ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Странный случай с мистером Саладом в понедельник»

 

 

 

 

Странный случай с мистером Саладом в понедельник

 

 

Проиллюстрировано: Дэвид Малки / Под редакцией: Лиз Горински

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #СТИМПАНК

 

 

Часы   Время на чтение: 35 минут

 

 

 

 

 

Инспектор Уайлд - яростный поклонник tit-tat, широкоформатных аргументов, которые печатаются по нескольку раз в день; главный инспектор думает, что он идиот, но странные привычки чтения Уайльда могут просто взломать это дело.


Автор: G. D. Falksen

 

 





Инспектор Уайльд был в прекрасном настроении, когда прибыл в штаб-квартиру Салмагундианского Легиона мира, неся три завернутых в бумагу бутерброда и охапку печатных листовок. У него была пружинистая походка, и он шел в такт одной из последних частушек мюзик-холла, которую он весело насвистывал для своих коллег. По всему освещенному газом коридору клерки и секретарши высовывали головы из своих комнат и смотрели, изумленные и восхищенные его дерзостью.Большинство из них улыбались, когда он проходил мимо, а некоторые из самых храбрых постукивали ногами в такт мелодии в течение нескольких минут, прежде чем броситься обратно к своим столам, чтобы избежать гнева своих руководителей. Уайльд рассмеялся, проходя мимо комнаты, полной секретарш, которым каким-то образом удавалось печатать в такт музыке.





Посреди коридора располагался кабинет старшего инспектора, перед которым располагалась небольшая приемная, в которой ее секретарша Маргарита разбиралась в нескольких неприглядных стопках документов. Ее рабочий стол был образцом эффективности. Все ее ручки и карандаши были аккуратно сложены в одну сторону вместе с писчей бумагой и трехсекционной пишущей машинкой для подготовки документов в трех экземплярах. Рядом стояла стойка с пустыми пневматическими капсулами, ожидая, когда их заполнят и отправят.





Маргарита улыбнулась, когда Уайлд приблизился, обрадованная веселым свистом. Уайльд наклонился, приподняв брови, и бросил Маргарите верхний сэндвич из своей стопки.





“ А девушка в форме-это как раз то, что мне нужно... - игриво сказал Уайльд, завершая припев мелодии, звучавшей в ухе Маргариты.





- Макс!- Воскликнула Маргарита, и щеки ее вспыхнули. Она оттолкнула его и сделала вид, что разбирает бумаги на своем столе. - Вы не должны говорить мне таких вещей. Люди будут болтать.





“Ну, если "люди" собираются говорить, не кажется ли тебе, что мы должны дать им повод для разговора?- Спросил Уайльд, сверкнув одной из своих фирменных вербовочных улыбок.





Маргарита пыталась придумать ответ, когда ее прервал третий голос. - Макс, иди сюда!”





Маргарита подскочила от неожиданности и схватила горсть бумаг, лежавших между ней и Уайльдом, словно отрицая, что они вообще разговаривали. Уайльд тоже был застигнут врасплох, но сохранил самообладание. Он посмотрел на полированную диктофон, установленный рядом со столом Маргариты, как раз вовремя, чтобы снова услышать голос старшего инспектора.





- Сейчас же!”





* * *





Уайльд с высоко поднятой головой неторопливо шел через захламленный кабинет старшего инспектора Сириса. За его спиной застенчивая Маргарита как можно тише закрыла дверь. С тех пор как старший инспектор переехал сюда, то, что обычно представляло собой солидный, мягкий и послушный бюрократический кабинет, превратилось в гнездо картотечных шкафов, полок для хранения документов и стульев, заваленных папками и разрозненными бумагами.





Комната была полностью освещена газовыми лампами, так как оба ее окна были плотно закрыты ставнями. Расположенный на верхнем слое Салмагунди, штаб легиона был одарен и проклят потрясающим видом на огромное без горизонта небо, которое окружало город. Серебристо-серое пространство эфира являло собой зрелище небывалого величия и ужаса. Хотя небесные пароходы свободно путешествовали от одного плавучего города к другому, городские жители не могли не бояться таинственных зверей и ужасов, которые скрывались в Великом Запределье, благодаря рассказам старых моряков о непостижимых чудовищах.Однако даже страх не мог победить стремление человека к коммерции. На каждое грузовое судно, утерянное в эфире, уже строилось по пять таких же на верфях Салмагунди, словно головы огромной промышленной Гидры.





Самым большим предметом мебели в кабинете старшего инспектора был ее массивный письменный стол легионного образца, заваленный бумагами, ручками и всякой всячиной. Тем не менее, это был металлический кофейник, стоящий на подставке рядом, который был истинным фокусом комнаты. От стены к основанию кофеварки тянулся ряд изолированных трубок, которые поддерживали горячий кофе, нагнетая в него пар из главной магистрали здания.





Старший инспектор Серис оторвал взгляд от стопки отчетов, держа в руке чашку кофе, и посмотрел на Уайльда. - Макс, я буду тебе очень благодарна, если ты перестанешь постоянно флиртовать с моей секретаршей .





“Но Почему, Шеф?- Спросил Уайльд, ставя один из сэндвичей рядом с Керис и придвигая стул. “Если вы спросите меня, то я думаю, что ей это даже нравится.





Керис еще раз взглянула на него и принялась разворачивать еду. “Так и есть, Макс. Ей это слишком нравится.- Сирис помахала перед лицом Уайльда отпечатанным на машинке бланком. Документ был настолько сложен, что его было не так легко разобрать, как массивное чернильное пятно, но он привел бы в бешенство какого-нибудь анонимного бюрократа, если бы даже одна буква " Т " была оставлена непереписанной перед подачей. - Маргарита-единственный человек в этом проклятом месте, который может читать эти чертовы вещи, и она бесполезна в течение получаса после того, как вы хлопаете на нее своими милыми маленькими глазками.





- "Хорошенькие глазки", шеф?- Спросил Уайльд. “А я и не знал, что тебя это волнует.





- Заткнись, Макс.





- Да, Шеф.





Серис откусила кусок сэндвича и вздохнула; Уайльд подозревал, что это была ее первая настоящая еда за день. “МММ! Тут снова появляется герр Гросс.





“Я уверен, что он будет рад это услышать, - ответил Уайльд. “А что у нас сегодня на повестке дня?





“В настоящий момент мы необычайно мало знаем о террористических атаках и серийных убийцах, поэтому мы "протягиваем руку" к наблюдению.





- Шпионаж и слежка за подозреваемыми?- С надеждой спросил Уайльд.





- Изучаю подрывную пропаганду в поисках улик, - ответила Серис.





Уайльд поморщился при мысли о такой скучной деятельности. - Просто чтобы прояснить ситуацию, я не буду дежурить еще пять минут.





“Ты не дежуришь, пока я не доем свой сэндвич, - возразила Керис.





“Сделка.





Откинувшись на спинку стула, Уайльд принялся читать одну из принесенных им газет. Через минуту он уже почти хихикал, как школьник.





“Чему ты так радуешься?- Спросила Сири, жуя бутерброд с майонезом.





Уайльд быстро откашлялся. “Э-э ... - Ничего, Шеф. Его глаза непроизвольно прочитали следующую строчку текста, и новый приступ смеха овладел им.





- Совсем ничего?





“Эх ... хех.... Эм, да, ничего.- Уайлд поднял лист бумаги, чтобы Сирис могла его рассмотреть. “Это всего лишь мистер салат в понедельник. Он устраивает Дикону Фортескью жарку над своим последним политическим трактатом.





- Ну и что же?- Растерянно спросила Керис.





- Вот, вот, послушайте это. Он пишет, цитирую: "хотя я подозреваю, что достопочтенный Дикфорт искренне верит в то, что угроза терроризма может быть устранена простым расстрелом каждого подозреваемого диверсанта или социалиста плюс один из десяти человек с низким уровнем распределения доходов, он забыл два важных момента. Во-первых, что тот же самый результат может быть достигнут более быстро, дешево и без сокращения рабочей силы за счет улучшения условий труда и повышения ставок заработной платы с более низкими доходами;а во-вторых, что он абсолютный дурак, чье долголетие в печатном мире можно приписать только его богатству, влиянию и общественному спросу на развлекательную литературу для чтения после завтрака: "без кавычек!- Уайльд опустил газету, и его ухмылка опередила большинство промышленных мостов. “Разве это не потрясающе?





Керис несколько раз моргнула. - Макс, ради всего святого, что с тобой такое?





“А тебе это не кажется смешным?





“Я думаю, что это пустая трата печати, и я удивлен, что вы не согласны. Кроме того, у нас есть более важные дела.- Она бросила ему папку с документами. - Вот, сделай что-нибудь полезное и прочти это.





Уайлд отложил листовки в сторону и пролистал папку. В нем лежало несколько малоизвестных брошюр и политических брошюр, напечатанных машинным способом на дешевой бумаге. Они были перевязаны красной лентой, и каждый был заклеен бумажным ярлыком со зловещей надписью " запрещено! Открыв одну из них и начав просматривать текст, Уайльд вдруг ощутил, что уже где-то читал работы этого автора. Через мгновение к нему вернулось воспоминание, и он расхохотался.





- Ну и что же?- Спросила Керис из-за своей чашки кофе.





Изо всех сил стараясь сдержать смех, Уайльд указал на один из учебников. “Это ведь Фредрик Уильям Слейтер, не так ли?





Керис чуть не выронила свой кофе. “Как же ты...?





Уайлд поднял книгу чуть выше и выразительно указал на нее пальцем. “А разве нет?





- Имени Слейтера нет ни в одной из этих книг. Как ты узнал, что это был он?- Сирис сделала еще один глоток кофе, а затем угрожающе ткнула чашкой в сторону Уайльда. “И не говори мне, что это была счастливая догадка. Никто в Легионе просто так не вытаскивает имя профессора Ф. У. Слейтера из своей шляпы.





- Я узнал этот стиль письма, шеф, - ответил Уайльд. “У этого парня довольно отчетливый голос, знаешь ли.





- Ты не производишь впечатления человека, который имеет привычку читать эссе по социальной философии, Макс. Не могли бы вы объяснить мне это счастливое совпадение? Или мне нужно взять ведро с водой?





Уайльд изобразил на лице веселый ужас. - Только Не Старый Правдоруб! Что угодно, только не старое—“





- Заткнись, Макс, и ответь на мой вопрос.





- Ладно, ладно. Он пишет для газет, так что я читаю его почти каждое утро.





- Из-за газет?- Спросила Керис. “Он же не репортер.





“Нет, нет, только не газеты. Плакат.- Уайлд поднял один из огромных печатных листов, которые он принес с собой. Он напоминал обычную газету, но верхняя половина страницы была отдана под большие редакционные статьи, а нижняя половина была разделена на колонки мелким шрифтом; во многих случаях меньшие сегменты составляли всего несколько строк в длину. - Тит-ТАТ.





- Тит-ТАТ?- Растерянно спросила Керис.





“Право. Тит-ТАТ. Слейтер-это лохмотья.- Уайльд явно пребывал под ошибочным впечатлением, что они пришли к какому-то взаимному пониманию.





“А что такое "лохмотья"?





Последовала долгая пауза, когда Уайлд понял, что его начальник сбит с толку, но не знает, как ему помочь. - Лохмотья-это...кто-то, кто делает Тит-ТАТ.





Керис закрыла лицо руками. У нее было очень сильное желание пристрелить его. - Макс ... что значит "Тит-ТАТ"?





- О!- Воскликнул Уайльд. - Он снова поднял газету. “Это ... гм... Ну, это же Тит-ТАЦ.- Когда этот ответ заставил Серис приподняться со стула с убийственным выражением в глазах, Уайльд быстро добавил: - подождите! - Подожди! Это как разговор в печати!





- Ну и что же?”





- Ну, такие шишки, как профессор Слейтер, публикуют свои мнения на злободневные темы. Потом они все читают друг другу эссе и письма в ответах, а потом те печатаются...и так далее.





Серис остановилась на пороге разглагольствования о современном обществе и о том, как оно намеренно раздражает ее. “Знаешь,-сказала она с явным удивлением, - это почти имеет смысл, в каком-то умопомрачительном смысле.- Она обошла вокруг стола и выхватила лист из рук Уайльда, указывая на лабиринт отпечатков. “Но тогда, что все это значит здесь? Только не говори мне, что мистер Жерве Маттон-это имя какого-то блестящего философа, Макс.





Уайльд рассмеялся: “О, нет, нет. Это все лохмотья. Это обычные люди, которые присылают свои собственные комментарии. Большинство из них никогда не видят печати, но действительно сочные из них бросают вместе с "профессиональными" вещами, потому что это интересно читать.





- Интересно читать?





- Публика их обожает, - подтвердил Уайльд, кивнув головой. "Спросите меня, они более популярны, чем статьи, на которые они отвечают. Люди ведут целые разговоры в печати, спорят взад и вперед.





- Разговоры? Как часто они выпускаются?





“Ну.… Уайльд откинулся на спинку стула и задумался над вопросом. "Более респектабельные Печатники делают только один выпуск в день, но они, как правило, немного освещают комментарии в любом случае. В большинстве мест есть утренний и вечерний выпуск, поэтому вы можете прочитать комментарий и ответ в один день, если Вам ПОВЕЗЕТ.- Он снова наклонился вперед, явно взволнованный перспективой объясниться с Керис. - Но те, что действительно хороши...дома, которые печатают действительно сочные аргументы ... они иногда получают целых три или четыре в день. Там полно Тит-ТАЦ.





Керис уставилась на него, изо всех сил стараясь найти ответ. - Как же так?- наконец спросила она. “Как они могут столько напечатать за один день?





“Ну, есть утренний выпуск, который люди читают за завтраком. Затем идет дневной выпуск, который прибывает как раз к обеду. И наконец, есть вечерний выпуск, который появляется во время ужина. Иногда они даже делают позднюю ночную печать, которая появляется где-то в предрассветные часы.





- Четыре издания! У меня было всего пять минут, чтобы почитать одну из них . У кого есть время, чтобы прочитать все это, не говоря уже о почте в комментарии?





- В основном клерки, - ответил Уайльд. - Машинистки и секретарши, которые должны сидеть за своими столами и ничего не делать, пока не появятся задания. Ну и праздные богачи, конечно. Люди, которые думают, что у них слишком много свободного времени, имеют право комментировать темы, о которых они ничего не знают.





Керис долго молчала. “Почти напоминает мне правительство.- Она уставилась на газету и покачала головой. “И как долго длятся эти споры?





- Несколько дней, - ответил Уайльд. - Иногда неделями, если они сильно нагреваются. Пока бумаги продаются, прессы продолжают их печатать.





“А как они следят за спорами?





Уайльд указал на одну из коробок с печатью. “В углу есть маленький кодовый номер. Он сообщает вам, с какой темой идет ответ, и где он идет в последовательности.





Керис снова потерла лоб рукой. - Макс, я боюсь спрашивать, но почему в середине некоторых предложений просто лежат строки из букв?





- Ну и что же? Уайльд поднялся со стула и перегнулся через стол. Керис указала на один из комментариев, и Уайльд расхохотался. - О! Это всего лишь сокращения, шеф. Чтобы сэкономить на пространстве. Чем короче комментарий, тем больше шансов, что он будет напечатан.





“Значит, "ИИМОТ" означает...?





- Мы произносим это "глазная моль".- Это значит ‘что таково мое мнение.- Люди используют его, когда собираются сказать что-то действительно высокомерное на тему, которую они не понимают. Это отличная штука!





Керис посмотрела на него и покачала головой. “Я не могу поверить, что ты действительно тратишь свое время на эту ерунду.- Она снова впилась взглядом в страницу. “А как насчет ' IHN?’”





- Во имя всего святого, шеф.





- О, Честное слово, Макс!- Воскликнула Керис. “Неужели этим людям больше нечем заняться?





- За письменным столом, шеф, - напомнил ей Уайльд.





“И им действительно небезразлично, что Жерве баранина скажет о росте цен на уголь?





- Нет, баранина не обсуждает товары первой необходимости. Он слишком занят падением на себя, чтобы согласиться с тем, что думает Дикон Фортескью. А теперь, салатный понедельник, он очень забавный. Он набросится сразу на пятерых и начнет спорить, о чем большинство из нас давным-давно позабыло. Честно говоря, это большая честь наблюдать за ним в действии. Он просто чудак, вот кто.





Керис вернулась к своей работе и только наполовину подняла глаза, когда она ответила: А это еще зачем?





Уайльд понял ее намек и снова принялся рыться в стопке брошюр и брошюрок, которые ему дали. “О, он просто не вписывается в обычные категории. В большинстве случаев вы можете прочитать кого-то и сказать: "он социалист", или "он консерватор", или "он капиталист".- С салатом в понедельник этого делать нельзя. Он повсюду с тем, что он делает. Конечно, он склонен соглашаться с левшами, но он будет взрывать их с неба, когда они говорят что-то глупое. Я имею в виду, что он, вероятно, такой же антиправительственный, как и анархисты, но он отлично проводит время, указывая на то, насколько глуп анархизм.Он просто ... везде и нигде, я думаю.





Что-то в этом заявлении привлекло внимание Керис. - Неужели? Ну и кто же он тогда?





“Не знаю, шеф. И никто не знает. Он был здесь уже целую вечность, с тех пор как Тит-ТАТ начал, я думаю. Он уже был одним из самых известных людей, когда я занялся этим пару лет назад. Там есть много теорий, но он один из тех псевдонимов, которые еще никто не смог взломать. Хотя он, наверное, один из этих университетских типов. Он всегда цитирует то или это, и у него есть время, чтобы оставаться в курсе всего, что происходит.





“Но ведь никто не знает, кто он такой?





“Ну.…- Уайльд заколебался. - Знаешь, забавно, что ты заставляешь меня читать о Слейтере, потому что в настоящее время считается, что они могут быть одним и тем же.





В глазах Керис что-то промелькнуло. - Неужели? Почему?- Она медленно поднялась со стула и наклонилась через стол к Уайльду. “Ты же сам говорил, что у Слейтера особенный голос. Разве это не сделает его очевидным?





“В том-то и дело. Салатный понедельник имеет настолько нейтральный голос, насколько это возможно. Он почти различим в том, насколько он неразличим. Теория заключается в том, что это кто-то вроде профессора Слейтера, у которого очень узнаваемый стиль, пытающийся не выдать себя. И из всех больших шишек, которых мистер салат понедельник берет на себя, Слейтер-это тот, кто обычно заканчивает тем, что выглядит лучше всех. Он будет указывать на недостатки Слейтера, но обычно он заканчивает тем, что защищает аргумент профессора, с несколькими изменениями. Это почти как если бы они работали вместе.Единственная проблема заключается в том, что такой занятой университетский человек, как Слейтер, не будет иметь на это времени.





“Что ты имеешь в виду?- Спросила Керис.





- Салат в понедельник, вероятно, самый плодовитый лохмотья когда-либо синица тату, если вы понимаете, что я имею в виду.





- Едва ли, - без тени юмора ответила Керис. “Продолжать.





“Он пишет так много материала, что я начинаю задаваться вопросом, действительно ли он один человек. Похоже, что у него есть остроумный, хорошо продуманный ответ почти на каждую тему , которая когда-либо попадала в печать, и он получает их в принтеры в тот же день, иногда даже к следующему выпуску. И я скажу вам, Шеф, мне все равно, сколько свободного времени у кого-то есть, там только так много печатает один человек может сделать.





Керис строчила какие-то заметки. - Вы не думаете, что это может быть группа учеников Слейтера, пытающихся придать его аргументам больше авторитета?





“Возможно.…- Уайльд уставился на Сириса с растущим подозрением. - Ладно, Шеф, я знаю, что лучше не задавать вопросов, но с меня хватит. Почему Легион вдруг заинтересовался именно Ф. У. Слейтером? Я думал, что он был социалистом, которого мы действительно любили.





- Мы не любим никаких социалистов, Макс. И ты это прекрасно знаешь. Они грязные, вонючие и ненадежные, и обычно задают вопросы, на которые " мы " не можем спокойно ответить.





“Я знаю эту двусмысленность, шеф. Но, честно говоря, почему Слейтер?





Серис вздохнула-обычный предвестник любого разговора, связанного с объяснением приказов сверху. - Высшее руководство считает, что Слейтер пытается подорвать правительство своей последней партией эссе. Он запустил еще один раунд анонимных брошюр, требующих улучшения условий труда, медицинского страхования, отмены налогового электората и так далее. Он достаточно умен, чтобы не подписывать свое имя, но, как вы сказали, у него есть отчетливый голос. Мы почти уверены, что это он.





“А как он протащил их мимо цензора?





"Все они были напечатаны независимо и распределены анонимно: прокрадывались в почтовые ящики, оставались на столиках кафе, обычная подрывная работа.- Керис усмехнулась. “У них даже были мальчишки, которые раздавали их на углах улиц. И вы знаете, что никто не может так хорошо, как эти дети, уйти от легионеров.





“О, я просто вижу это! Уайльд рассмеялся, его голова наполнилась видениями полицейских Легиона в коричневой форме, бегущих за толпами уличных детей.





- В итоге получается, что мы на самом деле не знаем, кто за этим стоит.





“Но начальство считает, что это Слейтер.





- Да, - согласилась Керис. - Но то, что думает брасс, обычно неверно.- Она встала из-за стола и снова наполнила чашку кофе, что-то обдумывая. - Макс, у меня есть для тебя задание.





- Все, что вам нужно, шеф, - ответил Уайльд, нетерпеливо откладывая стопку брошюр.





“Не надо так волноваться. Я хочу, чтобы вы выяснили, кто этот "салатный понедельник" персонаж. Если он связан со Слейтером, тем лучше. Если это не так, то по крайней мере одна маленькая тайна решена.





Уайлд потер голову. - Шеф, я должен быть честен с вами: я не знаю, с чего начать. Я имею в виду, что он был рядом в течение многих лет, и никто не смог узнать, кто он такой. Любая зацепка, которую я могу придумать, вероятно, уже была опробована.





“Так ли это?- Спросила Керис. “Или ты просто предполагаешь, что это так?





- Намек понял.





- Начни с самого очевидного. Он должен где-то жить, где-то есть, где-то писать. И я, возможно, не пойму, как работает эта хихикающая штука—“





- Тит-ТАТ, шеф.





- Заткнись, Макс, —приказала Сирис, прежде чем закончить фразу, - но где-то по ходу дела кто-то должен получить его комментарии для печати. Выясните, кто именно, и, скорее всего, вы найдете салат в понедельник.





- Вы же знаете, что типографии не будут рады сообщить вам его имя и адрес.





- Возьми с собой Кендрика. Пять минут с ним-и они сдадутся.





“Я получу ордер на арест?- С надеждой спросил Уайльд.





“Я позвоню, - ответила Керис и сделала глоток кофе. “А пока импровизируй.





- Да, Шеф.





* * *





Несколько часов спустя Уайлд потягивал свой собственный кофе на улице в приятном кафе третьего уровня. Это было модное место, с интеллектуальной атмосферой, предпочитаемой учеными, студентами, художниками и всеми, кто ошибочно считал себя одним из вышеперечисленных. Уайльд откинулся на спинку своего плетеного стула и улыбнулся, оглядывая толпу молодых людей за соседними столиками. Это были в основном молодые люди, одетые в повседневные мешковатые костюмы и фетровые шляпы, хотя тут и там можно было увидеть молодых женщин в блузках и длинных юбках.Некоторые из этих женщин были скучающими влюбленными, которые нетерпеливо смотрели в свои чашки или болтали друг с другом, ожидая, когда их парни обратят на них внимание. Другие были студентками, решившими сделать больше со своим образованием, чем найти мужа, и были вовлечены в оживленную дискуссию со своими коллегами-мужчинами.





Когда взгляд Уайльда вернулся к своему столу, он упал на его сурового собеседника. - Кендрик, неужели ты никогда не улыбаешься?





“Только когда я стреляю в террористов, - последовал ответ.





Сидевший напротив Кендрик Мернил выглядел так, словно проглотил редиску. Инспектор Мернил-из специальных миротворцев, как он редко забывал вам напомнить,—редко чувствовал себя комфортно без сапог и доспехов. Быть одетым в ту же повседневную одежду, что и недисциплинированные студенты, было раздражающе. Кендрик скорчил рожу Уайльду и полез под черный пиджак, чтобы проверить один из своих пистолетов.





“Тебе обязательно это делать?- Спросил Уайльд. - Вы привлечете к себе внимание.





“И когда же появится твой чертов друг? Мы ждем уже полчаса.





- Прошло уже десять минут, - ответил Уайльд.





“А почему мы носим штатское? Ты же знаешь, я ненавижу носить штатское.





“Ты ненавидишь, что у тебя нет социалистов, в которых можно стрелять. Вы были бы счастливы в бочке, если бы стреляли во что-нибудь.





Кендрик изо всех сил пытался спорить с этим пунктом и потерпел неудачу. “Ну ... я все равно не знаю, что из этого выйдет хорошего. Эти проклятые студенты не уважают никого из начальства. Анархисты, если хотите знать мое мнение.





- Заткнись и пей свой кофе, - ответил Уайльд, стараясь не рассмеяться. Обернувшись, чтобы посмотреть на улицу, он увидел молодого человека, которого они ждали. “А, вот и он!





Парень, о котором шла речь, явно принадлежал к университетской черни, и одного вида его неподходящей одежды было достаточно, чтобы заставить Уайльда съежиться. Пиджак молодого человека был темно-зеленым, жилет и мешковатые брюки-коричневыми, но цвета почему-то не совпадали. Что еще более огорчало, галстук молодого человека, хотя и был такого же зеленого цвета, как и его пиджак, был покрыт темными пятнами, которые с таким же успехом могли быть чернильными пятнами, как и горошек. Он неторопливо пересек заполненную экипажами проезжую часть, когда завитки пара и котельного дыма от проезжающих машин лизали его спину и пятки.Помахав рукой и обменявшись рукопожатиями с другими студентами в кафе, он весело опустился на стул напротив Уайльда. Он приветливо улыбнулся Уайлду, заказал у проходившего мимо официанта чашку кофе и откинулся на спинку стула с непринужденностью человека, полностью состоящего из жидкости. Затем, словно только что заметив его, студент медленно перевел взгляд на Кендрика, сидевшего напротив него на самом видном месте, и подскочил от удивления.





- Эй!- прошипел студент на Уайльда. “А это еще что такое? А что это за тупость такая?





Кендрик посмотрел на Уайльда. “Что именно?”





Уайльд шикнул на него, прежде чем успокоить студента. “Это всего лишь Кендрик. Он стеклянный, Мэнни, он стеклянный. - Он в порядке.





“Я-что?- Спросил Кендрик.





“Ты же из стекла . Это значит, что ты гладкая. Ты же не ... ГМ ... неровный.





- Ну и что же?- Повторил Кендрик.





- Просто заткнись и дай мне поговорить.





” Эй, теперь... " - Мэнни очень целеустремленно смотрел на усы Кендрика. “Он ведь полицейский, не так ли?





Уайльд тяжело вздохнул. - Мэнни, я же полицейский.





“Нет, ты просто оборванец, который копает.- Мэнни замолчал, когда официант принес ему кофе. Он спрятался за чашкой, глядя поверх нее на Кендрика, как маленький зверек на собаку.





"Мэнни, я ручаюсь за него: он стеклянный, ясно? А теперь мы можем двигаться дальше?





Последовало долгое молчание, пока Мэнни продолжал смотреть поверх своей чашки. “ЛАДНО. А что тебе нужно?





Уайльд вздохнул. “Пожалуйста, поставьте чашку на стол.





Мэнни на мгновение заколебался, потом посмотрел на Кендрика. “Нет.





“Штраф.- Уайлд отхлебнул кофе, не в настроении спорить с кем-либо из них. - Мэнни, мне нужна от тебя кое-какая информация. Я знаю, что ты самый главный лохмот, так что если у кого-то и есть нужная мне информация, так это у тебя.





Мэнни фыркнул, но в конце концов немного расслабился и опустил чашку. - Не надо меня умасливать, Макс, я не липкий ключик. Просто напишите Мне названия.





- Ладно, ладно. Мне нужен тощий салат в понедельник.





- Ха!- Мэнни рассмеялся. Потом он понял, что это не шутка. “Надеюсь, ты не смеешься надо мной?





- "Титтинг?-Вмешался Кендрик с кислым лицом.





Уайлд раздраженно повернулся к нему. “Утвердительный ответ. Это же ... Ну, это значит, что ты над кем-то подшутил. Дергая их за ногу, но неприятно.





- Быть титькой, - услужливо добавил Мэнни.





Неприятное выражение лица Кендрика еще больше потемнело. - А ' титька?’”





- Да, - ответил Уайльд. “Это же лохмотья кто—“





- Я знаю, что такое "титька", Макс, хотя тутеры, похоже, немного сбиты с толку. Возможно, они никогда в жизни не видели настоящего ребенка.





Мэнни совершил ошибку, пытаясь снова быть полезным. - Вообще-то это "лохмотья".—“





Кендрик зарычал и почти бросился через стол на молодого человека.





- Ложись, Кендрик, - приказал Уайльд, подражая резкому тону голоса, который Серис часто использовал, когда имел дело со специальными миротворцами.





- Э-э ... эээ ... - Кендрик поймал себя на том, что перегнулся через стол, и неловко улыбнулся. - Хорошо, хорошо.... Извиняюсь. Я, ЭМ, увлекся.





- Ну ладно, оставь это для того, кто этого заслуживает.- Уайльд осушил свою чашку и поставил ее на стол. - Послушай, Мэнни,мне нужно найти салата в понедельник, и я должна найти его к сегодняшнему утреннему выпуску, понял?





Мэнни снова прятался за своей чашкой. - Острый и свежий, Макс, острый и свежий. Но приведите факты: салат понедельник был вязаным с тех пор, как вязание впервые попало в бумагу, и никто его еще не расколол. Глаз-мотылек, растрескивающийся салат в понедельник похлебка.





Глаза Кендрика дернулись, когда он попытался следить за разговором. “Что это было?





"По его мнению, найти истинную личность салата понедельника-все равно что поставить ее на цензора. То есть это невозможно.- Уайлд снова повернулся к Мэнни. “Но кто-то же должен об этом знать. Посмотрите на это так: салат понедельник комментирует все большие вязальные бумаги. Это значит, что он читает все большие фривольные газеты. Мы оба знаем, что ты не можешь просто взять газету на углу улицы...по крайней мере, пока.





- Стекло, - согласился Мэнни. - Ты получишь листы, отправленные специально.





“Это значит, что кто-то передал их ему, и если его еще никто не расколол, то только потому, что есть надежный посредник. Итак, Мэнни, я хочу, чтобы ты сказал мне, кто этот посредник.





Мэнни на мгновение заколебался. “А мне-то что за дело?- По другую сторону стола прорычал Кендрик, но Мэнни продолжал настаивать. - Макс, ты же знаешь, что я не могу отправлять тебе личные письма. Что за бирку я бы себе на это купил? Раздавая частную дань копам, Макс...я был бы за топку, если бы сделал это.





Уайльд вздохнул. - Мэнни, ты же меня знаешь . Ты же знаешь, я никому не скажу, откуда у меня такая информация. И вот что я тебе скажу, ты укажешь мне верное направление, и я возьму тебя с собой к мученикам на следующей неделе. Август Марс играет, и я думаю, что смогу провести тебя за кулисы.





Мэнни посмотрел на Уайлда широко раскрытыми глазами поверх своей чашки с кофе. “И ты это сделаешь?





“Конечно, Мэнни. Мы же друзья.- Уайльд искренне улыбнулся и отвернул винты. “Но если мы собираемся уйти, мне нужно закончить это дело, а я не могу закончить его без твоей помощи.





Мэнни скорчил гримасу. - Ты настраиваешь полицейского против меня, Макс.





- Мэнни, ты же знаешь, что я никогда этого не сделаю. Но у меня есть работа, и мне нужна твоя помощь, чтобы сделать ее. Просто укажи мне правильный путь. Клянусь, я не буду даже думать о твоем имени до конца расследования.





Последовало долгое молчание, пока Мэнни смотрел в свою чашку. Раз или два он поглядывал на других студентов, явно ожидая худшего; но, как это часто бывало с молодыми университетскими типами, друзья Мэнни были слишком заняты разговором между собой, чтобы понять, что он ведет еще один разговор поблизости, не говоря уже о том, с кем.





“ЛАДНО. Если вы хотите салат дом понедельника, вы будете смотреть на вершинах. Большие Печатники, которые не будут подмазаны к продаже его номера, иначе он уже был бы сломан. Я знаю только троих: Мейнард и сыновья, Эджвуд, Франклин и компания.; и Belle Street Printers, Ltd. Если они не пишут для него, я не знаю, кто это. Ты меня понял?





- Острый и свежий, Мэнни, - ответил Уайльд. - Который из них самый большой?





- На Белл-Стрит, но я бы не стал там начинать.





- Что, нет?





Мэнни покачал головой и осторожно огляделся. - Эджвуд-единственный из троих, кто напечатал "Тит-ТАТ", когда оно впервые вышло. Если салатный понедельник связывает кого-то из двух других, то он спрыгнул с корабля из другого дома несколько лет назад. И когда вы меняете дома в Тит-ТАТ—”





- У старых Печатников нет никакого стимула держать твое настоящее имя в секрете, - закончил Уайльд. “Они бы уже продали удостоверение салатного понедельника тому, кто больше заплатит. Мэнни, ты самый лучший. Для этого я устрою тебе закулисную встречу с Марсом.





- Спасибо, Макс, все в порядке. А теперь ... - Мэнни оглянулся на группу других студентов.





Уайлд отмахнулся от него. “А ну-ка иди, Мэнни.





Мэнни неловко усмехнулся, все еще глядя на Кендрика, как будто тот был каким-то бешеным животным. Затем он одним глотком допил остывающий кофе и отошел к своим товарищам-студентам, которые приветствовали Мэнни радостными возгласами и рукопожатиями, как будто он только что прибыл. Осознание того, что он был занят разговором всего за несколько столиков от них, полностью ускользнуло от них.





- Хорошо, - сказал Уайльд, бросая деньги на стол и поднимаясь со стула. “Мы уходим, Кендрик. Пора вселить в некоторых людей страх небес.





“Теперь ты используешь слова, которые я понимаю", - ответил Кендрик с ужасной улыбкой.





* * *





Типография фирмы " Эджвуд, Франклин и к°". Пожалуй, это было самое шумное место, где когда-либо бывал Уайльд. С балкона второго этажа он наблюдал, как два ряда автоматических печатных машин быстро превращают цилиндры бумажной массы в груды листовок. Между ними туда-сюда сновали инженеры в промасленной одежде, предвидя поломки и смазывая бесчисленные движущиеся детали. Младшие клерки носились от машины к машине, собирая охапки печатных листов и перенастраивая коды типов.В комнатах по обе стороны можно было видеть машинисток, сидящих за своими столами и использующих сложные клавиатуры, чтобы установить коды типов для следующей партии вопросов.





Конечно, вспомнил Уайльд, его положение на втором этаже было иллюзией. На самом деле он был на шесть этажей выше улицы, так как комната, в которой он находился, располагалась в двух одинаковых комнатах, заполненных печатными станками и наборщиками. Как и многие другие предприятия в городе Салмагунди, Эджвуд, Франклин и Ко. максимизировал их эффективность, наживаясь на вертикальном пространстве. И действительно, башня типографии продолжала подниматься еще выше, над типографиями было несколько этажей офисов.





“А теперь, джентльмены,-сказал мистер Эджвуд с суровым выражением лица, - я полагаю, что здесь мы будем наслаждаться несколько большим уединением, чем в моем кабинете. Что же это за "деликатное дело", которое вы должны обсудить со мной? Прежде всего, я хотел бы напомнить вам, что мы не несем ответственности за содержание статей, напечатанных нашей компанией. Если вас что-то обидело, вы должны обсудить это с автором.





- Нет, нет, ничего подобного, - заверил его Уайльд, - но мы заинтересованы в том, чтобы связаться с одним из ваших авторов.





“Ах вот как?- Сказал Эджвуд не совсем приятным тоном.





“Насколько я понимаю, вы-типография, которая работает с комментатором, известным как Мистер Салад понедельник. - Это правда?” Это был блеф, конечно, но попробовать стоило.





Эджвуд молча разглядывал стоящих перед ним мужчин. Наконец он ответил: "Очень хорошо. Я не знаю, как вы узнали, Но да, он один из наших клиентов.





“Тогда я полагаю, что ваша компания также организует доставку его бумаг.





- Да... - последовал осторожный ответ.





Уайльд улыбнулся: “В таком случае, сэр, мне нужно знать, кто он такой...или, по крайней мере, где его можно найти.





Лицо эджвуда страшно побледнело, а затем вспыхнуло от сильного оскорбления. “Вы ожидаете, что я дам вам личный адрес одного из наших клиентов?





- Да, - решительно ответил Уайльд. - Уверяю вас, мистер Эджвуд, мы сохраним Ваше участие в этом деле в строжайшей тайне, но мне нужна эта информация.





- Инспектор, вы, кажется, не понимаете, так что позвольте мне объяснить вам все предельно ясно. Анонимность моих клиентов-это священная обязанность, как если бы она была принесена в присутствии священника или судьи. Доверие к этой типографии требует, чтобы мы не поддавались ни подкупу, ни запугиванию, и я не склонен делать исключение для таких, как вы.- Он небрежно отряхнул лацканы своего сюртука. “И не пытайся угрожать мне своими полицейскими глупостями тоже. Я знаю свои права как налогоплательщика. Я выше твоих обычных притеснений. У вас даже нет ордера, иначе вы бы уже показали его мне.





- Мистер Эджвуд, я думаю, что вы ведете себя здесь несколько неразумно. Я спрашиваю адрес одного человека .





- Принципы, Инспектор.





Уайльд попробовал другой подход. Прищурившись, он придвинулся на полшага ближе к Эджвуду, чем это было бы удобно для большинства людей. “Я приехал без ордера из уважения к вашей репутации, Мистер Эджвуд. Вы здесь не подозреваемый, так зачем же возиться со всей этой лентой?” Он предположил, что Эджвуд, как и большинство горожан, может быть поставлен под угрозу бюрократической волокитой.





Эджвуд был невозмутим. - Они не дали бы вам его, даже если бы вы попытались, инспектор. Я налогоплательщик, если вы помните. Идите и попробуйте свои сильные методы с этими нищими на пятом слое. У меня нет на это времени. Я думаю, что вы двое можете посмотреть на себя со стороны. Не испачкайте ничего по пути к двери.





Он повернулся, чтобы уйти, сжимая пальцами края своего жилета, но вместо открытого прохода, он оказался лицом к лицу с котелком Кендрика, темным костюмом и дрожащими усами. Не говоря ни слова, Кендрик схватил Эджвуда за лацканы пиджака и поднял его в воздух.





“Послушайте, как вы смеете ... — начал было Эджвуд.





“Давай попробуем вот так", - перебил его Кендрик. “Я собираюсь досчитать до десяти. Если вы к тому времени ответите на вопрос инспектора, я вас отпущу. Если нет, то я снова сосчитаю до десяти. Если ты ответишь к тому времени, я опущу тебя на пол типографии, - сказал он, кивнув на открытую комнату, которая лежала в дюжине футов под ними. “Но если вы все еще не ответили, я высажу вас за окно. А мы ... ” он повернулся к Уайльду, - сколько, пятьдесят футов вверх?





- Скорее семьдесят, - последовал невозмутимый ответ.





“Но ... но...- Эджвуд никак не мог взять в толк, что это полицейский посмел так грубо с ним обращаться. “Ты не можешь этого сделать!





"Один", - посчитал Кендрик.





“Я думаю, вам лучше сделать так, как он говорит, - предложил Уайльд, беспомощно пожимая плечами.





“Двое.





“Но я же налогоплательщик!





“Три.





“Вы же миротворцы! Ты не можешь этого сделать!





“Четыре.





Уайлд покачал головой: - Нет, я Миротворец.





“Пять.





“ Он "особый" Миротворец.





“Шесть.





- Особенный?- Ахнул Эджвуд, еще больше испугавшись того, что он не понял значения этих слов.





"Семь", - сказал Кендрик, обмениваясь кивками с Уайльдом.





- Особенный, - подтвердил Уайльд.





“Восемь.





Краска отхлынула от лица Эджвуда, и он резко повернул голову к Кендрику, пытаясь сказать что-нибудь , хоть что-нибудь, чтобы остановить подсчет голосов.





Кендрик сочувственно улыбнулся мужчине.





“Девять.





* * *





Адрес, принадлежащий таинственному мистеру Саладу понедельнику, представлял собой небольшой таунхаус, расположенный в одном из самых бедных районов третьего слоя. Едва приближаясь к нищете и убожеству, характерным для рабочего класса нижнего города, менее обеспеченные жители третьего буржуазного слоя все еще жили в незавидном положении. Их дома часто бывали старыми или ветхими, и было бы сомнительно утверждать, что они действительно стоили той арендной платы, которую они платили. Но, конечно же, настаивали землевладельцы, превосходная атмосфера слоя была больше, чем компенсацией за дополнительную плату.





Таунхаус салатного понедельника представлял собой выветрившуюся кирпичную конструкцию, похожую на многие соседние здания. Он располагался в конце длинного переулка, который поддерживался в чистоте не только муниципальными служащими, но и местными жителями. Казалось сомнительным, что городские подметальные машины смогут даже проехать по узкой улочке.





Входная дверь, конечно, была заперта, но это был бедный офицер Легиона, который не был хорошим взломщиком. Внутри здание было прочным, но выветрившимся, с облупившимися, пожелтевшими обоями, которые никто не потрудился заменить веками. Толстые слои пыли покрывали все вокруг, подтверждая общее неупотребление здания, и не было никаких следов или признаков прохода, которые можно было бы найти на полу, лестнице или перилах.





Оказавшись в старинном фойе, Уайлд взглянул на Кендрика и увидел, что тот вытащил из-за пазухи два служебных револьвера и пристально всматривается вглубь дома.





- Кендрик!





- Ну и что же?





Уайлд скорчил гримасу, направляясь в прихожую. - Убери эти штуки.





Глаза Кендрика метались по коридору, всматриваясь в тусклые газовые фонари и пыльные поверхности, как будто они могли напасть в любой момент. - Там могут быть террористы.





- Террористы, которые не оставляют следов? Будьте благоразумны. Кроме того, если здесь и есть кто—то, в чем я начинаю сомневаться, то это будет куча идиотов—студентов, а не вооруженных людей.- Какой-то отдаленный звук привлек его внимание. Он поднял руку, призывая к тишине, не обращая внимания на то, что говорит именно он. - Шшш. Ты слышишь это?





Двое мужчин на мгновение прислушались. Вскоре они услышали шум, поднимающийся из коридоров дома. Это был слишком знакомый звук, возможно, дюжины пишущих машинок, стучащих в унисон. Щелчки доносились из глубины дома, медленно просачиваясь сквозь слои пыли, пока не показалось, что они исходят от самых стен. Оба офицера огляделись по сторонам, поворачиваясь то туда, то сюда, стараясь расслышать, откуда доносится этот звук.





- Ну, здесь явно кто-то есть, - тихо заметил Уайльд.





“Должно быть, он использует черный ход, чтобы избежать следов”, - согласился Кендрик. Он поднял пистолеты и начал осторожно продвигаться по коридору. - Ублюдки, наверное, внизу, в подвале.





Уайльд склонил голову набок. - Подожди, Кендрик. Я думаю, что это доносится сверху.





“Тогда ищи там, если хочешь", - ответил Кендрик, выглядывая из-за ближайшего угла, как будто он ожидал, что орды террористов залегли в засаде. “Я говорю, что это подвал, и иду именно туда.





Уайльд знал, что лучше не спорить. Когда Кендрик исчез в поисках двери в подвал, Уайлд направился к лестнице. Звук печатной машинки стал отчетливее на втором этаже, и еще отчетливее, когда Уайлд поднялся на третий этаж. Комнаты на этом этаже были единственно пригодны для жилья, потому что, хотя там не было никакой деятельности, они были заполнены до отказа кипами газет, газетными листами, книгами и другими печатными материалами. Стопки бумаги были аккуратно разложены в каком-то сложном порядке, но ничего не было сделано, чтобы защитить их от моли и насекомых.Многие бумаги были частично поглощены отвратительными паразитами, наводнившими дом.





Он вышел из комнаты. Повсюду лежала пыль, такая же густая, как и на первом этаже, но в коридоре Уайльд заметил несколько любопытных следов на земле. То тут, то там пыль была потревожена узкими извилистыми линиями. Уайлд опустился на колени, чтобы изучить их, но ничего не смог разобрать. Они явно вели вверх и вниз по лестнице в направлении входной двери, но что это было или что они означали, оставалось неизвестным. Если уж на то пошло, казалось, что кто-то провел кончиками перьев по пыли.





Лестница вела наверх, к единственной чердачной двери. Уже на пороге раздался невероятно громкий стук пишущей машинки. Уайлд почувствовал, как по спине у него пробежала дрожь. Причин для страха не было—машинистки, без сомнения, были всего лишь глупыми ученицами, которые скорее побегут или будут молить о пощаде, чем вступят в бой,—но Уайльд по-прежнему был одержим инстинктом опасности. Потянувшись к ручке, Уайлд осторожно открыл дверь и вошел в комнату. Он не сразу понял, что именно увидел.





Комната была больше, чем казалось снаружи, потому что она тянулась почти во всю длину и ширину дома. Остроконечный потолок был чрезвычайно высок, и с него свисали несколько горящих ламп, которые поддерживали достаточно яркий свет на чердаке, чтобы можно было печатать. На полу валялись стопки печатных листовок. Несколько столов были расставлены по центру комнаты в виде грубой круглой формы, и они были покрыты различными стопками чистой бумаги, печатной лентой и легко дюжиной пишущих машинок. Перед столами не было стульев, что поначалу смутило Уайльда.Он был также сбит с толку явным запустением комнаты: нигде никого не было видно. И все же пишущие машинки продолжали стучать, словно ими управляли руки призраков. Поначалу Уайлд подумал, что машины, возможно, автоматизированы, но не увидел ни устройства для считывания перфокарт, которое могло бы их направлять, ни паропровода, чтобы привести их в действие.





Когда Уайлд приблизился к пишущим машинкам, он заметил некоторые странные детали, которые поначалу не заметил. Казалось, что с потолка над каждой клавиатурой свисали шелковые ленты, но если эти завитки были тканью или нитками, то они должны были быть натерты воском, чтобы придать им тот немыслимый блеск. В них был какой-то блеск, но в то же время они были почти прозрачными. Они казались скорее миражом, чем веществом, и имели странный переливчатый цвет, невероятную смесь синего, фиолетового, бирюзового и пурпурного. Казалось, что все эти щупальца дрейфуют и проплывают сквозь него. они были похожи на тянувшиеся друг за другом нити света, но все же каким-то образом отвечали за движение клавиш пишущей машинки.





Глаза Уайльда следовали за фантастически окрашенными линиями вверх, к вершине крыши, где они соединялись вместе в слоистую массу самих себя. Это "тело", если можно было применить к нему такой термин, было чем-то вроде груды прозрачного желатина, с линиями и слоями, слишком многочисленными, чтобы глаз мог их понять. В некоторых частях плавучей массы наблюдались странные концентрации света. Уайлд вдруг понял, что это были глаза. Каждый из них был старательно закреплен на пишущей машинке под ним, хотя все они явно работали независимо друг от друга.Пока Уайлд наблюдал за ними, несколько усиков перестали печатать и потянулись к стопке листовок. Бумага поплыла к нижней стороне плавающей массы, и складки ярко окрашенного купола отодвинулись, открывая ряд предметов, которые могли быть ртами, или жвалами, или сложными клювами. Они с жадностью набросились на печатную газету.





Уайльд стоял как вкопанный, со страхом и восторгом глядя на плывущее существо. Он был слишком хорошим полицейским, чтобы просто отмахнуться от этого зрелища, но его ум работал дважды, чтобы найти какое-то удобное объяснение, которое могло бы объяснить сочетание места, времени и существа. Заманчиво было думать, что присутствие этого существа могло быть каким—то ужасным совпадением—что оно появилось и съело обитателя дома за несколько мгновений до прихода Уайльда, - но самый невозможный ответ был также и самым простым: плавающая масса щупалец и переливов должна быть Мистером Саладом понедельником.





Пока Уайлд стоял и смотрел, как существо поглощает свою еду из гниющих листовок, За первой догадкой последовала другая. Все это было связано с бумагой. Кучи и груды бумаги, разбросанные по всему дому, были не просто кусками ветхого архива. Они были одновременно и едой, и развлечением. Было мало сомнений в том, что салат понедельник клоака наслаждался вызовом машинописного аргумента, но казалось, что салат понедельник монстр также наслаждался страницами, на которых приводились аргументы.





Уайлд невольно закашлялся. Одна группа огней прокатилась сквозь любопытную массу, чтобы зафиксировать свой пристальный взгляд на незваном госте. Они на мгновение уставились на Уайлда, чудовищно подергиваясь, пытаясь сфокусировать взгляд. Потом к ним присоединился еще один набор, потом еще один. Вскоре мне показалось, что все эти ужасные глаза переместились в одну часть тела и уставились на одинокую фигуру внизу. Свисающие завитки прекратили печатать, и в комнате воцарилась тишина. Уайльд облизнул губы и понял, что не может даже поднять пистолет.Он пристально посмотрел в глаза существа и увидел в них то, что могло быть голодом, злобой или страхом.





Затем, без малейшего предупреждения, усики салатного понедельника задрожали и спрятались под складками плавающего тела. Цветовая масса яростно заколыхалась, и внезапно она исчезла, исчезнув в темных стропилах. Уайльду показалось, что он заметил какое-то движение в темноте над лампами, направлявшееся в дальний конец чердака.





Мгновение спустя дверь за спиной Уайлда распахнулась, и в комнату ворвался Кендрик с поднятыми револьверами. “Ты прав, Уайльд!- воскликнул он. - ЭМП подвала— - Кендрик на мгновение замер, увидев ряд теперь уже пустых пишущих машинок. - Сволочи!- воскликнул он. - Не волнуйся, Уайлд, мы найдем жукеров. Они не могли уйти далеко.” И с этими словами Кендрик метнулся через комнату в задний коридор, полностью игнорируя отсутствие следов или признаков человеческого присутствия на полу.





- Кендрик, подожди!- Крикнул Уайльд. Его слова дошли до незаинтересованных ушей. Кровь Кендрика вскипела, и он был слишком увлечен погоней, чтобы беспокоиться о таких деталях, как то, кого он преследует или куда они ушли.





Несколько минут Кендрик искал что-то в гниющем полумраке чердака, переворачивая кипы бумаг и пиная обломки мусора, которые давно валялись на полу. Не обнаружив ни студентов, ни террористов, прятавшихся в тени, он распахнул наружную дверь с другой стороны чердака и выскочил наружу.





- Они ушли на крыши, Уайльд!- закричал он. - Ну же, мы их сейчас поймаем!





Уайльд молча наблюдал, как Кендрик бросился в свою безумную погоню. Покачав головой, он направился к наружной двери, думая, что должен догнать Кендрика, пока тот не убежал слишком далеко.





Странное движение над его головой заставило Уайльда взглянуть вверх, и он уловил проблеск люминесценции, проходящей вдоль хребта потолка. Обернувшись, он увидел странные линии и цвета салатного понедельника, парящие над кругом пишущих машинок. Существо создало иллюзию ухода, а затем попыталось вернуться к лестнице.





- Хитрый дьявол... - пробормотал Уайльд.





Щупальца салатного понедельника вытянулись вниз гроздьями и начали обвиваться вокруг пары пишущих машинок. Уайльд смущенно наблюдал за происходящим, не понимая, что происходит. Машинки медленно поднялись в воздух, держась под дрожащей разноцветной массой салатного понедельника с осторожностью матери, баюкающей ребенка.





Не зная, что делать, Уайльд протянул руку и окликнул плавающую фигуру. - Остановись!





Салатный понедельник затрясся от удивления, и его яркие глаза метнулись сквозь тело и сгрудились на той стороне, которая смотрела на Уайльда. Существо начало пятиться назад к лестнице, ведя себя не как голодное чудовище, а скорее как испуганное животное.





- Остановись!- Повторил Уайльд, медленно продвигаясь вперед, чтобы соответствовать темпу салата понедельника. “Ты можешь меня понять?





Салатный понедельник слегка вздрогнул, но в блеске его глаз было некоторое понимание.





“Я из Легиона мира, - продолжал Уайльд, стараясь говорить ровным голосом. “Ты меня понимаешь?- Он сделал себе знак рукой. “Полиция.- Он сделал еще несколько осторожных шагов вперед. “Я знаю, кто ты такой. Вы ведь мистер салат понедельник, не так ли?





Уайлд надеялся, что это заявление поможет Саладному понедельнику успокоиться, признав это существо как нечто самоидентифицирующееся, а не какое-то бездумное чудовище. Вместо этого, как только прозвучало это имя, салатный понедельник выпрямился, глаза его сияли тем же ужасом, что и тогда, когда Уайльд только появился. Не колеблясь ни секунды, салат понедельник заколыхался, как простыня на ветру, и нырнул вниз по лестнице с огромной скоростью.





- О, Черт Возьми!- Выругался Уайльд, бросаясь за удаляющейся фигурой.





Он спустился по пыльной лестнице на третий этаж, вертя головой из стороны в сторону и стараясь не упускать из виду салатного понедельника. По пути на второй этаж он мельком увидел существо, но это было мимолетное видение. Продолжая спускаться, ноги Уайльда наткнулись на гладкое пятно на одной из ступенек, и он потерял равновесие. Его голова больно ударилась о деревянные доски, и он на мгновение растянулся в оцепенении.





Покачав головой, Уайлд поднялся на ноги и бросился вниз по лестнице, решив наверстать упущенное, но внизу лестницы его встретила тишина. Тихо выругавшись, Уайльд помчался по пустым комнатам разрушенного дома и переулкам снаружи, в отчаянии разыскивая существо, за которым он пришел. Он был встречен с отчаянием. Мистер салат понедельник исчез, казалось бы, в самой деревянной обшивке.





* * *





В конце концов Уайлд вернулся в кабинет старшего инспектора, все еще пребывая в полубессознательном состоянии. Они с Кендриком обыскали каждый дюйм дома-сначала самостоятельно, а потом с отрядом солдат легиона из местного полицейского участка—но все это было бесполезно. Они конфисковали оставшиеся пишущие машинки, а также коробки с запасными ключами и ленточками. Была предпринята ограниченная попытка каталогизировать груды газет и книг, но от нее быстро отказались как от бесполезного акта.





Уайльд нашел Сирис за ее столом, уставившейся на груду бумаг, которые, казалось, не уменьшились, а выросли с тех пор, как Уайльд уехал. Уайлд вошел и тихо прикрыл за собой дверь. Серис была занята тем, что выбирала сигарету из потрепанного жестяного портсигара, и, не поднимая глаз, жестом пригласила Уайльда присоединиться к ней. Воздух уже был густ от дыма и запахов полудюжины различных смесей; само собой разумеется, что пепельница была переполнена.





- Лаванда?- Спросил Уайльд, уловив запах дымящихся трав. Он положил стопку свежих вечерних газет на стул рядом с собой. Он купил их перед обедом, но в своем возбуждении не мог прочесть ни строчки.





- Я рано отмечаю свои похороны, - ответила Керис. “А как насчет салатного понедельника? Может, он террорист?





- Шеф, вы не поверите, что случилось.





Керис, уткнувшаяся носом в кипу бумаг, посмотрела на него снизу вверх и приняла одно из своих самых необычных выражений. - Макс, остановись. Только не говори мне. - Я не хочу этого знать.





- Шеф?





Керис достала карманный костер и закурила новую сигарету, выпустив облако пахнущего лавандой дыма. “Я знаю это выражение твоего лица, и оно говорит мне, что я уверен, как и налоги, не хочу знать, что только что произошло с тобой. Все я want...no-все, что мне нужно знать, это будет ли салат в понедельник проблемой. Может, он террорист?





- Ну и что? Um...no-да.





- Продолжая расспросы, Сирис то включала, то выключала карманный огонь. “Он работает на Слейтера?





“Нет.





“Он представляет угрозу для города?





“Ну, я так не думаю. Но, шеф, это даже не так—“





Серис угрожающе ткнула в сторону Уайльда пачкой бумаг. - Макс, я достаточно долго занимаюсь этой работой, чтобы понимать: когда кто-то приходит ко мне и говорит: "шеф, Вы никогда не поверите тому, что я видел", - он либо лжет, либо говорит правду. В любом случае, я не хочу знать ненужных подробностей, которые однажды доведут меня до пьянства.





“Ты уже пьешь.





“Я только начинаю вникать в суть дела, - ответила Керис. Затем она сочувственно посмотрела на него. - Макс, я повидал немало невероятного в этом проклятом городе. Прими мой совет: не думай об этом слишком сильно. Так будет меньше болеть.





Уайлд медленно развернул один из листков и попытался расслабиться. “Это ведь так просто, да?





- Выпивка помогает.





- МММ.





Уайльд сомневался в своей способности выкинуть из головы подобный опыт, поэтому он обратился к самому лучшему источнику отвлечения внимания, который только мог придумать. Бессмысленные споры и самоуверенные тирады газет "Тит-ТАТ" начали успокаивать его расшатанные нервы, и вскоре Уайльд был на пути к тому, чтобы ослабить напряжение от своего недавнего открытия. Затем он открыл вторую печатную страницу. Его взгляд упал на новое, но безошибочно знакомое имя.





- ААА!- воскликнул он, вскакивая со стула.





Керис снова подняла глаза от своих бумаг, по привычке нервно включив и выключив карманный огонь. - Ну и что же?





Уайльд пододвинул газету к Серису и указал на небольшой участок текста, расположенный прямо под основными статьями. "Хотя обстоятельства требуют краткости, позвольте мне просто сказать, что г-н Жерве Маттон, как всегда, глупец, едва ли достойный внимания. Любой, кто сомневается в этом факте, должен обратиться к своему последнему комментарию относительно необходимости гражданской милиции, чтобы защитить нас от опасности незамужних матерей. Кроме того, в то время как полиция оказывает полезную услугу обществу, их нарушение домов частных граждан не делает их репутации чести. Обсуждать.Искренне Ваш, мистер Херринг во вторник.





“Это он!- Воскликнул Уайльд. “Это должен быть он! Он не мог написать это больше чем через час после того, как я нашел его...это...его.... Он все еще там!- Уайльд отчаянно пытался донести до своего начальника всю серьезность ситуации. Результат был не слишком глубоким. - Щупальца, Шеф!





Керис было очень хорошо знакомо выражение лица Уайльда. Она видела его на своем собственном отражении в зеркале больше раз, чем могла сосчитать. Это был взгляд человека, который видел немыслимое и отчаянно пытался найти в этом какой-то смысл.





- Вот и все, Макс, тебе рано ложиться спать. Иди скажи Маргарите, что ты ведешь ее в кино.





— Но ... - запротестовал Уайльд, указывая на газету.





- Вон отсюда!- Керис взглянула на свой хронометр, а затем принялась рыться в поисках круга развлечений на столе. “Если вы вдвоем успеете на омнибус в ближайшие десять минут, то успеете во дворец к началу кинохроники и мультфильма. И посмотрите на это ... сегодня у них есть еще одно приключение Минни-мышеловки. Разве это не будет весело?





- Шеф” - снова начал Уайлд.





Керис снова взглянула на свой хронометр. “Девять минут.





Уайльд вздохнул. - Хорошо, шеф, хорошо.





“Вот это хороший парень.- Керис подтолкнула молодого человека к двери. - Иди развлекайся. О, и Макс....





- Да, Шеф?





- Керис решительно сжала плечи Уайльда. “Если ты втянешь ее в неприятности, я убью тебя.





“Да ладно тебе, шеф, это же я !





“В том-то и дело.





Когда Уайлд ушел, Сирис вернулась к своему столу. Она долго смотрела на горы бумаг, ее глаза медленно и последовательно возвращались к стопке листовок, оставленных Уайльдом. Затем, с внезапным приливом решимости—или, возможно, медлительности-она схватила ручку и начала сочинять письмо. Она адресовала его в типографию, ответственную за комментарий “Мистера вторника”, а затем начала писать на самом грандиозном языке, который только могла себе представить. - К господам понедельнику и вторнику, с разнообразными продуктами. Дорогие господа, примите наши самые смиренные извинения за вторжение и т. д.Необходимость выполнения работы и т.д. В будущем, пожалуйста, воздержитесь от запугивания респектабельных полицейских при исполнении своих служебных обязанностей и т.д. Смиренно и т.д.- дама из омнибуса на Брод-стрит, Миссис... ”





Усмехнувшись про себя, Серис отложила записку в сторону, намереваясь отправить ее, когда уйдет на ночь. Трудно было сказать, увидят ли его когда-нибудь в салатный понедельник, но, по крайней мере, сама мысль об этом позабавила ее.





Ноющая мысль пронзила ее воображение, и на мгновение Керис поймала себя на том, что размышляет о последствиях того, что мог увидеть Уайльд.





Щупальца .





Прочистив горло, чтобы отогнать эти мысли, Сирис закурила еще одну сигарету цвета лаванды и несколько мгновений смотрела на пламя своего карманного камина. Затем, со знакомым вздохом, она снова повернулась к горе бумаг на своем столе. Ее так и подмывало поджечь все это, и она грустно улыбнулась при этой мысли. Она все еще улыбалась, с мыслями о бюрократическом пожаре в голове, когда она повернулась к следующему делу в своей бесконечной груде заданий.

 

 

 

 

Copyright © G. D. Falksen

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Мы всегда жили на Марсе»

 

 

 

«Супер Бас»

 

 

 

«Посещение дома на терминальном холме»

 

 

 

«Горящие девушки»

 

 

 

«Возвращение домой»