ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Трикетра»

 

 

 

 

Трикетра

 

 

Проиллюстрировано: Одри Бенджаминсен

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #СКАЗАНИЯ И ФОЛЬКЛОР

 

 

Часы   Время на чтение: 43 минуты

 

 

 

 

 

Выйдя замуж за принца и родив собственного ребенка, Белоснежка навещает свою мачеху, обещая убить ее еще более ужасными способами, в то же время пытаясь держаться подальше от зеркала, с которого все началось.


Автор: Одри Бенджаминсен

 

 





Я утоплю тебя в реке, где растут ивы. Их ветви будут тянуться к вам, и в отчаянии вы будете хвататься за них, но они будут ломаться между вашими пальцами, как кости маленьких птиц. Когда вода наполнит твое горло, последнее, что ты узнаешь, будут мои руки, удерживающие тебя внизу.









Я навещаю мачеху только во время новолуния. Хотя с тех пор, как она поселилась в замке моего мужа, у нее не было доступа ни к одному травяному саду, я не верю, что волшебство полностью спало в ее груди, и не осмелилась бы ступить в ее комнату, когда полная луна поднимается высоко в небе. Но сейчас уже полдень, и я держу круглый серебряный поднос в одной руке, а другой трижды стучу в ее дверь. Это всего лишь дань вежливости; дверь всегда заперта, и ключ, когда он не занят нашей экономкой во время еды, болтается на кроваво-красной ленте у меня на поясе.





Чей-то голос приглашает меня войти, и я делаю это, осторожно закрывая за собой дверь. На мгновение я заколебался, пораженный тем, что женщина стоит у окна, глядя на заснеженные деревья.





- Мачеха?





Она поворачивается ко мне лицом, ковыляя на своих березовых тростях. Моя мачеха все еще тщеславная женщина; обычно она любит сидеть, когда я прихожу, аккуратно подобрав юбки, чтобы скрыть свои ноги. - Садись, прекраснейшая.- Она указывает на маленький круглый столик, за которым мы обычно пьем вино.





Поставив поднос, я осведомляюсь о ее самочувствии, и она, как обычно, отвечает, что ей не лучше и не хуже, прежде чем плюхнуться на землю с грацией мельничихи. “Они тоже не лучше, - говорит она, поймав мой взгляд на своих ногах.





Я отвожу глаза и наливаю вино в наши бокалы. Густой и сладкий, мой муж привез его в бочках с юга, и в последнее время я очень полюбила его. Наконец, я беру яблоко вместе с острым маленьким ножом для чистки овощей и начинаю резать его посередине. Его плоть белее и свежее, чем она имеет какое-либо естественное право находиться так глубоко зимой. Но дерево за конюшней приносило такие плоды месяц за месяцем, начиная с моей первой брачной ночи. Одно-единственное яблоко каждый раз созревает до яркого и блестящего красного цвета, и никто, кроме меня, не может его сорвать.Что я и делаю в каждое новолуние—срываю его, кладу на серебряный поднос и несу мачехе, чтобы та разделила со мной трапезу.





Сейчас она берет ломтик хлеба, подносит его к носу, как всегда, и кладет целиком в рот. Я слышу хруст, когда она откусывает кусочек, и мой собственный рот наполняется слюной. Она всегда берет первый вкус фруктов. Мы едим молча, моя мачеха и я, пока яблоко не кончится. Она выплевывает семена в ладонь, раскладывает их по кругу на подносе, а затем быстро и резко проводит по ним рукой. Неужели она думает, что я этого не замечаю? Позже я сожгу их в огне. Какую бы жалкую магию она ни попыталась сотворить, от нее останется только пепел.





Я делаю это каждый месяц.





Мы делаем это каждый месяц.





“Каковы твои намерения, прекраснейшая?- Моя мачеха откидывается на спинку стула, пристально глядя на меня. Глаза у нее карие и блестящие, как яблочные семечки.





“Мои намерения?





- Относительно вашей дочери.- Она наклоняется вперед. “И твой муж тоже.





Немного вина выплескивается на мое запястье, когда я возвращаю свой кубок на стол, и я поспешно вытираю его о свои юбки. - Моя дочь счастлива и здорова, - говорю я ей. “А мой муж путешествует по делам бизнеса. Вам не нужно спрашивать ни о том, ни о другом.





“Но именно поэтому я и спрашиваю, прекраснейшая. Сейчас самое время закрыть дверь сарая, пока лошадь не украли.





“Скрепленный болтами. Прежде чем лошадь убежала .





- Я точно знаю, что сказал.





Я собираю кубки на поднос, все еще наполовину наполненный ими обоими, и делаю попытку встать. Женщина хватает меня за запястье, быстрее зайца перед гончими. “Не закрывай на это глаза, прекраснейшая. Ты лучше всех знаешь его наклонности. Ты же знаешь его сердце .





Я вырываюсь на свободу. - Это не ее дело говорить со мной, - заикаюсь я. Если бы не я, у нее вообще не было бы посетителей. Если бы не я, она, вероятно, была бы мертва, давно мертва и сгнила бы в земле. Если бы не я ... —





“Я бы все равно ходила с легкостью, - говорит она, высовывая ногу из-под юбки. Хотя она носит свои обычные меховые тапочки, шрамы все еще видны вокруг ее лодыжек—красные и веревочные рубцы там, где кожа таяла, как воск свечи. Мне не нужно видеть больше, чем это. Я слишком хорошо знаю ее ноги. Все эти месяцы она лечила свои ужасные раны, вытирала отвратительно пахнущий гной и инфекцию, пока кричала мне в уши, заставляя тонизировать ее горло, чтобы сбить лихорадку, позволяя ей сжимать мою руку так сильно, что ее ногти оставляли полумесяцы, которые не заживали в течение многих дней.Мы оба носим шрамы тех времен; у нее нет причин напоминать мне об этом.





- Я была ребенком, - прошептала я.





“И это дитя выбрало мое наказание.





“Он спросил меня ... —”





- Заставь ее танцевать в железных башмаках, сказал Ты. Заставь ее танцевать, пока она не упадет замертво.





- Это детское желание. Я ... я понятия не имел, что это значит. Мне было всего семь лет !





- Семь, - эхом отзывается она. - В том возрасте, когда он сделал тебя своей невестой.





- Возраст, в котором твое зеркало осудило меня.





- Столько же, сколько сейчас твоей дочери.





Мои губы болят, я так сильно прижимаю их друг к другу. Я встаю и беру поднос. Это все, что я могу сделать, чтобы не бросить ей в лицо бокалы и все такое.





“Когда он увидел тебя в этом гробу, то подумал, что ты самое прекрасное создание на свете, - продолжает моя мачеха. “Когда тебе было семь лет.





“Быть спокойными.





- Интересно, что он теперь о тебе думает? Эти твои широкие бедра, эта грудь, которая нянчила младенца? Не так уж много девушек осталось у тебя, верно? Не так уж много, чтобы поймать его блуждающий взгляд.





Я уже наполовину выхожу за дверь, когда она снова зовет меня. - Самая красивая?- Теперь она говорит почти жалобно, и я делаю паузу, наклоняя ухо в ее сторону.





- Как же так?- спрашивает она. “А как это будет?





Не оборачиваясь, я говорю своей мачехе, что убью ее в следующий раз, когда мы встретимся. Мой голос звучит резко; теперь в нем нет никакой радости для меня, несмотря на то, что я провел много ночей, придумывая свой метод, выбирая только правильные слова—и еще много ночей я лежал без сна в ожидании их доставки. В этом месяце оно было особенно жестоким. Моя мачеха ждет, пока я закончу, прежде чем рассказать мне о моем собственном убийстве. Я слышу улыбку в ее голосе, удовлетворение, и в любой другой месяц я был бы доволен ее изобретательностью.





Но не сейчас, не после того, что она уже сказала мне.





- Тогда на следующую Луну, - говорю я и переступаю порог. Когда я запираю ее за собой, ее голос просачивается сквозь лес.





- Даже раньше, прекраснейшая. - Ради твоей дочери.





Я ничего не отвечаю. Мне нечего ответить на это. Но я пошлю сообщение на кухню насчет ее ужина. Сегодня вечером моя мачеха получит вареную печенку, взятую у старой свиньи. Возвращаясь в гостиную, я считаю шаги, надеясь отвлечься от их холодного и пустого Эха. Этот звук слишком хорошо напоминает мне часы, отсчитывающие минуты до полуночи. Всего здесь двести сорок восемь ступенек, хотя, по общему признанию, я сделал три последних маленьких и аккуратных, чтобы не переступить порог на двести сорок шестой.





Мне не нравятся фигуры с шестью числами внутри; они мало утешают меня.









Я положу тебя голым на снег, растянув между четырьмя железными кольями. Прежде чем твоя кожа успеет слишком сильно обветриться, я возьму остроконечное лезвие и очищу его от тебя, как кто-то очищает яблоко. Кровь будет собираться богато и красно вокруг вашего тела. Я оставлю твои ногти напоследок и выплюну их в снег, когда закончу.





¦





Волосы моей дочери похожи на тончайшее золото. У нее отцовские волосы и завистливые зеленые глаза. Но у нее есть мои губы, пухлые и красные, как кровь, и моя прекрасная, белоснежная кожа.





Я наблюдаю за ней через окно минуту или две, не желая мешать какой-то игре, которую она затеяла в маленьком дворике перед конюшней. Здание пустует теперь, когда мой муж уехал со своими лошадьми, а все остальные—включая любимого пони моей дочери—были проданы, чтобы погасить тот или иной долг. Он заверил меня, что заменит их, когда это нынешнее предприятие достигнет цели, но такие слова не будут утешением для моей дочери. Это будет не ее пони, который рысью возвращается в конюшню, если вообще придет какой-нибудь пони.В эти дни обещания моего мужа тают, как талая вода. Она плакала до тех пор, пока не уснула в ту ночь, когда мне пришлось сказать ей, что маленького Клауса больше нет, и потом еще несколько дней, когда она вспоминала о его отсутствии, ее губы дрожали.





И вот она здесь, лепит снеговика возле его конюшни, ее маленькое личико напряжено от сосредоточенности, нос покраснел от холода. Дети могут быть такими жизнерадостными. Как удивительно, что они способны переносить самые тяжелые потери и все же выходить вперед в каждый новый день, как будто там их ждет какое-то новое наслаждение. Если бы я могла избавить свою дочь от чего-то худшего, чем потеря любимого животного, я считала бы себя одной из лучших матерей.





- Мы должны как можно скорее найти ей пару, - сказал мне мой муж вечером накануне отъезда.





Когда я возразил, что она все еще ребенок, он только сердито посмотрел на меня и покачал головой. Его глаза в эти дни покрыты красными прожилками и пожелтели от количества выпитого вина. Я не мог заставить себя встретиться с ними и вместо этого склонил голову над своим ужином. Я любила его больше, чем когда-то боялась, думала, что он храбрый, удивительный и сильный. Как же я был наивен: ребенок, ничего не знающий о мире.





- Она внучка короля, - напомнил он мне. Там будет множество страстных поклонников, достаточно страстных, чтобы наполнить казну этой нищей провинции, в которую я был обречен.





Эту жалобу я слышал так часто, что мог бы повторить ее слово в слово. Его двум старшим братьям были даны лучшие земли в королевстве для управления, настаивает мой муж, в то время как он вынужден управлять ленивыми крестьянами и всеми видами бесполезных людей. Хотя я слышал, что эти земли, где мы делаем наш дом, были процветающими до того, как он взял их под свое управление, что именно его налоги и спорадические, необъявленные сборы принесли бедность среди его народа и заставили их бояться того, что может принести каждый новый сезон. Какая ценность может быть в дочери такого человека?За исключением чумы, распространяющейся по всему королевскому роду, она никогда не будет носить корону королевы—я даже не думаю о таких вещах, хотя я уверена, что мой муж был бы рад такой трагедии.





- Она слишком молода , чтобы выходить замуж, - сказал я ему. Она слишком молода, чтобы оставить нас .





- Он рассмеялся. Я бы только увидел, что она поклялась, а не сдалась. Она-незрелый плод; не годится, чтобы ее срывали слишком рано в это время года. Он улыбнулся, скорее самому себе, чем мне, прежде чем запихнуть в рот целый ломтик бекона. Я видел, как мягкое мясо разрывается между его зубами, когда он говорил. Не беспокойся, дорогая жена. Наша дочь останется под моей защитой еще на несколько лет. Но так устроен мир—не на всех невест натыкаешься так случайно, как на тебя, так красиво одетую под стеклом.





Как бы мне этого хотелось. Я бы предпочел видеть свою дочь спящей в безопасности в стеклянном гробу в течение тысячи лет, чем иметь ее боль от бодрствующего мира и тех, кто ходит в нем.





Пять раз я стучу в окно, хотя моя дочь поднимает глаза на первый стук, ухмыляясь, чтобы увидеть меня, стоящего там. - Мама!- она плачет и с трудом поднимается на ноги. Когда она бежит к двери во двор, я лучше вижу существо, которое она строила. Это был не Снеговик, а какая-то шишковатая тварь, сгорбившаяся и, казалось, готовая рухнуть в одно мгновение. У меня мурашки бегут по коже, когда я смотрю на него.





“Что ты там делал, мой милый?- Спрашиваю я, когда она вбегает в дверь, чтобы обнять меня. Я наклоняюсь и складываю ее руки в перчатках в свои собственные. Ее щеки порозовели. У нее стучат зубы.





- Мама, это же Клаус!





“Klaus?” Я снова смотрю на бедное бесформенное существо снаружи. Его можно было бы принять за пони, я полагаю, если достаточно сильно прищуриться или посмотреть на него материнским глазом.





- Фея велела мне сделать его из снега, и он оживет, и я снова смогу на нем ездить.





“Какая фея, мой милый?





- Фея, которая приходила вчера вечером.





Вздохнув, я убираю ее волосы с глаз. “Это был всего лишь сон.





“Нет, Мама, смотри!- Она показывает за окно, и я, проследив за направлением ее пальца, замечаю большую черную птицу, сидящую на одном из голых деревьев, выходящих во двор. Его силуэт, темный на фоне зимнего серого неба, является характерным. - Вот видишь, фея!





“Это всего лишь ворон, мой милый, безмозглая птица, которая прилетела посмотреть, есть ли у нас кухонные объедки, чтобы собирать их.” Мне никогда не нравились эти птицы с чернильно-черным оперением и загадочным гортанным хрипом. Один из них часто порхает по территории замка, и я никогда не считаю хорошим днем, когда мне случается его увидеть. Я нежно целую дочь в лоб. - А теперь вспомни, что я тебе говорил. Маленький Клаус вырос и уехал, чтобы быть со всеми большими лошадьми.





Она сглатывает, и ее глаза блестят. “А когда я вырасту,я тоже уеду? Увижу ли я его снова, когда вырасту?





“Не знаю, мой милый. У Клауса сейчас очень много важных дел. Как и ты, когда вырастешь.” Она ничего не говорит на это, только крепко обнимает меня и прижимается лицом к моему плечу. Я знаю, что она плачет и не хочет, чтобы я это видел. Я растираю ее спину до тех пор, пока ее маленькая фигурка не перестает дрожать. Снаружи дерево, на котором сидел ворон, пустовало. Как бы глупы ни были эти чувства, я с облегчением вижу, что они исчезли.





Непрошеное, лицо моего мужа всплывает в моей памяти. Его золотистые волосы, когда-то такие великолепные, теперь были гладкими и жирными. Лопнувшие вены на его щеках расползались, как паутина крошечных пауков. Это память или воображение, то, как его язык скользнул по губам, когда он говорил о продаже моей дочери тому, кто больше заплатит? Пока он говорил о том, как она молода и как красива?





- Ты знаешь его сердце, - сказала мачеха, и она права.





Его сердце и все остальные темные части его тела.





Я буду оберегать свою дочь. Я должен, я должен ... Но мне нужно знать, что угрожает ей, и есть одна вещь в этом замке, которая расскажет мне правду об этом.









Я буду кормить тебя медом, ложка за золотой ложкой. Я буду лить его тебе в горло, пока ты не перестанешь глотать, пока он не пропитает все твои органы и твои вены не остановятся от его приторного густого жжения. Тогда я вскрою твою грудь и поймаю сверкающий нектар, который стекает с твоих ребер на мой вытянутый язык.









Я ни разу не разговаривал с зеркалом. Моя мачеха принесла его с собой, когда пришла на мою свадьбу, так мало она могла вынести, находясь вдали от чудовища даже в течение недели, и с тех пор он хранился в маленькой комнате без окон. Я знаю, на какие хитрые поступки он способен, как он вынюхивает трещину в сердце человека и вскрывает ее. До сих пор я никогда не искал его совета—или, по крайней мере, не настолько, чтобы рисковать его манипуляциями. Но мне нужно знать о моем муже. Я должен быть уверен.





- Зеркало никогда не лжет, - сказала мне однажды мачеха, когда я настаивал на этом. Весь фокус в том, чтобы знать, чью правду он говорит.





Когда я подхожу к зеркалу, перед ним стоит женщина. Высокая, худая, закутанная в серо-голубое платье, я узнаю надменную линию ее плеч еще до того, как она поворачивается ко мне.





- Леди Херон!





Женщина шмыгает носом, ее губы сжались в тонкую линию. “Я жду уже полчаса. Еще!





“Я ... мне очень жаль. Я ... я был неизбежно задержан.” По правде говоря, я совершенно забыл о ее назначении, о чем она, без сомнения, догадывалась.





Она улыбается со всей грацией клинка и кивает в сторону узкой деревянной двери, за которой ее ждет зеркало. - А мы пойдем?





Я хотел бы попросить ее уйти, вернуться в более поздний час или даже в другой день, но есть вопрос о маленьком льняном мешочке, который она сжимает. Мне нужны монеты, которые там лежат; они заплатят за хорошее мясо для нашего стола и, возможно, за теплый зимний плащ для моей дочери. В конце концов, в наши дни женщины приходят все реже; зеркало, кажется, истощило их.





“Конечно, Леди Херон.- Я протягиваю руку, и она кладет пакет мне на ладонь. Он кажется легче, чем я надеялся, но, возможно, монеты внутри серебряные. Отперев дверь, я отступаю в сторону и жестом приглашаю женщину войти. Она немного колеблется, явно собираясь с духом, потом снова принюхивается и проходит мимо меня.





Я тихо закрываю дверь и перехожу на другую сторону коридора, чтобы подождать.





Она не задержится здесь надолго. И никогда не будут.





По моим подсчетам, не прошло и шести минут, как она снова появилась, дрожащая и дрожащая, с носовым платком, прижатым ко рту.





- Леди Херон?





Женщина отмахивается от меня. “Я увижу себя из замка.- Ее глаза покраснели, и она отказывается встретиться со мной взглядом. Когда она идет, ее юбки шуршат по плиткам в обвинительном шепоте. Но разве это моя вина? Я не заставляю их приходить сюда, этих женщин с их монетами и измученными сердцами. Я даже не знаю, как они узнали о существовании зеркала—сеть сплетен и полуправды, я подозреваю. Чего бы они ни ожидали, что бы им ни говорили, большинство из них не посещают больше одного раза.





Это уже четвертый визит Леди Херон. Неужели ее сердце так голодно?





Я нерешительно кладу руку на дверную ручку. Один поворот, и я смогу быть в комнате с ним. Три шага, чтобы поставить меня перед его стеклянным лицом. Несколько слов в обмен на... что? Я едва ли знаю, что мне нужно спросить, не говоря уже о том, как это сформулировать.





(Разве я не знаю? - О, не так ли?





Значит, в другой раз. Когда у меня будет больше времени, чтобы обдумать свой вопрос.





Я осторожно вставляю ключ в замок и поворачиваю его. Я уверен, что тяжелый стук бокалов приносит мне больше утешения, чем когда-либо могли бы дать слова зеркала. Но разве я представляю себе это? Тот едва слышный вздох из соседней комнаты, такой тяжелый от разочарования и желания? Прежде чем уйти, я трижды постукиваю себя по ноге и чищу кончик носа.





Может быть, я сошел с ума, если даже рассматривал такую дьявольскую аудиторию? Моя мачеха исказила мои мысли, скорее всего, из спортивного интереса. Мой муж не очень хороший человек, но это не так—





(чудовище)





Он - ее отец. Он бы этого не сделал—





(ты же знаешь его сердце)





Мне нужно заняться практическими делами и прекратить эту глупость. Снегопад прекратился, и у меня есть монеты, которые нужно потратить до возвращения моего мужа, чтобы он не нашел более достойной причины для их использования. Я отвезу свою дочь в деревню и куплю ей этот зимний плащ. Я уже представляю себе, как она его носит, алую ткань, мягко и волнисто обвивающую ее хрупкое тело, все эти золотые волосы, надежно спрятанные под капюшоном.





О, я знаю, что не смогу найти ничего подобного. Хорошо, если у деревенской швеи есть воробьиное яйцо голубого цвета или ярко-зеленый папоротник, что-нибудь другое, кроме мутных оттенков коричневого или серого. Если он будет отделан кроличьим мехом, то нам еще больше повезет. Для Рэда мне пришлось бы сделать заказ, и все это заняло бы слишком много времени.





Мой муж вернется через две недели. Монеты нужно будет потратить к тому времени.









Я буду охотиться на тебя с собаками. Голодные, злобные гончие, которые голодали несколько дней, прежде чем напали на твой след. Ты будешь умолять о пощаде, когда они наконец вытащат тебя из тюрьмы, будут кружить вокруг тебя, щелкая челюстями и истекая слюной, но я позволю им взять тебя. Я позволю им разорвать тебя на куски. Я позволю им насытиться твоей плотью. Все, что им будет запрещено-это твое сердце. Что я привезу его домой в целости и сохранности в запертом, лишенном света ящике.









Привратник встает на нашем пути, когда мы приближаемся, рука моей дочери в перчатке крепко сжимается в моей руке. Чтобы добраться до него, нужно сделать еще четыре шага. Я не люблю четыре как число-оно скользкое и слишком легко расщепляется надвое—но я не решаюсь взять пятое.





- Приближается непогода, Ваше Высочество, - говорит сторож, расправляя плечи.





Моя дочь сжимает мою руку. - Мама, - начинает она, но я быстро ее успокаиваю. Небо над нами бледно-голубое и совершенно безоблачное.





“Мы только спустимся в деревню, - говорю я мужчине. “Мы не задержимся надолго.





- Малышка наверняка простудится.- Он не двигается, хотя его пальцы крепче сжимают посох. - Лучше всего вернуть ее обратно в дом.





- Спасибо за заботу, но мы ... мы оба тепло одеты.” Когда я тащу свою дочь вперед, привратник тоже делает шаг вперед. Так близко, что его широкая, обтянутая кожей грудь почти касается моей собственной. Его дыхание туманится, когда он говорит, и я чувствую его тепло.





“Ты можешь пойти в деревню, если хочешь, - говорит он. “Но малыш должен вернуться в дом.





На мгновение я слишком взволнован, чтобы говорить. Затем я представляю себе свою мачеху и то, как она вела себя, когда я был ребенком. Как властно она разговаривала со всеми, даже с моим отцом. Я выпрямляюсь во весь рост. “Не хотите ли вы сказать своей госпоже, чем она могла бы заняться в этот день?





Слова кажутся мне плоскими, как испорченный хлеб, и сторож даже не вздрагивает. “По указанию Его Светлости, твоего господина и моего тоже. Он не хотел, чтобы принцесса покидала замок в его отсутствие. Зима отвратительна, леса дикие, и он не допустит, чтобы его единственной дочери причинили какой-либо вред.





Теперь он улыбается мне самой искренней улыбкой, но моя дочь прячет лицо в мои юбки. Часть меня все равно хочет пройти мимо него, чтобы посмотреть, действительно ли он осмелится поднять руку на свою королевскую любовницу. Но другая, более определенная часть горит от унизительного знания, что он не колеблясь сделает это. Моя челюсть начинает болеть, так сильно мои зубы сжаты вместе.





- Мама? Разве мы сегодня не едем в деревню?





Я заставила себя улыбнуться. - Нет, мой милый. Этот добрый джентльмен думает, что будет гроза, поэтому нам лучше остаться в тепле и сухости у огня.





Она пинает ногой грязный снег, лежащий на обочине дороги. “Я хотела увидеть Клауса.





- Глупая куколка, Клауса нет в деревне. Я же говорил тебе, что он теперь со всеми большими лошадьми.





Привратник смеется-далеко не приятный звук. “Тебе бы лучше поискать эту старую клячу в колдовстве.





Моя дочь смотрит на меня в замешательстве. Я свирепо смотрю на привратника, но тот только подмигивает. —Это ... это место, где живут большие лошади, - быстро говорю я ей. - Пойдем, мой милый. Мы пойдем на кухню и попросим кухарку согреть тебя кружкой меда с молоком.





- Мне не холодно, мама, - отвечает она, и ее слова застывают в воздухе. “Я хочу посмотреть на эту хитрость. Пожалуйста, мы можем посетить мастерскую?





Грубый смех привратника следует за нами по тропинке, пока я тащу свою протестующую дочь обратно в замок, и я проклинаю его про себя. Высоко в небе над нами медленно кружит ворон. Я также проклинаю его, желая, чтобы его перья превратились в камень, чтобы его внезапно тяжелое тело упало на землю и разбилось, как многие расстроенные мечты.





Он проходит сто девятнадцать шагов, прежде чем мы снова оказываемся внутри. Мне тоже не нравится этот номер. У него острые края, и кажется, что он жаждет пролить кровь.









Я свяжу тебя шелковыми нитями, обматывая их вокруг твоего тела, пока каждый дюйм кожи не станет коконом. Только твои глаза останутся открытыми, чтобы я мог заглядывать в них в течение многих дней и недель, которые понадобятся тебе, чтобы зачахнуть, истощиться и умереть от голода, стоически, молча, до самой смерти.









Моему мужу не нравятся истории о моем детстве, о тех временах, когда он еще не пробудил меня от отравленного сна и смело поднял из гроба, но моя дочь любит их слушать. Каждую ночь я сижу у ее постели и рассказываю ей истории о добрых маленьких человечках, которые взяли меня в свой дом в горах, когда я потерялась, и для которых я вела хозяйство в течение нескольких месяцев. Я рассказываю ей, как застилаю им постели, заштопаю носки и приготовлю ужин, как они меня учили. Я не рассказываю ей ни об отравленных гребнях, ни о яблоках, ни о стеклянных гробах; она слишком молода для таких ужасов.





Я тоже не упоминаю свою мачеху. У моей дочери будет слишком много вопросов, на которые я все еще не готова ответить.





Вместо этого я рассказываю более радостные истории о более счастливых днях—ибо между охотником и гробом было много счастливых дней—а также истории, которые рассказывали мне гномы. Сказки о хитрых лисах и мудрых, благородных зайцах; танцующих принцессах и лягушках с драгоценными камнями, спрятанными глубоко в их животах; могучих ледяных гигантах, которые когда-то неуклюже пробирались через горы, и озорных пикси со вкусом украденных сладостей.





“А можно мы оставим пирог для пикси?- моя дочь пригласила меня сегодня вечером.





- В нашей части света нет никаких пикси, моя милая. Это будет только семья крыс, которые приходят, чтобы грызть ваш торт.





- Говорящие крысы?- с надеждой спрашивает она. - Волшебные крысы?





Улыбаясь, я откладываю в сторону ночную рубашку, которую подшиваю. Моя дочь растет так быстро; это уже второй раз, когда я его подвел, и там не будет ткани для третьего. - Нет, - говорю я. - Свирепые и голодные крысы, которые сожрут свой пирог, а потом заберутся под одеяло и будут грызть твои пальцы ног!- Я хватаю ее за ногу и щекочу, пока она не начинает визжать.





- Перестань, мама! - Прекрати это!” Она почти задыхается, пытаясь вырваться.





Смеясь, Я отпускаю ее и начинаю поправлять постельное белье. - Ну же, непоседа. Тебе уже давно пора было спать.





Она извивается под одеялом. - А мы можем навестить пикси, мама?





“Когда-нибудь, возможно.





- И когда же? И когда же?





- Они живут очень далеко отсюда.





“Но мы можем использовать магию и летать, чтобы увидеть их, быстро, как моргание.





- А теперь помолчи.- Я натягиваю одеяло ей до подбородка.





“Но, мама, мы можем ... —”





- Тише!” Хотя ее речь и причудлива, мне не нравится, когда моя дочь говорит о магии. “Это не так уж и мало, моя милая, чтобы использовать магию. Это всегда имеет свою цену.- Я целую ее три раза, сначала в лоб, потом в обе щеки, прежде чем снова взяться за шитье. Свеча мерцает, когда я беру ее в руки, отбрасывая на стены движущиеся тени. Моя дочь съеживается, когда видит их.





“Надеюсь, ты больше не боишься темноты?” Когда она была намного моложе, то плакала всякий раз, когда у нее отнимали свечу, но с тех пор прошло много лет.





- Нет, мама, - шепчет она, ее взгляд метнулся в угол комнаты. “Но иногда он бывает там, когда я просыпаюсь.





- Кто же это? - А кто там?





- Ночной Человек. Он наблюдает за мной из тени. - Он мне не нравится, мама. Мне не нравится, что он смотрит.





“А сейчас он здесь?





- Нет, Мама. У тебя есть свеча. Ему не нравится этот свет.





“Это всего лишь сон, моя милая. Кошмарный сон, и нечего бояться.





Она с сомнением хмурится, и я снова наклоняюсь, чтобы поцеловать ее. Лоб, щека, щека. “Тогда я оставлю свечу, хорошо? Только на сегодня?





Я возвращаюсь в свою спальню при лунном свете и воспоминаниях, держась одной рукой за стену, пока крадусь по коридорам. Это роскошь-оставлять целую свечу гореть, пока моя дочь спит, но то, как она говорила о ночном мужчине, заставило меня похолодеть.





Мне не нравится, что он смотрит.





Может быть, он навещал ее сегодня ночью, пока ее отец был в отъезде? Мне и в голову не пришло задать его, и, конечно же, это глупый вопрос. Это всего лишь ночной кошмар. Должно быть, это кошмарный сон.





Ты же знаешь его сердце.





Я делаю. Я действительно знаю его сердце.









Я приду к тебе в темноте, мое горячее дыхание обжигает твою щеку. Мои руки без перчаток сомкнутся вокруг твоей шеи, и мои пальцы будут сжимать, безжалостно, подавляя твои испуганные крики. Ты умрешь, когда твои последние слова застрянут, невысказанные, в твоем горле.









Я стучу, как обычно, три раза, но не жду ответа, прежде чем отпереть дверь в комнату моей мачехи и распахнуть ее. Женщина сидит на краю кровати, натягивая халат на костлявые плечи. Она ничего не носит под собой; я мельком вижу отвисшую грудь, морщины и складки кожи живота, бледные, как свежие сливки. Ее длинные седые волосы растрепаны и спутаны вокруг лица, а ноги босые. Я быстро отворачиваюсь, бормоча извинения на своих губах.





Я никогда не стремился к такой близости; моя кожа горит от нее.





“А чего ты ожидал?- спрашивает Моя мачеха. “Меня едва предупредили о вашем визите.





“Но ведь уже за полдень!





“Неужели ты думаешь, что я слишком обременен утренними заботами, прекраснейшая? Или благословленный избытком общества, для которого я должен был сделать себя презентабельным?- Она машет рукой в уголки потолка. - Уверяю вас, здешние пауки нисколько не заботятся о своей внешности.





Мне стыдно признаться, но я не слишком задумываюсь о том, как она проводит свои дни. Она сыта, она одета. Я держу ее в умеренном запасе вышивальных нитей, хотя часто грубых и тусклых по цвету, и даже иногда приносила книгу из постоянно сокращающейся библиотеки моего мужа, как она однажды выразила тоску по словам. Королевские хроники, в основном, но также и некоторые тома стихов.Если у меня когда-нибудь и была причина думать о своей мачехе, оставшейся совсем одна в этой комнате, то, скорее всего, я представляла себе ее мечтающей у окна с книгой или вышивкой на коленях, все еще элегантной, несмотря на ее увядающий наряд, со всеми этими дикими волосами, уложенными в свою обычную безупречную прическу.





Это шок-видеть ее такой ... униженной.





“Я ... я пришел спросить—то есть я хочу знать.—”





“Ты можешь встретиться со мной взглядом, когда будешь говорить, прекраснейшая. Это было бы вежливо.





Я оборачиваюсь и вижу, что моя мачеха уже встала с постели, халат плотно завязан вокруг ее тела, пальцы заплетают ее волосы в грубую косу. Я стараюсь не смотреть на ее ноги, хотя и замечаю две ее трости, прислоненные рядом. “Я хочу спросить о вашем ... вашем зеркале.





Ее глаза сужаются. “Вы сказали мне, что никогда не видели его.





“У меня не было нужды... до сих пор.





Женщина берет свои трости и ковыляет к маленькому столику, за которым мы обычно сидим вдвоем. С тихим стоном она опускается в кресло, затем жестом указывает на оставшееся. “Мне больше нечего рассказать об этой штуке .





“Я пришел просить вас о помощи в... создании вопроса. Тот, на который он должен ответить ясно, без обмана и коварства. Тот, который есть... есть…”





- Недвусмысленно? Но, что самое прекрасное, такого вопроса нет. Зеркало будет знать вашу цель, как только слова раздвинут ваши губы. Он будет скручивать свои собственные слова соответственно.





- Может ли он только ответить " да " или "нет"? Как это можно исказить?





- Вы не можете наложить такие ограничения; он ответит, как захочет, с таким количеством слов, как захочет, или так мало.- Она наклоняется вперед. - Слушай меня внимательно, прекраснейшая. Когда вы стоите перед этой вещью, когда вы заглядываете в ее глубины, вы также позволяете ей заглянуть в вас. Он увидит самые темные из ваших страхов; он будет питаться ими и найдет их восхитительными. И он будет использовать их против вас самым ужасным образом.





“Но мне нужно знать!





“Ты уже знаешь.





- Нет, я подозреваю , я волнуюсь, я боюсь —это не одно и то же.





“Тебе достаточно взять свою дочь и уехать.





Смех вырывается из меня, как испуганная птица. Уехать? Как просто она это сформулировала, я усмехаюсь, как будто я могу просто упаковать чемодан, схватить свою дочь за руку и вальсировать в мир. Как будто здесь есть экипажи и прекрасные лошади, которые везут нас туда, куда нам заблагорассудится. Как будто ни один крепкий страж ворот не встанет у нас на пути, ни один вооруженный человек не выследит нас, если мы будем упорствовать.





Как будто, даже если мы найдем способ уйти, у нас есть куда идти.





“Всегда есть способы, прекраснейшая, если ты о них знаешь. И места тоже.





“Это пустая трата моего времени.





Когда я встаю, мачеха тянется вперед и хватает меня за руки. Она двигается быстрее, чем я ожидал от нее, и это вместе с теплым сухим прикосновением ее кожи к моей заставляет меня вздрогнуть. Я не могу вспомнить, как давно мы в последний раз касались друг друга. Женщина поднимается на ноги, притягивает меня ближе, ее лицо оказывается в нескольких дюймах от моего.





“Я могу помочь тебе, - шепчет она, - но сначала мне нужны кое-какие вещи.- У нее странно сладкое дыхание. Он пахнет весенними цветами и яблоками. Мои колени угрожают подогнуться, и я обнаруживаю, что цепляюсь за нее так же сильно, как и она за меня. Ее глаза встретились с моими, она дала мне список, а затем попросила повторить его обратно к ней. - Еще раз, - говорит она, и я делаю это еще дважды, пока ее большие пальцы медленно двигаются по моим запястьям. Наконец, явно удовлетворенная,она отпускает меня.





Мои руки опускаются по бокам. У меня кружится голова, волосы встают дыбом, как будто я только что проснулась от беспокойного сна. У меня во рту пересохло. — Ты ... - я кашляю, пятясь от стола, от женщины, которая теперь держится за его край. - Ты ... ты не знаешь, что это такое? “Ты околдовал меня!





- Только твоя память, прекраснейшая. Мои потребности точны.





“Ах ты ... жалкое создание! Лучше бы ты умерла в день моей свадьбы!





Улыбаясь, она снова опускается на стул. В твоем сердце слишком много доброты, даже сейчас, даже для такого жалкого существа, как я.





Я слишком взбешен, чтобы сказать еще хоть слово. Я хочу что —нибудь бросить, сломать, сломать все-но единственное, что можно взять в руки, это оловянный кубок, который издает глухой, неудовлетворенный грохот, когда я швыряю его в стену. Да как она посмела? Я оставлю ее умирать с голоду. Я скажу на кухне, чтобы ей прислали только испорченное молоко и гнилое мясо. Я буду—я буду ... —





- Я могу помочь тебе, - снова говорит моя мачеха. - Пожалуйста, ради вашей дочери.





Стиснув зубы от боли, я долго и холодно смотрела на женщину, прежде чем выйти из комнаты. Мои руки так сильно дрожат, что я дважды роняю ключ, пытаясь закрыть за собой дверь. Когда я иду по коридору, список моей мачехи катится непрошеный, нежеланный, через мой разум, каждое слово колючка, которая ловит и пульсирует. Это так отвлекает меня, что я совершенно забываю считать свои шаги.









Я буду медленно варить тебя на медленном огне, пока твоя кожа не отвалится и твоя плоть не превратится в суп. Ваши кости будут сварены для бульона, чтобы я мог с особым удовольствием пообедать консоме, приготовленным из вашего костного мозга.









В зеркальной камере холодно, темно и нет окон. В течение нескольких мгновений все, что я знаю, это мое собственное дыхание, неглубокое и быстрое, когда я стою в центре комнаты с плотно закрытой дверью позади меня. Затем начинается свечение. Сначала слабый, потом все ярче и ярче, пока я не окажусь в окружении дюжины свечей, так силен свет, исходящий от стеклянного овала на стене напротив меня.





Я не видел эту штуку уже много лет.





Я уже забыл, как это просто, и в своей памяти нарисовал богато украшенную раму вокруг ее края вместо тонкой деревянной полосы, которая на самом деле ее ограничивает. Он тоже меньше, чем мне помнится. Я мог бы поклясться, что стекло было длиннее, чем размах моих рук, и почти так же широко, но на самом деле я мог бы нести его двумя руками без особых усилий.





Да я и через миллион Лун не дотронусь до него. У меня мурашки бегут по коже при одной мысли об этом.





- Ну что ж, дитя мое.





Голос, кажется, исходит не из зеркала. Кажется, что он не исходит ниоткуда конкретно, но он заполняет всю мою голову, громче, чем любая моя собственная мысль, почти до разрыва. Я не могу представить себе худшего ощущения, чем это.





Чего бы ты хотел от меня?





“Я ... я хочу ... мою дочь ... она ... под угрозой?





Только до тех пор, пока она дышит в этом мире.





“Но здесь, в этом замке, она в опасности?





Она всегда будет в опасности, дитя мое. Вы не можете защитить ее от всех бед, которые могут с ней случиться.





Мои мысли густые и медленные. Я не могу подобрать правильные вопросы, правильные слова, чтобы вытащить нужные мне ответы из стакана передо мной. Внезапно у меня сдавливает грудь, и я не успеваю отдышаться. “Мой муж…”





Он любит твою дочь. Больше, чем он любит тебя.





Закрыв глаза, я прижимаю кончики пальцев к вискам, прижимаюсь так сильно к этим мягким и податливым впадинам, что звезды разбиваются позади моих век. Боль - это якорь. Компас. “А он ... он тоже ее хочет?” На мгновение мне хочется забыть эти слова, так прочно они повисли в воздухе, так тупо и неотвратимо звучит их эхо. Но это уже сделано. Так говорят.





Так говорят.





Больше, чем он желает тебя. Голос зеркала раздувается и злорадствует. Берегись, дитя мое, и действуй осторожно; твое положение в этом доме становится все более шатким.





С этими словами он уходит, оставляя меня таким же пустым, как тыквенная скорлупа, очищенная от семян—или почти так. Список моей мачехи выплывает из моей памяти, как дым из задутой свечи, ее слова тонкие и тонкие, но все же настойчивые. Я отрицательно качаю головой. Будет ли мой разум когда-нибудь снова принадлежать мне? Сияние от зеркала исчезло, в комнате стало совсем темно. - Вернись, - кричу я. “У меня есть к тебе еще одна просьба.- Нет никакого ответа, нет даже ощущения, что зеркало слушает. Холод в комнате усиливается; под моими рукавами мурашки бегут по коже. Аудиенция окончена. Меня уволили.





Я поворачиваюсь и иду обратно к двери. Но мои протянутые руки не находят ничего, кроме голого, цельного камня. Ни гладкого полированного дерева, ни выступающей ручки из латуни, ни трещины или соединения, которые могли бы предполагать выход. В отчаянии я расхаживаю по короткой стене, шлепая ладонями по камню, а в горле у меня встает теснота, и во рту появляется привкус испорченного молока. С помощью какого дьявола зеркало поймало меня здесь? С какой целью и на какой срок? Я колочу в стену скрюченными руками, требуя, чтобы меня отпустили, чтобы дверь была восстановлена.Я не буду гнить в этой жалкой комнате, в темноте и тишине за этим новым крепким фасадом, в то время как мой муж и моя дочь ... —





Позади меня раздался скрип дверной петли, полоска желтого света и робкий голос, зовущий: "мама? Мама, ты меня слышишь?





В течение странного, дезориентирующего момента, я не могу понять его. Затем голова моей дочери высовывается из - за края двери, которую она открыла—дверь! на соседней стене! так до смешного близко!—и мои щеки горят от глупости. Я подхожу ближе и, схватив ее за руку, толкаю в коридор за собой. Она вскрикивает тонким, пронзительным визгом пойманного кролика, от которого у меня скрежещут зубы, и я грубо встряхиваю ее, закрывая за нами дверь.





“Ты никогда не войдешь в эту комнату! Ни за что на свете!





Девушка начинает всхлипывать, ее зеленые глаза влажны и блестят от шока, и какая—то часть меня разрывается от этого зрелища-но эта часть кажется такой далекой, такой маленькой и бессильной перед лицом ярости, кипящей в моей груди, и я снова встряхиваю ее. - Прекрати это! Ты больше не младенец. Тебе нужно начать вести себя как леди.





Она пытается проглотить слезы, но ее худые плечи вздрагивают, рот кривится от напряжения, и мои пальцы все глубже впиваются в ее плоть. Я хочу—я хочу ... —





Рядом кто-то прочищает горло. - Ваша Светлость?





Вздрогнув, я поднимаю глаза и вижу, что Леди Херон стоит всего в нескольких шагах от меня, обхватив себя руками за талию. Она смотрит на меня как-то странно, с выражением, где-то между жалостью и страхом, прежде чем кивнуть в сторону моей дочери. “Не ругайте девушку слишком резко, Ваша Светлость. Я попросил ее привести меня сюда, после того как тебя не нашли.- Женщина похлопывает по льняному мешочку, висящему у нее на поясе. “Я хотел бы еще один визит.





Отпустив дочь, я выпрямляюсь. - Иди в свою комнату, - говорю я девушке. “Оставаться там.” Она повинуется, идя так быстро, как только может, не переходя на бег, и я жду, пока она завернет за угол в конце коридора, прежде чем сообщить Леди Херон, что она не может ждать ее сегодня. Не сегодня и, возможно, никогда больше. И за это она должна быть ему благодарна.





“Вы стояли перед зеркалом, Ваша Светлость?





“Вы не имеете права меня допрашивать.





“Может, мне лучше посоветовать? Не принимайте совет стекла. Не стойте перед ним снова.





Смех, который вырывается из моего горла, грубый и безобразный. “Может быть, мне лучше последовать совету лицемера? Почему ты не прислушиваешься к своим собственным словам, Леди Херон, будь они так мудры?





Женщина опускает голову. “Я очень слаб. Лучше бы я им не был.





Я открываю рот, чтобы сказать ей, чтобы она уходила, но слова, которые вырываются наружу, принадлежат моей мачехе—несчастный список, которым она написала Меня.





Леди Херон склонила голову набок. - Ваша Светлость?





Я повторяю список, и она вторит мне, ее серые глаза пусты и остекленели. В том, чтобы произнести эти слова вслух, есть какое —то странное удовлетворение, ощущение того, что кувырки падают на свое место, ощущение того, что их отпирают, - и все же я не могу найти в этом никакого удовольствия. Манипуляции моей мачехи и ее зеркала оставили меня опустошенным и потрясенным, мой желудок подвергся кислым всплескам тошноты, результаты которых я не желаю видеть у Леди Херон.





- Уходи, - огрызаюсь я, как только мой язык снова чувствует мой собственный. “Тебе здесь не рады.” Не дожидаясь, пока она подчинится, я поворачиваюсь и ухожу по коридору. Желчь покалывает в задней части моего горла, и я сглатываю, тяжело и горячо, с одной рукой, прижатой близко к моим губам.





раз-два-три, Раз-два-три, Раз-два-три.





Я не могу сосчитать больше, но это не имеет значения. Три-самое безопасное число, в конце концов, и это простая вещь, чтобы соответствовать моим шагам к его спокойному, защитному ритму. Гостиная ближе, чем моя спальня; я задерну шторы и немного посижу в своем любимом кресле.





раз-два-три, Раз-два-три, Раз-два-три.





Я без промедления прохожу мимо комнаты дочери. Проходят, почти, без предупреждения. Дверь уже закрыта. Дальше все спокойно. Я поговорю с ней, как только отдохну. Я люблю свою дочь, с ее зелеными глазами и золотыми волосами. Мое положение отнюдь не шатко. Я люблю свою дочь.





раз-два-три, Раз-два-три, Раз-два-три.









Я приведу тебя к зеркалу; пусть оно расскажет суровую и блестящую правду о твоей смерти.









Когда раздается негромкий стук в дверь гостиной, я ожидаю, что это будет экономка со свежей бутылкой вина. Вино и, возможно, тарелка вяленого мяса или миска тушеного мяса вместе с еще более искренними мольбами о том, чтобы я ел, ел и ел. Но в последние два дня у меня не было аппетита, с тех пор как я разговаривала с зеркалом; одна только мысль о том, чтобы что-нибудь съесть, пережевать и проглотить, вызывает у меня дурноту. Но вино ... о!- такой красный и сладкий на моем языке. Это помогает мне спать, это помогает мне не думать.





Моя голова отяжелела от всего, о чем я не хочу думать.





Но это не экономка входит в комнату по моему зову, суровое лицо и не несет ничего, кроме маленького ситцевого мешочка. Сделав такой поверхностный реверанс, что это могло бы показаться почти оскорблением, Леди Херон, по крайней мере, отводит взгляд, пока я не встаю со стула у окна, на котором сидел. Мой обруч для вышивания, забытый, с грохотом падает на пол. Никто из нас этого не признает.





“К-как ты смеешь вторгаться сюда!- Мои щеки горят, колени дрожат.





Женщина снова делает реверанс. - Простите, Ваша Светлость, но у меня есть ваша цена.





Нахмурившись, я смотрю на пухлый кремовый пакет в ее протянутой руке.





“Это все, что вы просили, - говорит она. “А теперь я могу тебя навестить?





Даже когда я отхожу от нее, леди Херон делает шаг вперед, протягивая мне свою цену и приказывая смотреть. Я не хочу даже прикасаться к мешку, не говоря уже о том, чтобы заглядывать в него. Я больше не могу вспомнить детали списка моей мачехи и не имею желания снова приглашать его в свой ум. Я поспешно бросаю его на маленький столик, где стоит моя корзинка для шитья, и вытираю руки о юбку. Во рту у меня пересохло; жаль, что мой кубок с вином так пуст.





—Почему ... почему ты все время возвращаешься сюда?” Я требую этого от Леди Херон.





Она улыбается, тонко и резко. “Вы уже стояли перед ним, Ваша Светлость. Разве ты не слышишь его шепот? Разве вы не чувствуете его притяжение?





Нет, я хочу возразить. Нет, я сильнее этого. Я сильнее тебя . Но эта женщина отнюдь не дура; она сразу же заметит ложь на моем лице. Прошлой ночью я проснулась и обнаружила, что прижалась к двери в комнату зеркала, царапая ногтями дерево. Я не узнавал звуков, которые вырывались из моего собственного горла—жалостливое мяуканье, похожее на те, что издает умирающий от голода котенок, прежде чем его голова окажется под водой,—и мне потребовалась вся моя воля, чтобы заставить себя отступить назад по коридору.





Я помню, как остановилась у спальни моей дочери, осторожно открыла дверь и проскользнула внутрь, чтобы постоять в тени. Как тот ночной человек. (Как мой муж? Я смотрел, как она спит, как разбухающая луна освещает ее лицо через окно, как все эти золотые кудри превращаются в иней. Ее рот приоткрылся, и она тихо захрапела. Может быть, ей снится Клаус и феи? Или же она мечтала стать королевой?





Ваше положение в этом доме становится все более шатким.





Я помню, как сделал шаг к кровати моей дочери. Я помню всплеск злобы в моей груди. И я помню, как бежала, ужас поднимался с желчью в моем горле, когда растерянный, сонный голос моей дочери позвал меня-мама? - Мама, это ты?





Сегодня утром я обнаружил, что мои ногти сломаны и расколоты, а под большим пальцем левой руки застряла узкая щепка дерева. Я все еще не разговаривала с дочерью—мне страшно смотреть ей в лицо. Боюсь того, что я могу почувствовать, когда это сделаю.





Он любит твою дочь. Больше, чем он любит тебя.





“И что там написано?- Спросил я леди Херон. “А что говорит тебе зеркало?





- Слова, которые слышу только я, Ваша Светлость.- Она выпрямляет спину. “Так как вы получили свой собственный личный совет, вы, конечно, должны понять.





Я выдерживаю ее взгляд в течение одного долгого, трудного момента, прежде чем потянуться к ключам на моем поясе. “Тогда последний визит, Леди Херон, после которого вы, возможно, никогда не вернетесь. Если в твоей голове осталась хоть капля здравого смысла, ты должен поблагодарить меня за это.





“А кто же будет хранить ключ от Вас, Ваша Светлость?- Ее улыбка скручивается ближе к ухмылке. - Кто защитит тебя, когда зеркало шепчет в ночи?





Ничего не ответив, я прошел мимо женщины и вышел из гостиной. Мои шаги эхом отдаются в пустых залах; Леди Херон отстала на полшага, ее юбки шуршат, когда она спешит за мной. Как только этот визит закончится, никто больше не приблизится к палате—она может рассказать об этом всем несчастным женщинам, которые спешат к замку с монетой в руке и глазами, полными надежды и отчаяния.





Какие бы слова зеркало ни решило произнести, они будут только моими, чтобы услышать.









Я буду молоть стекло так мелко, что оно будет блестеть, как лунный песок, а потом посыплю им твой ужин солью. Зерна будут молоть через ваши внутренности, очищая ваши нежные, тайные части, пока каждое движение не станет пыткой, и вы не попросите освободить вас от агонии, которая дышит.









Леди Херон пробыла в этой комнате меньше времени, чем мне требуется, чтобы прошагать по коридору и обратно—всего пятьдесят девять шагов,-а мои ладони вспотели и потеют от слишком сильного трения друг о друга. Я не должен был позволять женщине этот визит. Мне не следовало оставлять ее наедине с зеркалом. Ибо что, если выбор не мой, чтобы сделать? А что, если зеркало решит, что она будет его любимой наперсницей? А что если ... —





Достаточно. - Хватит уже .





Я распахиваю дверь, требуя, чтобы Леди Херон немедленно удалилась, но мой голос дрожит, и я останавливаюсь всего в двух шагах от нее, не в силах как следует осмыслить открывшуюся передо мной сцену. Женщина сгорбилась, как старая торговка рыбой, рот ее искривился в яростном молчании, когда свет от зеркала вползал в ее лицо глубокими тенями. В правой руке она сжимает маленький молоток—хотя слово "владеет", пожалуй, слишком сильно для того, чтобы описать, как она с усилием поднимает его, опускает и снова поднимает.





- Леди Херон, что случилось? —”





Дитя, оставь нас.





Голос зеркала проникает в меня, наполняет меня, и я шатаюсь вперед с распростертыми объятиями. - Нет, - шепчу я. - Нет, пожалуйста. Я должен остаться. У меня есть вопросы.





Они не будут портиться от ожидания.





Чувствуя его неминуемый уход, я хватаюсь за первые слова, которые слетают с моего языка. “Я в безопасности здесь, в этом замке? Я в безопасности от моего ... моего мужа?





Ты ни от чего не застрахован, дитя мое. И если ты не уйдешь сейчас, то никогда больше не будешь называть этот замок своим домом.





Голос горит от ярости; боль так велика, что я падаю на колени, прижав руки к ушам, но ничего не слышу. Прежде чем я успеваю попросить прощения, раздается громкий рев и грохот, такой громкий, что это может быть пушечный выстрел, взрывающийся в моем черепе, а затем





весь мир! есть головокружение и темнота.





Постепенно я начинаю осознавать две вещи: холодный, твердый камень пола под моими лопатками и странный шипящий шум поблизости. Открыв глаза, я переворачиваюсь на другой бок. Что-то хрустнуло под моим бедром, и в тусклом свете, проникающем из коридора, я вижу осколки разбитого стекла, усеивающие пол комнаты. На стене висит пустая зеркальная рама. В нескольких футах от нее, тяжело дыша, сидит в углу Леди Херон. Она видит, что я смотрю на нее, и усмехается с блестящими, темными пятнами зубов, Прежде чем снова фыркнуть. Помня об обломках, я подползаю к женщине.Ее серое платье испачкано и мокро, а под ним образовалась лужа крови. Она прижимает руку к боку, к тому месту, где торчит острый сверкающий край.





“Что ты ... что ты наделал?





“Все кончено, - хрипит Леди Херон. “Теперь она отдохнет.





- Давай я тебе помогу.- Я осторожно беру осколок в ее боку и вытаскиваю его оттуда. Еще больше крови пузырится в ране, и она стонет, схватив мою свободную руку в свою. Крепко сжимает. Кашли. Я комкаю часть ее юбки и прижимаю ее к боку, но она насквозь пропитывается кровью в мгновение ока, и Леди Херон издает этот шипящий звук—смеется. Она смеется! Хотя теперь ее жизнь наверняка измеряется вдохами и выдохами.





- Спасибо, - говорит она, качая головой, когда я пытаюсь заставить ее замолчать. - Я пыталась так много раз. И каждый раз он удерживал меня. Но не смог удержать нас обоих. Только не вместе. Не смог меня удержать. С тобой рядом.- Она поднимает правую руку, сжатую в пустой кулак. Опускаю его вниз, снова поднимаю. “Не смог меня удержать.





Взяв ее руку, я сжимаю ее между своими собственными. Теперь я вижу, что молоток находится в дальнем конце комнаты и, скорее всего, вырван из ее рук, как только она ударилась о зеркало. Мой желудок сжимается, щеки пылают от гнева.





- Больше никакого шепота, - говорит Леди Херон. Хотя голос у нее слабый, речь скользкая от крови, глаза ясные. “Больше никакого шепота, Ваша Светлость.





- Ты не имел права, - огрызаюсь я. “Это было не твое место.





- Она улыбается. “Вы бы ее не вспомнили.





- Помнишь кого?





- Моя племянница, моя дорогая. Встал перед зеркалом.- Еще один кашель, на этот раз более резкий, и улыбка женщины исчезает. - Утопилась, моя дорогая.- Ее плечи напрягаются, затем расслабляются. “Но он не мог меня удержать. Скажи моей сестре. Не смог меня удержать.





Ее взгляд прикован к моему, когда она умирает.





Я неуверенно поднимаюсь на ноги. Я пытаюсь вытереть руки о юбку, но они не чище и не суше. Повсюду кровь и битое стекло. Я бы никогда не подумал, что зеркало настолько велико, чтобы произвести так много сверкающих осколков—ни Леди Херон, способная вместить все это красное месиво. Есть ли у меня столько же в моем собственном маленьком теле? Если бы мне перерезали горло, поднялся бы такой океан?





Ты возьмешь на себя вину за это, дитя.





Нет, это был ... это был несчастный случай.





Жена лорда Херона лежит убитая в комнате, к которой у тебя есть единственный ключ.





нет, я—





Ты промок до нитки в ее крови.





Но—





И мешок с колдовством, оставленный в вашей гостиной для любой проходящей мимо экономки.





Я—





Посмотрите, как хорошо вы снабдили своего мужа своим собственным смертным приговором.





- Остановись! Пожалуйста, остановись!- Голос замолкает, но не уходит; моя голова может лопнуть от его давления. Я топаю вниз на ближайший осколок, странное удовлетворение пробегает по моей спине при звуке трескающегося стекла. Я ломаю еще один кусок под каблуком, и еще один. Но как только я это делаю, тошнотворный ужас начинает скручиваться у меня в животе. Будь проклята Леди Херон всем неизвестным адамам за ее предательство! Проклятая Леди Херон и—и—





- А есть еще кто-нибудь, дитя мое? Тот, кто мог бы носить петлю, предназначенную для твоей красивой шеи?





Чувствуя головокружение, я прислоняюсь спиной к стене. Все сразу, все стягивается воедино. Это была она с самого начала, выделяя узор, завязывая нити, и как глупо было мне этого не видеть. - Мачеха, - шепчу я.





- О да, дитя. Ну да и напоследок. Мачеха.









Я похороню тебя заживо. Только не в гробу или деревянном ящике. Даже не завернутый в саван. Связанный, стоя на коленях, вы почувствуете, как грязь царапает вашу кожу, когда я сгребу ее на вас. И когда ты будешь похоронен, я посыплю солью землю, на которой ты лежишь, чтобы все живое избегало тебя.









Старая карга в ужасе смотрит на меня, когда я врываюсь в комнату. Возясь с тростями, она начинает подниматься со стула, но я слишком быстро набрасываюсь на нее, хватаю за костлявые плечи и толкаю обратно. Она тихо и испуганно вздыхает, и впервые на моей памяти эти карие глаза вспыхивают от страха. - Прекраснейшая, чья же это кровь?





- Ничего из этого не мое, - огрызаюсь я. “Столько, сколько ты захочешь.





Она придвигает свое лицо ближе, ноздри раздуваются, когда она вдыхает воздух. “Я бы не был так уверен. Ты порезался—”





Я шлепаю ее по руке, которая тянется к моей щеке. - Никогда больше не прикасайся ко мне!





“Что случилось?- Она касается своей груди, рука парит над тем местом, где должно было бы находиться ее сердце, если бы у нее когда-нибудь был такой прекрасный орган. “Я чувствовал... я чувствовал ... …”





- Не слушай меня, дитя. Этот негодяй хотел бы изгнать тебя из этого места. Из твоего дома .





“Я вижу тебя, ведьма. Теперь я вижу тебя таким, какой ты есть. За то, чем ты всегда был.





Ее взгляд становится острее. “Ты уже говорил с зеркалом.





Было бы лучше, если бы она умерла.





“Однажды тебе уже не удалось уничтожить меня. Вы снова потерпите неудачу.





Было бы лучше убить ее прямо сейчас.





- Прекраснейшая, умоляю тебя. Ты не должен меня слушать.—”





Нет больше, нет больше ее злых, коварных слов, борющихся даже сейчас, чтобы освободиться, даже когда мои руки сжимают ее бледное, сморщенное горло и сжимают его. Широко раскрыв глаза, она борется со мной, царапая меня пальцами в попытке ослабить мою хватку. Но ее ногти так же стары и хрупки, как и ее душа, они ломаются прежде, чем успевают пробить кожу, и жалость, с которой она корчится, только усиливает мой гнев. Я покончу с этим. Сейчас. Я покончу с ней—





Мои руки смыкаются вокруг воздуха.





Потеряв равновесие, я наклоняюсь вперед, упираясь руками в резко опустевший стул. Хриплый, скрежещущий хор наполняет комнату, гоблинский смех смелый и бормочущий, и я кружусь, защищаясь от внезапной массы черных перьев, которые налетают на меня. Птица снова каркает, мстительно хлопая крыльями по моему лицу, клевая и царапая когтями, и я пытаюсь отодвинуться, отвернуться, но она повсюду, настырная и неотвратимая, как смерть. Закрываю глаза—ведь это, конечно же, те самые мягкие и уязвимые шары, которые он пытается вырвать у меня!- Я вслепую ковыляю к двери, но тут же наступаю на собственную юбку и падаю.Мое колено треснуло о камень, и от боли у меня перехватило дыхание. Я вскрикиваю, перекатываюсь и тянусь к своему больному колену, а птица уже там, вся в перьях и ярости, ее черные крылья бьют по ветру, а клюв впивается мне в щеку.





А потом-пустота.





Я осторожно приподнимаюсь на локте. Птица, ворон размером с кошку, лежит на полу неподалеку. Поймав мой взгляд, он прыгает далеко за пределами моей хватки. Это движение неловкое, неуклюжее; что-то не так с когтями существа, неестественный завиток, который скручивает их обратно на себя, и даже когда я всматриваюсь ближе—





- ворон исчез. Или, точнее говоря, не исчезает, а просто исчезает —с моей мачехой, которая теперь скорчилась, голая и дышит тяжелее, чем я, на ее месте. Сунув руку в рот, она достает осколок зеркального стекла размером с мой ноготь большого пальца. “Ты почувствуешь себя лучше, прекраснейшая, - говорит она хриплым и надтреснутым голосом, - теперь эта мерзость удалена.





Я дотрагиваюсь до своей щеки, чувствую, как из раны течет свежая кровь. Я помню Леди Херон и бокал, который я снял с ее бока. Бесстрашный алый поток, который высасывал все тепло из ее тела. Скажи моей сестре. У меня начинают дрожать руки. Не смог меня удержать . Мой желудок судорожно сжимается, и я переворачиваюсь на бок, извергая на камни жидкую бордовую кашицу.





- Принеси мой халат, - говорит мачеха. “И мои трости. Пожалуйста, Прекраснейшая.





Ее шея Красная, испещренная глубокими полумесяцами, которые, вероятно, будут в синяках. Дрожа, я вытираю подбородок тыльной стороной ладони. “Я—я не... прости.…”





- А теперь помолчи.- Она улыбается. “После стольких лет какой нам обоим смысл извиняться?





Я иду за халатом своей мачехи. И ее трости. Мы сидим за круглым деревянным столом, между нами-маленький осколок стекла. Я тереблю свои пальцы, пытаясь соскрести засохшую кровь, запекшуюся вокруг ногтей. Ну и вид у меня, наверное, страшный. —Как... как ... ворон, я имею в виду.…”





“Я была ведьмой задолго до твоего рождения, еще до того, как увидела твоего отца. Неужели ты думал, что я забыл все свои хитрые трюки?- Она делает паузу, тычет в осколок указательным пальцем. Осторожно, как будто он мог укусить. “Хотя какое-то время мне ничего не оставалось, кроме как выздоравливать. Он поглотит не малую часть тебя, прекраснейшая. Я думаю, что вы уже испытали это на себе.





- Я отвожу взгляд. От осколка, от моей мачехи. “Но как долго?





- Уже несколько лет.- Ее смех хриплый, сухой, как последние осенние листья. - Благословенный третий, я бы сошел с ума, запертый в этой комнате без своих крыльев.





“Но ты же мог сбежать в любой момент!





“Это ты так думаешь? Что я могу оставить тебя на произвол судьбы, которую сам же и сотворил? Ты, а потом твоя дочь? Зеркало держало меня так долго, так сладко и так безжалостно—но это была моя вина. Я встал перед ним. - Задал я свой дурацкий вопрос. Я открыл свое сердце для его крючков.





“Это и есть твое наказание?- Эти слова на вкус так же горьки, как и звучат.





- Нет, прекраснейшая, это было мое правосудие. И это еще не сделано.- Моя мачеха встает и ковыляет к своему ночному столику. Осторожно передвигаясь, она берет кувшин с водой, оставленный для купания, и возвращается к столу. Она нежно берет меня за руку. Я вздрагиваю, но останавливаюсь, чтобы не отстраниться. Моя мачеха работает терпеливо, потирая мои пальцы старой льняной салфеткой. - Так много крови, - бормочет она. “И так мало из них твое.





Я рассказываю ей все, слова слетают с моих губ, как украденные драгоценности.





Моя мачеха молча слушает, как она убирает, время от времени останавливаясь, чтобы обмакнуть салфетку в воду. Вскоре ткань становится такой же розовой, как щеки моей дочери-и о моя дочь, моя дорогая! Как я мог говорить с ней с такой яростью? Как могло мое сердце так быстро ожесточиться против ее единственного наслаждения, что я почти желал ее?—





“И все же ты этого не сделала, - говорит моя мачеха, вытирая мои слезы. “А она-нет.





“Но что же я такого сделал? Мой муж вернется через несколько дней.





- Лорд Херон будет скучать по своей бедной жене еще раньше.- Откинувшись на спинку стула, она кивает на зеркальный осколок между нами. - Возьми эту штуку и выброси из окна. Его пение слабо, но все же я слышу его остро.





Небо снаружи холодное, зимнее синее, и я швыряю осколок так сильно, как только могу, зеркальная сторона блестит на солнце, когда он проплывает свою последнюю дугу. Мой большой палец болит; капли крови из свежеотделанного пореза. - Скатертью тебе дорога, - бормочу я. Несмотря на холод, я задерживаюсь у окна еще на мгновение, глядя на сосновые леса, которые граничат с этой стороной территории замка, и на горы за ними, их кроны скрыты низкими облаками.





Она могла сбежать в любой момент. Бежал, летел и был свободен.





- Прекрасней всех, - зовет меня мачеха. - У нас не так уж много времени.





Расправив плечи, я делаю глубокий вдох и поворачиваюсь к ней лицом. - Тогда скажи мне. Что же мне теперь делать?









Я оставлю тебя в покое. Без света. Без песен. Без кожи другой души, которая согревала бы тебя ночью. Вы пройдете в абсолютном одиночестве, зная лишь неровное биение вашего слабеющего, хрупкого сердца.









Моя дочь совершенно не боится старухи, которая сидит перед ней и намазывает ей на лицо прозрачную, но странно пахнущую мазь. Она хихикает, морща нос, и протягивает руку, чтобы запустить нетерпеливые пальцы в волосы моей мачехи. “Ты что, фея?





Моя мачеха улыбается. - Некоторые так и говорят.- В ее голосе и глазах есть доброта. Она осторожно высвобождает волосы из рук моей дочери и перебрасывает их через плечо. - А теперь перестань дергаться, малышка.





- Мама говорит, что магия опасна.





Женщина бросает на меня быстрый взгляд. “Твоя мать права. Вы должны быть внимательны к ее словам.





Под его мазью мое лицо зудит, а во рту пересохло от сомнений. Она могла убежать в любой момент, говорю я себе, убежать, улететь и быть свободной. Страх-это упрямая привычка; его нужно ломать снова и снова. Хотя моя мачеха была очень довольна тем, что Леди Херон принесла в замок, она не позволила мне смотреть, как она смешивает свои ингредиенты. Это не тебе знать, прекраснейшая. Когда-нибудь, возможно, если вы выберете такой путь, но не в этот день. Вместо этого меня послали за моей дочерью, которую я нашла свернувшейся калачиком на кровати и шепотом разговаривающей с желтоволосой куклой, которую мой муж привез из своих путешествий прошлой весной. Ее глаза расширились, когда я вошел в комнату, и она отпрянула назад, когда я сел рядом с ней.





Мне очень жаль, мой милый. Пожалуйста, прости меня.





Ты все еще сердишься на меня, мама?





- О Нет, мой милый. Я притянул ее к себе, обнял и стал укачивать, как делал это в детстве. Нет и больше никогда. Прижавшись лицом к ее волосам, я впитывал сладкий, знакомый запах ее кожи головы, пока она не начала извиваться напротив меня, протестуя против щекотки моего дыхания. Щекотно, да? Щекотно? Мои пальцы нащупали ее ребра и мягкие впадинки на коленях, извивались под ее руками, пока она не начала визжать от смеха. - Пойдем, - сказал я наконец, убирая с ее глаз спутанные локоны. Есть кое-кто, кто хочет встретиться с тобой.





Кукла, которую она оставила брошенной на кровать, ее стеклянный взгляд был устремлен в потолок.





- Самая красивая?- Моя мачеха держит мою дочь за руку. “Мы готовы.





“Где ... где же твоя мазь?





- Мое колдовство продлилось недолго. Я не нуждаюсь ни в мазях, ни в каких-либо иглах, кроме тех, что вылетают из моей собственной кожи.- Она кивает на два перышка, лежащих рядом на столе, гладкие и черные от обещания. Бормоча себе под нос, моя мачеха выбирает меньший из двух и крутит его между пальцами.





“Вам будет больно, Леди Фея?- спрашивает моя дочь дрожащим голосом.





- Нет, малышка. Совсем наоборот.





Быстро, как ударившаяся Змея, женщина вонзает перо в грудь моей дочери, и я задыхаюсь, бросаясь вперед, даже когда ночная рубашка на ней была покрыта лужами на полу. Лужи, после чего начинает шлепать и подпрыгивать. Посмеиваясь, моя мачеха тычет тростью в белье, пока из—под складки не вылетает ворон, меньше моей мачехи, когда она принимает форму, но такой красивый. Когда птица кружит по комнате, пикируя и паря, мой страх растворяется в гордости. Такие могучие крылья, такая грация! Моя дочь летает так, как будто она провела все свои дни в воздухе!





“Будет проще, если ты разденешься, - говорит моя мачеха. Она держит в одной руке второе перо, а другой подзывает меня к себе.





“А что, если мы заблудимся? А что если ... —”





“Неужели ты думаешь, что я промотал все эти годы, не сделав никаких приготовлений? Не обеспечив нам убежище? Ты должна довериться мне, прекраснейшая, в последний раз.





Я сбрасываю окровавленную одежду и делаю глубокий, успокаивающий вдох. Она могла бы убежать в любое время, убежать, улететь и быть свободной.





- Три дня, прекраснейшая, прежде чем эта магия ослабеет. Нам еще многое предстоит сделать.





Я закрываю глаза. Я уже чувствую запах гор, ощущаю вкус свежего, как снег, воздуха. Затем вспышка успокаивает мой разум, и я чувствую, как сгибаюсь и складываюсь, растягиваюсь и обостряюсь, и—лечу, лечу, о! Летит так быстро, слишком быстро для этого слишком маленького пространства, с головокружительными взмахами, и кренится, когда передо мной вырастает стена, и другая стена, и еще одна, и там-окно и через него на открытый воздух. Из-за моей спины вылетает черная стрела. Она кружится и каркает, а там, у ее хвоста, маленькая птичка, любимая птичка—О, моя любимая птичка!





Я следую за ними обоими, взмахивая крыльями в ясном и бескрайнем небе.









Когда наконец придет смерть, твои волосы поседеют, а кости истончатся с годами. Я останусь рядом с тобой, рассказывая Сладкие истории о феях и гоблинах, о добрых гномах и девах, смелых, пугливых и правдивых. Птицы тоже придут почтить твою кончину, вороны и вороны, и все души воздуха. Ты видишь их, мачеха? Вы видите, как они летят, так быстро и так свободно?

 

 

 

 

Copyright © Kirstyn McDermott

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Глава шестая»

 

 

 

«Убийцы: создание наставника»

 

 

 

«Сера и мармелад»

 

 

 

«Дом мечты»

 

 

 

«Рождественское Шоу»