ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Смерть для меня»

 

 

 

 

Смерть для меня

 

 

Проиллюстрировано: Грег Рут

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 28 минут

 

 

 

 

 

Иоганнес Кабаль, некромант с бесчестной репутацией, имеет много общего с Эмили Дикинсон. Поскольку он не мог остановиться для смерти, то смерть любезно остановилась для него. Ну, может быть, не так уж и любезно.


Автор: Jonathan L. Howard

 

 





Иоганнесу кабалу не нравились его маленькие поездки в город.





У города было свое название, но он не стремился его использовать, точно так же, как не стремился называть местную деревню никаким другим именем, кроме “деревня”, а ближайший город - “городом”, когда у него вообще была причина упоминать о них.





Его странный дом-высокий, в пятнах сажи, словно сорванный с середины террасы и расположенный, сложенный идеально по кирпичу, в долине, где никто больше не хотел жить (во всяком случае, однажды он появился) и где никогда не было слышно колоколов часовни, независимо от преобладающего ветра,—его странный дом обеспечивал ему уединение.





Однако она не могла обеспечить его пищей. Для этого ему понадобились магазины деревни. Там уже были это была та ранняя попытка отравить его, но после того, как деревня испытала трудности с заполнением вакансии для бакалейщика, больше никаких проблем с этой стороны не возникло. Кроме того, она не могла обеспечить его некоторыми более эзотерическими припасами, чем ассамский чай и пышки. Если бы ему потребовалась, например, особенно извилистая реторта, заменяющая еще один небольшой беспорядок в его лаборатории, то в городе нашлись бы стеклодувы, которые могли бы создать ее, не задавая лишних вопросов.Город был безликим местом, безразличным и незаинтересованным в слабостях—часто невыразимо отвратительных слабостях—своих посетителей и жителей, Великой дрожащей тоской, которую городские жители называют “космополитической” и считают добродетелью. Таковы заблуждения и безумие толпы.





Кабал наслаждался анонимностью города, но всегда помнил, что его визиты будут короткими. При достаточном количестве провокаций даже самый утонченный светский человек, казалось, был способен очень быстро наложить руки на вилы и горящий факел.





Это оставило город, Полезный для промежуточных потребностей. Однако в природе городов свойственно время от времени преподносить сюрпризы, небольшие намеки на их большие столичные амбиции. В местном городке, например, был шляпный мастер по имени Джонс. Хотя сам по себе этот факт не столь примечателен, этот конкретный Шляпник придерживался побочной линии такой поразительной оккультности, что сам метод, с помощью которого Кабал открыл ее, сам по себе был бы длинным отчетом.Это, однако, не было бы увлекательным, поэтому мы должны быть удовлетворены, что у Джонса была побочная линия, у Кабала был интерес, и они оба имели финансовое понимание.





Дважды в год Кэбэл отправлялся в город и входил в дом Шляпника через грязный переулок позади него. Они встречались в кладовой, и без всяких любезностей Кэбэл давал Джонсу деньги, Джонс давал Кэбэлу несколько небольших бумажных пакетов, Кэбэл назначал дату его следующего визита, бережно складывая пакеты в свой саквояж, а затем уходил тем же путем, каким пришел, снова без всяких любезностей.





Кабал не получал удовольствия от этих визитов по целому ряду причин. Поездка ему не понравилась: хотя большинство пассажиров ехало в пригородном поезде, расстояние между его домом и деревней составляло четыре мили по проселочной дороге, полгода в грязи, а остальное время в пыли. Он бы взял свой велосипед, но в последний раз, когда он оставил его на станции, он вернулся и обнаружил, что его спицы выбиты, а шины порезаны. Оказалось, что уважение, которое жители деревни питали к нему—“уважение” здесь использовалось как синоним “страха”—не распространялось на его велосипед.Он еще не определил и не сформулировал наказание для преступника, но когда он это сделает, то наверняка сделает его более чем достаточным, чтобы предотвратить любое дальнейшее вмешательство в его собственность.





Да и сам город ему не очень нравился. Оказавшись в липкой паутине между крахом местной легкой промышленности и тем, что должно было прийти ей на смену, это место медленно продвигалось вперед на своих муниципальных лаврах, если можно себе такое представить. Улицы подметали редко и без особой уверенности, витрины магазинов собирали мертвых мух, а мимо сановников, застигнутых в драматических позах, дабы увещевать пропавшее население к более важным вещам, смотрели вниз на пустую городскую площадь. Но эти давно умершие ораторы теперь не собирали толпы, только голубиное гуано.Джонс настоял на том, чтобы Кэбэл подошел к магазину через переулок, примыкающий к нему сзади, - раздражающая настойчивость, учитывая редкость прохожих на главной улице.





Паранойя была третьей из причин, по которым Кабал не любил посещать магазин Джонса. Не его собственная; это не паранойя, когда кто—то верит, что люди хотят “достать” его, и кто-то оказывается некромантом-это определенно. Нет, Кабал питал подозрения относительно душевного состояния Джонса. Во время своего последнего визита Джонс почти все время просидел у окна, глядя сквозь пыльные шторы на улицу, нетерпеливо жестикулируя кабалу оставить деньги, нетерпеливо жестикулируя кабалу взять пакеты.





Кабалю не понравилось, что на него нетерпеливо махнули рукой, и он еще немного задержался.





“А почему вам так не терпится увидеть, как я ухожу, Герр Джонс?- Спросил Кабал, с преувеличенной осторожностью укладывая бумажные пакеты в свою сумку.





Джонс посмотрел на него, слегка шокированный, и Кабал понял, что тот не осознает, насколько очевидно его поведение.





“Этот. . . то, что я достал для вас, мистер Кэбэл, материалы . Я. . . вы цените их редкость?





“Это ведь не будет началом разговора о росте цен, не так ли?





- Нет! - Нет, но ... . . это очень опасно. То, что я должен сделать! Ужасные преступления против Фей! Видимые и невидимые, у них есть долгая память.





Кабал присоединился к нему у окна, и они вместе смотрели на высохший город. “Не очень хорошее место для колец фей, не так ли? Осмелюсь сказать, что отцы города тоже не учли включение лесных полян и тенистых беседок в свои муниципальные планы.- Он снова принялся собирать чемодан, на этот раз работая быстро, чтобы поскорее убраться из этого места. - Ты слишком много волнуешься, Джонс. У меня были стычки с ними в прошлом, и они все мерцают пылью и без штанов. Фэй, то есть—не гражданские отцы. Силы фей На исходе—такие места, как это, вытесняют из них жизнь.Вам было бы разумнее сосредоточить свою энергию на том, чтобы ваши клиенты были счастливы. В обеих ваших репликах.





Оглядываясь назад, возможно, Джонс воспринял это как угрозу, и теперь Кабал сожалел о своем выборе слов. Он подозревал, что его следующий визит будет еще менее приятным из-за этого.





И вот теперь это время пришло. Он вышел на крыльцо, проверил, заперта ли дверь, взял свой саквояж "Гладстон" и зашагал прочь.





Идя по садовой дорожке, он очень остро ощущал на себе взгляд бесчисленных маленьких глаз, наблюдавших за ним из-за укрытия цветочных клумб. Существа в саду были, по строгому определению словаря, сами феями, но они скорее окунулись бы в святую воду, чем надели колокольчик вместо шляпы или какую-нибудь другую мимическую чепуху, обычно связанную с их родней. Он видел их нечасто, но последний раз, когда он мельком видел их, был одет в крысиный череп в качестве шапки на его маленьком остром лице.





Если бы они были полезны в качестве источника специальных материалов, поставляемых Джонсом, Кабал был бы вполне счастлив—возможно, даже восхищен—отобрать всю хихикающую толпу из них. Однако они были самого низкого сорта, и любые странные эссенции, которые он мог бы выжать из них, были бы загрязнены и, вероятно, вызвали бы проблемы с текущим направлением исследований Кабала. Учитывая все обстоятельства, Кабал был вполне счастлив позволить Джонсу сделать всю тяжелую работу по блужданию вокруг волшебных холмов с сачком для бабочек и калечащимся бельем. Кроме того, вещи в его саду имели свое предназначение.Немногие продавцы добирались до его дверей, а те, кто это делал, никогда не возвращались к воротам.





Сегодня не было никаких обычных маленьких добродушных насмешек со стороны обитателей сада по поводу его происхождения, личных привычек и внешнего вида; возможно, они догадывались о его делах. Он закрыл за собой садовую калитку и направился к деревенской станции.





Ходьба помогла ему собраться с мыслями, и сегодня он думал о том, как это неприятно-идти пешком. Воздух был влажным и неподвижным, и он с неприятным чувством почувствовал, что вспотел. Кабал рассматривал потение как одно из самых тонких мест природы человечеству и его притязаниям на первобытные виды. Трудно считать себя цивилизованным человеком, когда он просачивается в теплую погоду. Кабал был вдвойне проклят своим гардеробом: черный костюм и шляпа—остроносая вещь американского происхождения, которую он купил в минуту безумия в магазине Джонса-черные туфли, носки и тонкий галстук.Оно впитывало в себя солнце, и Кабал вспотел, его привычно плохое настроение падало от ужасного к отвратительному.





Если бы карета не была таким сюрпризом, он был бы рад той тени, которую она внезапно бросила на него. Как бы то ни было, он резко повернулся, когда дневной свет исчез, и отступил назад, заставив солнце снова упасть на его лицо. Сквозь очки с синими тонированными стеклами было видно, что кузов кареты был черным и лишенным деталей-внезапное явление, столь же неожиданное, как дождь из рыбы. Он посмотрел вверх и вниз по дороге. Как же он не услышал ее приближения? Почему в воздухе не было пыли, чтобы отметить его проход? Он отошел в сторону, чтобы лучше рассмотреть его.





Карета представляла собой хорошо оснащенное Ландо в стиле Сефтона, неподвижно сидящее на своей спирально-пружинной подвеске. В упряжке ехали два огромных черных жеребца. Бельгийские негры, если Кабал не ошибался, порода, часто используемая для рисования катафалков.





Черным, как лошади, черным, как ливрея, был взгляд, который бросил на него Кучер. В одежде этого человека не было ничего лично позорного или недоброжелательного—дорожная куртка и плащ, толстый шарф на нижней части лица, уменьшенный цилиндр Мюллеровского типа, все черное, как душа банкира. Но то, как они цеплялись за него, набрасывались на него, как вороны на виселицу, почти нервировало. Кабал чувствовал себя плохо приспособленным к погоде в костюме, но этот человек был одет в пальто и шарф.Они долго смотрели друг на друга-глаза Кабала за синими стеклами, невидимые за тяжелыми очками Кучера. В его позе не было ни малейшего намека на намерение или позу, пока, наконец, он не отвернулся, чтобы мрачно или философски—Это было невозможно сказать—посмотреть на лошадиные задницы, стоящие перед ним. Кабал почувствовал, что ему следовало бы обидеться, но почему-то, глядя на сгорбленные плечи Кучера, он подумал, что это пустая трата энергии, все равно что обижаться на погодного петуха за то, что тот уехал.





На самом деле, теперь, когда он присмотрелся внимательнее к этим сгорбленным плечам, у него возникло мимолетное ощущение движения под тканью, от плеч вниз, под темной массой пальто. Как будто, как ни странно, у этого человека были крылья.





Отнюдь не воображаемый по натуре, Кабал немедленно переключил свое внимание на саму карету. Как только он это сделал, дверь открылась. Он отметил, что это было сделано без движения дверной ручки, что казалось неуместным. Внутри не было ничего, кроме мрака, теней яркого дня. Чувствуя, что его обычное состояние раздражения миром и большинством вещей в нем оседает на него, как облако вшей, Кабал снял свои солнцезащитные очки, чтобы лучше видеть внутри.





Женщина была прекрасна, в этом не было никакого сомнения. Она была белой, красной и черной: ее кожа; ее волосы и губы; ее платье. И глаза у нее тоже были темные и бездушные, как восковая фигура. Смотреть в них было все равно что смотреть в космос. Несмотря на теплый день и пот, пропитавший его рубашку, он почувствовал странную холодную дрожь, которая, хотя и не была совсем неприятной, все же была далеко не приятной. Они долго смотрели друг на друга-она в своем вдовьем платье, он в своем недовольстве.





“Если вы ищете кладбище, - сказал он наконец, - то вы совершенно не на той дороге.- Он сделал мысленную пометку проверить недавние захоронения на предмет возможного экспериментального материала.





- Садись, - сказала она, игнорируя его замечание. “Ты и я, мы едем по одной дороге, по крайней мере, немного.





Как оказалось, это было само собой разумеющейся истиной. Но Кабал не собирался прыгать в чужие экипажи. Там лежал мешок на голове, дубинка на черепе и, если ему повезет, Неглубокая могила в кустарнике. “Я пойду пешком, - сказал он, повернулся, сделал шаг и обнаружил, что сидит напротив женщины. Дверь захлопнулась, и карета с грохотом покатилась дальше. Кабал в ужасе огляделся по сторонам. Он еще ни разу не решился поставить ногу на ступеньку, забраться в карету и занять свое место. Неважно. Он просто уйдет.Он уже не в первый раз выпрыгивал из движущегося экипажа.





Он потянулся к ручке и обнаружил, что ее там нет. - Он сделал яростную паузу. Он мог бы поискать его, но все это выглядело очень похоже на свершившийся факт. Если он будет шарить в дверях, то, вероятно, просто выставит себя идиотом, даже больше, чем идиот, который входит в вагон, сам того не желая. Вместо этого он откинулся назад и пристально посмотрел на женщину. В этом взгляде было что-то свирепое, но он ничего не мог с собой поделать.





- Спасибо за ваше предложение. Если вы будете так любезны высадить меня на вокзале, я буду вам очень признателен.





Они ехали молча в течение двух минут, прежде чем женщины заговорили, ее голос был тихим и музыкальным. “Вы едете по пустынной дороге, Мистер Кэбэл.





А, подумал Кабал. Так начинается двойной разговор. Я не потерплю ничего подобного .





“Ты прекрасно знаешь, кто я. Я не верю, что вы просто случайно проходили мимо, и я не верю, что я мог бы сделать такой беспорядок из простого акта избегания присоединиться к вам здесь без помощи. Я очень занятой человек.—он не увидел обручального кольца под черным кружевом ее перчаток и отважился сказать: - фрейлейн. Я хотел бы попросить вас отказаться от ваших попыток проявить такт, лицемерие и уклончивые разговоры. Если у вас есть что сказать, скажите это.





К его великому и все возрастающему раздражению, она совсем не смутилась, а только сладко улыбнулась, как маленькому ребенку, который неудачно попытался произнести трехсложное слово.





Еще две минуты они ехали молча.





Наконец женщины заговорили снова, ее голос был тихим и музыкальным. “Вы едете по пустынной дороге, Мистер Кэбэл.





Кабала охватило сильное чувство дежавю, и не только от повторения этих слов, но и от небольшого холмика, увенчанного старым вязом, который он видел в окно. Он был уверен, что смотрел именно на это дерево, когда она говорила в последний раз. Он начал понимать правила этой игры и, не имея никакого желания провести остаток дня, видя тот же вяз на том же пригорке, решил, что будет играть, хотя и не в самом спортивном расположении духа.





“Я предпочитаю путешествовать один.





К ее неудовольствию, ее улыбка стала еще шире. “Но так было всегда? В твоих мечтах, это все еще так? Или ты хочешь немного вернуться назад? Скрутить нить целиком-это жестокая Атропа .





Губы кабала стали тонкими, а лицо-бледным. - Вы, мадам, ступили на опасную почву . . .- сказал он так тихо, что его слова потонули в топоте копыт и скрипе дерева.





И все же ей казалось, что она слышит его, и все же ей было все равно.





“. . . эта жестокая Атропа была так коротка.- Ее глаза сияли, когда она говорила, резкие ледяные кристаллы чего-то похожего на жестокость в каждом слоге.





- Заткнись!- Кабал внезапно пришел в ярость, его крепко сдерживаемый гнев вырвался на свободу. - Заткни свой вердамтский рот! Вы думаете, что можете просто похитить меня таким образом, и я не знаю, кто вы?- Он порылся в кармане и вытащил маленький кусочек изъеденного металла, который он с ядовитой быстротой положил на ее бледную плоть между манжетой и перчаткой. Она смотрела на него удивленными глазами, когда он, бледный от ярости, с дрожащим дыханием, сильнее прижал металл к ее коже.





“А чего ты ожидаешь?- спросила она с вежливым интересом.





Ярость кабала покинула его так же быстро, как и возникла. Он посмотрел на кусок металла, на ее запястье, снова на металл и наконец опустил его в карман. Он откинул назад свои короткие светлые волосы и снова обрел самообладание. “I’m sorry, fraulein. Ваши вопросы были слишком дерзкими, чтобы терпеть их, но все же . . .- Потеря самообладания напугала его гораздо больше, чем ее.





“Что это было?- спокойно пробормотала она, неопределенно указывая на его карман.





- Метеоритное холодное железо. Я. . . прости меня. . . Я предположил, что ты из фей. Если бы это было так, он бы тебя сжег. Я явно ошибся.- Он смущенно кашлянул. “Моя нынешняя линия экспериментов, я почти ожидаю репрессий.





Вяз на своем пригорке снова прошел мимо.





“Вы правы в одном отношении, Мистер Кэбэл. Времени мало. Возможно, даже меньше, чем ты думаешь. Мы коснулись вкратце, если не достаточно кратко, вашего прошлого, и вы говорите о ваших нынешних начинаниях. Но я. . .- Она протянула руку к борту кареты и потянула вниз складную столешницу, пока та не легла ей на колени. Затем, небрежно и без всякого притворства, она достала из воздуха колоду карт и разложила их лицом вниз. Взяв последнюю карту, она просунула ее под край покрывала и перевернула. Карты послушно потекли по их спинам волной, открывая лица.Кабал слегка поморщился. Карта таро. - Я имею дело с будущим людей. Или, - она подняла карточку, которую держала так, чтобы Кабал мог видеть ее лицо, - отсутствие того же самого.





Это была тринадцатая карта. Смерть. Как ни странно, смерть не была представлена скелетом с косой. Вместо этого на карточке был изображен экипаж на пустынной дороге. Из его окна выглянула женщина в черном, красном и белом.





- А-а, - протянул Кабал.





Она сделала ему одолжение и опустила глаза, собирая карты, делая вид, что не замечает его замешательства и смятения. - Мы с тобой не враги, Иоганнес.- Она подняла глаза и широко улыбнулась ему. “Вы не возражаете, если я буду называть вас "Йоханнес", не так ли?- Кэбэл, находя дипломатию и самосохранение вполне мог бы быть тем же самым в тот момент, не сделал этого. “Мы не враги, как бы вы в это ни верили. Твой враг-время.- Она махнула рукой в сторону окна, за которым как раз снова показался вяз.





“Точность.- Кабал уже начал приходить в себя.





“Нисколько. Фундаментальная точка.- Она протянула ему карты. Поджав губы, он разрезал колоду. Она приятно улыбнулась и начала раскладывать их. - Никто не знает, когда закончится твое время.





“А ты знаешь.





-Я не знаю. - она закончила раскладывать карты на столе гадалки. Она заметила, как он приподнял бровь. “Нет. Но когда придет время, все будет достаточно ясно. Всегда есть индикаторы. О прошлом”—она постучала пальцами по картам, - настоящем и, по моему глубокому убеждению, о будущем.- Она перевернула карточку.





Кабал вытянул шею, чтобы посмотреть. - Карта X. Колесо. Это хорошо, я думаю.





“Для большинства людей, которые не делают того, что делаешь ты, это так. Вы верите в карму?





“Нет.





- Это позор, потому что она есть на этой карточке.- Она снова начала собирать карты. “Я думаю, что нам нужно использовать какую-то альтернативную технику.





- Он остановил ее. “Радовать. Ублажай мое любопытство.- Он перевернул карточку, отмечая свое прошлое.





- Любовники, Иоганнес. Ну и ну, - мягко заметила она.





Он шмыгнул носом и перевернул карточку, помечая свой подарок. - Карта I. Фокусник. Ха!





Она взяла карточку и некоторое время смотрела на нее, прежде чем повернуть к нему лицо. “А ты уверен? Кабал снова посмотрел на него. Карточка 0. дурак.





Она положила карту обратно в колоду и перетасовала ее. “Я всегда сам их путаю.





Кабал некоторое время смотрел на нее, прежде чем спросить: В моей профессии таких много, как эта. Ну, во всяком случае, несколько. Неужели все они получают такие визиты, как этот?





- Нет, Йоханнес. Но это не так. Вы-особый случай.





- Особенный?- Это звучит опасно. “В каком смысле?





Но женщина его не слушала. Прежде чем вернуть карту, отмечавшую прошлое Кабала, она перевернула ее в руке и внимательно посмотрела на нее. - Просто особенный, - рассеянно ответила она. Она вернула его на палубу и посмотрела на Кабала таким взглядом, который он никак не мог понять. - Дайте мне вашу руку, - сказала она без всякого выражения, без улыбки.





С легким трепетом Кабал протянул ему правую руку. Она сняла перчатки, прежде чем взять его за руку. Ее кожа была гладкой и прохладной; Кабал поймал себя на том, что думает о статуе средневековой леди, похороненной ее мужем в церковном склепе, который он однажды посетил, размером с леди из мрамора. Если женщина и заметила легкую дрожь, пробежавшую по его телу, то не подала виду.





- Длинный средний палец. Сильный палец.





Кабал невольно заинтересовался. - И что это значит?





“Это значит, что ты, вероятно, очень хорошо умеешь стряхивать вещи.- Ее улыбка вернулась еще более озорной, чем прежде. “О, и еще кое-что, но это не имеет отношения к делу.- Она повернула его руку ладонью вверх, и улыбка исчезла. Она очень серьезно посмотрела на него. “Все это подводит нас к моему интересу к тебе, Иоганн Кабал.





- Да, ваш интерес ко мне, - спокойно ответил Кабал, гадая, как далеко он уйдет, если бросится из окна кареты. У него было гнетущее чувство, что стекло не разобьется.





Она повернула его руку так, чтобы он мог видеть ладонь, и указала на участок от паутины между большим и указательным пальцами вниз по дуге до середины запястья. “А ты не знаешь, чего здесь не хватает?





- Знаешь, цыган Петуленгро не упомянул ни одного из них .





Она остановила его: “Я слышал о твоем остроумии. Держи это при себе.- Она снова указала на его ладонь. - Ты ходишь без спасательной жилетки, Йоханнес. Это просто не делается.





- Линия жизни? Сбитый с толку, он убрал руку и внимательно посмотрел на свою ладонь. Теперь, когда она упомянула об этом, он не выглядел таким захламленным, как, возможно, следовало бы. У него были воспоминания о линии, идущей точно так же, как она показала ему, бегущей вокруг основания тенарского возвышения. Теперь же не было ничего, кроме ожидаемой тонкой географии мельчайших пиков и впадин. Он подозрительно посмотрел на нее. - Странное стечение обстоятельств, не более того. Почему ты так интересуешься?





- Это не просто причудливое стечение обстоятельств, Йоханнес. Это против правил.





- Чьи это правила?





“Подкопать. И последнее слово в спорах, как правило, остается за мной. Итак, как случилось, что вы потеряли свою линию жизни? А теперь подумай хорошенько.- Улыбка вернулась на его лицо. У кабала возникло ощущение, что кошка забавляется с мышью, или полевкой, или каким-то другим мелким грызуном, и ему было все равно, кто бы она ни была.





“Я не люблю, когда со мной играют, - резко сказал он.





“Я знаю, что ты так думаешь,-ответила она, как будто разговаривала с четырехлетним ребенком. Она сбросила манеру поведения, как маску, но сохранила более холодное воплощение улыбки. “Я знаю о тебе очень много. Я знаю, ты думаешь, что можешь обмануть меня.





“Я обманул тебя. - Я умер. Я справился с этим.





- Однажды тебе это удалось. Не будь таким самоуверенным и не думай, что сможешь справиться с этим снова. Ты вообще ничего не обманул. Только отложил неизбежное. Что возвращает нас обратно”, - она снова взяла его руку и подняла ее так, чтобы видеть его ладонь. Она сделала это с такой неожиданной силой, что Кабал невольно ахнул:- Она улыбнулась без тени юмора. - Что же нам теперь делать, чтобы все исправить, Иоганнес?





Она не ослабляла хватку, и Кабал почувствовал, что боль усиливается. Трудно было поверить, что молодая—хотя бы внешне—дама, сидевшая напротив него, оказывала на него такое давление, которое обычно ассоциируется у горилл с желанием что-то доказать. Теперь он уже не чувствовал боли, стремясь к предгорьям агонии.





“Вы готовы выслушать мои предложения?- ему удалось обойтись без рыданий.





“Нет. В данном случае, я думаю, что у меня уже есть решение.





Она осторожно положила кончик своего свободного большого пальца на кожу между основаниями его большого и указательного пальцев. Затем, с внезапным яростным толчком, она вогнала свой ноготь в плоть.





Агония кабала в мгновение ока превратилась из просто очень неприятной в раскаленную. Он не мог вздохнуть, чтобы закричать, его ноги беспомощно скребли по полу кареты, свободная рука схватилась за край сиденья, а пальцы впились в обивку. Он чувствовал, как в ее руке ломаются кости, как они ломаются снова и снова.Он хотел упасть, но она держала его руку так же легко и неподвижно, как если бы действительно была той мраморной статуей, держала его руку свободной от малейшего трепета, когда проводила ногтем по его ладони, огибая тенарскую возвышенность, медленно и осторожно разрезая его руку. Плоть под ногтем отошла назад, острее любого скальпеля, отодрала подкожный слой, плоть под ним, мускулатуру, кровеносные сосуды раздвинулись, вплоть до белой кости в красной оправе. Кровь стекала по его запястью,пропитывая рукав рубашки.





Внезапно он оказался на дороге, катаясь лицом вниз в пыли. Его сумка с глухим стуком приземлилась рядом с его головой. Когда он сморгнул слезы боли, когда он обнял и погладил свою искалеченную руку к груди, он услышал, как она сказала: “Помни, Кабал. Ты вообще ничего не обманул. Только отложил неизбежное. Таковы правила игры.





Он перевернулся, выплевывая грязные ругательства на трех мертвых языках. И обнаружил, что проклинает верстовой столб. Ни экипажа, ни лошадей, ни Кучера, ни пассажира не было видно вообще.





Он уже давно перестал удивляться. Его не удивило, что дорожный знак показал, что его долгая поездка в экипаже проехала меньше полумили. Его не удивило, что, повернувшись, он увидел перед собой небольшой холмик, увенчанный старым вязом. Это не удивило его, когда он рискнул взглянуть на свою раздавленную и порезанную руку .





- Он моргнул. Нет, заключил он, на самом деле это было довольно удивительно. Его рука, казалось, была цела и невредима. Ни искалеченных пальцев, ни кровавого ручейка, вытекающего из его хватки, ни пропитанного кровью рукава-вообще ничего. Вот только ... Он наклонил руку, чтобы получше рассмотреть ладонь на солнце. Вот только теперь у него была линия жизни. Он выглядел так, как будто всегда был здесь; он выглядел так, как будто он принадлежал. Кроме легкого зуда покалывания, которое прошло по коже, не было ничего, что могло бы отличить его от любой другой линии на его руке.





- Он нахмурился. Все эти неприятности из-за складки на коже? Внимание высшей силы к этому ? Он осторожно потер ее, но она осталась на месте.





Кабал достал из кармана часы. Его способность принять необъяснимое в то утро была поднята до такой степени, что он едва ли выказал большее удивление, чем заслужил легкое фырканье, когда обнаружил, что прошло чуть меньше двух минут с тех пор, как он в последний раз проверял ее, за несколько мгновений до того, как появилась карета. У него еще было время добраться до станции. Но ему все равно придется идти пешком. Подхватив свою сумку, Иоганн Кабал снова зашагал по дороге.





После того, как его впустили в кладовую позади магазина Шляпника, Кабал тяжело опустил свою сумку на старый рабочий стол и прислонился там, положив обе ладони на стол, пока он приводил себя в порядок.





“До сих пор у меня был очень плохой день, мистер Джонс. Я надеюсь, что ты не станешь добавлять мне горя.





Не получив ответа, он повернул голову и посмотрел на нервничающего Шляпника. Джонс, казалось, почти не слушал его. Он стоял на своем обычном месте у окна, дергая жалюзи. Кабал подавил свое разочарование из-за того, что этому человеку не хватает концентрации. Потребовалось много времени, чтобы вырастить Джонса, чтобы заставить его доверять кабалу настолько, чтобы использовать свои особые таланты для удовлетворения его потребностей. Как бы то ни было, Кабал пришел к выводу, что вся эта линия расследования может быть в корне ошибочной и что он в любом случае достаточно скоро положит этому конец.Тем не менее, это стоило уничтожения еще нескольких десятков трепещущих лесных типов, чтобы быть уверенным. Когда Кабал в детстве читал Питера Пэна, он поймал себя на мысли: "Да, я действительно верю в фей. Но я все равно хочу, чтобы ты умер.





- Ну, хватит любезностей, - сказал Кабал, по-прежнему не зная, что ответить. “Вы собрали мои припасы, Герр Джонс?





Джонс по-прежнему не отвечал. “На что именно ты смотришь?- Спросил Кабал, присоединяясь к нему у окна. Они смотрели вниз на пыльную, неинтересную улицу. Все это выглядело неинтересно, если не считать пыли. Кабал чувствовал себя неуверенно и странно не в духе. Он чувствовал себя неприятно отстраненным от полного переживания реальности с тех пор, как увидел эту чепуху в карете.





Он посмотрел вниз на свою линию жизни. Он даже не заметил, что она исчезла. Когда он—за неимением лучшего термина-умер в тот раз, состояние отпечатка его ладони по возвращении из той Темной Долины —по иронии судьбы— не вызывало особого беспокойства. Теперь же он не мог перестать украдкой поглядывать на свою ладонь.





“Я боюсь смерти, Мистер Кэбэл, - тихо сказал Джонс, все еще глядя на пустую улицу.





Эти слова настолько совпадали с собственными мыслями Кабала, что он едва ли осознавал, что они вообще были произнесены. “Когда-то я был мертв, - рассеянно сказал Кабал, не отрывая взгляда от своей руки. Он не заметил внезапного испуганного взгляда Джонса. - Много лет назад. Эксперимент. Я приостановил свои жизненные показатели на девять минут и сорок четыре секунды. Я искал вдохновения, понимания.- Вид восстановленной линии жизни очаровал его. “Я ничего такого не нашел. В лаборатории стало темно, и тут я проснулся. Только приборы уверяли меня, что я не просто заснул.





“Делавший. . . ты что-нибудь видел?- Джонс боялся спросить, но боялся и не спросить.





“Нет. Вообще ничего. Никакой загробной жизни. Хотя. . . Там есть ад.





- Черт возьми! Как.





“Я это уже видел. Посетил. В тот раз я был еще жив. Это была не очень приятная однодневная поездка. Это был не самый приятный год.- Он нахмурился. Это была настоящая головоломка. - Интересно, как это я ничего не видел? Я бы так и сделал, конечно . . . О. Конечно.- Он улыбнулся про себя, как же он мог забыть эту маленькую деталь. “У меня не было души.





Это было небольшое упущение. Если бы он продолжил фразу чуть дальше, включив в нее “но теперь у меня есть один”, все могло бы обернуться иначе. Кабал понял это позже, когда проанализировал события дня, но—прямо сейчас-это казалось несущественным моментом. Немного случайности, что по научным причинам он счел нужным продать свою душу и что позже, по научным причинам, он счел нужным вернуть ее.





Он, конечно, не оценил его значение в то время, когда это могло бы принести некоторую пользу. Вид того, что Джонс совершенно обезумел от страха, излишне отвлек его от этого вывода.





- Это ты!- сказал Джонс, отступая назад. “Это ты!





“Конечно, это я, - ответил Кабал.





Это, как он позже понял, было совершенно неправильно говорить в тот момент.





Джонс заговорил, но это был такой пароксизм страха и ужаса, что слова падали друг на друга и становились пронзительной, рыдающей тарабарщиной. Кабал смотрел на него в полном замешательстве. Что же нашло на этого человека?





Возможно, предположил Кабал с растущим чувством угрозы, паранойя Джонса зашла слишком далеко. Возможно, он, Кабал, слишком часто просил Джонса рисковать своей шеей. Возможно, Джонс был занят между экскурсиями и теми редкими случаями, когда кому—то действительно нужна была шляпа, создавая воображаемый мир угрозы и заговора-мир, в который Кабал случайно наткнулся своим явно зловещим комментарием.





То, что произошло дальше, произошло быстро, и Кабал едва ли осознавал всю цепь событий, даже когда они происходили. Он просто реагировал на стимулы, рассуждал быстро и без размышлений, и действовал в соответствии с этим рассуждением.





Джонс продолжал отодвигаться от него, пока он не дошел до конца стола. Его глаза опустились, и он потянулся к ручке одного из ящиков стола. Кабал наблюдал за ним с осторожным любопытством, но не ощущая реальной опасности.





А потом началась боль.





Это было живое эхо той агонии, которую он испытал ранее в тот же день, обжигающее его руку, как будто плоть была вскрыта лезвием ледяного купороса. Он задохнулся от неожиданности и сжал пораженную руку другой, когда посмотрел вниз на открытую ладонь. То, что он увидел, сначала смутило его, а потом ужаснуло. Линия его жизни укорачивалась прямо на глазах, обжигая кожу подобно быстрому фитилю. Он видел, как складка исчезает в капле кипящей крови, оставляя после себя только гладкую кожу.





Он поднял глаза: Джонс уже открыл ящик, украдкой поглядывая на Кабала, пока тот рылся в нем.





Кабал потянулся к своей сумке, двумя быстрыми рывками расстегнул ремень и пряжку, а затем распахнул ее.





Джонс нашел то, что искал, и обхватил его рукой.





Кабал сунул правую руку в сумку, не обращая внимания на боль. Когда его рука сомкнулась на рукояти "Уэбли", холодное дерево и металл, казалось, ослабили жжение. Он отпустил сумку, поднял пистолет и одновременно большим пальцем взвел курок.





У Джонса был нож, уродливая большая вещь, сделанная из какого-то грубо обработанного металла и помещенная в слегка окрашенную деревянную ручку. Выражение панической надежды исчезло с его лица, когда он увидел пистолет. Он заскулил, и Кабал выстрелил в него.





Выстрел был сделан так, чтобы убить мгновенно, и он вряд ли мог промахнуться с такого расстояния. Джонс был мертв еще до того, как начал падать. К тому времени, как его голова ударилась об пол, Кабал уже готовился к отъезду.





Он собрал все необходимые материалы, завернул их в большой кусок Мясницкой бумаги и уложил в свою сумку, положив сверху револьвер на случай, если он снова понадобится в спешке. Он пристегнул сумку ремнями и сделал вид, что собирается уходить. Вместо этого он остановился и снова посмотрел на Джонса. Бедный, параноидальный, очень мертвый Джонс.





По крайней мере, он полагал, что Джонс мертв. Он никогда не слышал, чтобы кто-то выжил из боксера .577-й снаряд был доставлен с близкого расстояния в межорбитальное пространство, но это не означало, что он должен был принять его как данность. Он стоял над Джонсом и смотрел на повреждения. При осмотре оказалось, что это очень похоже на то, что можно было бы возьмите смерть от боксера .577 снаряд доставлен с близкого расстояния в межорбитальное пространство как данность. Кабал вздохнул. Он не любил убивать, и вдвойне, когда это представляло для него неприятность, не говоря уже о судебных последствиях. Он был весьма искусен в бегстве от полиции и подкупе тех немногих, кто выдержал этот курс. Потеря Джонса, однако, сделала сбор специальных материалов, которые Джонс поставлял, довольно трудным. Кстати об этом.





Кабал опустился на колени и подобрал громоздкий нож, которым Джонс собирался напасть на него. Клинок был сделан из какого-то едва очищенного металла, определенно не из стали. Железо? - удивился он. Но почему же? Он не будет держать край долго, он легко заржавеет, и это просто не имеет большого смысла для кого-либо .





Внезапно придя к какому-то выводу, вы можете получить вспышку удовольствия или укол разочарования. Это было определенно последнее. Кабал сунул руку в карман, достал маленький кусочек метеоритного железа, который всегда носил с собой, и положил его рядом с лезвием. Хотя это и не самый тщательный из металлургических тестов, но все же несомненное сходство было.





С упавшим сердцем Кабал посмотрел на свою правую ладонь. Там была его Линия жизни, как и всегда. Конечно же, это было так.





Кабал встал, положил металл в карман, нож положил в сумку рядом с револьвером и в последний раз вышел из шляпной лавки Джонса. Сегодня он уже убил одного человека в целях самообороны. Он сильно подозревал, что убьет еще до конца дня, но на этот раз это будет месть.





Как и ожидалось, поездка на поезде прошла без происшествий. Кроме того, как и ожидалось, прогулка домой не состоялась. когда он прошел мимо небольшого холма, увенчанного старым вязом, он внезапно оказался в тени. Он обернулся, ожидая увидеть Черное Ландо, черных лошадей, одетого в Черное Кучера, который сидел и ждал его. Таким образом, Кабал не был разочарован в большинстве своих ожиданий. Кучер, однако, действовал гораздо активнее, чем во время их последней встречи. Когда Кабал повернулся, Кучер схватил его за запястье, вырвал у него из рук саквояж и швырнул его на обочину дороги, словно с него капал гной.Прежде чем Кабал успел возразить, Кучер распахнул дверцу Ландо, схватил Кабала за шиворот и швырнул внутрь. Прилагательное "бесцеремонный" пришло ему в голову, когда он приземлился лицом вниз на пол кареты. Как ни смущал его первый вход в карету, он казался гораздо предпочтительнее второго. Он услышал, как хлопнула дверь.





“С тобой там все в порядке?- спросила она.





- О, хорошо, - ответил он, забираясь на сиденье напротив нее. - От оскорбления к оскорблению. Почему же на этот раз не ловкача? Кончилась пыльца эльфов или просто нельзя было побеспокоиться? В конце концов, ты же выиграл свою маленькую игру, не так ли?





Несколько секунд она молча и серьезно смотрела на него. - Это не игра, Мистер Кэбэл. Вообще никакой игры.





- Никакой игры, - сказал Кабал тихим, опасным голосом. - Нет игры? У тебя есть. . . манипулировал мной с того самого момента, как я впервые увидел тебя. Это побудило меня сделать ложные выводы. Мне следовало бы подумать, что что-то не так. Черное Ландо, черные лошади, молчаливый Кучер, вдовий траур—все это было гораздо больше . . . банальнее, чем я ожидал.





“Тогда почему же ты поверил?





“Потому что. . . потому что сверхъестественные существа настаивают на мелодраме. Я уже встречался с Сатаной. А ты это знал? Он и есть такая драма . . . Что это за фраза?





- Королева?- Она, казалось, была удивлена.





- Да, именно так. Сера, дьяволы, огненные глубины, криббидж. Это все так театрально.- Он задумался. “Ну, может быть, не в криббедже. Я думаю, что это скорее хобби. Но суть в том, что когда таинственная траурная черная карета материализуется из ниоткуда, похищает меня, изменяет ход времени, а ее обитатель читает мне лекции о судьбе и жизненных ожиданиях, я применяю Бритву Оккама и прихожу к очевидному решению.





“А именно так и было .





“А именно, что ты и есть смерть.





“Я никогда этого не говорила, - сказала она, снова посерьезнев.





- Ты просто намекнул на это с коварством кувалды, и я принял его, основываясь на доказательствах. Была только одна альтернатива, и я доказал, что это не так. По крайней мере,—он достал из кармана кусок холодного железа и поднял его вверх,—я думал, что доказал это.- Он наблюдал за ней. Она казалась спокойной, но ее глаза не отрывались от маленького кусочка металла. “Ты ведь из фей, не так ли? Я признаю, что до сих пор не могу объяснить вам отсутствие реакции. Металл должен был сжечь тебя.





“У вас репутация великого дедуктора, Мистер Кэбэл. Я не стану оскорблять вас, предлагая решение.





Он почти не слышал ее. Наконец-то нити начали сходиться вместе. - Если, конечно, вы не чистокровны. Ваше смертное наследие предотвратило бы самые худшие физические последствия.





- Да, - кивнула она. - Ваша репутация вполне заслуженна.





“Я был бы вам очень признателен, если бы вы не опекали меня, фрейлейн. Я убивал ради тебя. Мне это совсем не нравится.





- Джонс был убийцей, а ты его нанимателем, Кабал. Вы должны быть благодарны, что не разделяете его судьбу.





“Мне следовало бы убить тебя.





“Ты и не должен. Вы наверняка погибнете в этой попытке, особенно без грязного ножа Джонса.- Она увидела выражение лица Кабала. “О, После смерти Джонса защитные сооружения, которые он установил у себя в лавке, рухнули. Его обыскали сразу же, как только вы скрылись за дверью. Кабал начал было возражать, что он не прячется, но она перебила его: “Я был бы гораздо больше удивлен, если бы вы не взяли нож с собой.





Кабал взвесил кусок металла в руке. Это казалось слишком слабым тузом, чтобы принести ему хоть какую-то пользу в такой ситуации. Он сунул его обратно в карман. “Все это кажется очень продуманным.





“Это было запланировано уже давно. Ты должен быть польщен, Кабал. И благой, и неблагой суды сотрудничали в этом. Очень трудно заставить их сесть вместе.





“Но ты же ... . . ты сам это для них спланировал. Я уже имел дело с этой Фэй раньше. Им не хватает показанной здесь отстраненности. Это были бы все адские псы и людоеды, если бы их оставили в покое. Театральная пьеса с линией жизни,— он помолчал, глядя на свою ладонь, - очень хитрая. Ты заставил меня осознать мою собственную смертность и механизм, который заставляет меня бояться за все это одновременно. А как вы назначили премьером Джонса? Его паранойя была совершенно очевидна. А что вы использовали? Несколько анонимных писем? Какие-то тщательно продуманные двусмысленные доказательства того, что я планировала предать его Фэй?Неудивительно, что он был так очарован тем, что происходит после жизни. Неудивительно, что он так сильно вздрогнул, когда я упомянул, что когда-то у меня не было души. Убедительное доказательство его маленькому испуганному разуму, что я такой же, как и ты. Возможно, мне и удалось бы его успокоить, но благодаря этой линии вердамтена, которую вы положили мне на ладонь, я был убежден, что умру через несколько секунд, по-видимому, от руки Джонса. И в то время, когда мы были вместе .





- В панике?





- Отвлекшись от рационального мышления, мы напали друг на друга. Но как можно быть уверенным, что Джонс умрет в конце всего этого?





“У тебя был пистолет, у него-нож. Такова была вероятность.





- Но если бы я не успел вовремя дотянуться до своего пистолета .





“Он убил бы своего единственного клиента. У него не было бы причин продолжать сбор урожая. В любом случае, мы победим. Было много тех, кто надеялся, что вы убьете друг друга.





“А как же ты? Я не могу не задаться вопросом, почему вы потрудились перехватить меня теперь, когда дело сделано. Единственный вывод, к которому я могу прийти, это то, что вы намерены убить и меня тоже. Может быть, ты хоть чуточку поумнел, но все равно убей меня.





“Я не из тех, кто кукарекает, - сказала она, и Кабал пожалел больше, чем когда-либо с тех пор, как сел в карету, что у него нет холодного железного клинка Джонса. - И я не убийца. Я очень тщательно изучил тебя, прежде чем прийти к этой хитрости, Кабал. У меня нет необходимости убивать тебя или даже желания. Мой отец был поэтом, моя мать-Леан-сидхе.





- Значит, вампир.





“Муза. Я понимаю человеческую душу, даже такую истерзанную, потерянную и найденную, как ваша. Вот почему я собираюсь отпустить тебя. Однажды ты поймешь почему.





- Отсроченное вознаграждение. Это история моей жизни.- Он сам открыл дверь. Она обещала ему жизнь, но, в конце концов, она была женщиной. Тот факт, что она была наполовину Фэй, не помог ее надежности.





Уже собираясь спуститься, он остановился. - Минуточку, - бросил он через плечо. - Она приподняла бровь. “Ты говоришь, что наполовину смертный, наполовину сидхе?





“Надеюсь, вы не хотите сказать на прощание что-нибудь недоброе о дворнягах, Мистер Кэбэл?





“Нисколько. Однако мне кажется, что даже если холодное железо не обжигает вас, его прикосновение все равно должно быть мучительным. И все же ты не дрогнул.





“И что это тебе говорит?





Он спустился вниз, закрыл дверь и снял шляпу. “Auf Wiedersehen, fraulein. Со всем уважением, я надеюсь и верю, что мы больше не встретимся.





“И все же ты говоришь: "Auf Wiedershen.’”





Он проигнорировал ее явное веселье. - Могу я узнать ваше имя? Просто чтобы я мог добавить тебя к моему длинному списку людей, которых нужно избегать.





- Майгин, - ответила она, и ее веселье не уменьшилось. Она произнесла Это имя как Мэй-Сюн . “У меня тоже есть титул, но я не из тех, кто церемонится. Слейн Лиат, Мистер Кэбэл. Пусть мы никогда больше не встретимся, по самой лучшей из причин.





Она откинулась назад, и кучер, повинуясь неслышному сигналу, поехал дальше. Кабал смотрел, как черная карета едет по пыльной дороге, пока она не исчезла в мгновенном знойном тумане. Он нисколько не удивился, когда тот снова не появился.





Ему потребовалось почти сто минут, чтобы дойти до дома. Он остановился в своем палисаднике и посмотрел на кусты, которые, как он знал, приютили маленькие, мерзкие феи. “Ты что, разговаривал со странными дамами?- спросил он, не ожидая и не получая ответа. Он отпер дверь и вошел внутрь.





Приняв прохладную ванну, он удалился в гостиную с простым ужином из холодного мяса, хлеба и чайника. Пока он ел, он начал перекладывать заметки из дневника в постоянную книгу записей, но сдался через несколько минут. Его сердце действительно не было в этом. Он вздохнул и подошел к окну, чтобы посмотреть на тени, отбрасываемые в долину низким солнцем. Это был, как он заключил, странный день. Даже по его меркам.





Наконец он подошел к полкам и взял книгу, которую не читал уже много лет. Он снова уселся за стол, отхлебнул чаю и принялся читать.





- Для Шерлока Холмса она всегда остается женщиной.

 

 

 

 

Copyright © Jonathan L. Howard

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Основа»

 

 

 

«Головы будут катиться»

 

 

 

«Без завещания»

 

 

 

«Последний поезд до Джубили-Бей»

 

 

 

«Кодер памяти»