ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Цепи»

 

 

 

 

Цепи

 

 

Проиллюстрировано: Goni Montes

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #СТИМПАНК

 

 

Часы   Время на чтение: 39 минут

 

 

 

 

 

Англет Сутонга реалист намного больше, чем большинство подростков, но все же мечтает подняться над нищими улицами Бар-Селема. Когда появится возможность, воспользуется ли она ею? И чем она рискует, чтобы не упустить свой шанс?


Автор: А. Дж. Хартли

 

 





Это был долгий путь вниз к мутным водам реки Калихм.





Я пристегнулся ремнем безопасности и подсоединил его шнур к тросу, который тянулся вдоль больших цепных звеньев. Цепи образовали длинную, медленную полосу длиной в несколько сотен ярдов между башнями того, что будет — если оно когда — нибудь будет закончено-первым подвесным мостом бар-Селема. Седла на верхушках башен, где я работал, представляли собой ряд огромных колесных блоков, которые позволяли массивным цепям немного двигаться, и в то время как они в основном останавливались, когда мост был подвешен, без него — и в эту плохую погоду — цепи постоянно напрягались и расслаблялись, так что весь каркас моста нервно стонал. Иногда целое звено сдвигалось через блок, и цепь внезапно падала на пару футов по всей своей длине. Если вы попадете под него, груз может вырвать вас из упряжи и швырнуть вниз, поэтому вы привыкли слушать гудящий скрип железа, вибрирующего от звена к звену.





Хотя я не признался в этом даже Танишу, моему одиннадцатилетнему ученику, я боялся реки, и не только из-за существ, которые жили в ней. Хотя я вырос рядом с водой, я рано научился ее опасаться, и я никогда не учился плавать.





Не то чтобы у меня был такой шанс здесь. Упасть с вершины башни было все равно что разбиться о булыжник, так что я умру прежде, чем крокодилы доберутся до меня, что, как я полагал, было своего рода благословением. Я знал это, потому что видел его всего неделю назад. Один из парней из шайки сайдинга-робкий, нервный парнишка, которому я показал, как надо счищать краску с кистей, чтобы на него не накричал бригадир, — потерял равновесие в последний час смены. Он пролетел мимо меня и бесшумно исчез под бурлящей бурой водой. Мне показалось, что он вынырнул вниз по течению, но он был совершенно неподвижен.Если крокодилы не заберут его, то его, вероятно, отнесет в залив и вынесет в море.





Я никогда не знал его имени, и после того несчастного случая, я не слышал, чтобы кто-нибудь говорил об этом. Они полагали, что именно так все и было. Что они, вероятно, справа оставили холодную пустоту в моем животе.





Одной рукой в перчатке я ухватился за направляющий трос и пополз вперед, медленно удаляясь от башни. Мы уже обработали металл скребками и стальной ватой, так что поверхность была покрыта мелким оранжевым порошком, который жутко пах кровью. Примерно в шестидесяти футах от меня и примерно на такой же высоте над временным мостиком я стер с него ржавчину, обмакнул кисть и начал мазать маслянистой краской голый металл. Черный, как смола, и почти такой же густой, он капал на все вокруг.К концу моего первого рабочего дня мои загорелые руки и лицо, одежда и волосы стали жесткими и липкими от этой дряни, сколько бы я ни мылся в трубе на пристани. На следующее утро я спустился к самой реке, чтобы искупаться, но она двигалась слишком быстро, и я не мог увидеть, есть ли крокодилы, скрывающиеся около берега, поэтому я сдался.Вместо этого, хотя я и знал, что мальчишки будут издеваться надо мной, я коротко подстригся минометным ножом и вернулся в свою палатку, чувствуя, как чернокожие рабочие Махвени наблюдают за мной с любопытством, словно я был странной и одинокой птицей, редко появляющейся в городе.





В каком—то смысле они были правы, но на самом деле я чувствовал себя в городе вполне комфортно-гораздо лучше, чем в диких лесах, где обитали вигвамы,—и так же комфортно чувствовал себя в своей странности и одиночестве. Меня беспокоило только то, что я находился на земле среди людей. Единственным преимуществом работы на этом мосту было увидеть воочию все детали, которые вошли в его строительство. Газеты, затаив дыхание, сообщали всему миру, что мост станет “архитектурной жемчужиной бар-Селема.- Кто бы не был охвачен таким волнением?Ответ, по-видимому, был всем мальчикам в банде. Хотя до моего семнадцатилетия оставалось еще три месяца, я уже больше пяти лет занимался бегом с препятствиями и многое узнал об архитектуре и строительстве. Кроме Таниша, который относился ко всему, что я говорил, как к чему-то глубокому, мои товарищи по команде находили мое любопытство в подобных вещах забавным. Еще один признак, если он вообще был нужен, что я не принадлежу к их числу. Для меня каждая ступень моста была шагом к новому сверкающему порядку.





Но после того, как три года назад в русле реки были открыты большие кессоны и возведены главные сваи, работа замедлилась до тонкого ручейка. Теперь две главные башни были на месте—хотя им еще предстояло получить свою каменную оболочку,—а огромные цепи, на которых должен был висеть мост, были укреплены и натянуты до нужного им напряжения с помощью огромных паровых двигателей, встроенных в якорные гнезда на каждом конце.Огромные механические краны, вплывшие на баржах и пришвартованные на месте, нависали над рекой подобно огромным, тяжеловесным цаплям, опускаясь и поднимаясь, поднимаясь и опускаясь. В этот момент там, где должен был быть мост, только шаткий мостик из досок и кабелей соединял башни, опасно свисая с больших цепей наверху. Трудно было поверить, что эта штука когда-нибудь станет главным железнодорожным маршрутом между городом на северо-западе и доками на юго-востоке.





В данный момент проблема заключалась в цепях. Первоначальному архитектору требовался стальной трос, но Малден и компания, возглавляемая сэром Уильямом Дефаржем, решили, что массивные звенья цепи будут иметь больший вес и производить их дешевле.





Они тоже заржавели.





По мере того как проект затягивался, недостроенный мост—стоявший скелетообразным и заброшенным в миле от того места, где Калим встречался с морем, памятник различным видам бесхозяйственности и все же несший столько, сколько одна повозка угля—начал разваливаться. С каждой неделей огромные цепи коррозировали и облуплялись, пока не стало казаться невозможным, что огромные башни когда-нибудь станут чем-то большим, чем насесты для Рыб-Орлов.





Вот тут-то я и вмешался. Не только я, конечно, но и Таниш, и вся банда с Седьмой улицы, а также ребята из сайдинга и команда East Spires. Половина шпилей в городе была забита песком и краской для каждого колоссального звена, прежде чем был нанесен серьезный ущерб.





Для меня это было больше, чем зарплата. Я был горд тем, что являюсь частью столь благородного проекта, и, возможно, именно поэтому я продолжал писать свои картины с такой самоотверженностью, какой не знали мои коллеги. Когда я почувствовал, что ветер усиливается, я удвоил свои усилия, решив закончить свою часть цепи, потому что это была моя работа, и я всегда делал свою работу. Каждый день я был первым на позиции и последним, кто уходил, когда дождь становился слишком сильным. Бывали дни, когда я писал в два раза больше, чем некоторые мальчики.Морлак, главарь нашей банды, который обычно руководил моей работой над трубами и высокими зданиями города, всегда заявлял, что не замечает быстроты и качества моих усилий, но это не было проектом Морлака. Он просто нанял меня и остальных членов банды, и теперь за ними наблюдали другие люди. Внимательно, как оказалось.





Я спустился вниз, чтобы наполнить свою банку. Я был весь в пятнах краски, мои руки и плечи дрожали от напряженной работы. В своем изнеможении я чуть не столкнулся с белым мастером, стоявшим рядом с мужчиной в тяжелом пальто, чье лицо было затенено массивным черным зонтом. Под оценивающим взглядом бригадира я почувствовала, как сжимаюсь, напрягая мышцы на случай, если он меня ударит. Зонтик задрожал, рухнул и снова сложился. Сэр Уильям Дефарж вынырнул из-под него, хмуро глядя на капли дождя, забрызгавшие его начищенные до блеска ботинки.





Меня захлестнула волна паники. Это был крупный мужчина лет шестидесяти с пухлым розовым лицом и такими густыми бакенбардами, что они казались почти гривой.





“Ты Англет Сутонга,-сказал бригадир, грубоватый человек с суровым лицом. Я никогда раньше не слышал, чтобы он говорил ниже крика. - Он произнес мое имя как обвинение, и его губы презрительно скривились, когда он опустил взгляд на свой блокнот.





“Да, сэр, - сказал я.





“С Седьмой Улицы?





“Да, сэр, - ответила я, и мое беспокойство вытеснило из меня следующие слова. “А что, есть проблемы с моей работой?





- Седьмая улица-это банда Мистера Морлака, не так ли?





Это был сэр Уильям.





Не в силах сказать больше, я просто кивнула, опустив глаза.





- Тебе нечего бояться, дитя мое, - сказал Сэр Уильям.





Он говорил так мягко, с такой явной теплотой и добротой, что я с удивлением поднял глаза и увидел, что он мне улыбается.





- Морлак,-задумчиво произнес он, взглянув на надсмотрщика с бычьей головой. “А ты как думаешь?





Бригадир наклонился над мостиком и выразительно сплюнул в реку. “Он попытается надуть тебя, - сказал он. - Особенно если он считает, что ее стоит оставить.





В его голосе звучало сомнение, что это вообще возможно, и Сэр Уильям прочел замешательство на моем лице.





“Ты всегда так много работаешь, как здесь?- спросил он. “Я вижу, что вы там бегаете, как краснохвостая циветта, совершенно бесстрашно! И ты никогда ничего не упускаешь, не так ли? Мистер Харксон должен время от времени посылать ваших ребят наверх перекрашивать детали, которые они пропускают, как только цепь поворачивается, но не вы, а, Мисс Сутонга? А ты-никогда.





“Я стараюсь доставить вам удовольствие, сэр, - сказал я.





“Я действительно вижу это, - ответил он, открывая свой зонтик, когда дождь усилился, и используя его, чтобы укрыть нас обоих. Он подошел так близко, что я почти коснулся его большого круглого живота. Харксон нахмурился, увидев, что его оставили на улице в такую погоду, и снова сплюнул.





“А как бы ты отнесся к тому, чтобы пойти работать на меня?- сказал Сэр Уильям.





И снова я посмотрела на его розовое усатое лицо с таким смущением, которое было почти тревожным.





“Я так и думал, - сказал я.





“Передано мне субподрядчиком через Мистера Морлака, да” - сказал Сэр Уильям, направляясь по скрипучему мостику в сторону города, так что мне пришлось следовать за ним. - Но у меня есть собственные работники, которым платят как отдельным лицам, мужчины и женщины, которые получают еженедельное жалованье по своему собственному праву. Они работают в обычное время. Они часто болеют, даже в праздники. Они могут жить там, где им нравится, но у них есть первый отказ от довольно отличных домов, которые моя собственная компания построила рядом с рыбным рынком док-стрит. Может быть, вы их знаете?





Я удивленно уставилась на него.





Да, я их знал. Это были настоящие кирпичные дома с крашеной деревянной отделкой, шиферными крышами и маленькими квадратами сада у парадных дверей, где росли цветущие кусты. У них были камины и водопровод, а улицы снаружи были оборудованы водопроводными трубами для газового освещения. Более того, это были не убогие палатки из лагеря на берегу реки и не заброшенный сарай Ткачей на седьмой улице, где я обычно жил с бандой.





Я вообще старался не спекулировать на невозможных вещах. Мои надежды на будущее редко выходили за рамки еды для моего живота, моего собственного жестокого уединения и крыши над головой. Более долгосрочное здоровье, богатство и счастье были предметом моих романов и самых сокровенных фантазий. В этих пустых мечтах я мог бы позволить себе вообразить себе день, когда благодаря навыку, приобретенному в результате утомительного повторения изо дня в день длинного и опасного дня, я буду жить в одном из этих аккуратных кирпичных домов .





Сэр Уильям ждал моего ответа. Я только кивнул в ответ.





Казалось, он был этим доволен. “Ну тогда следуйте за мной.





Равномерный стук дождя по зонтику действовал гипнотически. Пока мы шли, я рискнул взглянуть на него и увидел, что он пристально смотрит на стройплощадку, которая к этому времени уже сама по себе стала маленьким городком. Палатки, шалаши, хижины и сараи росли вдоль южного берега реки на другом конце моста, весь импровизированный поселок был наполнен шумом и дымом, а также постоянной кислой вонью в любое время суток. Рабочую бригаду нужно было кормить и одевать, содержать в порядке инструменты, чинить сапоги и фартуки.Каждое утро на место привозили новое оборудование, и каждую ночь здесь вспыхивали пьяные ссоры и время от времени раздавался рев, который нужно было обдумать на мгновение, чтобы понять, поймали ли вы конец шутки или конец жизни. Драгуны держались по краям лагеря, их винтовки были заряжены и заколоты штыками, но было ясно, что они были там, чтобы удержать нас от блуждания и не очень заботились о том, что происходило внутри.





Лагерь, конечно же, был разделен: Махвени жили на пустыре у причала, спали в сборных сараях, которые сами же и построили в первые дни работы, а у белых—самой маленькой группы—были просторные отдельные каюты на противоположном берегу, ближе—так сказать—к цивилизации.





Лагерь лани (который в это время дня должен был благоухать щекочущими ноздри ароматами жареного Даля, готовящегося на самодельной плите) находился под самой южной башней моста, зажатый между рекой и более высокой, сухой землей, на которую претендовали Махвени. Лани держались особняком. Черные держались особняком. Белые люди - земельные мастера, архитекторы и банкиры—присматривали за нами, отдавали нам ежедневные распоряжения, платили нам жалованье и пили чай под дождем. И вот я здесь, иду с самым главным из них .





Раздался стук молотков по стали, и я вздрогнула, оторвавшись от своих мыслей, когда увидела, что мы проделали весь путь до городской башни. Дюжина чернокожих мужчин без рубашек колотили заклепки, в то время как другие использовали большое паровое устройство, чтобы просверлить отверстия для крепежных винтов высотой с человека и выполненных из кованого железа.





“Сюда, Мисс Сутонга, - сказал Сэр Уильям, указывая мне на одну из действительно законченных частей моста: каменную башенку, соединенную с одним из якорей подвесной цепи. Это было укрепленное сооружение, рассчитанное на то, чтобы вместить несколько солдат, а его окна представляли собой клиновидные углубления в толстой каменной кладке, через которые они могли стрелять. В конце концов, конфликт никогда не был далеко от Бар-Селема.





Мы вошли во внутренний кабинет, где он занял свое место за широким и ничем не украшенным столом, заваленным бумагами. Позади него, вмонтированный в стену и охраняемый Драгуном в его алой тунике и белом поясе, находился сейф с тяжелой железной дверью, рядом отверстий для ключей и диском с цифрами на нем. При других обстоятельствах его конструкция могла бы заинтриговать меня, но у меня были другие вещи на уме.





“Простите, сэр Уильям, сэр, но я не думаю, что мне позволено покинуть Морлак.





- Потому что вы мой законный слуга, - ответил Сэр Уильям. - Немногим лучше, чем рабыня.





“Младший стиплджек, сэр, - сказал я.





- Он закатил глаза, как будто у меня волосы встали дыбом.





“У тебя нет будущего в этой банде, - сказал он. “Это варварство. Они должны быть вне закона. Я знаю, куда идут деньги компании, когда я плачу Морлаку, и я знаю, как мало они идут тем, кто делает настоящую работу.





Упоминание о деньгах, казалось, напомнило ему о чем-то, и он похлопал себя по карманам брюк, пока не нашел часы, которые держал на длинной золотой цепочке, и не открыл крышку. Я увидел желтое свечение изнутри и затаил дыхание. Циферблат был сделан из крупинки луксорита.





Удовлетворенный, он кивнул бригадиру за моей спиной, после чего Харсон стряхнул капли дождя со своих сапог и проскользнул мимо меня. Не говоря ни слова, сэр Уильям вынул из кармана жилета связку ключей, кивнул Драгуну и передал их Харксону. Когда мастер присел на корточки у сейфа и начал поворачивать тяжелые замки, сэр Уильям снова посмотрел на меня, наблюдая за игрой эмоций на моем лице.





- Боюсь, мне придется попросить вас отвести глаза, - сказал он. - И Вы тоже, капрал, - добавил он, включая Драгуна, прежде чем наклонился и прошептал: - у нас в сейфе довольно много денег. Ключи открывают только часть его. Есть и такое сочетание. Дьявольски хитрый и действительно довольно изобретательный.





- Теперь, - продолжал он, - я понимаю, что необычно заключать такое соглашение с таким молодым человеком, но я верю в инвестиции в талант. Я готов выкупить ваш контракт с мистером Морлаком, то есть купить вашу свободу. Есть много проектов, к которым моя компания имеет связи, достаточно, чтобы сохранить хорошие рабочие места в течение нескольких лет. Я бы платил вам шесть шиллингов в день с сезонными бонусами, основанными на производительности каждый квартал. Через год, если вам не нравится эта работа, вы даете недельное уведомление и уходите, когда захотите.Это звучит как предложение, которое может понравиться вам, Мисс Сутонга?





Это казалось невозможным, сцена из книги, и я моргнула, с ужасом обнаружив, что мои глаза плавают. Я выдавил только одно “Да, сэр” и кивнул так выразительно, что слезы потекли по моему лицу.





В этот момент раздался лязг металла, и Харксон, все еще сидя на корточках, сказал: “Все готово, сэр Уильям.





Мы повернулись туда, где Харксон вытаскивал из сейфа три простых матерчатых мешка с монетами: это был день выплаты жалованья. Как бы давая мне время собраться с мыслями, сэр Уильям отвел взгляд, задумчиво погладил сумки и переложил их в единую кожаную сумку, больше похожую на рюкзак, чем на портфель, который я ожидал увидеть. Он просунул руки в ремни, закинул сумку за спину и одарил меня удивительно мальчишеской улыбкой, когда бригадир поднялся на ноги, закрыл сейф и повел меня обратно на подиум.





“Не хотите ли присоединиться ко мне в моем дневном осмотре?- Беспечно сказал сэр Уильям. “Мне нравится знать, за что я всем плачу, даже после такого запутанного дня, как этот.





Его голос был достаточно бодрым, как будто он смирился с тем, что погода мешает нашему продвижению, и его глаза определенно блеснули, когда я вернула ему улыбку.





- Да, сэр. Я бы с удовольствием это сделал.





“Отличный.





Так началась моя еженедельная рутинная работа с ним, когда он шел по всей длине подиума, обсуждая, как много уже сделано и как много еще предстоит сделать с бригадиром и менеджерами команды, наконец, поднявшись прямо на самые вершины обеих башен, чтобы посмотреть вниз на мостик. Несмотря на все свои разочарования в темпе работы, он явно получал удовольствие от этого, настаивая на том, чтобы подняться по лестнице до самого эшафота и осмотреть сцену. Эта неожиданная активность—и его потребность в обеих руках-объясняла выбор рюкзака вместо портфеля.Однако я всегда был слишком почтителен, чтобы поддаваться своему веселью при виде слегка абсурдного образа человека с его широкими плечами и формальной осанкой, целеустремленно взбирающегося по лестнице, как на коньках скакуна; он мне даже нравился за это. И все это время он говорил со мной, как будто делился секретами с другом.eyebar, cantilever, derrick и parabola, как будто это были волшебные слова, заряженные возможностью, прогрессом.





- Это будет великолепно, - выдохнул он.





Если мы когда-нибудь закончим, то так и будет. Но сезон дождей наступил всерьез, и мы закончили только наполовину. Каждый день огромное синее небо Фельдляндии становилось пурпурно-серым, принося с собой потоки теплого, слепящего дождя, который превращал улицы в ручейки и поднимал реку Калихм на восемь футов или больше. Земля была наводнена змеями тех видов, которые мы видели только в это время года, а выше по реке хижины лани, где родились Таниш и я, были наполовину затоплены.Наверху, на башнях и порталах моста, воздух был густ от комаров и мух кувала, которые забирались в ваши волосы и зарывались в кожу головы, так что мы проводили наши вечера, сжигая их друг от друга. Крокодилы забирали себе все, что давала им разлившаяся река, и город жался к ним чуть ближе, ожидая, когда все это прекратится.





Во время одного особенно скверного утреннего ливня сэр Уильям прорычал из-под шелковых полей цилиндра, который сверкал, как бок мокрого буйвола: “этот дождь чертовски неудобен”. “А ты как думаешь, маленький Англет?





Я моргнула и посмотрела вниз, изучая свои руки.





“Да, сэр, - сказал я. “Хотя.





- Я запнулась, когда он перевел свой пристальный взгляд на меня. И снова я почувствовал, что на меня смотрит стареющий Лев.





- Ну и что?- подсказал он.





- Ничего, сэр, - прошептал я.





- Выкладывай, девочка!- сказал он, подталкивая мой подбородок вверх изгибом розового пальца.





Я не знал, что сказать. В это время года, конечно, все оставались внутри, кроме нас, верхолазов лани и чернокожих рабочих Махвени, которые были каменщиками и кирпичниками. Мы были там в любое время суток, в ста футах над землей, когда вокруг нас вспыхивали молнии, а ветер грозил сбросить нас прямо в бурлящую воду в ста футах внизу. Я старалась не думать о том безымянном мальчике лани, который пал несколько недель назад и сосредоточился на Сэре Уильяме; в конце концов, именно его мне нужно было впечатлить.





Или, по крайней мере, тот, кого я не должен обижать.





Я покачала головой, но не смогла избежать его проницательных голубых глаз, и внезапно он улыбнулся, хотя и без особого юмора. “Вы хотели сказать, - продолжал он, - что сезон дождей наступает каждый год в одно и то же время, и мы должны были предвидеть это. - Правильно?





- Я покраснела.





“Это было бы дерзостью с вашей стороны, сэр, - сказал я.





“Так и должно быть, - сказал Сэр Уильям, рассматривая массивные кирпичные башни моста и цепь, которая петляла между ними. “Хотя это не делает его менее правдивым. Мы отстаем и превышаем бюджет в придачу. Если бы у нас была поддержка проклятого города с самого начала, мы бы сейчас наблюдали за угольными и гранитными поездами, катящимися по первому подвесному мосту бар-Селема.





Возможно, это было чересчур оптимистично.





- Еще два часа дневного света, - вслух размышлял сэр Уильям. “Давай высушим следующую секцию и посмотрим, сможем ли мы лизнуть ее краской, прежде чем закончим на сегодня. Как думаешь, ты сможешь сделать это для меня, маленький Англет?





На самом деле я не был маленьким. Я был высок, строен и силен, как любой из мальчиков моего возраста, но рядом с сэром Уильямом, чье круглое, упитанное брюхо было задрапировано большим, как палатка, сюртуком, я почти не чувствовал себя ни внутри, ни снаружи.





“Мы можем попробовать, сэр, - сказал я, опустив глаза.





“Вот это дух, Мисс Сутонга, - заметил он, выходя на подвесной мостик. “Вот это и есть дух.





Я смотрела ему вслед, не замечая мальчика за своей спиной, пока он не заговорил.





“Он должен достать тебе поводок, - сказал Вернал, один из белых мальчиков, чьи учителя поставляли краску. “Это ведь то, что они делают с ручными обезьянами, не так ли?





“Я не его любимица, - огрызнулась я, и мое лицо внезапно вспыхнуло.





- Что, нет?- сказал Вернал, наклоняясь ко мне. “А я и не знал, что вкусы его светлости пристрастны к маленьким чистильщикам лани, - добавил он, надув губы и издавая звуки поцелуя.





Я потянулась назад, чтобы ударить его, но он увернулся и ускакал, насвистывая, довольный, что рассердил меня. Он направился к свинцовой повозке с краской, рассеянно похлопывая по полосатому орлеку, который ее нарисовал, и было ясно, что он уже забыл обо мне. Мне следовало бы привыкнуть к таким вещам, но я не привык.





Я взял свою краску, кисть, заткнутую за пояс с инструментами, и поднялся по лестнице, временно прикрепленной к стене южной башни, двигаясь плавно, рука об руку.





Как домашняя обезьянка .





Я раздраженно отбросил эту мысль. Наверху, прямо под полированным седлом, по которому тянулись огромные цепи, я взобрался на помост, прислушиваясь к свисту ветра сквозь временную деревянную раму. Я снял один из ремней безопасности с крюка на стене, двигаясь немного быстрее, чем обычно. Я был уверен в существовании лестниц, потому что это была моя команда, которая установила их, но леса были подняты и подняты на место командой, которую я никогда раньше не видел, и я не доверял их работе.Это были лани, как и я, но они приехали из Цувады, горного городка в двухстах милях к северу от Бар-Селема, и они были странной компанией, их фельдшерский выговор был настолько сильным, что Белый мастер жаловался, что не может их понять.





Я оставил при себе предложение сэра Уильяма, опасаясь, что другие художники заметят, как он разговаривает со мной, как он отводит меня в сторонку в конце каждого дня, чтобы похвалить мою работу. Я даже не сказала об этом Танишу, хотя однажды заметила, что он смотрит на меня, когда сэр Уильям шел рядом и дружелюбно болтал. Глаза мальчика были широко раскрыты от удивления и, как мне показалось, беспокойства за меня, но когда он спросил меня об этом позже, я уклонилась, пожав плечами, как будто это не имело значения. Не думаю, что он мне поверил.В тот вечер я наблюдал, как сэр Уильям занял свое место рядом с Харксоном между двумя вооруженными драгунами, когда каждый из рабочих вышел вперед, чтобы получить свое жалованье, а бригадир проверил их имена в большой бухгалтерской книге. То, что кто-то, кто ежедневно распоряжался такой огромной суммой денег компании, кто-то, от кого зависел сам город, чтобы наладить торговлю и движение, воспринимал таких, как я, всерьез, казалось абсурдным. Я усмехнулся про себя, а Таниш, искоса поглядывая на меня, нахмурился.





- Ну и что же?- Спросил я его.





Он покачал головой, но выглядел смущенным и обиженным, даже обиженным, так что я почувствовала себя виноватой. То ли я хранила от него какую-то тайну, то ли боялась расстаться с ним-вот что не давало мне уснуть в ту ночь.





Через две недели после нашего первого разговора мы с сэром Уильямом шли по мосту с его рюкзаком с жалованьем, и рабочие начали выстраиваться в очередь к столу у причала, накрытому бригадиром. Он был доволен, и не только потому, что весь день не шел дождь и мы почти догнали то место, где должны были быть, чтобы закончить эту часть работы еще на одну неделю. Он сообщил мне, что поговорил с Морлаком и предложил свои условия. Если бы главарь банды согласился, и я был бы так склонен, я бы, по завершении моей части в этом проекте, был бы свободен от банды.Я сам стану квалифицированным рабочим с собственной зарплатой, и в один прекрасный день, при прочих равных условиях, у меня будет дом—настоящий дом—в бар-Селеме, мои связи с Морлаком оборвутся, но это не значит, что я проведу остаток жизни, оглядываясь через плечо. Это было похоже на один из тех редких моментов, когда высоко на одной из больших дымовых труб города ветер разгоняет смог, и вы можете видеть красоту земли и дышать прохладным, ярким воздухом, так что на секунду вы становитесь птицей, одинокой и отвязанной, сияющей и головокружительной от радости и возможности.





И теперь стало ясно, что я больше не могу игнорировать тревогу, которая росла в моем сознании подобно клубящимся пурпурным облакам, собирающимся над рекой.





Таниш.





Я не хотел оставлять мальчика Морлаку. Таниш нуждался во мне, и если бы я могла взять его с собой, то сделала бы это. Если бы я не мог, если бы сэр Уильям счел мальчика слишком юным или слишком недисциплинированным, я не знал бы, что мне делать. Я должен был бы поднять этот вопрос, но о том, как это сделать, нужно было подумать.





В ту же ночь, под лучом Луны, тонким, как лезвие косы Махвени, я отвел Таниша в сторону, подальше от походных костров. Он, как и вся остальная банда с Седьмой улицы, начал издеваться над нашими кузенами Тувада, которые пели народные песни во время работы и слишком много смеялись. Они с удивлением смотрели на очертания бар-Селема, который вздымался над рекой, словно они никогда раньше не видели настоящего города.





- Боже милостивый!- Пропел таниш в хитрой пародии на Цувада-Ланийскую мелодию, - ты когда-нибудь видел такое? Вы называете это дымоходом? У нас в Цуваде таких вещей нет. И это удивительное сооружение называется мостом? Никогда я не видел такого раньше! Но, конечно, я помогу Вам построить его. Как это может быть трудно? А это что такое? Металл? Никогда я не видел такого замечательного материала .





Мальчики из Цувады, казалось, совершенно не замечали, как их безжалостно дразнят. Они также не казались обеспокоенными тем, что у остальных из нас явно были вопросы о стандартах их работы. Но тогда зачем им это делать? Они не претендовали на то, чтобы быть искусными мастерами.





- Они работают дешево, - сказал я. - И высота, кажется, их не беспокоит. Я полагаю, что это все, что им действительно нужно. В конце концов, это всего лишь живопись.





"Совсем не похоже на бег с препятствиями", - добавил я про себя. Я гордился своей работой, работой, которая требовала опыта и знаний. Это раздражало-работать бок о бок с мальчишками, которые даже лестницу не смастерили.





“Морлак заработал на этом пятьдесят фунтов, - сказал Таниш, когда мы отошли на безопасное расстояние от лагеря. - Он называл это комиссией. Пятьдесят фунтов! И он не будет делать никакой работы!





Если нам повезет, мы увидим половину этого между нами десятью. Таниш был новичком в этой банде и еще не вполне представлял себе экономическую реальность жизни на седьмой улице. Я шикнул на него, хотя вокруг никого не было. Критиковать главаря банды, даже наедине,было опасной привычкой.





“А ты видишь там Морлака, рискующего своей шеей в сотне футов над рекой, полной крокодилов и гиппопотамов?- Тихо спросила я. “Конечно, он не будет делать эту работу сам. Расти.





- Извини, Анг, - сказал он удрученно, и я сжалился над ним и взъерошил ему волосы.





- Все нормально, - сказал я. “Я просто не хочу, чтобы ты привлекала к себе внимание. Только не с такими замечаниями. Ты меня слышишь?





Таниш кивнул, широко раскрыв глаза и закрыв рот. Он еще не очень хорошо видел гнев Морлака, но слышал истории, видел шрамы. Мы работали на Морлака не по своей воле. Мы работали на него, потому что у нас не было других перспектив и потому что, как только мы были связаны, как заметил сэр Уильям, мы были прикованы к нему навсегда. Если мы убежим, он найдет нас и сделает примером для других. Полиция бар-Селема почти не обращала внимания на происходящее в разрозненном скоплении каст и семей, которое газеты называли общиной лани.





“Что ты хотел мне сказать?- спросил он.





- Я моргнула. Под открытым, выжидающим взглядом мальчика и с перспективой разоблачения того, что я, возможно, покину банду, я обнаружил, что слова не идут.





- О, - сказал я. “Да ничего особенного. Просто. . . Я слышал, что когда мы закончим с мостом, мы должны будем заново установить кирпичную кладку на трубах Корткасла в Эвенстепе. Говорят, что сверху, в ясный день, можно увидеть слонов, движущихся вдоль берега реки.





“Я знаю, - сказал он, бросив на меня странный взгляд. “Я был там, когда Сарн говорил об этом.





- Верно, - сказала я, чувствуя себя хуже, чем когда-либо. “Совсем забыл.





После того как Таниш вернулся к своим друзьям, я спустилась к реке, а рабочие в лагере тратили свои заработки на выпивку и женщин. Я просто сидел, глядя туда, где над городом горел Маяк, слушая, как кипит вода на берегу, думая о Танише и о том, какой могла бы быть моя жизнь вне банды. Даже в своих грезах я не терял рассудка. Поговаривали, что стаи гиен иногда забредали в доки, хотя на самом деле я опасался именно людей.И действительно, после нескольких минут одиночества я заметила две фигуры, целеустремленно двигающиеся по берегу в мою сторону. В отличие от других, чьи тени я мог различить в мерцании костра из мусорного бака, которые были неряшливо пьяны, эти двое казались вполне трезвыми.





Что-то вороватое в их движениях заставило меня насторожиться. Я скользнул в глубокую тень под большими сваями южной башни и, поскольку чувствовал себя в безопасности в воздухе, начал бесшумно подниматься по балкам. Пока я это делал, они снова повернулись лицом к своим веселящимся собратьям. В Янтарном свете костра я увидел нечто странное.





Я предполагал, что это будут чернорабочие из хижинного лагеря, но был удивлен, увидев, что один из них-лани, а другой-белый. Действительно, я узнал их обоих. Лани был Сарн, худощавый мальчик из банды с Седьмой улицы, который использовал похожую на смолу краску, которой мы покрывали цепи, чтобы собрать свои волосы в маленькие шипы. Это выглядело одновременно смешно и немного пугающе, что, как я догадалась, было именно тем, чего он хотел. Он был более спокойным, чем большинство других, задумчивым, но это была коварная мысль, и в его глазах была немигающая, животная настороженность, которая нервировала меня.Из всех парней в банде я думал, что Сарн в конечном счете заменит Морлака, и все, что ему не хватало настоящего интеллекта, он компенсировал прямым и безжалостным талантом к жестокости. Он-иногда с помощью Февеля-был силовиком Морлака, и я уже давно научился держаться от него подальше. Что он делал отдельно от остальной банды, я понятия не имел.





Другой человек, и это было еще более странно, был Харксон.





Несмотря на влажную ночь, он был одет в куртку с поднятым воротником и шляпу, но сомнений быть не могло. Почему Белый бригадир сэра Уильяма, человек влиятельный и ответственный в компании, тайно встречается—ибо именно это, несомненно, и происходит—с лани стиплджек?





Я напомнил себе, что странность такого союза была не больше, чем моя собственная с сэром Уильямом, но сейчас все было по-другому. Они были более чем осторожны, двигаясь в глубокую тень под мостом и разговаривая шепотом. Внезапно я понял, что взобраться на сваю было ошибкой, что они посмотрят вверх и увидят меня, а потом решат, что я услышал то, чего не должен был слышать, и тогда . . . Я не знал, что произойдет, но это было бы нехорошо. Я чувствовал его в воздухе, как аромат реки, как запах падали, который привлекал шакалов и стервятников на городские рынки.





Я был не более чем в двадцати футах над ними, взгромоздившись на гладкие крашеные балки, прижавшись грудью к нагромождавшемуся кирпичу и раскинув руки, чтобы обхватить болты над головой. Я хотел быть выше, но моя единственная безопасность заключалась в тишине.





Харксон чиркнул спичкой и зажег свою трубку, ее лицо и руки на мгновение вспыхнули янтарным светом, а затем он погасил спичку и бросил ее в реку. Я прислушивался к его шипению, но шум воды заглушал этот звук. Как я ни старался, я ничего не мог расслышать, кроме самого слабого шума голосов внизу. И я действительно старался. По причинам, которые я не мог полностью определить, я хотел услышать то, что они должны были сказать, что требовало такого любопытного уединения. Они стояли необычно близко друг к другу, склонив головы так, что края их шапок почти соприкасались.Они не увидят меня, если я рискну осторожно спуститься к ним .





Я опустил руки и присел на корточки, затем ухватился за край балки, на которой стоял в полной тишине. Я развернул свое длинное тело, пока носки моих ботинок не нашли балку внизу, и устроился на месте, на шесть или семь футов ближе к ним, чем я был раньше. Это имело значение, и когда бригадир повысил свой голос в чем-то похожем на угрозу, я услышал каждое слово.





“Не беспокойся о моей роли, - сказал он, предупреждающе подняв палец. “Ты только убедись, что ты там и готов, и что ты не будешь скрываться от меня. И запомните. Они должны увидеть, как мешки упадут вместе с ним, или они нас точно повесят, ясно?





Сарн вызывающе хмыкнул, но когда заряженный палец Харксона стал частью кулака, он отшатнулся.





“Ты же знаешь, что я не ребенок, - огрызнулся Сарн. “Я всегда узнаю хороший счет, когда его вижу.





“Тебе лучше уйти, - сказал Харксон, когда мальчик-лани повернулся к лагерю и пошел вверх по берегу.





Харксон стоял в темноте и курил, глядя ему вслед. Мне показалось, что я прождал целый час, прежде чем бригадир выколотил свою трубку дождем искр и двинулся вперед.





Ко мне.





На самом деле, он поднялся на берег на несколько шагов и нашел лестницу, ведущую на подиум. Слишком поздно я вспомнил, что он живет не в лагере, а в городе. Он собирался переправиться через реку, чтобы вернуться домой, а это означало пройти всего в нескольких ярдах от того места, где я висел, как одна из рыбацких летучих мышей, которые иногда устраивались здесь на ночлег. В конце концов, мне придется переехать. Я вдруг понял, что не хочу, чтобы белый человек видел меня.





Поэтому я быстро и бесшумно вскарабкался по вертикали, держась за руки и ноги, надеясь, что темнота самой башни и осторожность старшины на лестнице помогут мне остаться незамеченным. Я привык карабкаться в тусклом утреннем и вечернем свете и в густом пятне почти постоянного бар-Селемского смога, но это был другой порядок темноты, требующий осторожности. Тем не менее, я почти сделал это. Но я все еще поднималась, когда он достиг подиума, пытаясь отойти от него как можно дальше. Это было ошибкой.Когда он спустился с лестницы, его взгляд блуждал вверх и заметил меня в том минимальном лунном свете, который еще оставался.





Или что-то нашел. Я почувствовала его неуверенность в том, как его тело двигалось и наклонялось, пытаясь получить лучший обзор. Я сжался как можно теснее, уткнувшись лицом в край стальной балки и чувствуя, как ее болты впиваются мне в лоб, горячие и холодные одновременно. Он сделал пару шагов, затем махнул рукой и беззвучно закричал, как будто пытался прогнать животное.





Любимая обезьянка .





Я сидел тихо и неподвижно. На мгновение мне показалось, что он смотрит на подиум, возможно, выискивая что-то, что можно было бы бросить, но ничего не находя, он сделал последнюю поправку, последний испытующий взгляд туда, где я сидел, неровность в темноте, а затем он повернулся и пошел прочь. Я следил за ним так долго, как только мог, пока не потерял его из виду в темной и дымной пелене, которая вздымалась над заводами доклендских островов, и все еще ждал, не двигаясь.





Я молча досчитал до двухсот, прежде чем решился покинуть свой насест, и сделал это сначала осторожно, а затем со всей возможной скоростью, на которую был способен. Вернувшись в лагерь, я нашел рваное одеяло, испачканное, сожженное и выброшенное задолго до дождя, схватил его, стараясь не вдыхать его заплесневелую мерзость, и помчался обратно к берегу реки. Несколько мгновений спустя я взобрался обратно на то место, где сидел, и накрыл рваным одеялом именно то место, где я только что был.Если бы Харксон вернулся при дневном свете, его можно было бы просто убедить, что то, что он видел прошлой ночью, то, что он принял за человека, подслушивающего, возможно, было не более чем старым одеялом, разорванным бурей и пойманным трепещущим на раме моста.





Возможно.





Я так и не понял, заметил ли Харкнесс одеяло. На самом деле я избегал его в течение следующих двух дней. И Сарн тоже. Как бы то ни было, это было не мое дело, и я был в большей безопасности, обращая меньше внимания.





Но тут Таниш перехватил меня на подиуме, когда я спускался за новой краской, и предупредил, чтобы я не приближался к лагерю по приказу Сарна.





“Он заключает сделку, - сказал Таниш. - Хочет убрать нас с дороги.





“А что это за сделка?





Таниш пожал плечами. “Сказал, что мы должны держать носы подальше, если не хотим, чтобы их сломали.





Я просто кивнула, но посмотрела вниз на лагерь. Отсюда мне ничего не было видно.





“Куда это ты собрался?- спросил Таниш. - Анг?





“Приступай к работе, Таниш, - бросил я через плечо.





Я вернулся в Южную башню и поднялся по лестнице. Испачканное и промокшее одеяло колыхалось на сильном ветру, дувшем с реки. Я встал на полпути и решил, что мой вид на лагерь был настолько хорош, насколько это возможно. Я видел, как грязный брезент банды с Седьмой улицы развевается на ветру, а потом увидел Сарна с его крашеными волосами, выходящего из-под полога палатки. Он колебался, оглядываясь вокруг, выглядя молодым и встревоженным, и на мгновение я почти пожалела его. Он оказался втянут во что-то слишком большое для него, что-то опасное.Я вспомнил, как он отпрянул от сжатого кулака Харксона, и почти ощутил его отчаяние, его страх. Я знал эти вещи, знал, как они тащатся за нами, скрученные обстоятельствами, словно цепью.





Но мы с Сарном не были похожи. Если он когда-нибудь сменит Морлака, то будет править Седьмой улицей с тем же презрением ко всему, что не кладет ему денег в карман, с той же бесчувственной жесткостью, с той же мягкой жестокостью. Теперь в нем это было заметно. Все, чего ему не хватало-это силы выпустить его наружу.





Его нервная энергия успокоилась, когда он вышел, чтобы поприветствовать чернокожего мужчину в рубашке без пиджака, несущего ведро в каждой руке. Человек обратился к нему с осторожным приветствием, как между людьми, которые не знают друг друга, а затем они вошли в палатку, Сарн все еще двигал своей колючей головой взад и вперед, как нервный зверь.





- Я нахмурился. Палатка на седьмой улице была маленьким бастионом банды, и ее уединение яростно охранялось, особенно Сарнами. То, что он впустил постороннего, особенно одного из Махвени, было загадкой.





- Ой!





Голос донесся снизу, и в нем звучал гнев. От неожиданности мои руки мгновенно напряглись, и мне пришлось заставить себя ухватиться за мокрый металл, прежде чем я потеряла равновесие. Затем я посмотрел вниз, на бычье лицо старшины Харксона.





“И это должно быть работой?- проревел он. - Спускайся сюда!





Я спускался медленно, осторожно, чувствуя, как тревога делает меня неуверенным в себе, к чему я не привык.





- Простите, сэр, - сказал я, роясь в своем поясе с инструментами. “Я оставил там свою проволочную щетку раньше.





Глаза харксона сузились.





“А ты его получил?





- Да, сэр.





“Тогда продолжайте работать, - сказал он, - или я предложу сэру Уильяму пересмотреть некоторые из его планов.





- Да, сэр.





Я быстро пошел прочь, опустив глаза, чтобы он не видел страха на моем лице, молча проклиная себя за то, что не знаю, вышел ли чернокожий из палатки на седьмой улице или нет.





Однако час спустя я оторвался от своей картины и увидел, что Сарн поднимается по лестнице, чтобы поработать над соседней цепью. Я прекратил то, что делал, и направился обратно к помосту, а оттуда вниз.





“Куда это ты собрался?- Спросил Сарн, его черные глаза были полны враждебности.





- Зов природы, - сказал я.





- Девочки не должны быть здесь, - отрезал он, скорчив гримасу. “Нужно уметь его держать. В порядке. Иди, но поторопись. Я серьезно, Сутонга. Я за тобой наблюдаю.





"Точно так же", - подумал я, спускаясь вниз и пробираясь по мосткам к палаточному лагерю. В интересах того, что белые боссы называли порядочностью, мальчиков и девочек нужно было держать порознь, но только номинально. Одна простыня была повешена поперек палатки на седьмой улице для уединения. Кое-кто из младших мальчиков время от времени пытался заглянуть в заколотый шов, хихикая, и я предупреждал их, что сделаю с ними, если они сделают это снова. Я не был уверен, что бы я сделал, если бы это был один из старших мальчиков, но я спал с минометным ножом под подушкой. Я была единственной на стороне девочек.





В палатке пахло со стороны мальчиков, но я этого ожидал. Это не было похоже на то, что простыня, висевшая за моим углом, удерживала его. Спальный мешок Сарна был не сложен, как остальные, а скомкан, так что я первым делом заглянул туда. Он скрывал два металлических ведра, которые я видел у Махвени в руках. Внутри была тусклая ржавчина искаженных стальных шайб-отлитых на заводе отходов. Вероятно, они предназначались для плавильни.





Но зачем они понадобились Сарну? Я зачерпнула пригоршню, чувствуя их вес, прислушиваясь к звуку, когда они звякнули друг о друга.





На следующий день мы закончили рисовать. Огромные подвесные цепи и вся работа Балки теперь были гладкими, блестящими черными. По словам сэра Уильяма, его не нужно будет перекрашивать в течение трех лет или больше. Хотя те звенья, которые сильнее всего натирались, когда они скользили взад и вперед по седлам, к тому времени уже нуждались в ретуши, скоро проезжая часть будет готова, и движения станет меньше, по крайней мере так обещали инженеры. Сэр Уильям был уже не так уверен в этом, но возражать не стал.





“Моя работа состоит в том, чтобы поднять его в целости и сохранности, - заметил он. "Город и железнодорожные компании будут нести ответственность за долгосрочное техническое обслуживание. Я просто благодарен, что мы не потеряли больше людей в этом процессе. Или девушки, - добавил он, одарив меня широкой улыбкой.





На прошлой неделе мы не так много разговаривали, но когда это случилось, он ободрил меня так же, как и раньше. Ничто не говорило о том, что он передумал, а это означало, что как только банда получит деньги, я навсегда освобожусь от них—и от Морлака. Но я все еще не высказала своей просьбы, чтобы Таниш пошел со мной, и внезапно стало ясно, что я больше не могу откладывать это дело, как бы трудно это ни было. Я оглянулся на южную башню и увидел фигуру на вершине, спускающуюся с шаткой платформы Цувады.





Худая, загорелая фигура с торчащими во все стороны волосами.





Сарн.





Он пристегивал молоток-гвоздодер к поясу, спускаясь по башне, но не по лестнице спереди, а по балкам сзади: куда более трудный и опасный спуск. Я нахмурилась, наблюдая за ним.





“У тебя что-то было на уме?- сказал Сэр Уильям.





Я поспешно обернулся, пытаясь взять себя в руки.





- Сэр Уильям, - рискнул я.





- Да, дитя мое, - сказал он.





“Есть кое-что, что я хотел бы обсудить с тобой, - сказал я, опустив глаза.





- Конечно, Англет, в чем дело? Но быстро, заметьте. Я должен заплатить вашим коллегам в последний раз. Пойти со мной.





- Да, сэр.- Я запнулась, неуклюже следуя за ним, когда он повел меня обратно к офису на городской стороне моста. - То самое любезное предложение, которое ты сделал мне раньше . . . ?- Начал я.





“Все еще стоит, - ответил он. - Мистер Морлак согласился на мои условия.





Мое сердцебиение участилось. Я рискнул встревоженно взглянуть на него и увидел, что его лицо затуманилось от отвращения.





“Мы уже договорились о сумме, - сказал он, - но я не стану скрывать, что понимаю, почему кто-то пытается вырваться из лап этого человека.





“Именно так, сэр, - сказал я, воспользовавшись моментом в порыве облегчения, - вот почему я хотел поднять вопрос о положении Таниша.





Он нахмурился, хотя скорее от смущения, чем от гнева.





- Таниш? Который из них Таниш?





“Мальчик.





“Для меня они все мальчики, моя дорогая, - сказал он, когда мы подошли к укрепленному офису и вошли внутрь. - Он кивнул охраннику, стоявшему рядом с сейфом. - Какой именно?





- Тот малыш, который иногда работает со мной.





“О, Ваш юный ученик!- заметил он, довольный этим открытием. “Ты хочешь взять его с собой. Это делает тебе честь. Я ценю преданность. Я не знаю, что мы найдем для него, как бы он ни был молод, но ... . .- он заколебался и принял решение, - я не сомневаюсь, что мы найдем этому мальчику применение. Я закончу детали с отвратительным Мистером Морлаком.





Я смотрела на него с удивлением и благодарностью.





- Благодарю вас, сэр, - сказал я. “Такова ваша доброта . . . Ты даже не представляешь как .





Он добродушно шикнул на меня. “Вовсе нет, совсем нет. Как я уже сказал, это не благотворительность, выходящая за рамки некоего noblesse oblige. Это инвестиции. Я не сомневаюсь, что вы отплатите за то, что назвали моей добротой, в тысячу раз больше. А теперь перейдем к моему последнему осмотру башен. Я хочу посмотреть, как вы защитили эту конкретную инвестицию от всех бар-Селемских дождей, которые могут бросить на нее.





На мою спину упала тень, и я обернулся, чтобы увидеть управляющего, Харксона, рассматривающего меня.





- А!- сказал Сэр Уильям, вытаскивая из кармана часы и проверяя их. - Кажется, именно в это время. Мистер Харксон, - сказал он, протягивая бригадиру связку ключей, - если вы окажете мне честь.





“Конечно, сэр Уильям, - сказал Харксон, входя в кабинет и ставя на пол сумку с инструментами. - Отведите глаза, пожалуйста, все.





Я повернулся лицом к двери, когда бригадир открыл замки и повернул ручку сейфа.





“Вам нужно немного времени, чтобы попрощаться со всеми своими друзьями, - сказал Сэр Уильям. “К работному дому на Вайн-стрит примыкает отдельное общежитие для женщин и детей. Это не идеально, но будет достаточно, пока мы не найдем вам более постоянное жилье.





Я никогда не бывал в работном доме, но знал, что там будет намного лучше, чем в ткацком сарае на седьмой улице. Что же касается долгих прощаний с моими друзьями-стиплджекерами, то это была почти шутка. Я не пролью ни слезинки, покидая Морлака и его банду.





- Готово, сэр, - сказал Харксон.





Мы снова повернулись к бригадиру, который передал три матерчатых мешка с монетами сэру Уильяму, который, взвесив их в руке, бросил их в свой рюкзак и взвалил на плечо. Плотное звяканье монет заставило мои мысли пуститься вскачь.





Я оглянулся на сейф, но Харксон уже закрыл и запер его. Его глаза встретились с моими и удержали их.





“Пора мне в последний раз осмотреть цепи, - сказал Сэр Уильям. “В это же время на следующей неделе, маленький Англет, ты, возможно, поможешь нам протянуть тросы лидера к самой дамбе.





Он улыбнулся мне и вышел в жаркий полдень, оставив меня на мгновение наедине с Харксоном, который все еще наблюдал за мной, слегка склонив голову набок. Я посмотрел вниз и последовал за сэром Уильямом, прежде чем старшина успел что-то сказать, а Драгун пошел с нами, вскинув винтовку на плечо.





Рабочие уже очистили мостки, собравшись у края причала, чтобы смыть масло, жир и краску с рук и лиц, прежде чем выстроиться в очередь для получения оплаты.





- Беги, маленький Англет, - сказал Сэр Уильям. “Я встречусь с вами на другой стороне после осмотра, и мы приступим к следующему этапу вашей жизни.





Я моргнула, быстро соображая.





“Может быть, мне стоит пойти с тобой, - сказал я.





- Речь идет о технике и бизнесе, - вмешался Харксон. “Я думаю, что мы можем обойтись и без опыта художника-лани.





- Он сказал это с улыбкой, но когда я повернулся к нему, в его взгляде была подчеркнуто твердая твердость, которая мне не понравилась.





“Я могу указать на то, что мы сделали, - сказал я. “За последние два дня мы закончили весь юго-восточный квадрант, но я не уверен, что вы сможете его увидеть .





- Я думаю, мы справимся, спасибо, Англет, - сказал Сэр Уильям.





“Но сэр, я действительно думаю, что это было бы полезно .





Затем он повернулся ко мне, и его непринужденное, открытое лицо внезапно стало суровым, и хотя его губы сложились в подобие улыбки, в глазах не было веселья.





- Мисс Сутонга, - сказал он. “Хотя я ценю вашу трудовую этику, Мистер Харксон говорит от моего имени. Если ты будешь работать на меня, тебе не нужно будет сомневаться в мудрости тех, кто выше тебя. Я достаточно ясно выразился?





Перемена в его поведении была настолько неожиданной, что я не знал, что сказать. Я покраснела, потеряв дар речи от унижения, и опустила глаза.





“Я задал вам вопрос, Мисс Сутонга, - повторил он довольно холодно.





Я даже не поднял головы.





“Да, сэр, - сказал я.





Он нахмурился, как будто моя реакция не удовлетворила его достаточно. “Если ты хочешь возвыситься над остальным своим видом, тебе следует подумать о естественной иерархии мира. Подобно тому, как цветы превосходят сорняки, а орел имеет более врожденное величие, чем ворона или стервятник, так и народы мира являются звеньями в большей цепи командования. Обычно я не придаю этому большого значения, но я ожидаю увидеть эту основную реальность отраженной в поведении всех моих сотрудников.- Затем, так же внезапно, как это произошло, его суровость прошла, и он снова заговорил мягким голосом. - А теперь будь хорошей девочкой и жди здесь вместе с остальными.”





На мгновение я застыл в смирении, сбитый с толку тем, что он сказал о естественной иерархии. Он зашагал к главной башне, слегка покачивая портфелем в одной руке. Харксон и драгун последовали за ним, первый бросил на меня пустой, жесткий взгляд через плечо. На секунду я осталась одна на подиуме, горячий и густой воздух обдувал меня, окутывая, как промозглое одеяло. Я наблюдал за ними: солдат стоял на страже у подножия лестницы, пока сэр Уильям, а затем-несколькими ступенями ниже - харксон, держась за руки, поднимался на южную башню. Сэр Уильям был проворен для своего высокого роста, взбираясь по лестнице с рюкзаком за спиной, как и прежде.





Мой взгляд следовал за линией лестницы, ведущей к помосту, с которого я всего несколько минут назад видел, как Сарн торопливо и незаметно спускался вниз.





Воспоминание о горсти ржавых стальных шайб, скользящих между моими пальцами, поразило меня. Внезапно, охваченный уверенностью, словно штормовым ветром, хлеставшим по бурым водам Калима, я бросился бежать.





- Крикнул я ему вслед, но Сэр Уильям был уже слишком высоко. Только часовой-Драгун видел, как я бежал к нему по дрожащим доскам импровизированного моста. Его лицо напряглось от смущения. Потом тревога. Он снял винтовку с плеча и осторожно перекинул ее через грудь, готовясь к тому, что я собираюсь сделать дальше.





- Остановите его!” Я звонил. - Скажи им, чтобы спускались!





Но сэр Уильям все еще поднимался по лестнице, хотя, казалось, немного замедлил шаг, и Харксон догнал его.





- Остановите их! На платформе небезопасно!





Драгун прищурился, разрываясь между скептицизмом и тревогой, не зная, что с этим делать. “О чем ты говоришь? - Не подходи!





- Убирайся с дороги!- Спросила я, пытаясь протиснуться мимо него на лестницу.





“Я ничего такого не сделаю, - сказал солдат. Он был бледен и молод. Его глаза были полны страха и глупости, которую он принял за решение. - Закрой свой рот и уходи.





С ним нельзя было спорить. Я не сомневался, что он выстрелит, если почувствует угрозу. Я резко свернул влево, обойдя его, когда он встал, чтобы защитить подножие лестницы, и в его мгновенном замешательстве бросился к балкам, обрамлявшим стену башни, и начал подниматься.





Я был уже над его головой, когда он понял, что я делаю. Я вскарабкался по балке, быстро нагнав людей на лестнице.





“Ты немедленно спускайся сюда!- проревел Драгун. Я поднялся еще выше, обходя башню сбоку, а затем по ее задней стене, цепляясь пальцами за стальные края болтов, точно ударяя ботинками по каждому выступу. Оглянувшись назад, я увидел, как он заряжает винтовку, бегая по мосткам, зовя на помощь и вытягивая шею, чтобы посмотреть, куда я пошел. Я был в тридцати футах, в сорока футах над землей и все время поднимался. Я был уже на полпути, когда раздался первый выстрел.





Искра, похожая на молнию, когда пуля отскочила от стальной рамы башни, в футе от моей правой руки. В этой вспышке я увидел свое собственное безумие и глупость мира, как будто они были написаны на небе огненными буквами. - Крикнул я, но не перестал карабкаться. Теперь я заметил над собой Харксона, который смотрел вниз, поджав губы и сверкая твердыми, как искрящаяся сталь, глазами.





Безумие и глупость, подумал я. И жадность .





Теперь я знал, что означают эти шайбы. Я понял, почему Сарн работал молотком-гвоздодером на неровных строительных лесах Цувада-лани. Это была та самая платформа, до которой сэр Уильям доберется через несколько минут, если я не смогу его остановить.





Теперь харксон искал опору для рук на раме балки, пытаясь слезть с лестницы и перехватить меня, прежде чем я доберусь до верха. Из глубокого набедренного кармана он вытащил длинную металлическую трубу. Я колебался всего секунду, а затем увеличил скорость, резко свернув влево от башни. На секунду я повис над бурными глубинами реки далеко внизу.





Его вытянутая рука потянулась ко мне с таким же диким и убийственным размахом.





Труба лязгнула о стальную балку, когда я пронесся мимо. На секунду мне показалось, что дальность его атаки заставила его потерять хватку. Оглянувшись, я увидел, что он неуверенно цепляется за башню.





Еще через десять футов я добрался до лодыжек сэра Уильяма, когда он уже собирался выйти на помост.





- Остановись! Это не безопасно!





Он повернулся и посмотрел на меня сверху вниз, очевидно поняв, что я была там в первый раз, и я увидела возмущение на его лице, когда мир под ним поплыл в поле зрения.





- Что ты тут делаешь, черт тебя побери?- он взревел против ветра. “Я же велел тебе оставаться на месте!





“Я спасаю тебе жизнь!- Крикнул я в ответ. - Платформа была взломана. Заберись на него, и ты упадешь.





- Глупости, девочка, - возразил он. “Вы сами не знаете, о чем говорите.





Он поднялся еще на две ступеньки и положил руки на платформу, поднимая рюкзак вверх.





- Пожалуйста, сэр Уильям, вы должны меня выслушать. Сарн соорудил платформу.





- Какая нелепость!- ответил он. “Я никогда не слышал таких возмутительных обвинений. Зачем кому-то делать такое?





- Значит, ты упадешь в реку.





- С недельным жалованьем на сотню человек, которое никто никогда не сможет вернуть?- он усмехнулся. “Ты должен продолжать рисовать и лазать по деревьям. Оставьте свое мышление тем, кто лучше подходит для этого.





- Зарплата все еще в сейфе!- Закричал я на него. Внизу Харксон уже пришел в себя и снова поднимался по лестнице.





“Так как же ты это называешь?- сказал Сэр Уильям, кивая на рюкзак, его лицо побагровело, когда он начал подниматься на платформу. Она зловеще скрипнула.





- Да ничего!- Я же сказал. - Кусочки металлического мусора. Харксон переключил его, когда мы повернулись к нему спиной. Ты же должен был упасть. Все увидят, что вы берете рюкзак с собой. Они увидят, что Харксон спустился с пустыми руками. Компания будет думать, что деньги потеряны. Но это не так. Харксон вернется к сейфу и заберет все это. Никто даже не узнает, что кража имела место.





“Ты просто бредишь. Я доверяю своему народу. Спускайся немедленно!





- Посмотри в сумке!- Закричал я. - Используй свои глаза, если не мозг.





Разъяренный, он пнул меня и попытался взобраться на платформу. Я увернулся от его изящного кожаного ботинка и схватил его за лодыжку. Я держалась одной рукой, когда он пожимал ее, его руки отпустили край платформы и отчаянно цеплялись за лестницу.





- Отпусти меня, сука лани!





Даже там, высоко над рекой, когда ветер завывал вокруг нас, когда десятник убийц был всего в нескольких футах от нас, а стрелок пытался поймать меня в прицел внизу, эта фраза повергла меня в шок и заставила замолчать. Наши взгляды встретились. Он видел боль на моем лице, и я думаю, что какая-то маленькая часть его стыдилась. Не от слов, а от того, кем они его изображали. Моя обида сменилась гневом, и, не раздумывая, я подняла руку, чтобы ударить его.





Он поморщился, но выражение его лица было скорее шоком, чем страхом.





“Не смей меня трогать, - сказал он.





Я выдержала его взгляд, но медленно опустила руку.





“Спускайся, - сказал я уже тише, - и я не пойду.”





Он посмотрел на меня долгим, вызывающим взглядом, а затем кивнул один раз.





На спуск ушло больше времени, чем на подъем. Харксон наблюдал за мной с ястребиным видом, сохраняя дистанцию. Внизу собралась толпа-черные, белые и лани смешались впервые с тех пор, как началась работа. Сарн был среди них, его лицо было суровым, его глаза смотрели на меня, но я не мог сказать, испытывал ли он облегчение или гнев, и впервые задался вопросом, был ли его смертоносный договор с Харксоном заключен по приказу Морлака. Когда Драгун передал сэру Уильяму свое плечо, чтобы тот оперся на него, когда все мы вернемся на землю, бригадир предложил вернуть пачку денег в сейф.





К ним присоединился еще один Драгун. Прежде чем я успела отреагировать, он схватил меня и заломил руки за спину. Я вскрикнул и увидел, как в глазах сэра Уильяма промелькнуло сомнение, когда он перевел взгляд с Харксона на шаткую башню и обратно на меня. На секунду он, казалось, задумался, а потом сказал::





- Да, Харсон. Возьмите его и убедитесь, что он надежно заперт.





Он не стал заглядывать внутрь рюкзака. Умышленно.





Цепочка командования .





Вместо этого сэр Уильям отвернулся от меня, когда бригадир снял с него рюкзак, который, как я знал, нес свой вес в выброшенных стиральных машинах, и сказал—хотя я не был уверен в этом: “я думаю, вам следует вернуться в свою банду, Мисс Сутонга. Боюсь, мне придется отменить нашу предыдущую договоренность, и вы вернетесь к мистеру Морлаку с друзьями.





За несколько мгновений до этого, удивление заморозило бы меня. Вместо этого, мое отсутствие этого упало, как уголь, питая печь гнева, кипящего внутри.





“Ты же знаешь, что я был прав, - огрызнулся я.





- Он на мгновение отвел взгляд.





- Помните мой совет, Мисс Сутонга, - ответил он, и мне показалось, что за этой суровостью скрывается что-то еще, чего я не понимаю. Что-то вроде разочарования. “Ты должен знать свое естественное место, если хочешь функционировать в обществе. Вот и все, что я могу сказать по этому поводу.





- Я спас тебе жизнь.- Я выдержала его пристальный взгляд.





“Ты лани стиплджек—и немного девушка—которая была оскорбительно непокорна моему старшине, не подчинилась моим прямым желаниям, несмотря на мою доброту к тебе, и жестоко расправилась с Пэром королевства. Вам повезло, что я возвращаю вас мистеру Морлаку, а не передаю в руки полиции.





Слезы хлынули из моих глаз, но мое горе было не столько из-за потери жизни, которую он обещал, а больше из-за того, что мир показал себя таким, каким я всегда его подозревала. Гнев вспыхнул на моих щеках из-за того, что я была такой глупой.





- Иди, - заключил он. - Ваш главарь банды должен быть оплачен.





“Это, - сказал Я, - касается только вас с ним. Я не возьму ни одной из ваших денег.





Я поймал взгляд Сарна и понял, что еще не слышал всего этого, но я готов был вынести все, что они с Морлаком приготовили для меня. Я и раньше так делал. Драгун ослабил свою хватку, и я пожал плечами, начиная долгий, медленный переход по мосткам, с горизонтом города в моих глазах. Я никогда не сбегу от шайки Морлака, и впереди меня ждали трудные дни, но с каждым шагом я оставлял за собой архитектурную жемчужину бар-Селема, словно стряхивая ее звено за звеном. Сбросив их вес, я пошел немного быстрее, легче, смирившись с тем, что лежало передо мной.Мое место было прямо впереди среди труб, взбираясь высоко и в одиночестве. Только не здесь, над коварной водой, где я чинил мосты, которые никогда не смогу перейти.

 

 

 

 

Copyright © A.J. Hartley

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Портрет Лисане да Патагния»

 

 

 

«Отдел перепланировок»

 

 

 

«Ужасный старик»

 

 

 

«Дикие твари»

 

 

 

«Последний холст»