ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Цвет парадокса»

 

 

 

 

Цвет парадокса

 

 

Проиллюстрировано: Julian Faylona

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 22 минуты

 

 

 

 

 

Научно-фантастический рассказ об одном из путешественников во времени, отправленных в прошлое, чтобы купить больше времени для человеческой расы, которая в будущем находится на грани вымирания.


Автор: А. М. Делламоника

 

 





Последнее, что они сделали перед тем, как отправить меня в прошлое, это отправили меня на край света.





Медсестра проекта "Майская Муха" ждала, пока я поднимусь на плетеный стол с поверхностью, сделанной из туго натянутой шкуры, сетки, которая напомнила мне теннисную ракетку. Квадраты веревок прижимались к тонкой ткани моего больничного халата.





Когда я забрался наверх, то не мог не заметить дренаж в полу. Он был на расстоянии ладони от букв, нацарапанных на бетоне: “16—голодный.





На стене напротив металлической лестницы тоже были какие-то следы. Временная шкала, написанная желтым мелом, тянулась от пола до потолка, разбросанная с интервалом в один дюйм. Внизу был нацарапан 1900 год, цифры были коротко размазаны по полу. Один фут и изменение вверх от этого, 1914 и 1916. У девятки был знакомый, слегка искривленный взгляд на них. Они были одновременно читаемы и все же не совсем идеально сформированы. Так же как и девятки в других меловых цифрах, которые следовали за ними: 1937 год и текущий 1946 год.





Медсестра уклонилась от протянутой мной руки, просто чтобы в последний раз дружески похлопать ее. Она накрыла меня с ног до подбородка свинцовым одеялом.





“Когда ты скажешь мне о моей миссии?





- Вилли пришлет тебе весточку, когда ты будешь там в целости и сохранности.- Слова майора раздавались из громкоговорителя на потолке. - Удачи тебе, сынок.





- Теперь глаза широко открыты.- Сестра просунула руку в семь тонн стали, привинченных к потолку надо мной, и вытащила пару резиновых стаканчиков на длинном, похожем на лапшу шнуре. Я подчинился, искажая вид меловой шкалы времени на стене напротив меня; она открыла мне глаза чашками, как контактными линзами, за исключением того, что они были такими толстыми, что мои веки были открыты.





“Сейчас будет немного неудобно, - сказала она, похлопав по свинцовому одеялу.





Ослепленный, я ощутил вибрацию машины, когда она спускалась с потолка, - доктор Франкенштейн представлял собой версию смотровой установки оптика. Она легла на мое тело, как автомобиль, лежащий поверх одеяла. Я слышал клипы. Плоть моего зада прижалась к сыромятной сетке внизу.





“Это нехорошо на моем носу, - запротестовал я: холодная сталь давила на мое лицо с силой удара.





“Старайтесь дышать.





- Мой нос, - повторил я.





Все их предупреждения пронеслись у меня в голове: если ты соврешь, что когда-нибудь был в Сиэтле, то умрешь. Если в вашем теле есть металл, вы умрете.





Кто бы стал лгать о посещении Сиэтла?





Это миссия в один конец.





Знание того, что я переживу прессу, едва ли было утешением.





Семь тонн стали были зажаты вокруг меня, и мой нос собирался сломаться, и после того, как он сказал мне дышать, просто дышать, эта медсестра—она пахла розовой водой, я никогда не забуду этого—скользила каким-то кожаным кусочком в мой рот. Этого было достаточно, чтобы заставить меня пожалеть, что я не на фронте, лицом к стволу с одной из новых русско-немецких автоматических винтовок.





Я услышала, как она отступила к лестнице, запирая входную дверь. Я досчитал до тридцати. Казалось, прошел целый год.





А потом я увидел смерть этого мира.





Было жарко, но огня не было. Мой раздавленный нос уловил запах прямо из Дантова Ада: склепа и серы. Я поднялся над огромным американским городом, над озером Вашингтон и заливом Пьюджет-Саунд. Выше, еще выше.





Но что-то было не так с цветом будущего, которое наступит через семь недель. Сиэтл внизу, небо над головой, даже воздух вокруг меня . . . все это было забрызгано красками, которых я никогда раньше не видел. Все было снято с общепринятого живописного колеса красного, синего, желтого цветов.





Крики тысяч живых существ, умирающих в агонии, слились с моими собственными.





Мой разум, столкнувшийся с невозможным, возмутился. Скованный, с кляпом во рту, зажатый на месте, не в силах отвести взгляд, я закричал, когда хронограф толкнул меня к концу всего, когда я отскочил от этого неизбежного запятнанного будущего и рикошетом отскочил в прошлое.





Прорастание, ощущение того, что струны подо мной лопаются. Я упал—но наткнулся на что-то мягкое, прежде чем понял, что падаю.





Было темно, все болело, и я все еще кричала.





Я боролась с воем, в конце концов сжав его до всхлипов, а затем беззвучно всасывая воздух. Чашки на моих глазах исчезли, но я серьезно сомневался, что когда-нибудь снова открою глаза.





. . . цвет тот цвет тот звук тот запах .





Когда я это сделал, то увидел наверху квадрат света, дверной проем на вершине лестницы.





Может, я все еще в подвале проекта? Все оборудование исчезло. Я лежал на матрасе посреди комнаты, там, где раньше стояла каталка. Над головой висела голая лампочка; лестница, которая вела наверх и обратно, была деревянной, а не стальной, и моя меловая шкала времени, естественно, исчезла.





Совсем рядом стоял молочный кувшин, полный воды. В углу его ждало ведро.





Женщина—не та медсестра, что была раньше, - ждала наверху лестницы. В одной руке она держала одеяло, в другой-пистолет.





“Как ты себя чувствуешь?- Ее голос звучал настороженно.





Я прикрыла пах одной рукой и нащупала кусочек во рту. Горсть кожи было почти невозможно поднять, настолько я был слаб.





Я ткнул себя в нос: не совсем сломан.





- Она ждала ответа.





То, что мне удалось, было нитевидным: “ободранный. Я чувствую себя ободранным.





Она кивнула, положила оружие в карман и принесла простыню, вернув мне скромность резким щелчком белья. Все, к чему он прикасался, болело, словно от ушиба.





Поднявшись наверх, она вернулась с подушкой, настоящим одеялом и подносом, на котором лежали бульон, аспирин и крошечный бисквит с содовой.





- Держи руки под одеялом, - приказала она, подавая мне очень маленькие глотки супа.





“А ты кто такой?





- Констанс Уиллс. Вилли.





“Вы агент шестнадцать?





“А ты думал, что я парень?- сказала она. - Майор любит свою маленькую шутку.





Майор сказал мне, что они напали на Вилли в 1937 году, за семь недель до первого конца света. Каким-то образом ей удалось вернуться в 1916 год и отодвинуть опустошение на девять лет назад. Если бы не она, я бы умер в девять лет.





Она была первой из нас, кто выжил в часовщике.





- Делай, что говорит Вилли, - сказали они мне. “С тобой все будет в порядке.





Это был довольно грязный трюк-ожидать какого-то оборванного капитана и вместо него встретить девушку с васильковыми глазами, волосами цвета земляничной чалой и нежными веснушчатыми руками. Ее лицо было сильнее, чем мне нравилось, взгляд более прямой. И никакой помады. Жалость. Мне нравятся девушки, которые стараются.





— Я ... - начал я, и она вылила мне в рот чуть теплый суп.





“Я не хочу знать твое имя, пока ты не сделаешь это.





С ложкой, зажатой между зубами, я едва мог сказать ей, как я знал, что выживу.





Прошло несколько дней, прежде чем мое тело согласилось и уступило чувству, что я не могу, как ожидал Вилли, просто умереть.





Я взяла то, что она дала мне—таблетки, бледные намеки на еду—и задрожала на матрасе. Та тварь, которую я видела в своих снах, пронзила меня насквозь, хотя я и не могла толком вспомнить этот ужасный цвет или точный тембр того хора криков.





Мне снились непостижимые, ужасные вещи: мужчины, сосущие кишки выпотрошенных солдат, оконное стекло, превращающееся в жидкость и вливающееся в ушные раковины мягких белошерстных овец, рабочий в халате, пропускающий тело девушки через промышленный паровой пресс.





Темнота и тишина подвала действовали успокаивающе. Стены были близки и просты, предлагая плотные, спокойные бетонные горизонты. Ползти к ведру в углу было так много, как я мог физически справиться, и так далеко, как я хотел идти.





Вилли нянчился со мной, но в остальном не обращал на меня внимания, пока я наконец не заскучал настолько, что попросил газету. Она принесла мне "пост-Интеллидженсер", и в нем было почти больше информации, чем я мог вынести: я отбросил его после двух страниц исполнения закона Волстеда и воспоминаний о снежной буре в прошлом году.





На следующий день она снова принесла газету, и ей стало легче смотреть в лицо миру. В тот день мне разрешили съесть еще немного твердой пищи: два кусочка курицы и пюре из репы.





- Газета, - сказал я. “Это же ток?





- Да, - кивнула она.





“Мне только что удалили аппендикс—я имею в виду, дома.





- Они загоняют нас в тот самый момент, когда наши молодые " Я " находятся под наркозом. Теория доктора Стефоффа заключается в том, что так легче осуществить переход.





Я провел пальцем по недельной щетине. “Я бы хотел побриться.





“Ты еще не готова.





“Я хочу быть презентабельным.





- Никого не волнует, как ты выглядишь.





Я попытался вызвать в себе хоть каплю обаяния. - Ты должен быть добрее ко мне, Вилли. Я здесь, чтобы спасти мир, помнишь?





- Вы можете взять зеркало и бритву, когда подниметесь в свою комнату.” С этими словами она исчезла наверху.





Это заставило меня задуматься. Перспектива подняться по этой лестнице наполнила меня ужасом, как ребенка, вынужденного посетить злобного старого родственника. Какой-то умирающий дед, разъяренный тем, что его тело отказало, отказываясь знать, что его время пришло. Когтистые руки и запах смерти .





Наверху в доме было солнечно, свежий воздух и неизбежность конца.





Мне потребовался еще один день, чтобы собраться с духом. Я был на резиновых ногах и вспотел, прежде чем добрался до середины лестницы.





- Послушай, старина. Это же не физический контакт.- Чтобы доказать это самому себе, я снова спустился на дно, раз-два, раз-два, медленно, но твердо шагая и клянясь, что не нарушу его. Когда мои ноги коснулись бетонного пола, я повернулся на каблуках-лицом вниз, добрый солдат!—и продолжила свой путь к вершине.





Когда я добрался до двери, меня трясло от тошноты, но я все же заставил себя войти.





Дверь вела в чулан, заполненный мужской одеждой. За ней находилась простая, старомодная и явно мужская спальня с синими покрывалами на кровати и скучной деревянной мебелью. Даже это, на мгновение, было почти слишком много цвета.





Бритвенный прибор дразнил меня. Вода была свежая, дымящаяся; Вилли, должно быть, услышал, как я топчусь на лестнице.





- Ты можешь это сделать, - сказал я себе.





Лицо в зеркале стало тоньше, а синяк на переносице превратился с одной стороны в синяк под глазом. Я всегда был на бледной стороне; теперь я выглядел положительно бескровным. Мои волосы стали хрупкими белокурыми, за исключением корней.





Я была уверена, что увижу его —конец, этот ужасный цвет,—выплескивающийся из глазниц.





Я брился медленно, стараясь не порезаться. Вид крови заставил бы меня, дрожа, вернуться на свое больничное ложе. Надев костюм из шкафа, который почти подошел, я прислушался у двери.





Женские голоса и бормотание чайных чашек: у Вилли была компания. Неважно. Она не могла вечно удерживать меня от выполнения моей миссии.





Я нашел ее на кухне с пожилой женщиной и болезненно выглядящим негром, они втроем завтракали яичницей с беконом. Запах был настолько насыщенным, что у меня свело живот.





Пожилая женщина посмотрела на меня, подняв брови. “А кто этот парень?





“Мой брат. Вилли проглотил скользкое яйцо всмятку. - Джулс завещает третью.





Женщина оказалась экономкой и поваром. Ее звали миссис Фармер, и она казалась настоящим сокровищем: заботливая, теплая, деловитая, такая, какой и должна быть Матрона. Старик Руфус был номинально слугой. Эта вежливая выдумка позволила ему жить, несмотря на его расу, с тремя другими джентльменами, которых Вилли держал наверху. Мне дали понять, что она держит пансион для выздоравливающих холостяков.





Я терпел бесконечную череду бессмысленной болтовни о фондовом рынке и недавнем обращении профсоюза, а также о том, была ли морковь на рынке завышена в тот день. Наконец Руфус выбежал в холл, и миссис Фармер унесла тарелки с их смешивающимися резкими запахами.





“Я бы не отказался от чашки чая, - сказал я. - Будь любовью, хорошо?





Вилли сделал вид, что ничего не слышит, открыв небольшой журнал и перелистывая его страницы.





“А почему меня назначили твоим братом?





- Потому что ты кокетка, а я хочу избежать неприятностей.





“Ты сказал, что будешь добрее ко мне, если я выживу.





“А кто тебе сказал, что есть?





Это убрало ветер из моих парусов. “Моя сила в том, что я выздоравливаю.





“Ты все еще можешь сойти с ума и перерезать себе горло, - сказала она без видимого интереса. - Или его нужно пристрелить.





“Ты ведь не так уж холодна, правда?





“Может, ты хочешь проверить меня?





Я был слишком раздражен, чтобы сказать ей, что видел доказательство того, что я собираюсь сделать это. “Когда я получу приказ?





Она взяла ручку, открыла чистую страницу своего дневника и произнесла, записывая: “7 февраля 1920 года. Мой брат Жюль приехал из Англии и столкнулся с неприятностью: у него украли багаж и он подхватил лихорадку. Я ухаживала за ним круглые сутки.—”





- Ха!- сказал Я.





— ... и это начинает выглядеть так, как будто он может выкарабкаться. С тех пор как я видел его в последний раз, шесть лет назад, Джулия выросла в довольно красивого парня—”





- Слабая похвала.





“У него голубые глаза, как и у меня, и волосы такие темные, что их можно принять за черные.





“Сейчас совсем не темно.





“Он еще вырастет.— В детстве ему удалили аппендикс, и ... - она замолчала, а потом продолжила свой рассказ. - Другие шрамы?





“Если бы ты ухаживала за мной так внимательно, как говоришь, ты бы знала.





- Проект должен знать, кто вы такой, если они хотят прислать надлежащие документы.





Кто из них ты. От этого у меня волосы на руках встали дыбом.





“Вы хотите, чтобы я описал вашу личность?- Испепеляющий тон там: что бы она ни сказала, это будет нелестно.





“Это нижняя часть моей ноги. Я наступил на рыболовную приманку.





Она закончила предложение в тишине, а затем добавила: "Хотя дорогая Джули еще не вне опасности—”





“Я не в восторге от твоего ласкательного имени, которое ты мне дал.





—... он неугомонен и жаждет быть полезным.- Она посмотрела через стол. - Они сейчас что-нибудь пришлют.





“Вот так запросто?





Мы могли бы отодвинуть все назад, но не вперед. Вилли закончит свой девичий дневник и уберет его куда-нибудь в безопасное место: ее записи будут ждать, пока они не доберутся до объекта, через двадцать шесть лет, когда майор прочитает о моем прибытии.





“А что это такое?- Сказал Вилли.





- Я не увижу 1946 год снова, пока мне не будет за сорок.- Эта мысль была ошеломляющей.





- Она нахмурилась. - Ваш пакет будет доставлен вниз. Когда пойдешь, принеси простыни.





“Может быть, вы хотите, чтобы я вытер пыль, пока я здесь? - Может, ты поставишь цветы?





- Я уверен, Джулия, что мне все равно, что ты делаешь.- Она записала последнее предложение, захлопнула дневник, когда я попыталась его увидеть, и оставила меня без чирок и внезапно замерзшего на кухне.





Она сказала им, что я был непослушен. Мой желудок свело судорогой, и я вдруг почувствовал, что меня переполняет ярость. Меня так и подмывало выгнать ее из комнаты, разбить ей голову о перила, пока ее кровь не потекла между костяшками моих пальцев. Облизывать, пить . . . Я прикоснулся языком к выемке между сжатыми указательным и средним пальцами, представляя себе соль, и увидел вспышку цвета .





Это прошло, оставив меня с пересохшим ртом и ужасом перед самим собой.





Ты еще можешь сойти с ума .





“Может быть, Джули еще не вышла из леса, - предположила я и сбежала вниз.





В подвале стоял кислый запах, который я ассоциировал с логовом животного—мой запах, как я понял, от дней болезни—перекрываемый смазанными машинами. Я собрала постельное белье, запихнула все в верхнюю простыню и пошла наверх в комнату со шкафом. Во второй раз лестница была легче.





Между простынями и матрасом лежал жесткий черный брезент. Я сложила его тоже, найдя матрас под девственно чистым, и понесла его наверх.





Вернувшись еще раз, я напряглась, чтобы приподнять матрас с пола. Там еще не было дренажа. Сообщение, нацарапанное на полу: "16-голодный", казалось еще более слабым, чем неделю назад, когда я забирался на каталку.





Я позволил матрасу упасть обратно и принялся расхаживать по комнате. Внизу не было ничего, кроме прохладного воздуха, голых стен и успокаивающей тишины. К моему времени под лестницей уже должен был появиться люк, ведущий в Нижний подвал. Но сейчас пол был цел: это было дно ямы.





Я никогда не был чудовищем. Вспышка кровожадности была связана с тем, что я увидел через семь недель в моем будущем, на краю света. Я был заражен. Какая-то гниль цвела в моем уме или душе.





Что мне оставалось делать, кроме как бороться с этим?





Мне нужно выйти, подышать свежим воздухом, почувствовать дождь на лице. Или поесть-миссис Фармер наверняка приготовила бы мне чай, даже если бы Вилли понятия не имел о приличном женском поведении. Я мог бы подняться наверх и встретить выздоравливающих.





Вместо этого я сидел на ступеньках в благословенном полумраке и тишине, пытаясь успокоить свои мысли.





Примерно через час в воздухе появился ранец, на высоте пояса-на высоте каталки. Она была обожжена. Клочок натянутой кожи горел на его дне.





Он плюхнулся на матрас, как и я, и лежал там, покуривая. Я вдруг подумал о конском помете, дымящемся на морозных лужайках.





В сумке я нашел пачки писем и завернутый в бумагу пакет, перевязанный бечевкой и весь аккуратно помеченный, как странная Рождественская посылка. Имена: мое, Ее, кого-то по имени Роберт Чемберс и Кеннет Смит.





Я открыл пакет с надписью "Джулс Уиллс III" и обнаружил бумажник, в котором было тридцать долларов в американских купюрах. Целое состояние.





На коричневой бумаге, в которую был завернут бумажник, красовались цифры и факты, которые я должен был запомнить: мой день рождения в 1898 году, День Рождения Вилли в 1895-м, имена наших родителей. Там были заметки, описывающие отрывочную небольшую историю о том, как мы росли в поместье в западной части Дорсета, и об обстоятельствах, которые привели нас в Америку.





Рассказывали, что Вилли вышла замуж за человека, который привез ее сюда. Он погиб во время Великой войны, и поэтому она организовала дом для выздоравливающих. Наши родители послали меня проверить, как она там.





- А почта есть?- Ее голос на верхней ступеньке лестницы заставил меня подпрыгнуть. - Я чувствую запах дыма.





Я закашлялся, встал и передал ему трубку. Ее глаза прошлись по подвалу—она увидела следы сажи от сумки на своем девственном матрасе, и я понял, что не должен был поднимать брезент.





“Ты положил туда матрас?- Внезапно спросил я. “Ты бы упала прямо на него.—”





Я указала на пол и задалась вопросом, не сломала ли она что-нибудь, когда ударилась о бетон.





Она вытащила сверток со своим именем и передала мне пачку писем. - От отца, - сказала она. Я чувствовал, что она обдумывает свой ответ.





- Пожалуйста, Вилли. Я вовсе не хочу быть такой гадкой. Ничего из этого я не ожидал.





- Она покачала головой. - Там не было матраса. Да и как это может быть?





“Это всего лишь Ярд, я полагаю. Ты не ушибся?





- Грейди и Биггс прервали мое падение.





- Кто же это?





- Агенты четырнадцать и пятнадцать. Во всяком случае, то, что от них осталось.





Я ожидал, что она уйдет после этого ужасного открытия—Вилли, казалось, любил хорошую выходную линию—но вместо этого она рассеянно похлопала меня по плечу и начала открывать свои письма. - Коричневые простыни говорят сами за себя—они предназначены для сожжения. Письма мы можем оставить себе. Они не говорят ничего откровенного.





“А они не боятся, что мы пропустим одну из этих коричневых простыней и не сожжем ее?





“Они долго не протянут. Чернила выцветают, и бумага рвется в течение месяца или двух.





Письма от моих фальшивых родителей предписывали мне заботиться о моей сестре, заботиться о моем здоровье и помнить о значительных духовных преимуществах молитвы и чистой жизни. Другими словами: подчиняйтесь моему командиру, оставайтесь в хорошей физической форме и постарайтесь не сойти с ума.





Записка от "отца" была написана рукой майора. Он хотел, чтобы я открыл счет в банке и попросил меня сделать некоторые скромные, но конкретные инвестиции. Для дальнейшего пополнения счета будут предоставляться наличные средства. Кроме того, имелась надбавка: столько-то на одежду и снаряжение, столько-то на расходы по мере того, как я делал себя полезным.’





Полезный. В письме намекалось, что я могу позволить себе немного кутежей и азартных игр, чтобы снискать расположение местных сплетников и мошенников. Это будет финансироваться до тех пор, пока я буду писать домой обо всем, что они мне сказали.





Лицензия на выпивку и азартные игры. Были вещи и похуже.





"Мама", чей почерк я не узнал, сказала, что я должен пойти к врачу Вилли и принять таблетки йода—они были приложены. Я должен был воздерживаться от курения, пока не поправлюсь.





Последний завернутый комок с моим именем на нем был похож на книгу.





Я развязал бечевку и затем, в процессе извлечения биографии репортера, которым я долго восхищался, разорвал коричневую бумагу пополам.





Мой взгляд скользнул к матрасу посреди комнаты, и я вдруг представила себе Вилли: молодой, больной .





(беспомощный, истекающий кровью, восхитительный)





. . . и упал на бетон, на трупы двух предыдущих агентов. Используя что-то-кто знает что?- чтобы нацарапать эти слова на полу.





"16-голодный.- Она умоляла будущее дать ей еды, потому что была слишком слаба, чтобы принести ее самой.





Я стряхнул с себя это изображение и сложил вместе две стороны страницы, чтобы посмотреть, для чего меня послали обратно.





- Черт возьми!





Вилли опустила глаза, особенно мастерски изобразив свой нелюбопытный взгляд. Я передал ей разорванные страницы.





Она подняла их и внимательно осмотрела. - Разносчик газет с рекордом Сиэтлского Союза . Зовут Питер Руперт, живет недалеко от Джексон-стрит. Губят, портят, а если надо, то и убивают.





- Чертов Питер Руперт.- Я помахал перед ней биографией.





“Ты его знаешь?





“А ты разве нет?





- Она покачала головой. “Он не был—в моем 1937 году он, должно быть, не имел никакого значения.





“Ну, в моем 1937 году он был чертовым героем. Готовясь к нападению, Япония планировала нанести удар по Гавайям, по американскому флоту. Он прервал рассказ и остановил весь процесс—”





“Ты должен забыть об этом, - сказала она. “Сейчас все изменится. Все, что ты помнишь, уже ушло. После вас все будет разворачиваться по-другому—”





- Погубить девятилетнего мальчика?





- Или убить его.





“Что же ты за чудовище такое?





“Если ты так уверен, что лучше разорить кого-то, чем сразу убить, то у тебя в жизни было что-то мягкое.





- Я не собираюсь убивать ребенка.





“В порядке.- Она проигнорировала мое огорчение, глядя поверх книги, но далеко, глубоко задумавшись. “Если бы он был обезображен, люди не стали бы с ним разговаривать. Или если его голос был поврежден - он записывал депеши по телефону?





- Изуродовать или искалечить девятилетнего ребенка, - сказал я. “Герой. Он докладывал о русской контрреволюции. Я мечтал быть похожим на него.





“Без сомнения, именно поэтому вас и послали. Знай свое—”





- Враг?





“Цель.





“Я не собираюсь причинять своей цели ни малейшего вреда, - сказал я.





Она пожала плечами, вернула книгу и оставила меня в подвале дымиться.





Гнев выгнал меня из дома. Я отправился открывать банковский счет и вкладывать деньги, на словах поддерживая идею военного повиновения. Я купил себе новый костюм и зонтик. Все выглядели молодыми и полными надежд. Они были одеты в одежду, которая напомнила мне о моем детстве. На улицах почти не было автомобилей: повсюду стояли троллейбусы, тележки и пешеходы.





В подвале, у Вилли, я все еще мог находиться в 1946 году. Теперь же до меня дошло: я живу в своем собственном прошлом.





Впереди, всего через несколько десятилетий, мир превращался в нечто гораздо худшее, чем пепел. Питер Руперт сделает что-нибудь, чтобы приблизить этот день.





Но это, вероятно, было одно из его действий, не так ли? Наверное, японский совок. Один-единственный рассказ из тех сотен, что он собрал.





Я очутился на углу улицы, где пахло вымытой землей-не лошадью, не дымом и не горючим. Я стоял, уютно устроившись под зонтиком, и смотрел, как льет дождь, пока составлял план действий.





“А что, если я окажусь рядом с ним?- Сказал Я Вилли в тот вечер. - Проект должен знать больше о том, что делает Питер .





“Чтобы вызвать скисание?” Она сидела в кресле-качалке в гостиной, вязала перед камином, играя в обыкновенную женщину.





У меня пересохло во рту. “Этот—”





- Извини—так я это называю . То, что мы видели.





Я судорожно сглотнула. “Это вполне уместно.





- Это полезно, - сказала она. “Я использую его в своих дневниках. Я культивировала в себе самомнение, что потеря мужа сделала меня немного странной.





- Бред сумасшедшей молодой вдовы?





- Да, - кивнула она. “Просто на случай, если кто-то посторонний захочет посмотреть.





- Что бы ни сделал Питер, чтобы вызвать у тебя недовольство, - сказал я, - это будет одна история. Они выбрали его, потому что он ключ, я прав? Потому что он простая мишень?





- Ну и что?





- Проект должен рассказать мне, что это за история. Если он видит во мне друга, старшего брата или даже фигуру отца—его собственный отец умер во время эпидемии гриппа—”





Она почему-то вздрогнула.





“Вот почему он работает разносчиком газет, чтобы содержать свою мать. В любом случае, я буду держать его подальше от этой истории.





“И ты предлагаешь дружить с ним годами?





“А почему бы и нет? А я тем временем займусь полезным делом: продолжу вкладывать деньги, сообщать сплетни, может быть, помогу раскопать следующий подвал .





“Жюль.





“. . . Очевидно, мне понадобится кто-то, кто объяснит мне технику. Как можно тайно вырыть второй подвал в доме, который уже существует?





“Жюль.





“Мне незачем жить здесь, если ты не хочешь, чтобы я путался у тебя под ногами.





Она выпрямилась на стуле, сидя чопорно и благопристойно, как школьная учительница. Мне показалось, что я слышу, как рвется ее рукав, и подумал о том, чтобы провести языком по веснушкам на ее руке: как далеко они ушли? Она сложила руки на груди, казалось, борясь с желанием сжать их, и ждала, когда я спущусь вниз.





“А что это такое?





- Сказала она. - Хронометр использует излучающую форму энергии. Это то, что делает нас такими больными. Они ведь сами вам это сказали, не так ли?





- У меня не будет рецидива после тебя. Я живу, я знаю это.





Она даже не улыбнулась. - Скорее всего, вы умрете от рака в течение года.





- Шансы есть?





- Руфус прожил почти пятнадцать месяцев, но... …”





Она имела в виду болезненного негра.





“У тебя не так уж много времени, чтобы подружиться с Питером Рупертом. Вы не можете веселить его в течение десяти лет и надеяться сломать ему ногу, прежде чем он уедет в Японию. Вы—”





Не успев опомниться, я уже был на другом конце комнаты, схватил ее и опрокинул кресло-качалку. Мы закончили на полу, моя рука обхватила ее подбородок, и снова всплыло красное желание. Разбить, разбить, почувствовать вкус ее крови на своих костяшках пальцев.





“Так и есть. Нет. Мертв, - прорычал я. “Прошли годы, а ты все еще жив.





Немного мелькнуло. - Страх? Мне стыдно признаться, но я на это надеялся. Мне нужно было увидеть в ней что-то помимо жалости или презрения.





“Тогда давай,—сказала она, и я понял, что моя другая рука лежит поверх—сжимает-одной из ее странно упругих грудей.





Пытаешься купить ее жизнь? Ну вот, теперь она почти раздвинула ноги: я быстро разорвал ее блузку, когда мое побежденное здравомыслие-отчаявшаяся, подавленная часть меня, знавшая лучше, - запротестовало.





Я нашла: мягкий корсаж, выполненный в форме женского тела.





Я отодвинул ее в сторону, обнажив ее живот.…





...и не нашел ничего, кроме шрамов.





Кусочки были подтянуты вверх, а затем туго зашиты. Все, что находилось ниже ее ключиц, было фиолетовым и красным, извивающиеся линии смятой ткани.





- Примерно через неделю после того, как я закончил свою миссию.- Ее слова были искажены моей хваткой-она действительно не могла пошевелить челюстью. - Я проснулась с ужасным чувством. Это было не физически—я никогда не чувствовала себя так хорошо.





- Чувство есть?” Я смотрел на ее разорванное тело и не мог отвести взгляд.





- Паника, чистая и простая. Я пошел к хирургу и заплатил ему, чтобы он отрезал все, что делало меня женщиной.





Я поперхнулся, отпустил ее и оттолкнулся назад, пока почти не оказался в камине. Я запуталась в ее сумке с вязаньем, и она полетела вместе со мной, а за моими туфлями волочились наполовину вязаный рождественский чулок и нитки красной и зеленой шерсти.





Вилли сел прямо. - Этот город полон милых, ярких, талантливых мальчиков, Жюль.





- Но в будущем никого не будет, ни светлого, ни темного, пока я не выполню свою миссию. Ты это хочешь сказать?





Она изо всех сил пыталась закрепить лиф платья на разорванной плоти под горлом. Эти пустые совки. Потом она принялась искать на ковре пуговицы, которые я сорвал с ее платья. Она встала на ноги, поправила стул и выглянула наружу, прежде чем прокрасться в дом, держа свою блузку плотно закрытой.





Я высвободила ноги из красно-зеленой пряжи, расплескав при этом дневник Вилли. Схватив его, я выбежал из дома.





Майор порекомендовал мне один из местных кабаков, и именно там, с бокалом виски перед собой, я открыл дневник.





Я полагаю, что ожидал найти отчет, искусно составленный, о первых днях жизни Вилли. Или та ее первая миссия.





Кого ты погубил, испортил или убил, Вилли?





Но я уверен, что этот первый дневник был уже давно заполнен, заполнен и заперт, ожидая, когда проект раскроет свои секреты. Этот же был в пути всего месяц или около того.





Все началось с краткого отчета о смерти одного из Джентльменов наверху и записки о том, как она рада, что он увидел Великую пирамиду во время своей недавней деловой поездки в Египет.’





Они проинформировали меня об этой миссии: Смитти вмешался в почту на Ближнем Востоке, украл корреспонденцию и заменил ее фальшивыми письмами к нескольким джентльменам в Иерусалиме. Это ослабило напряженность там и таким образом задержало начало Второй Великой войны до 1936 года.





Все больные мужчины наверху, в спальнях. Они не арендаторы, а агенты по времени. Они выполнили свое предназначение и сейчас .





- Что ты делаешь, Мак?- Один пьяница толкнул меня локтем, очевидно, надеясь, что я поставлю ему выпивку.





- Читаю Дневник моей сестры, - ответила я, вызвав всеобщий смех.





Разрушать, портить или убивать . Эта мысль закралась мне в голову, несмотря на мое решение отказаться от этой миссии. У Питера Руперта, репортера, были ужасные проблемы с выпивкой.





Я пролистал страницу вперед, мимо рассказа о каком-то инженере "Боинга" и его странной дружбе с Руфусом. Дальше шел отчет о моем прибытии, который Вилли написал всего несколько дней назад. Я проверил последнюю строчку, ту самую, которую считал ее рассказом о моей непримиримости.





Она писала: "пока что самое лучшее в нем-это то, что он упрям.





Там было еще что-то об инженере и запись о том, что некто по имени Валуа написал письмо с адресом во Франции и просьбой переслать его почту. Как бы то ни было, он поселился с девушкой в Париже.’





Она вернулась ко мне в своей последней записи: “Джули пережила свою первую неделю в Америке. Его дух в смятении. Наверное, тоска по дому. Ничего необычного. Он удивительно сильный. Отец ожидает от него довольно многого, и он обдумывает, как сделать так, чтобы семья им гордилась.





Я сделал еще один глоток виски из ванной, а затем заплатил за фляжку, чтобы забрать ее.





На обратном пути я проходил мимо школы. Было уже поздно, и дети ушли.





Повинуясь внезапному порыву, я вошел и стал бродить по коридорам, ожидая, что кто-нибудь бросит мне вызов. Но никто этого не сделал, никто вообще не обратил на меня внимания.





Я вошел в класс и обнаружил, что рассматриваю длинную линейку и кусок мела. Запах мела напоминал голые цементные стены проектного подвала: пыль и кости, спокойствие, запах земли и вечности.





“Ты здесь, чтобы заменить нашего учителя рисования?





- Я обернулся. Человек, обратившийся ко мне, был сделан по тому же образцу, что и мой отец: круглый, розовый, приветливый. У него были зеленые глаза с изумрудными искорками, яркие и длинные ресницы. Его обручальное кольцо было простым и немного тесноватым для пальца; саквояж, который он сжимал в руке, был довольно потертым.





- Ветеран?- сказал он, и я кивнул.





“Во всем мире не хватает благодарностей, сэр, за то, что вы сделали.





“Я принимаю фунтовые банкноты, - сказал я.





Его смех тоже был похож на папин-такой грохот раздавался у него под ногами. - Директор в конце коридора, налево.





Я нашел Вилли, укладывавшего свой тяжелый брезент обратно на матрас в подвале. Вокруг ее рта был ужасный синяк, но когда она увидела меня, ее губы дернулись. Стараешься не смеяться?





“Огорченный.” А что еще я мог сказать?





“Ничего страшного.





Я приподнял край матраса, чтобы она могла разгладить брезент под ним. “Что ты там делаешь?





- Готовлюсь к следующему.- Она протянула мне листок.





Это должно было быть моим сигналом, чтобы сказать ей, что не нужно будет посылать другого человека, что я возьму на себя миссию. Но ведь должен быть кто-то еще, не так ли?





“У тебя есть моя книга, Джулия?





Я передал ей дневник. - Много чего о "Боинге".





- Аэродром-это одна из причин, почему мы в Вашингтоне. Намек инженеру здесь, строчка на чертежах там . . . самолеты имеют огромное значение для того, как все это происходит.





“Так вот что ты сделал-помогал строить самолеты?





- Руфус-инженер, - сказала она. - Кто же будет принимать самолетостроительные записки от чокнутой старой вдовы?





“Итак, ваша миссия тоже была "разорить, испортить или убить"?





“Ну.- Ее голос был сухим. “Мы же братья и сестры.





Я воспринял это как "да".





- Вы ведь уже все обдумали, не так ли?





Я показал ей фляжку. - У Питера Руперта есть принуждение. Если я заставлю его пить рано, особенно учитывая яды, которые они сейчас добавляют в алкоголь .





Вилли кивнул: “Может быть, будет добрее пристрелить его.





- Добрее к нему? Или меня?





- Ты, конечно.





Если в юности он напьется, то потом, возможно, сумеет наладить менее блестящую жизнь. “Это должно быть нелегко.





“Это просто мазохизм.





“Ты боишься, что это не сработает? Что я умру раньше, чем он ... —”





- Она указала на матрас. То есть, если я потерплю неудачу, кто-то другой придет и закончит работу.





Я взял линейку и подошел к стене, проводя линию, которую я там видел. Работая медленно, я делал зарубки с интервалом в один дюйм и писал 1900, 1914 и 1916 годы на соответствующих высотах. Они выглядели точно так же, как я их помнил. Там есть странный завиток в мои девятки, который мне никогда не удавалось полностью исправить.





Я сосчитал до 1937 года, когда они прижали Вилли, и написал рядом с ним обведенную кружком цифру “1”.





“Первое закисание?- сказала она.





“Утвердительный ответ.- Я отсчитал вперед те девять лет, которые она нам купила, до моего собственного времени и отметил второе.





“С каждой прессой они узнают все больше, - сказала она. - У Руфуса дела идут очень хорошо.





Я кивнула, но не обратила на это внимания. Запах мела снова настиг меня, вместе со странным маленьким чудом ярко-желтой линии, которую он провел здесь, на грубой серой стене, и остатком, оставшимся на моей руке. Это было то же самое чувство, которое я испытал, когда говорил со старым учителем, почти болезненное осознание . . . была ли это красота?





- Прости, что?- Я же сказал.





На ее лице, к моему удивлению, появилась улыбка. “Одно из последствий того, что он был ... как вы сказали? - содрали кожу, - сказала она. - Вот так сияют всякие мелочи. Это никогда не те вещи, которые должны быть привлекательными, я нахожу, но—”





Я поддался порыву сунуть мел под нос, как сигару, и вдохнуть. “Просто все так по-другому. В отличие от конца.





“Утвердительный ответ. Как-то солидно. Реальный. Еда тоже лучше, как только ты сможешь с ней справиться.





- Может быть, сегодня вечером, - сказала я, убирая мел в карман и оставляя линейку прислоненной к короткому отрезку двадцатого века, нацарапанной записи драгоценных лет, которые мы купили до сих пор. - Итак, Вилли, ты еще не хочешь узнать мое имя?





- Когда ты будешь жить, Джулия, - сказала она, и на этот раз она имела в виду что-то другое. Да и какое это имело значение? Я наклонился, чтобы помочь ей с простыней, разглаживая матрас, чтобы поймать следующего несчастного из нас, когда он или она могли бы приземлиться.

 

 

 

 

Copyright © A.M. Dellamonica

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Потребность в воздухе»

 

 

 

«Потеря сигнала»

 

 

 

«Трикетра»

 

 

 

«Ты же знаешь, как это бывает»

 

 

 

«Под Спинодальной кривой»