себя, когда они оглядываются на вас.





Джорджия-самая крутая, самая уравновешенная женщина, которую я знаю. Мы теперь старше, и наши сердца и плоть не так легко растрогать, но мне все еще интересно, что она видит, когда смотрит на меня.





“А ты меня любишь?- Мне легче спросить об этом, когда свет выключен и я отвернулся от нее.





Все в нас неправильно. Мы же любовники, сестры, уроды.





Она отвечает таким образом, что я должен ответить. Я скольжу по полу к ней, и мы превращаемся в извивающийся узел. Мы охотимся на мышей в нашей грандиозной куче, и утром мы снова здесь, в нашей постели, сплелись вместе в нашем гнезде.





Когда мы снова просыпаемся как люди, она говорит: "Конечно, я люблю тебя, чудовище.





Когда мы сбрасываем личины Джорджии и Элизы, а затем шкуры Лолы и Таллулы, мы становимся чудовищами. Сказочные звери.

 

 

 

 

Copyright © Priya Sharma

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Мертвый Джинн в Каире»

 

 

 

«Колыбельная для затерянного мира»

 

 

 

«Физика мечты»

 

 

 

«Здесь что-то произошло, но мы не совсем уверены, что это было»

 

 

 

«Тяжесть воспоминаний»