ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Тяжесть мертвецов»

 

 

 

 

Тяжесть мертвецов

 

 

Проиллюстрировано: Марк Смит

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #АНТИУТОПИЯ

 

 

Часы   Время на чтение: 57 минут

 

 

 

 

 

Антиутопический научно-фантастический роман, действие которого происходит спустя годы после того, как вся электроника была зажарена солнцем. Два брата и сестра живут в анклаве со своим отцом, который вот-вот будет наказан за преступление, вызвав яростное, но тайное восстание дочери.


Автор: Брайан Ходж

 

 





По обычаю своему, как сказано было в законе, когда он пришел вчера на суд, они привязали ее отца к трупу в полдень, когда солнце стояло высоко над головой.





Мелоди всю ночь гадала, а что, если будет облачно. Она надеялась на это так, как никогда ни на что не надеялась. Может быть, все было бы по-другому, если бы никто не видел солнца. Закон, казалось, твердо определил, где это должно быть. Если они не знают, может быть, им придется подождать, хотя бы еще один день. Но когда дело дошло до смертного приговора, еще один день был всем.





К тому времени, как она проснулась этим утром, она была готова признать, что это не имело бы никакого значения. Никакого солнца, только облака — это было то, на что ребенок возлагает свои надежды, а Мелоди не была ребенком. Ей было почти четырнадцать, и, возможно, она никогда им не была. Она крепко держала маленькую ручку Джереми, пока они смотрели, как он вытаскивает ремни, чувствуя, как он перемалывает кости в ее пальцах, и думала, что, возможно, в этом мире вообще нет таких вещей, как дети.





Дети были просто чем-то, что раньше жило в этом мире, до того дня, когда взревело Солнце.





“В жизни каждый из нас должен уступить место на спине своему брату, своей сестре, - говорил Блумфилд. Это был большой сутулый человек с большой головой. Он держался так, словно читал что-то из объемистой книги, которую держал перед собой, но так и не взглянул на нее. - Тащить друг друга к каждому завтрашнему дню-это единственный способ выжить. Это единственный способ, который у нас когда-либо был.





Здесь, в центре деревни, собравшись вокруг шеста воров, они поставили ее отца на колени, наклонившись вперед и опершись на костяшки пальцев. Мелоди полагала, что так ей будет легче, но тогда откуда ей знать? Насколько она себя помнила, такого никогда не случалось. "Только раз в десять лет", - сказала ей бабушка. Примерно столько времени ушло на то, чтобы кто-то забыл. Забудьте об уроке, который вся деревня обязана была вывернуть и посмотреть. Забудь, на что было похоже наказание, действительно похоже, в конце концов. Кто-то должен был в конце концов забыть об этом.





Но почему, почему это должен быть ее отец?





“Значит, как в жизни, так и в смерти, - сказал Блумфилд.





Отец не поднял глаз ни на нее, ни на Джереми, а просто стоял на коленях, глядя на потемневшую Октябрьскую траву, а его волосы свисали до самого лба. Три сотни пар глаз смотрели на него с жалостью, ужасом и ненавистью, в зависимости от того, как они относились к мертвецу.





Наверное, не так уж много ненависти, если подумать.





Она хотела, чтобы он посмотрел на нее, но она не смотрела. что, если он увидит, что она не плачет, и подумает, что она больше не любит его? Она плакала из—за своей собаки-она не могла плакать из-за него? Возможно, она все еще была слишком потрясена, чтобы плакать. Она никогда не верила, что до этого действительно дойдет.





В то время как ее отец позировал как наклоненный стол, они накрыли тело Тома Харкина на его спине, незрячие глаза мертвеца уставились на затылок ее отца, почти голый живот трупа к его позвоночнику. Ремни, которые они использовали, были сделаны так, чтобы их не разрезали—во всяком случае, не легко—из грубой сыромятной кожи, которая окружала ядро цепей. Они обвязали первый ремень вокруг них обоих, как ремень, который оборачивается вокруг, вокруг и вокруг, а затем запер его на висячий замок. Еще больше ремней было перекрещено на плече, другие стягивали живых и мертвых от руки к руке и от бедра к бедру.Том Харкин положил подбородок на правое плечо отца, словно друг, шепчущий ему что-то на ухо. Его руки опустились вдоль тела ее отца, и когда он снова поднялся на ноги, ноги мертвеца болтались сзади, готовые пнуть его на каждом шагу по пути.





“Если человек лишает своего брата всех своих завтра, то его собственные завтрашние дни будут потрачены на то, чтобы нести своего брата в смерти, как он не смог сделать этого при жизни.- Блумфилд захлопнул книгу и уставился в землю, как будто хотел полить ее слезами. Мелоди знала, что он никогда этого не сделает. Он взял себя в руки и снова сурово посмотрел на ее отца.





- Тебе есть что сказать, Грейди?- Она смотрела, как ее отец приспосабливается к весу. Ему пришлось наклониться вперед, чтобы сохранить равновесие, как человеку с тяжелым рюкзаком. Груз, который он никогда не сможет снять. Если она вообще отвалится, то только потому, что развалится на части, а это может занять много времени.





“Я не думаю, что твое "прости" сейчас принесет какую-то пользу, не так ли?- громко сказал ее отец, став на десять лет старше всего за два дня. Кости его лица резко выступали над жидкой бородой. Его глаза были парой темных впадин, когда он искал глазами Дженну Харкин, которая была его зеркальным отражением, выглядя в этот момент больше похожей на его дочь, чем сама Мелоди думала. “Но мне очень жаль. Прости, что я забрал у тебя твоего отца. Извини, но я не могу загладить свою вину так, чтобы тебе это пошло на пользу. Прости, что то, что я сделал, оставило тебя на милость этих выродившихся сукиных детей, которые стоят и смотрят.—”





Он оборвал себя и не мог продолжать, потому что некоторые вещи были слишком болезненными, чтобы говорить. Особенно когда ты не говорил им и вполовину так много о девочке-сироте, как о своей собственной дочери.





Мелоди решила, что она могла бы заполнить остальное и сделать это достаточно правильно: эти дегенеративные сукины дети стоят вокруг, глядя на тебя, причмокивая губами, как будто они волки, а ты олень .





До тех пор, пока мужчина не заходит слишком далеко слишком быстро, он может многое сделать с девушкой, у которой нет отца, чтобы защитить ее, независимо от того, как она относится к его вниманию. Это было в порядке вещей. Не со всеми, даже с большинством, но было достаточно людей, которые чувствовали, что это имеет значение, потому что была сила в количестве, и никто не хотел дать им повод покинуть деревню. Или, что еще хуже, отвернуться от него. До тех пор, пока они не проливали кровь и держали вещи в основном вне поля зрения, было лучше позволить им идти своим путем. Люди довольствовались тем, что притворялись, будто ничего не происходит.





Теперь у них было больше общего, чем когда-либо, у нее и Дженны.





- Мне тоже жаль, Грейди, - и на какое-то время Блумфилд перестал быть главой деревенского совета, а стал просто другом ее отца. - Никто не может сказать, что у тебя не было причины. Но это не меняет закон.





Но могут ли они с Дженной все еще быть друзьями? Как ты умудрился остаться другом девушки, чей отец убил твою собаку ради мяса? Дженна, возможно, даже съела бы немного сама, если бы не знала, что это были заплатки. И как она могла оставаться с тобой в дружеских отношениях, когда твой отец пошел за ней с куском дров, возможно, не имея в виду того, что случилось потом, но все же Том Харкин был так же мертв. Как вы двое могли продолжать жить так, как раньше, как будто ничего этого не было?





Теперь, наконец, ее отец смотрел на нее, Джереми тоже, взад и вперед, вверх и вниз, и теперь она была рада, что не плачет. Это только усугубит ситуацию, отправив его за ворота с ее слезами на совести. Она хотела, чтобы он увидел ее высокой, хотя она и не была такой ... хотела, чтобы он увидел ее храброй, даже если она и не была такой. Остальное он уже должен был узнать.





“Так что иди вперед, Грейди Бэнкс, - сказал Блумфилд, - и неси бремя своего преступления. Идите вперед и несите груз мертвых.





Ее отец зашаркал к главным воротам в деревенской стене, сложенной из кирпичей, шлакоблоков и ржавых остовов того, что люди в прошлом называли автомобилями. Одна из двух массивных дверей со скрипом отворилась, открыв поля и леса за воротами, а в отдалении виднелись оборванные люди, которые прятались и мечтали, ища путь внутрь.





“Это не обязательно смертный приговор, Ты же знаешь, - сказал мужчина, который подошел к ней с другой стороны, как только ее отец повернулся спиной, напротив ее маленького брата, как будто Джереми не считался. Хансекер, вот как его звали. Он всегда стоял так, словно сидел в седле, и у него были самые маленькие глаза, которые она когда-либо видела. У девочек была шутка о нем: он называет тебя "милая", и тебе становится только хуже .





“Как ты это себе представляешь?- Спросила Мелоди.





“Были и такие, кто выжил. Они не поймали ничего от гнили, что они не могли бы преодолеть.





- Ну и что? К этому времени Джереми уже выглядывал из-за нее с другой стороны, с красным лицом и сопящим носом, готовый схватиться за все, что пахло надеждой. Она отпустила его руку, обняла за голову, притянула к себе и поверила, что заткнула ему уши. “Это были ваши знакомые? Вы сели и поговорили с ними после того, как они вернулись?





Хансекер провел языком по одной щеке. “Это было незадолго до меня. Но они говорят, что это случилось.





“Ну да, говорят, что на Луне тоже были люди, которые ходили, но ты в это веришь?





Его глаза стали такими узкими, что почти исчезли, и он, казалось, ощетинился, и хотя она не хотела этого, она представила, каково это-чувствовать его вес и запах под одеждой. Затем его лицо снова расслабилось, и он протянул руку, чтобы накрутить на палец прядь ее угольно-черных волос, а когда она начала туго стягиваться вокруг ее головы, он дернул ее в последний раз и отпустил.





“Храни свою веру, сестренка, - сказал он. “И если тебе что-нибудь понадобится .





Она сказала ему, что он узнает первым, потому что именно это ты и сделал. Ты же не сказал им прямо " нет " и не довел их до такого бешенства, что они решили преподать тебе урок хороших манер и добрососедства.





Затем ее сердце, казалось, остановилось на какое-то время и ушло из груди до самого низа живота, когда она увидела, как ее отец пробирается через ворота, но на самом деле, сзади, все, что можно было увидеть, было скорее трупом, чем живым человеком, пока ворота не закрылись и не стало совсем нечего видеть.





Мелоди бросилась к стене, волоча за собой Джереми. Он спотыкался, чтобы не отстать, слепой от слез, и тыльной стороной свободной руки размазывал все по лицу. Когда она добралась до сторожевой башни у северной стены, на которой стоял ее дед, она велела Джереми оставаться внизу и не двигаться, затем она побежала вверх по лестнице, сделанной из бревен, выбритых плоско, вверх и вокруг снова, как квадратная спираль, пока она не оказалась на верхней платформе, глядя вниз на поля и леса, и ее отец решительно тащился между ними.





Он направлялся к линии деревьев, каждый шаг был таким тяжелым, как будто он нес на своих плечах не только вес мертвеца, но и вес мертвого мира.





Она смотрела, как он медленно, словно полуденное солнце, скользит по небу, пока он снова не скрылся из виду, и все, что она могла видеть, - это бледную спину Тома Харкина и его обмякшие конечности. Как только они отошли достаточно далеко, пробираясь между первыми тонкими деревьями леса, ей показалось, что мертвец плывет, и она предположила, что это было достаточно верно, потому что теперь он был призраком, который, вероятно, будет преследовать ее отца до самой могилы.





За последние два дня она узнала все, что можно было знать о наказании, известном как гниль, начавшемся сразу после того, как пришли люди, чтобы задержать ее отца за то, что он размозжил голову тому Харкину. Она боялась того, что должно было произойти, еще до того, как сельский совет официально утвердил приговор.





Как помнил ее дед, это началось через несколько лет после того дня, когда взревело Солнце, и мир перестал существовать. Больше ничего не бежит, сказал он. Три поколения спустя можно было все еще видеть деревянные кресты вдоль дорог, по крайней мере те, которые не упали, многие из них теперь были зелеными с растениями, которые любили взбираться, а некоторые из них все еще болтались толстыми кабелями, как мертвые змеи. - Линии электропередач, - сказал он им, и они накормили почти все.





Но однажды они перестали работать. Все, что бежало на них, тоже перестало работать. Даже все, что не питалось от линий, а бежало точно так же, как и машины, тоже перестало работать. - Жареная, - сказали они. Все уже поджарилось. И все из-за того, что у Солнца был злой день.





“Тогда, - объяснил ей дед, - все шло откуда-то еще. А потом вдруг нигде ничего не двигалось, если нельзя было передвигать это ни пешком, ни на велосипеде, ни на лошади.





Мелоди всегда с трудом представляла себе мир, в котором можно было бы так много двигаться и как далеко все это должно было зайти, по крайней мере, до тех пор, пока она не увидит картинки в книгах, но это было, по-видимому, большое дело. Как рассказывал ее дед, раньше люди шли на войну из-за больших вещей, с большими армиями, и вы всегда знали, кто есть кто, потому что люди, которых нужно было убить, всегда были далеко, некоторые безбожные люди там, но теперь все шли на войну друг против друга, в битве за то, что осталось, потому что больше не приходило.





Они умирали в таких больших количествах, что она не могла себе представить, зачем вообще нужно было так много считать. Они умирали в таких количествах, что люди настолько устали от убийств, что делали почти все, что не нужно было делать, за исключением тех случаев, когда у них не было выбора или когда они забывали.





Во всяком случае, большинство. Всегда находились те, кто все еще не возражал против этого поступка, и никогда не будет возражать.





И когда это случилось, как бы то ни было, это было проблемой. Вы не могли просто так отпустить убийство, потому что если за него не заплатили, это было все равно что сказать: Давай, сделай это снова, мы тебя не остановим.





Но прийти прямо сюда и убить убийцу? Ни у кого не хватило бы духу взяться за оружие, нож или петлю. Это не было похоже на убийство оленя или усыпление покалеченной лошади. Никто не собирался есть убийцу. Но до этого не дошло.





Но не было и тюрем, когда люди жили как кочевники, выжившие, которые собирались в племена и продолжали двигаться, чтобы собрать то, что они могли, прежде чем двигаться дальше. В те дни они не научились снова селиться; не научились оставаться на одном месте и расти, и делать то, что им нужно, и перестали зависеть от людей из далеких стран, чтобы отправить это.





Мелоди стало интересно, кто же это придумал такое наказание, как гниль. Кто мог быть таким жестоким, таким мудрым? Кто-то понял, что не имеет значения, если у кочевников нет тюрем, особенно когда убийца создал свою собственную, тюрьму, которую он мог унести с собой.





В ту первую ночь, когда она наконец заснула после того, как они забрали ее отца и приковали его наручниками к столбу воров—все наказание, которое требовалось деревне, так как воровство обычно было так же плохо, как и всегда,—ей приснилось то, что она только что узнала.Она перенесла его назад во времени, в те ранние дни, когда мертвое тело, прикованное цепью на его плечах, было подобно туше оленя, принесенной из леса, когда он тащился за племенем по ветру, вверх и вниз по холмам, по полям и по осыпавшимся струпьям старых черных дорог, едва видя их, едва способный поспеть, вынужденный провести ночь в одиночестве, когда он смотрел в тоске на далекие костры их лагеря, никогда не мог заснуть, когда лежал рядом с трупом и слушал диких собак и других хищников, пришедших сражаться. он за это и поплатился,и он с радостью отдал бы ее им, если бы только мог.





Но то было тогда, а это было сейчас.





Теперь он будет держаться леса,предположила она. Нет необходимости путешествовать.





Еще больше времени, чтобы просто сидеть и думать о том, как все могло бы пойти по-другому.





Она была полна решимости навещать его в самом начале, так часто, как только сможет. Семье было позволено, и кто-то все равно должен был выносить еду, хотя стражники у ворот всегда сначала обыскивали ее, чтобы убедиться, что она не несет никаких инструментов, способных разрезать кожу и цепи. Что перестало иметь для нее смысл почти сразу же, как началось. Ей не нужно будет таскать с собой инструмент, достаточно будет просто перебросить его через стену куда-нибудь в укромное место и принести позже.





Иногда казалось, что здешние мужчины и вполовину не так умны, как она.





И все же, если бы они нашли Тома Харкина, вырванного на свободу и гниющего в одиночестве, они бы знали, кто помогал ей, и она была бы еще большим изгоем, чем ее отец сейчас, потому что изгнание было бы постоянным. У нее здесь больше не будет дома, так что им двоим придется сбежать, а мир не был безопасным местом для мужчины, оставшегося наедине с почти четырнадцатилетней дочерью. Он никогда этого не допустит. Никогда не обрекай Джереми на такую жизнь или на то, что он никогда больше не увидит свою старшую сестру.





Она остановится на опушке леса и будет звать его, пока он не услышит ее, а потом обернется, чтобы идти на звук его голоса.





Она довольно быстро привыкла к тому, что Том Харкин пристегнут ремнями к спине, бледный здесь, пурпурный там, весь в пятнах. Его труп был одет в грязные трусы и ничего больше, что почему-то казалось более недостойным, чем голый бак. Мухи жужжали вокруг пары красных, покрытых коркой засохших, сморщенных ран на его черепе. К ее второму визиту, однако, казалось, что его стало больше, чем раньше, и его руки и ноги, казалось, выступали там, где раньше они только болтались.





“Это еще почему?- спросила она.





- Потому что он распухает. Это все газы внутри него, - сказал ее отец. Его волосы были гладкими и сальными, и он постоянно заправлял их за уши. “Ты же знаешь, что здесь, в лесу, случалось видеть вспухших мертвых животных.





- О, - сказала она. “Я тоже не думал, что такое случается с людьми. Это кажется несправедливым.





- Мы такие же животные, как и все остальные.





Она оглядела его, Тома Харкина, похожего на гигантского вытянутого водяного меха, привитого к спине ее отца. От него все еще не пахло так плохо, что она не обращала на это внимания, но, с другой стороны, был октябрь, который мог бы показаться благословением, прохладные дни и холодные ночи помогали сохранить тело. Но все, с кем она разговаривала, пришли к выводу, что это лишь более тонкая форма наказания. Это делало испытание более длительным. "Лучше, - подумали некоторые, - чтобы это случилось в разгар лета, и побыстрее покончить с этим".





“Может, он просто ее выпукнет?- спросила она.





Он на мгновение заглянул ей в глаза, и она тут же поняла, что все не так просто. Но все это было не так просто. “Тебе не следует об этом слышать.





“Я хочу это знать.





- Скоро мне придется его ткнуть пальцем. Через боковую часть живота. Я просто пытаюсь набраться храбрости, чтобы сделать это.





- Ткнуть его чем-нибудь? Тебе нужно, чтобы я стащил тебе нож?





- Нет, не впутывайся в мои неприятности больше, чем уже впутываешься.- Он неуклюже повернулся и указал вглубь леса. “Я нашел дерево, которое упало не так давно, ствол все еще зеленый, весь расколотый. Там есть длинный зазубренный хвостовик, торчащий на уровне земли, и я работал над ним камнем, чтобы заточить его еще больше. Так и должно быть.





Она представила себе, как он бежит боком, набирая достаточную скорость, чтобы протаранить Тома Харкина на этот вертел. Должно быть, он заметил выражение ее лица.





- Если я этого не сделаю, то Том может распухнуть до тех пор, пока не лопнет сам, и это будет еще хуже. Это единственный способ ослабить давление.





Она торжественно кивнула. Вот тогда-то и начнется самое страшное из всего этого. Именно тогда том Харкин начинал выворачиваться наизнанку. Вот тогда-то гниль и впрямь возьмет верх.





- Кто-то сказал мне, что это вовсе не означает смертный приговор. Что были такие люди, которые выжили, - сказала она.





“Кто тебе это сказал?





- Дэниел Хансикер, - ответила она и тут же пожалела об этом.





- Держись от него подальше, обещай мне.- У ее отца был такой вид, словно он мог вскипятить воду, просто глядя на нее. “Он и вся эта дрянь, с которой он тусуется. Все, что он думает, он должен сказать тебе, скажи ему, чтобы он вышел и нашел меня и сказал Это этой уродливой голове, заглядывающей через мое плечо, и мы посмотрим, как все пойдет дальше.





- Папа, - резко сказала она.





- Ну и что они собираются делать, привязать еще один труп передо мной?





- Я обещаю, хорошо? - Я обещаю. Во всяком случае, то, что он сказал, о том, что это не должно быть смертным приговором, я сначала не поверил. Но потом я заговорил с Майлзом Макги. Ты же знаешь, как он относится к книгам. Он даже хуже, чем я.





“Как будто такое возможно, - сказал ее отец, и голос его звучал так же тепло, как и раньше.





Майлз Макги был на год старше ее, и большую часть своей жизни он был ей почти как старший брат, хотя теперь он начал смотреть на нее по-другому. Что ей нравилось и в то же время не нравилось. Желая, чтобы все оставалось так, как есть, зная, что никогда ничего не произойдет.





- У Майлза есть книга, которая, по его словам, была взята из того здания шерифа, которое некоторые из них исследовали пару лет назад. Не совсем книга, но руководство по эксплуатации? Я думаю, что они должны были держать его под рукой после того дня, когда взревело Солнце. Это о том, как справиться с кучей мертвых людей после катастрофы. Он говорит, что вам не нужно торопиться и хоронить всех в большой могиле, потому что мертвые тела на самом деле не распространяют болезнь. Люди думают, что знают, но это не так.”





Это было единственное, на что они действительно хотели бы поставить свои надежды, и Мелоди наблюдала за лицом отца, чтобы увидеть, как он отреагирует. Если эта новость была такой же удивительной, как и звучала. Какое-то время он просто наблюдал за жуком, медленно ползущим по лесной подстилке, как будто он не собирался добраться туда, где должен был быть до наступления зимы.





“Это совсем другое дело, - наконец сказал он. - Не важно, насколько осторожно ты пытаешься двигаться с чем-то подобным на себе . . . эти ремни, они натирают тебя до крови. Прямо через рубашку они натирают тебя до крови. Это делает его легким для инфекции, чтобы начать работу. Вы понимаете, что я говорю?





“Я. . . Я не знаю.





- Он отравляет кровь. Теперь ты меня понимаешь?





На это не было хорошего ответа, поэтому она просто держалась крепко.





“Это значит, что ты не слишком на это надеешься. Это значит, что каждый раз, когда ты приходишь сюда, мы должны относиться к этому как к последнему. Потому что, вероятно, наступит день, когда ты будешь стоять на краю этого леса и звать меня, а я не буду отвечать. Может быть, потому что я не могу, Или я не хочу, чтобы ты видел, к чему это привело. Или это потому, что пока я еще мог, я ушел слишком далеко в лес, чтобы услышать тебя. Ты должен быть готов к этому, понимаешь?





Под свитером она сжала тонкую кожу живота достаточно сильно, чтобы оставить синяк, потому что с этим было легче справиться, чем пытаться представить себе такой день. Было легче заставить себя не плакать из-за одного, чем из-за другого.





Теперь он казался умиротворенным, смирившимся со всем, что могло бы случиться, и в эти минуты тишины она прислушивалась и гадала, что слышит ночью ее отец. Если это вообще возможно. Может быть, он был слишком стар, чтобы услышать это, или еще недостаточно стар. Может быть, и ей тоже, хотя ей еще и не исполнилось четырнадцати. Но были и такие, кто говорил, что лес шепчет, или что-то внутри него делает, что-то такое, что только очень молодые или очень старые, казалось, могли слышать.





И, возможно, те, кто ближе всего к смерти.





“Я помогу тебе, - сказала она. - Так или иначе, я это сделаю.





“Я слышал, что у собаки Линды Галленкамп скоро появятся щенки, - сказал он. “Почему бы тебе не спросить у нее насчет того, чтобы снять одну из них с рук?





Неужели он даже не обращает внимания? “Мне не нужен один из щенков Линды. Я хочу вернуть патчи.





- Это я знаю.





“Точно так же, как я хочу, чтобы ты вернулась. И если у меня не будет патчей, я соглашусь на тебя.- Она замолчала и, несмотря ни на что, рассмеялась, потому что он тоже смеялся. “Что-то тут не так вышло.





“Мало что вообще может помочь, - сказал он, а потом, казалось, пожалел, что не может взять свои слова обратно.





- Я собираюсь помочь, - снова настаивала она, и это все решило.





Когда пришло время уходить, она еще не была готова расстаться с лесом, потому что хотела иметь свое собственное время, чтобы остановиться и послушать. Она отправилась домой длинной дорогой, держась в тени деревьев достаточно глубоко, чтобы не видеть заднюю стену деревни, все еще с большим количеством листьев на ветвях на пути. Однако они больше не пылали цветами, которые она любила больше всего. Все красные, оранжевые и желтые цвета теперь были приглушенными и тусклыми. Даже в лесу они чувствовали себя так, словно умирали.





С таким же успехом можно начать мечтать о весне и зелени. Казалось, это единственное хорошее, на что она могла рассчитывать, если бы только это не было так далеко.





Были и промежуточные периоды. Между визитами, между сном, между работой по дому, между отвлечениями. Именно тогда Майлз Макги нашел ее на третий день, что было очень похоже на него—чаще всего он знал, когда нужно появиться. Он поймал ее после того, как она в свою очередь убирала птичники, когда она была готова на все, лишь бы не возвращаться туда, где, как она поклялась, будет только временное пристанище. Что тоже не слишком отличалось от курятников, потому что ее бабушка умела кудахтать так же плохо, как и куры.





- Вот, у меня есть кое-что для тебя, - сказал Майлз и дал ей прямоугольник из металла и пластика, который поместился в ее руке. “А это что такое, ты можешь сказать?





Она внимательно посмотрела на него. “Я думаю, это еще одна из тех штучек с музыкальными плеерами.- Там было написано "айпод" на спине, на металле, и у нее уже было два таких, хотя ни один из них не выглядел точно так же. “Прошло уже две недели с тех пор, как мы последний раз убирали мусор.





“Я нашел его сегодня утром, когда собирал кукурузу на внешнем поле. Я думаю, что один из оборванных людей уронил его, когда он украл несколько ушей в ночи.- Майлз бросил презрительный взгляд на запад, в сторону кукурузного поля, а за ним-лохмотьев. “Или, может быть, это была его идея торговли.





Все ненавидели этих Тряпичников, и Мелоди полагала, что она тоже их ненавидит, но иногда ей казалось, что она должна думать о них лучше, потому что, в конце концов, ее собственная семья и все остальные здесь происходили от людей, которые когда-то были больше похожи на них, чем нет. Должно быть, они тоже когда-то были в лохмотьях. У них просто хватило здравого смысла остановиться здесь, окопаться и назвать его своим домом.





Странно, однако, было думать , что один из них там, снаружи, может быть так похож на нее сейчас, если эта штуковина в ее руке была хоть каким-то признаком. Он должен был носить его с собой, несмотря на то, что все остальные считали его бесполезным хламом. Может быть, это давало ему надежду.





- Во всяком случае, теперь он твой, - сказал Майлз.





Она поблагодарила его и с трудом заставила себя посмотреть ему в глаза. Он был либо слишком высок для своих бедер, либо слишком тощ для своего роста, то ли один, то ли другой, и увенчанный копной кудрявых волос, которые она отдала бы все, кроме семьи, чтобы иметь на своей голове. Он тоже это знал. Может быть, прорасти от ее детей будет почти так же хорошо, и это было то, на что он рассчитывал.





- Он похлопал по гаджету в ее руке. “В тот день, когда вы действительно заставите одну из этих вещей работать, я действительно надеюсь, что я здесь, чтобы увидеть это.





“Тогда не убегай на всякий случай, - сказала она ему, ее голос был легче, чем она чувствовала, или, может быть, на мгновение она почувствовала себя легче, чем думала. Затем она направилась домой.





Деревня рылась в мусоре раз в месяц или около того, добровольцы садились верхом и приносили домой все, что они могли сделать в этом мире раньше, что все еще могло быть полезно после всего этого времени. Некоторые любили эти поездки для возбуждения открытия, другие для возможности уйти и увидеть что-то другое. Некоторые, как и Майлз, хотели идти дальше; другие видели достаточно, чтобы удовлетворить их на всю оставшуюся жизнь.





Они вычертили свои цели по старой карте того, что раньше было государством, частью которого когда-то была земля. То место, где они уже копались, было похоже на растущее кольцо вокруг деревни, и Мелоди с грустью подумала, что настанет время, когда у них кончатся места для прогулок. То, что осталось, было бы слишком далеко, чтобы держать их вдали слишком много дней подряд. Настанет момент, когда они все обглодают дочиста, как вороны на падали, не оставив ничего, кроме костей.





Мелоди ездила туда дважды с тех пор, как отец решил, что она уже достаточно взрослая, чтобы выдержать тяготы такого путешествия, и с тех пор она никогда не смотрела на будущее так, как раньше.





Снова и снова их вытесняла вера в то, что у вас никогда не будет слишком много сельскохозяйственных инструментов или слишком много кувшинов и тарелок. Иногда, если он был хорошо сохранен, даже одежда переживала десятилетия. Все это было прекрасно, но то, что захватило ее воображение, были инструменты, которые никому не были нужны, не с того дня, как Солнце взревело, потому что это были те, которые оно поджарило.





К этому времени у нее уже были часы, которые невозможно было завести. Вещи, которые воспроизводили музыку из вашего кармана, окна, которые воспроизводили фотографии в вашей руке. Толстые палочки, которые люди использовали, чтобы указать на хитроумные устройства через всю комнату, и контролировать их. У нее было несколько телефонов, которые они использовали для разговоров с людьми, независимо от того, как далеко они были, и пара плоских плит, которые назывались компьютерами и, по-видимому, делали так много, что управляли миром. Пока они не поджарились.





Она собирала все, что могла, во время своих путешествий по кладбищам, и Майлз с парой других старательно приносили ей все, что выглядело интересным, все, что они могли унести, что не мешало бы тому, что все остальные считали важным.





Книг она тоже жаждала, и Майлз был там чемпионом, потому что он приносил ей их тоже много и делился тем, что оставлял для себя. Иногда все шло гладко: если она и собиралась что-то сделать, кроме того, чтобы быть хорошей и делать свою работу по дому и не давать отцу повода волноваться, то она была полна решимости разгадать всю эту загадку с электричеством и снова запустить что-нибудь.





Иногда она разбирала устройства и не могла собрать их снова вместе. В других случаях она чистила их изнутри и снаружи, так хорошо, что они выглядели новыми, и вы почти ожидали, что один из них включится сам по себе, если вы просто смотрели на него достаточно сильно. Вот только батареек у них не было, и она принялась придумывать, как сделать свои собственные, с помощью маленьких баночек, полосок меди, гвоздей и немного сидрового уксуса, который они делали из яблок.Она открывала некоторые устройства и проводила провода от батареи к различным местам внутри них, и несколько раз уговаривала бледную вспышку света на экранах нескольких из них, и один раз всплеск цифр, но ничего больше, хотя это давало ей надежду.





Это было то, что она не возражала делать перед своим отцом, потому что он не видел в этом никакого вреда и иногда улыбался, наблюдая, как она возится с этим и с тем. Но это было в их собственном трейлере, и теперь, когда ее отец забыл не убивать, а они с Джереми остались с родителями матери, которую она уже почти не помнила, все было по-другому.





“Что это у тебя там такое?- спросила ее бабушка в тот же день, наблюдая, как она скребет последний подарок Майлза.





Мелоди рассказала ей об этом и показала несколько других устройств, которые, казалось, были многообещающими. И в сотый раз задавалась вопросом, зачем они с Джереми приехали сюда, почему их бабушка не могла собрать вещи и остаться с ними в их собственном доме. Это было все равно что приказать им с самого начала отказаться от всякой надежды.





Бабушка нахмурилась, глядя на древний айпод, и вид у нее был далеко не такой снисходительный, как у отца. Ее губы, казалось, исчезли. “Глупость. У тебя никогда ничего из этого не получится. Это просто старый хлам, который не стоит того, чтобы носить с собой.





Мелоди указала на выключатель на стене, который ничего не делал и никогда не делал. “Разве не было бы здорово иметь такие же огни, как в книгах? Вы просто качаете эту штуку и вот она? Тебе бы это не понравилось?





Ее бабушка сделала кисло-яблочное лицо. “Что может показать мне такой свет, чего уже нет у хорошей свечи или фонаря? Там нет ничего, что было бы по-другому.- Она покачала головой Нет, тысячу раз нет, а потом ткнула пальцем в старый мертвый айпод. “Ты просто оставь это в покое, если знаешь, что для тебя хорошо. Этот хлам там, вот как все начинается.





"Как что все начинается?





“Ты не помнишь того, что мы с твоим дедушкой делали, когда были маленькими, до того, как солнце снова встало на свои места. Ты не можешь вспомнить, потому что тебя там не было. Так что не говори мне, что ты хочешь вернуться в мир, к которому никогда не принадлежал. Это был больной и упадочный мир, и я удивляюсь, что Солнце позволяло ему так долго существовать. Но теперь все кончено, и нет никакой необходимости оскорблять солнце, пытаясь вернуть все это обратно.





“А что в нем такого плохого?





Она нервничала, как будто спрашивала, с чего бы ей начать. “Если бы я начал с этого, мы бы занимались этим весь день, и я до сих пор не думаю, что смог бы донести это до вас так, чтобы вы согласились. Не тогда, когда вы уже решили, что есть что-то лучше об этом.





- О, - сказала Мелоди. “Я должен был быть там, верно?





“Именно так и было. Ты должен был быть там.





А ты-нет , решила Мелоди. На самом деле ты вообще ничего не помнишь. Ты только притворяешься, потому что никогда не хочешь ничего менять.





Это имело смысл, как только она все обдумала. Она не знала точно, на сколько лет, но ее бабушка была немного моложе ее дедушки. И он был едва в состоянии вспомнить мир, каким он был раньше.





“Я заметила, что тебе нравится жить в этом трейлере, - сказала Мелоди. “Если все тогда было так плохо, то почему мы не в бревенчатой хижине?





- Рот на тебе, - сказала ее бабушка с раздражением и вздохом, но тоже слегка ухмылялась, пока не перестала. - просто ты следи за собой, играя с этим старым хламом. Будьте осторожны, кто видит, как вы это делаете. Большинство здешних жителей довольны тем, как обстоят дела. Они не захотят видеть, как такие, как ты, выходят из-под контроля и забывают свое место.





“У меня дома? Каково же мое место?- Это стоило спросить, даже если она не могла представить себе никакого ответа, который не испугал бы ее, а возможно, и ужаснул.





Бабушка уже не смотрела на нее, а может быть, просто не могла сказать больше, и Мелоди восприняла это как ответ, может быть, даже хуже всего, потому что ее бабушка была не из тех женщин, которые скрывают свое мнение.





И все же она решила, что, может быть, ей лучше взять эти устройства домой, в свой настоящий дом, и найти для них лучшее укрытие.





Она планировала присоединиться к своему деду на северной сторожевой башне этой ночью, и думала, что сделает это в одиночку, за исключением того, что она только выползла на шесть шагов из своей кровати, когда Джереми проснулся и потребовал знать, куда она идет. Это было что-то новое-его отказ спать, пока она не окажется рядом. Она даже не могла улизнуть, когда он был внизу. Это было так, как если бы вокруг него было поле, которое просто знало .





“Возьми меня с собой, - сказал он, маленький и настойчивый, его волосы торчали во все стороны.





- На улице холодно, - прошептала она. “Мы выйдем не раньше, чем через минуту или две ты захнычешь, чтобы вернуться сюда, а мне еще надо повидаться с дедушкой.





“Нет, не буду! Я останусь здесь так же долго, как и ты!





Она нахмурилась и шикнула на него. - Ты разбудишь бабушку.





- Ну и что, если я это сделаю, то по твоей вине.





“Тогда одевайся и сделай это прежде, чем я досчитаю до ста, потому что, как только я это сделаю, я выйду за дверь с тобой или без тебя.





На самом деле ему нужно было сделать это, но для Джереми это все еще было довольно хорошо, затем они выскользнули в темноту ночи, пробираясь через разбросанные дома и огороды между домом их бабушки и Северной башни. Как только они поднялись на верхнюю площадку, Джереми свернулся калачиком на деревянных досках рядом с чугунной печью и, купаясь в лучистом тепле скрытого внутри огня, быстро заснул.





Ее дедушка с нежностью посмотрел на мальчика сверху вниз, затем поерзал на стуле, натянул одеяло на плечи и продолжил свое ночное бдение. Рядом с его головой висел колокол, в который он никогда не звонил, по крайней мере, не для того, чтобы иметь дело с оборванцами.





- Они когда-нибудь нападали?- спросила она. “Ты когда-нибудь так выглядела?





- Нет, - ответил он. “Но это не значит, что они не сделают этого ни сегодня, ни завтра.





“А почему бы и нет?- спросила она и подумала, что даже сейчас, там, далеко за воротами, они наблюдают и строят козни. Должно быть, там были и женщины в лохмотьях, подумала она, но когда кто-то становился достаточно оборванным, трудно было точно сказать, что они скрывали.





“Неважно, насколько сильно кто-то хочет забрать то, что у тебя есть, - сказал он. - Большинство из них, если они не готовы заплатить за это своей жизнью, только и делают, что смотрят и ворчат.





“А кто-нибудь когда-нибудь пытался их прогнать?





“Много раз. Они просто разбегаются. Они исчезнут еще до того, как ты туда доберешься. А потом, очень скоро, они возвращаются снова.





“А почему бы просто не убить их? Не похоже, что было бы трудно отстреливать их из винтовки. Они-это не мы.





“Мы все еще лучше, чем это. Или мы сами так говорим. Может быть, если мы будем повторять это достаточно часто, однажды это даже станет правдой.





“Мне бы это надоело. На их месте я бы уже давно заскучал и отправился домой.





Ее дедушка издал горлом какой-то жужжащий звук. “Судя по тому, как они на это смотрят, я уверен, что они думают, что они дома.





Дежурство в башне было хорошей работой для него, потому что его глаза все еще были остры, и он сказал, что ему больше не нужно много спать, и в любом случае, ее бабушка храпела, даже если она будет отрицать это с ее предсмертным дыханием, так что это был лучший способ для него насладиться тишиной и покоем ночью.





“Ты когда-нибудь слышал их там, снаружи?





- Не так уж много и не очень часто.





“А как насчет других направлений?





“Ты имеешь в виду, из леса?- Он казался озадаченным. “Нет, они, кажется, не крадутся в том направлении, хотя этого никто никогда не замечал.





“Я имею в виду не столько то, что ты слышишь тряпок, сколько то, что ты их слышишь . . . что-нибудь.





Он повернулся к ней, и ей показалось, что его глаза сузились, как бывало всегда, когда нужно было еще что-то сказать, и они оба это знали. - Все, что угодно, покрывает многое, душистый горошек. - К чему ты клонишь?





Она рассказала ему о шепоте в лесу, который, казалось, был слышен только очень молодым и старым. По крайней мере, он должен был об этом слышать. Такие вещи не могли быть просто историей, которую дети рассказывают друг другу. Если бы вообще существовала такая вещь, как дети.





“Значит, ты хочешь сказать, что я стар.





“Огорченный.





“Я не чувствую себя старым.- Он посмотрел на восток, в черную лесную ночь. - Может быть, потому что мои уши тоже довольно хороши, как и мои глаза. Да, вы можете слышать вещи оттуда и не всегда знать, что это такое. Ну вот, вы видите, как лиса ссорится с енотом, вы знаете, что это такое. Но есть и другие вещи? Они не так ясны, и, возможно, иногда они действительно звучат как слова.





- Как ты думаешь, что это такое?





Он пожевал это немного, затем посмотрел на Джереми, все еще свернувшегося калачиком во сне, и его губы пробормотали что-то, что заставило его подумать, что он не получал никакого удовольствия, где бы он ни был. Мелоди наклонилась, чтобы погладить его по плечу, и он успокоился.





“Может быть, так оно и есть, - сказал дедушка. - Может быть, лесам снятся сны.





Ей нравилось, как это звучит, даже если она сама не понимала, что происходит. “О чем же они могли мечтать?





- Все их завтрашние и вечные дни, может быть. И то, что мы для них теперь, а не то, чем мы были раньше.





Она никогда не слышала, чтобы он так разговаривал, но и не спрашивала его об этом. “Что это было?





“В этой части света мы привыкли считать себя хозяевами. Может быть, мы были, может быть, и нет, но теперь мы точно не будем. все, что мы можем сделать, это построить стену вокруг кучки домов и трейлеров и одного из наших полей, и надеяться, что слишком много остального не вползет и не останется там с вашими тряпичными людьми. А что касается того, что мы сейчас для всего этого делаем . . . Я даже не мог начать догадываться.





Теперь же она начала передумывать. Может быть, ей все-таки не понравилось, как это прозвучало. Она провела большую часть своих лет, думая, что ее отец знал все, что было достаточно важным, чтобы знать, но он даже не знал достаточно, чтобы не забыть о том, что не убивал. И если ее дедушка тоже не знал, то мир казался больше, темнее и непостижимее, чем он уже казался.





“Была одна девушка, которую я когда-то знал, - продолжал он. “Это было еще до того, как я связался с твоей бабушкой, так что на самом деле все было очень давно. Тара. . . это было ее настоящее имя. Она была еще одной такой же, как я, только достаточно взрослой, чтобы помнить, как это было до того дня, когда взревело Солнце. Так что она знала, как все было раньше, достаточно, чтобы сравнивать. У нее самой были какие-то странные мысли.





Он любил ее—Мелоди слышала это в его голосе, в каждом слове. К этому времени она все меньше и меньше вспоминала о своей матери, которая умерла, произведя Джереми на свет, и ей всегда хотелось вспомнить побольше о той женщине, которая назвала бы ее дочь Мелоди. И теперь, судя по голосу дедушки, она жалела, что не знала эту женщину, тару.





“У нее была идея, что в этом мире есть что-то живое, особенно в таких местах, как леса, прерии, горы и реки, и что оно едва держится на волоске, когда светит солнце. И что после того, как оборвались линии электропередач, мы потеряли те цепи и кандалы, которые были у нас на земле, так что это начало возвращаться.





“И ты в это веришь?





“Этого я сказать не могу. Но ничто из того, что я видел с тех пор, не убеждает меня, что она была неправа.





“А что с ней случилось?





Ему потребовалось некоторое время, чтобы подготовиться к этой встрече. Наконец, “она была в порядке, пока мы бродили. Но однажды это место стало собираться вместе . . .- Он указал в темноту. - Она сказала, что он звал ее. Вон то место на краю Северного поля, куда ты направлялся, чтобы встретиться со своим отцом? Она зашла примерно туда. И больше никогда не выходил.- Он, казалось, забыл, что его рука все еще указывала вверх, повиснув в воздухе, пока он не вспомнил, что нужно снова опустить ее. “Не проходит и недели, чтобы я не ожидал, что она снова выйдет на улицу, такой же, какой была тогда, как будто ничего не изменилось.





“А что бы ты сделал, если бы она это сделала?





Это заставило его рассмеяться. - Спроси, может ли она вообще узнать, кто я теперь.





Он, казалось, не хотел ничего говорить в течение некоторого времени, поэтому она разделила с ним молчание и успокаивала Джереми, когда он нуждался в этом. Они смотрели на ночь под луной и реку звезд, ночь во всех ее оттенках тьмы, и она никогда не знала, что их было так много. Но ведь она никогда раньше так не смотрела.





“Видишь это?- наконец сказал он, указывая в сторону леса, только выше, не на деревья, а выше них.





Это был свет, тусклый, и откуда он пришел, она не знала, но он задержался и рос, пока не стал таким же ярким, как фонарь, только холоднее, холодный и нечеткий свет. Он еще немного подпрыгивал, прежде чем она заметила несколько других, рассеянных на горизонте, а затем первый скрылся из виду среди деревьев. Они скитались, как светлячки по летним лугам, пока один за другим тоже не скрылись из виду.





“А что это было?- спросила она.





“Откуда мне знать?- сказал ее дедушка. “Но я думаю, что ты никогда бы не увидел этого прежде, чем пошли слухи.





"Слезы", - подумала она, глядя на них некоторое время. Вот кем они были. Слезы света падали в бесконечную пустоту тьмы, и никто не мог сказать, кто или что было способно пролить их.





Здесь, в деревне, у них была поговорка, которую она слышала с тех пор, как себя помнила: из смерти старого возникает новое. Это всегда имело смысл раньше, потому что люди, казалось, использовали его, как будто они говорили о цивилизациях тогда и сейчас . . . если на самом деле цивилизация-это то, что у них здесь есть.





Это высказывание не должно было быть неправильным, но, возможно, оно было намного более правильным, чем кто-либо осознавал, потому что оно также относилось к душе мира, и к тому, что теперь было возможно в нем, и ко всему, что было наиболее реальным и истинным.





Вскоре наступил день, когда она увидела своего отца, это было намного хуже, чем в прошлый раз, и она была удивлена, что он все еще позволяет ей видеть его вообще. Это был уже не человек, лежащий на спине. Это было в прошлом, в прошлом время думать о Томе Харкине как о человеке, даже мертвом человеке. Теперь он был просто вещью, гнилой тварью, которая висела на его коже и загрязняла воздух вокруг него, вместе с каждой частью ее отца, к которой он прикасался, размазывал и просачивался.





“А что это у тебя в мешке?- спросил он. Голос его звучал слабее, глаза покраснели, кожа под ними напоминала пухлые красные полумесяцы.





- Ничего особенного, - ответила она. “Просто кое-какие вещи я забираю с собой в лес.





“Он выглядит тяжелым.





Увидев его сейчас, она впервые с самого начала испытала по-настоящему плохое предчувствие по поводу всего этого, и она приняла не только то, что происходит, но и шанс для Надежды. Хоуп, сама по себе, не должна была чувствовать то, что чувствовала она. Она придвинулась поближе к тому месту, где ее отец наполовину лежал, наполовину сидел на корточках перед деревом, а затем с ужасом поняла, что он использовал дерево, чтобы тереться о него, как медведь с зудящей спиной, размалывая Тома Харкина слой за слоем.





“Папа. . . ?- Она протянула руку, чтобы коснуться его щеки, и та оказалась такой же горячей, как железная сковородка на дровяной плите. “С тобой еще немного все будет в порядке?





- Он закрыл глаза. Толстая слеза сверкнула в одном углу. - Прошлой ночью на нем было какое-то животное. Я не знаю, что именно. Ничего очень большого, но я чувствовала, что он тянет довольно сильно. Я не мог пошевелиться. Я мог думать только об этом . . . как же он узнает, где заканчивается том и начинаюсь я?





Она не будет плакать. Она не будет плакать.





“Я и сам уже точно не знаю.- Голос ее отца тоже начал ломаться. “Он сейчас со мной разговаривает. Я знаю, что он не может этого сделать. Но это его не останавливает.





- Ну и что?” Она понятия не имела, что лучше-ублажить отца или поставить его на место. “А что он может сказать?





“У меня не хватает духу сказать тебе, - сказал он, но она, должно быть, посмотрела на него достаточно сурово, чтобы заговорить об этом, и он смягчился. “Он говорит, что скоро увидится со мной. Он говорит, что мы будем бродить по этим лесам вечно, он и я.





Она усмехнулась самой этой идее. - Он всегда был большим лжецом, чем нет.





Мелоди хмуро посмотрела на мертвенно-бледную голову, склонившуюся над плечом отца, на глаза, похожие на две молочно-белые сливы, и на гнилостно дышащий рот, открытый, как помесь выброшенной на берег рыбы и пускающего слюни идиота. Будет ли это обманом, если она вернется за ножом и отрубит ему голову от шеи? Может быть, это успокоит его настолько, что ее отец будет доволен. Может быть, дать папе что-то сделать, например, найти дыру и бросить в нее невежественную голову вместе с ее ненавистными идеями.





“Как там Джереми?- спросил он.





- Я готов встретиться с тобой снова.





Она сказала это с надеждой, как будто не было никаких сомнений в том, что это произойдет, но это явно причинило ее отцу боль, услышав это.





“Да понимает ли он хоть что-нибудь из этого?





“Он достаточно понимает мертвых. Он просто не хочет, чтобы вы это поняли.





“Сказать ему. . .- сказал ее отец, а затем задремал, все опухшие красные глаза и кожа, как потный сыр. - Скажи ему, что я пошел искать твою маму, и это должно быть одно из двух. Скажи ему, что туда и обратно пути нет.





“Если уж на то пошло, - сказала она, схватила свой мешок и, прежде чем уйти, поцеловала отца в горячую щеку, в ту сторону, где лежала гниющая голова, Чтобы не было такого ощущения, будто за ними наблюдают. Она позволила ему задержаться, чтобы он помнил об этом еще какое-то время, и, возможно, этого поступка будет достаточно, чтобы поддержать его еще на один день.





Здесь не было ни карт, ни каких-либо других книг, которые она когда-либо открывала, но даже если бы перед ней были сложены все книги из этого мира, она сомневалась, что в какой-либо из них была бы строка, чтобы дать ей совет, когда она зайдет достаточно далеко. Все они были написаны для одного мира, а этот-для другого.





Она шла и шла, перекладывая тяжелый мешок из одной руки в другую, и под ногами у нее хрустело столько хрупких листьев, что она уже не слышала их, и теперь, наконец, она почувствовала, что должна остановиться. Так оно и вышло. Она должна была этому верить.





Женщины знали вещи, знали их, сами не зная как—просто знали. Что иногда пугало мужчин, некоторых из них, так что это должно было быть хорошо. Теперь они смотрели на нее так, словно она была женщиной, и эта часть ее чувств была не очень приятной, но, возможно, пришло время признать это, если это означало, что она тоже будет знать вещи.





Это был пень, который она нашла сама, такой же большой, как бочка, и выровненный сверху от какой-то древней встречи с пилой. Достаточно давно, чтобы дерево выглядело мягким и приветливым, со струпьями лишайника и бородой из зеленого мха. Теперь это был стол-еще один пример того, как новое восстает из мертвых старого.





Мелоди открыла свою сумку и вытащила первое, что попало ей в руку, - телефон, который десятилетиями не разговаривал, - и поставила его на середину пня. Она нащупала в сумке то единственное, что делало ее такой тяжелой, и достала оттуда камень размером с раздавленную картошку. Поначалу она думала использовать для этого кирпич, но нет, что, если им это не понравится—квадратные края, мужественность этого. Камень был округлым и гладким, так как только река могла оставить его. Они бы знали, что это такое.





Она высоко подняла камень, затем опустила его на телефон, и это было почти так же больно, как если бы она разбила свою собственную руку.





“Ты видишь это?- она взывала ко всему, что могло ее услышать. “Это для тебя! Они называют это жертвоприношением.





Она достала из сумки еще одну-кажется, ее называли фотоаппаратом, - и та разлетелась на множество кусочков, которые она никогда не смогла бы собрать обратно.





- Они что-то значат для меня! Но я думаю, ты был бы так же счастлив, если бы они никогда больше не работали. То, как говорит мой дедушка, каждый из них был как бы еще одним звеном в цепях, которые удерживали тебя.





Мелоди разбила вдребезги еще одно окно, которое почти целиком состояло из стеклопакетов, пока из его искореженной скорлупы не посыпались осколки зеленого пластика. Не имело значения даже то, что это никогда не срабатывало—просто сейчас она чувствовала себя особенно хорошо под ее пальцами.





“Может быть, это и правда, а может быть и нет, но в любом случае, они все еще много значат для меня.- Ее грудь подергивалась от отказа плакать, когда она сдавалась. “Но я же отдаю их тебе. Если теперь это твой мир, то, может быть, они тебе понравятся еще больше. Есть еще одна вещь, которую я люблю больше, чем это, и что они означают, и я не хочу отказываться от своего отца. Я не хочу, чтобы он тоже последовал за этим засранцем Томом Харкином в землю. Нет, если есть хоть малейший шанс.





Она билась и разбивалась, и, несмотря на совершенно веские причины для этого, все еще чувствовала, что убивает какое-то лучшее будущее, прежде чем у нее был шанс насладиться даже самым крошечным вкусом этого.





“Все, что тебе нужно сделать, это избавить моего папу от этой гнили, - умоляла она того, кто мог бы остановиться, чтобы услышать ее. - Потому что он должен защитить меня. Мне нужно, чтобы он был между мной и теми другими мужчинами, и он-все, что у меня есть, чтобы сделать это. Все, что вам нужно сделать, это помочь ему держаться достаточно хорошо, чтобы пережить это. То. . . микробы в нем, они больше часть вашего мира, чем нашего. Скажи им, чтобы оставили его в покое. Они тебя послушают. Они должны меня выслушать .





Это никогда не казалось более ясным, чем сейчас: люди и силы, которые намеревались уничтожить, всегда побеждали, всегда выходили вперед над теми, кто хотел строить. Мир и все, что в нем находилось, было просто устроено так, чтобы потерпеть неудачу, чтобы пасть. Самое большее, что ты можешь сделать, это провести свою черту в грязи и спрятаться за ней, а худшее оставить на другой стороне линии, где оно должно быть, и постараться сделать все возможное, чтобы не дать ей пересечь ее еще на один день.





Она била до тех пор, пока ее мешок не опустел и не осталось ничего, затем она взяла пригоршни кусочков, которые все еще были на пне, и бросила их в воздух, и позволила им упасть, где они могли. Потом она села посреди них и закричала так, что у нее заболели легкие, стянула свитер, чтобы выйти с голыми руками, и использовала кусок щебня, чтобы поцарапать кожу, потому что она вспомнила историю о каком-то человеке, которого мучил Бог, который сидел вокруг, скребя себя осколком разбитой керамики. В конце концов, все обернулось для него хорошо.Сделай что-нибудь подобное, и они должны были знать, что ты искренен.





Затем эта драма тоже закончилась, и она понятия не имела, как долго пробыла здесь, просто знала, что Солнце было далеко от того места, где оно было, когда она начинала. Верхушки деревьев покачивались, листья шелестели, птицы кричали вдалеке, кровь высыхала, и она была измучена, совершенно измучена, и сомневалась, что сможет стоять и бежать, даже если медведь неторопливо подойдет и примет ее за обед.





Возможно, она даже не будет сильно возражать.





Может быть, именно так теперь отвечали на молитвы. Плохое все еще случалось, но представление Пауэрса о доброте опустошало тебя, так что ты больше ничего не чувствовал.





И когда, наконец, она услышала шаги, она подумала, что это был медведь, прямо по сигналу . . . но на секунду мне показалось, что любой медведь, достойный его зубов, будет либо намного громче, либо намного тише. Вы услышите его за милю или вообще никогда не услышите. Это были просто шаги, и даже не совсем правильные. Больше похоже на идею шагов, которые кто-то вбил ей в голову.





Потому что, если бы ты был хоть немного мудр, именно это ты и сделал бы, чтобы успокоить девушку, когда ты на нее наткнешься, и в тебе было что-то не совсем человеческое, а не животное, растительное или минеральное.





Мелоди смотрела на нее снизу вверх, боясь моргнуть. Было что-то в этой женщине, если это действительно была женщина, что не было полностью там, но было больше, чем просто там. Как витражное стекло, решила Мелоди через несколько мгновений. Она уже бывала в церкви раньше, во время поисков падали, настоящая церковь из прошлого мира. Это был солнечный день, и она никогда в своей жизни не видела таких ярких цветов. Святые и пастухи, зеленая трава и голубое небо, даже самые красные огни ада, освещенные ярким солнцем . . . и все же она знала, что один брошенный камень может положить конец любому из них.





Нежная ясность была такой же, как и прежде: Мелодия, солнце и эта женщина-нечто среднее между ними, либо пропускающее через себя часть света, либо отбрасывающее часть своего собственного. Ни один из вариантов не был особенно утешительным, когда вы добрались до него.





“Ну ладно, - сказала она, оглядывая Мелоди с головы до ног и весь тот беспорядок, который она сама себе устроила. “Если ты так сильно этого хочешь, то ладно.





“Просто. . . вот так просто?





- Это никогда не бывает просто так.





Мелоди уставилась на него, потому что в ней было что-то знакомое, хотя она и не могла сказать, что именно, как и почему. Но теперь она тоже была женщиной, напомнила себе Мелоди, а женщины многое знают.





“Тебя зовут Тара?- спросила она. “Или так было раньше?





Но нет, это было невозможно. Сколько времени прошло с тех пор, как ее дедушка видел свою единственную настоящую любовь, уходящую в лес и никогда больше не выходящую оттуда? Та женщина, она была бы тогда молодой, не намного старше, чем Мелоди сейчас. Эта женщина, хотя она и не была так молода, как все это, тоже не была старой.





- Нет, этого не может быть, - сказала Мелоди. И все же то, как дедушка говорил о Таре, заставляло ее казаться такой знакомой. “Вот именно . . . НЕТ.





“Если вы знали достаточно, чтобы задать этот вопрос, - сказала женщина, - разве вы на самом деле уже не знали ответа?





Он отрезал ей язык, когда Мелоди села и откинулась назад, чтобы прислониться к пню. Пытаясь разобраться во всем, чего не могло быть, но было. - Ты надеялся. Вы надеялись на что-то, и притворялись, что они могут быть в пределах досягаемости, и когда они не отвечали, Вы могли утешить себя, что, ну, вы пытались.





Но если они это сделали, то тогда, когда они это сделали .





Эта тара, она не была ни молодой, ни старой. Она была совершенно права. Как будто она выросла в то, что для нее было совершенством, а потом решила остаться там. Волосы у нее были рыжие, цвета ревеня, и почти до пояса густые, как яровая пшеница. Ее глаза были зелеными. Кловер хотела бы быть такого же оттенка зеленого, если бы только знала.





Мужчины, конечно, будут любить ее, и она станет их погибелью.





По крайней мере, это была утешительная мысль. Лишь бы это были правильные люди.





“Если это никогда не бывает "просто так", то на что же это похоже?- Спросила Мелоди.





Поначалу тара ничего не сказала, просто позволила вопросу метаться и плясать на ветру, но потом перешла к делу и рассказала ей, как все это работает на самом деле, и Мелоди ни разу не подумала, что все, что она принесла в жертву, и кровь, которая последовала за этим, были только первым шагом, просто способом привлечь их внимание.





Мелоди подумала: "Нет, ну пожалуйста, что угодно, только не это".





Было уже поздно, когда она вернулась в деревню, но поскольку стоял октябрь, поздний час уже не был тем, что раньше, и когда стражники у ворот отчитали ее за это, она смотрела на них со всей злобой, которую только могла собрать, пока они не отступили, как побитые собаки. Некоторые охранники.





Невозможно было скрыть состояние ее рук, и ее бабушка подняла шум, когда увидела их. Даже не задумываясь об этом, Мелоди произнесла ложь о гравитации и шипах. Бабушки всегда готовы были поверить в самое худшее, когда речь шла о неуклюжих девочках. Но Джереми знал, что это не так. Возможно, он все еще верил в ту часть про шипы, но смотрел на нее так, словно знал , абсолютно знал, что произошло нечто очень важное и что он хочет вернуть ее такой, какой она была раньше.





“Ты видела папу?- спросил он.





“Конечно. Он построил себе отличное убежище.- Потом она крепко обняла его и поцеловала в макушку. “Он просил передать тебе это.





Когда Джереми пытался увернуться, как он всегда делал в четыре-второй знак, она отказалась отпускать его, потому что пока он был вредителем, он был ее с вредителями, и ее ответственность тоже, и она бы даже был соблазн там, в лесу, глубже, чем глубокий, чтобы сказать, Да, ладно, если это потребуется, я приведу его к вам, пока она не вспомнила все о том, что связь их отец всегда был уверен, что она никогда не забудет.





Она была единственной старшей сестрой, которая у Джереми когда-либо была. Это кое-что значило.





И этого должно было хватить, чтобы справиться с этой дилеммой, пока не решится вопрос о жизни или смерти их отца и ей больше не нужно будет выбирать. Этого было бы достаточно, если бы только она могла остаться внутри.





Внутри, где ей не придется Замечать глаз, провожающих ее, охотника и ему подобных, грубых мужчин, которые любят маленькие вещи в своих постелях.





Внутри, где ей не придется бороться со взглядом Дженны Харкин, и где теперь ее было гораздо меньше. Так меньше жизни, меньше надежды, так меньше осталось того, что можно было бы ожидать в каждом завтрашнем дне. Так что между ними гораздо меньше любви. На самом деле, она должна была бы сказать, что Дженна, вероятно, ненавидит ее сейчас, за преступление своего отца, или будет возненавидели бы ее, если бы у нее оставалось так много борьбы. Ее глаза были опущены вниз и смиренно смотрели в землю, как будто она провела слишком много часов, думая о том дне, когда она будет под ней. Дженна понемногу умирала, сокращаясь до бедер, которые двигались по команде, и рта, который говорил то, что должен был сказать, когда он не был занят другим, и остальная ее часть просто больше не была там.





Куда бы Мелоди ни пошла, она старалась идти легко, без всяких признаков гордости или надежды. Она шла так, как будто в ней было даже меньше, чем вначале. Она шла так, словно у нее не было грудей, какими бы маленькими они ни были. Шла так, словно у нее не было бедер. Она шла, притворяясь, что совсем не отражает солнечного света, невидимая, просто темное, бесполое пятно, плывущее по земле.





Но это не имело никакого значения. Их голодные глаза все равно нашли ее, а почерневшие сердца заполнили все остальное.





“Как он там справляется в одиночку?- Спросил ее хансекер как-то днем, в десяти шагах от курятника, и она даже не заметила, как он подошел. Он говорил, как самый счастливый человек на земле.





Но она твердо стояла на своем. Он бы наслаждался этим еще больше, если бы смог заставить ее отступить, просто чтобы он мог продолжать преследовать ее. “Он справляется и говорит все, что ты хочешь мне сказать, но ты можешь сначала пройти мимо него.





Когда Хансекер улыбнулся, его маленькие глазки блеснули. Он не брился уже несколько дней, и коричневая щетина выглядела достаточно жесткой, чтобы натереть мускатный орех. Если бы она позволила себе это, то содрогнулась бы от одной только мысли об этом ощущении.





“Тогда, может быть, нам удастся договориться, ему и мне. Пока еще есть время.- Он оглядел ее сверху донизу, увидел все, абсолютно все . “Сколько ты весишь, сестренка?





Что это был за вопрос? Она понятия не имела, как ответить, даже если бы знала, что скажут весы.





- Потому что ты выглядишь так, будто весишь не больше полной сумки корма. Такая малюсенькая штучка, что кто-то может повесить тебя здесь на плечах и даже не заметит, что ты вообще там была.- Он посмотрел вниз и дважды резко втянул воздух носом. - Если не считать запаха.





Потом он рассмеялся и пошел своей дорогой.





Она не могла так жить и долго не проживет, и если все остальные в деревне будут ждать от нее этого, то все закончится так же, как и с ее отцом, и она будет следующей, кого загонят в лес, таща за собой двухсотфунтовый труп, прикованный цепью к спине, охотника или кого-то еще.





Кто бы они там ни были, проснувшись среди дикой природы, они могли слышать слезы девочки и чувствовать запах ее крови и требовали маленьких мальчиков, возможно, они были добры, по-своему.





Может быть, они будут добры к нему.





Она не была уверена, когда они пересекли его, но знала, что в какой-то момент они сделали шаг, который был самым далеким от дома, где когда-либо блуждал Джереми. Он никогда не рылся в мусоре, только с нетерпением ждал того дня, когда это произойдет. Теперь он был на пути к величайшему приключению в своей жизни, и она даже не могла сказать ему об этом.





Она все время вела его за руку, и он согласился на это без единой жалобы, совсем на него не похожий. Но она знала почему. Это был большой мир, который становился все больше и больше с каждым днем. С тех пор как они в последний раз услышали за спиной слабые звуки деревни, они много ходили пешком. Она была уверена, что в его глазах деревья казались выше, облака, пожирающие небо,-злее, ручьи-быстрее, а листья под ногами-громче, с угрозой, зовущие медведей и стаи диких собак.





“А с чего бы папе забираться так далеко?- спросил он. “Это слишком далеко. Никто не захочет брать у него еду.





- Потому что мы не просто навещаем его, глупышка. Мы уходим вместе с ним. Он отрезал Тома Харкина от себя, так что теперь мы собираемся построить новый дом, только втроем.





Джереми пристально посмотрел на нее, топая рядом с ней и делая расчеты для всех огромных изменений, которые это повлечет за собой. “Ты хочешь сказать, что мы никогда не вернемся?





“Конечно, нет.





“Тогда почему ты мне ничего не сказал?- прорычал он. “Я бы захватил с собой несколько рубашек. И я даже не ношу свои любимые брюки. Или мой диггер! Мне понадобится мой экскаватор!





“А теперь подумай, - сказала она ему. “Если бы кто-нибудь увидел, как ты таскаешь с собой столько барахла, он бы сразу понял, что происходит.- Он заартачился, не в силах одновременно идти и волноваться, поэтому она дернула его, чтобы удержать. - Папа сделает тебе нового землекопа. И вы можете получить штаны в любом месте.





Она боялась, что он будет ненавидеть ее вечно. За все, но больше всего за ложь. Все, что он слышал от нее в последнее время, одна ложь за другой.





Но с другой стороны, ей нужна была практика. Она все еще не знала, что сказать отцу, когда он вернулся в деревню, здоровый и невредимый, пройдя испытание гнилью позади него, плача и обнимая ее с облегчением, а затем ища своего сына, чтобы он тоже мог обнять его.





Когда она снова нашла пень, ей показалось, что она была здесь в последний раз гораздо раньше, чем вчера. Она усадила его лицом вперед, а сама села лицом к тому месту, откуда они пришли, спиной к спине.





“Ты смотри за ним так, - сказала она ему, - а я буду смотреть за ним так.





Он жаловался, что хочет, чтобы они смотрели в одну сторону, жаловался, потому что жаловаться-это его работа, и она сказала ему, что таким образом они видят в два раза больше. Никто не мог подкрасться к ним незаметно, и они прикрывали друг другу спины. Все это ложь, даже в два раза больше, потому что все, что она могла сделать,-это упасть на землю и уставиться на лесную подстилку. Она даже не могла поднять голову, борясь с тяжестью своего решения.





Откуда им знать, удивилась она. Как они вообще узнают, что нужно прийти и забрать свою долю? Неужели у них везде есть глаза, среди птиц, змей и быстроногих Зайцев? Или же они просто слушали, глядя на Джереми, который болтал о том, как выглядит их новый дом, или о том, как неутомимо бьется ее сердце?





Или, может быть, они чувствовали на ветру то, что она сама не знала бы, как начать искать, и могли бы проследить за ними до их источника, как в книге, которую она позаимствовала у Майлза Макги, рассказывалось о рыбах, называемых акулами, и как они могли следовать за кровью через Лиги океана до открытой раны, которая ее проливала.





“Тебе холодно?- Спросил Джереми. “Я чувствую, как у тебя дрожит спина.





- Нет, - сказала она, чтобы он не обернулся. Это было легкое слово, чтобы сказать, независимо от того, как сильно сжималось ваше горло. А потом, когда смогла, добавила: - Может быть, немного.





- Он усмехнулся. “На улице не так уж и холодно.





И он будет ненавидеть ее вечно. И папа тоже, если бы знал.





Но они будут очень добры к нему. Ну конечно же, они это сделают. Для этого была причина, как и для всего остального. Тара, она все еще была в порядке, кем бы она ни была сейчас . . . и это было все, может быть. У нее никогда не было собственного сына, и теперь она хотела его, хотя и не просто какого-то мальчика. Она могла быть счастлива только с мальчиком, происходящим от единственного смертного мужчины, которого она когда-либо любила.





Они будут добры к нему .





- Привет, - сказал он. Она почувствовала, как он выпрямился, прижавшись к ее спине. “Я вижу, как кто-то движется. Это должен быть он, верно? Должно быть, это папа.





“Возможно.- Она стиснула зубы, чтобы заставить работать остальную часть рта. - Но ведь он был болен, не забывай. Он может и сам не выглядеть.





. . . и однажды он будет этому рад .





“Нет. . . нет, я не думаю, что это он.





“У него теперь есть несколько новых друзей, возможно, это один из тех, кого он послал, чтобы найти нас.





“Их там больше, чем один. Они не похожи ни на кого из тех, кого я когда-либо видел.- Джереми издал звук, которого никогда раньше не издавал, и начал извиваться. Его маленькое костлявое плечо впилось ей в спину, когда он повернулся. “Ты даже не смотришь!





“Просто повернись и посмотри так, как я тебе сказала, Джереми, - отрезала она. - Не заставляй меня повторять это снова.





Она слышала его дыхание, теперь более частое и тяжелое, и когда он издавал жалобный звук, он говорил Точно так же, как патч, когда знал, что что-то не так, но не мог понять, что именно.





“А почему у папы должны быть такие друзья?- Прошептал Джереми. - С этими людьми что-то не так .





Он начал повторять ее имя снова и снова: “Мелодия, Мелодия, мелодия”, то вопросительно, то умоляюще. Она услышала, как каблуки его туфель стучат по пню, и постепенно что-то еще начало таять под этим звуком, почти походка, как будто вещи, которые больше не издавали шума, пытались вспомнить, как это делается, чтобы они казались нормальными.





Они будут добры к нему, и когда-нибудь он обрадуется.





“Это ведь не совсем люди, правда?- Его голос стал выше и жестче. - Люди так не двигаются.





Ладно, значит, они все-таки могли немного пошуметь. Они все еще могли ворчать. “Ты не смотришь, ты не смотришь !- крикнул он, теперь уже обвиняя всех, и он повернулся на пне, практически на спине девушки, обняв ее обеими руками за плечи и уткнувшись лицом ей в шею, его дыхание обжигало.





“Ты должен пойти с ними. Ты просто так делаешь.- Ее голос был едва слышен. “Они отвезут тебя туда, где сейчас Папа, а я останусь здесь.





Но он знал, знал, что что-то не так, но не мог понять, что именно. Или почему. По крайней мере, патч никогда не задавался вопросом, почему, и это делало ситуацию в десять раз хуже. Она опустила голову, чтобы ничего не видеть, а потом крепко зажмурилась, чтобы не видеть теней. Но она чувствовала их, какими бы они ни были, присутствие, давление, как волны жара и голода, когда они собрались по обе стороны пня, и пока ее брат визжал, они мягко, очень мягко освободили его руки от нее и подняли его прочь, и он исчез, его вес, его влажность просто исчезли.





Она не пошевелится, пока Джереми плачет, даже не закроет ей уши, а он плакал очень долго. Звук удалялся позади нее так же медленно, как тает лед, слабее самого слабого, каждый его вопль рвался к ее сердцу, все более яростно, чем дальше он уходил, пока даже эхо его не исчезло, исчезая, как последняя струйка дыма, которая рассеялась среди деревьев. Но по крайней мере он никогда не обрывался резко, и она полагала, что это тоже хороший знак.





Но он все равно умер.





Ее отец. Мертвый.





Тела нигде не было видно, но какой еще вывод она могла сделать? Она могла понять намек. Теперь она была женщиной, а женщины многое знают. Она чувствовала это так же ясно, как грядущую зиму: эта дыра в мире, в образе ее отца, стала постоянной. Он никогда не вернется, чтобы снова наполнить его.





А в деревенских стенах волки кружили и смотрели на нее, когда она проходила мимо.





Счет потерь становился все хуже и хуже: одна собака, один отец, один младший брат и один большой мешок глупых гаджетов, которые она все равно никогда бы больше не получила на работу. Женщины многое знают, это точно. Все, кроме того, как понять, что их обманывают, когда это имеет наибольшее значение.





Она все равно попыталась найти своего отца и бродила среди его палаток. Она нашла его одеяло, покрытое опавшими листьями, сморщила нос от гниющих останков Тома Харкина, нацарапанных на деревьях и бревнах. Нашел две последние тарелки еды, съел, но так беспорядочно, что она не могла себе представить, что их съел кто-то из людей. Наконец она нашла то, что убедило ее в том, что он, должно быть, мертв, потому что он никогда бы не оставил его позади: сложенный и развернутый десять тысяч раз листок бумаги, прежде чем быть пригвожденным к одному из деревьев шипом.Карандашный набросок ее и Джереми, только их лица, моложе на два или три года, его под ней и ее волосы, струящиеся вокруг него, как защитные руки. Она совсем забыла, что ее нарисовал отец. Забыл, что он вообще может.





Она его сохранила. Но она знала, что пройдут годы, прежде чем она сможет развернуть его и снова посмотреть.





Но больше всего она переживала за своего дедушку. Теперь он вообще не хотел покидать свой пост на стене. Маленькие беглые мальчики должны были когда-нибудь вернуться домой.





А в деревне собирались волки, выжидая подходящего момента для нападения.





Она наблюдала за ними из окон и запертых дверей трейлера, где она больше не жила, где больше никто не жил, дома, который кормил своих людей один за другим до самой земли и леса, пока она не осталась последней, и если бы мужчины сделали свое дело, она, вероятно, не стала бы долго следовать за ними. Так или иначе. Она смотрела, как они проводят свои дни, грубые и небритые, с руками, похожими на древесную кору, и жестокостью в их смехе. Они дышали высокомерием людей, которые точно знали, как много им сойдет с рук. Они праздновали это на каждом шагу.





Даже самая ничтожная победа над ними должна быть лучше, чем ничего.





Она нашла Майлза Макги прежде, чем кто-либо из них успел отделить ее от стада. Майлс был все еще на год старше ее, и все еще большую часть своей жизни она была ему почти как старший брат, и все еще начинал смотреть на нее по-другому. И теперь она была этому рада, и ей это нравилось даже больше, чем не нравилось, потому что разве у нее был выбор? Нет ничего тщетнее, чем желать, чтобы все оставалось по-прежнему, когда ты знаешь, что это никогда не произойдет.





“У меня есть кое-что, что я могу отдать только один раз, - сказала она ему, вставая на цыпочки и наклоняясь к этому высокому мальчику, который выглядел так, словно на нем должны были вырасти стручковые бобы; который привез ей книги из далеких мест. “И если я это сделаю, значит, больше никто не получит его.





Прошла минута, прежде чем он понял, что она имела в виду.





По-видимому, они начали неметь довольно рано.





В отличие от Майлза, в ту ночь она не спала, а если и спала, то только в том сне, когда тебе снится, что ты бодрствуешь, и поэтому они отменили друг друга. Оба состояния были одинаковыми, лежа там немного болезненно, вроде пульсации, вроде тепла, очень страшно.





Тара не испугалась бы, подумала она. Тара будет двигаться дальше и вернется к нарушению природного равновесия.





Мелоди знала, что ей все же пришлось немного поспать, потихоньку просыпаясь. Как еще она могла объяснить, что только постепенно осознала, что снаружи раздаются крики, и что это, должно быть, продолжалось некоторое время, потому что ее сны сделали это своим собственным.





Ее глаза распахнулись в том, что считалось темнотой в эту ночь, когда было видно так много Луны. Она прислушалась к Эху вопля, который все нарастал и нарастал и, казалось, со свистом несся от одного конца деревни к центру, мужской, но быстрее, чем человек мог бежать, заканчиваясь гортанным крещендо, как будто последний крик вырвался из него с ужасной силой, а затем внезапно наступила тишина.





Полностью проснувшись, она ждала продолжения, как будто прислушивалась к раскатам грома от проходящей бури, и на мгновение усомнилась, что вообще что-то слышала.





Рядом с ней Майлз высунул голову из-под одеяла, приподнялся на локтях и огляделся в полумраке. “Тебе что, приснился дурной сон? Это был ты Мак—”





- Да замолчи ты.- Она приложила кончик пальца к его губам, как будто делала это всю свою жизнь, когда услышала шум пробуждающейся деревни вокруг них, дерганый и паникующий, полный издерганных нервов. “Ты считаешь, что мы должны это сделать .





- Мелоди, - прошептал он сквозь зубы, не шевеля губами, как ты говоришь, когда вообще ничего не хочешь двигать. “А что это там за окно?





В спальне трейлера была только одна комната. Она быстро взглянула на него и попыталась собрать воедино что-нибудь разумное из этих кусочков, которые сами по себе могли быть знакомы, но не так. У нее перехватило дыхание, когда она увидела склонившееся набок лицо, его неровная борода царапала стекло, как проволочная щетина. Четыре руки вцепились в окно, по одной с каждой стороны и еще две внизу. Когда он моргнул, блеснули булавочные головки лунного света.





Она проследила за его мрачным взглядом, направленным, казалось, не на нее, а куда-то рядом. - Майлс. Он смотрел на Майлза. Тени на его лице сгустились, когда он нахмурился, а брови нахмурились от гнева, а затем появилась гримаса, полная зубов, вдвое больше зубов, чем она когда-либо видела даже в самой широкой улыбке, и ногти одной руки заскрежетали по стеклу. Рука исчезла, и она была уверена, что теперь она превратилась в кулак, и она знала, что произойдет дальше. Потому что женщины знают самые худшие вещи.





Прежде чем это продолжилось, она обняла Майлза обеими руками, крепко прижимая его к тому, что у любой другой девушки можно было бы назвать грудью. - Нет, - сказала она окну, - это было слово без звука, безмолвное Слово и умоляющие глаза. - Нет. Все совсем не так. Не.





Через мгновение громадное лицо расслабилось, тени посветлели, гримаса исчезла, а глаза остались неподвижными. Он прижал руку к стеклу, а потом все это исчезло, лицо поднялось и исчезло, поднялось , и это было самым невозможным из всего, потому что окно было, что ли, в семи футах от Земли. А это означало, что посетитель нагнулся.





Ее отец, кем бы он ни был сейчас, нагнулся.





Вы никогда не сможете достаточно быстро накинуть одежду, когда вам это действительно нужно. Мелоди постаралась обойтись как можно меньшим количеством того, что ей сошло с рук, и накрыла все остальное одеялом. Затем она выскочила за дверь, морозная земля холодила подошвы ее ног, бегала вокруг трейлера и ничего не находила, слыша только грохот торопливых шагов. Она последовала за их шумом к одинокому восточному участку стены, добралась туда только вовремя, чтобы увидеть, как что-то скользнуло сверху, нога, одна причудливо длинная нога, там, а затем исчезла.





Когда над головой медленно вращалась галактика звезд, она смотрела вслед этому незваному гостю, как будто он вот-вот вернется, но подобные вещи никогда не возвращались для лучшего обзора. Они сделали то, что сделали, а потом позволили ночи поглотить их целиком.





И чтобы узнать, что он сделал, для чего он действительно пришел, все, что ей нужно было сделать, - это последовать за голосами и огнями фонарей в самое сердце деревни. Майлз уже был там, потому что он сказал, что именно там он думал найти ее, но он не нашел, и на его лице было такое облегчение, что она подумала, что, возможно, есть шанс, что она сможет полюбить его, потому что когда он смотрел на нее, она могла сказать, что последнее, что он видел, было просто тело.





С каким-то скользящим чувством недоверия она все ходила и ходила вокруг Воровского столба, Майлз шел рядом с ней, не отставая, потому что большая часть ее энергии уходила на попытки осмыслить происходящее. Просто пытаюсь постичь это зрелище. Ей и так было трудно держать челюсть закрытой.





Все это было кровавым клубком рук и ног, некоторые из которых были одеты, некоторые голые, другие настолько промокшие и искалеченные, что она честно не могла сказать. Она обнаружила, что не может определить, сколько их было, пока не пересчитала головы, торчащие из стопки в разных местах. Семь. Семеро мужчин были насажены один за другим на воровской шест, как рыба, которую пронзили копьем и оставили копиться вдоль шахты.





Вот только воровской шест был восемь футов высотой, если не больше дюйма, и это означало, что тот, кто его сделал, был именно таким . . . ну, достаточно высокий, чтобы нагибаться, заглядывая в окна трейлера. И перелезть через их стену без особых хлопот.





Хунсикер? Он был там же. Он был на самом дне, ушел первым.





Обратив все свое внимание на живых, она переводила взгляд с одного лица на другое, на друзей и соседей-все они были искажены в вихревом свете фонарей, ошеломлены, больны и напуганы.





- Я думаю , что у вас все же есть свои пределы, - сказала она им из глубины своего сердца. И если у вас есть проблема с этим, вы уже знаете, что делать. Просто поверните головы и притворитесь, что ничего не видите. У тебя это так хорошо получается.





Единственные, чьи лица было труднее читать, были молодые и женственные, такие же девушки, как она. В какой-то момент на своей орбите вокруг Воровского столба, когда Майлз следовал за ней по пятам, она обнаружила себя рядом с Дженной Харкин, съежившейся в потертой, старой парке, которая потеряла половину своего гусиного пуха. Наконец Мелоди остановилась, их плечи постучали, и Мелоди пошевелила пальцами, пока Дженна не сжала ее руку.





“Это правда, что они там, - сказала Дженна достаточно громко, чтобы Мелоди услышала, и больше никто. “Они тоже были ворами. Так же, как и любой, кто взял что-то, пока другой человек был повернут к нему спиной.





Но к тому времени, как она плюнула на трупы, ей уже было все равно, кто это увидит.





Позже, когда толпа начала расходиться и люди заговорили о лестницах и о том, как лучше всего снять тела с шеста, Мелоди велела Майлзу вернуться к трейлеру, их трейлеру—да, он мог бы считать его своим, если бы захотел,—и что она довольно скоро последует за ними. Но сначала ей нужно было кое-что сделать.





И, благослови его Господь, она чувствовала, что он смотрит ей в спину, пока не завернула за угол и не поняла, что исчезла из виду.





Пройдя вдоль северной части стены, она поднялась по ступенькам на сторожевую башню, где ее ждал дед. Она приехала не без чувства вины, потому что в последнее время причинила ему больше горя, чем должен был бы вынести дедушка. Но сейчас она не могла об этом думать. Он улыбнулся ей, подбросил в печку несколько поленьев и приложил ладони к потрескиванию и искрам, прежде чем оставить железную дверь открытой. Иногда на огонь было приятно смотреть.





“Ты тут весь такой орлиный и все такое, и ничего не видел?- сказала она. “И ты думаешь, я тебе поверю?





- Иногда разум играет со мной злые шутки. Заставляет вас думать, что вы видите то, что просто не может быть. Так что тебе придется это списать. Ты начинаешь поднимать тревогу из-за каждой такой мелочи, и люди думают, что у тебя помутилась голова.





Она посмотрела в сторону леса, где что-то с лицом ее отца и сердцем ее отца, только очень высокое, шагало среди деревьев так, что никто из тех глупцов, что пытались выследить его, не мог до него дотянуться. Может быть, позже она будет ломать голову над тем, как все это произошло, но в ночи было волшебство, и женщины многое знали, и сейчас было достаточно вспомнить, что они все говорили, каждый шанс, который их устраивал:





Из смерти старого возникает новое.





Даже когда все, что у тебя было-это умирающий человек и еще один уже мертвый, и достаточно костей, чтобы сделать что-то .





Чудодейственный. Да-чудесно. Это примерно покрывало его.





Ей было жаль, что она когда-то сомневалась. Извини и за ту цену, которую она заплатила, но, возможно, в этом тоже был какой-то план. Поэтому сейчас она больше всего надеялась, что когда-нибудь Джереми, кем бы он ни стал в этом мире, поблагодарит ее за то, что она оказала ему величайшую услугу в его жизни. Но это будет долгое, тревожное ожидание, пока она не узнает.





Этот мир . . . Впервые она осознала, что провела так много времени, оплакивая мир, который закончился много веков назад, надеясь воскресить его, что никогда не обращала внимания на то, во что он превратился. Или возвращаясь снова, теперь, когда он был свободен. А где же кентавры, могла бы она спросить вместо этого. Где же Горгоны, фурии, великаны и боги?





Теперь, когда она это знала, ей казалось, что у этого мира есть все задатки гораздо более интересного, чем тот, который никогда не будет снова.





“Ты наконец-то увидел ее там, внизу, не так ли?- Сказала Мелоди. - Так ведь? Вот почему ты не позвонил в дверь? Потому что ты знал, что если тара принесла что-то подобное, то на это должна была быть веская причина.





- Иногда ты был слишком умен для своего же блага.





Глядя на его лицо, зажатое между светом луны и светом огня, вы никогда бы не узнали, что он был достаточно стар, чтобы помнить весь мир назад. Но если это правда, как говорится в старых историях, что есть зрелища, которые поражают людей насмерть или превращают их в камень, тогда, возможно, есть и такие зрелища, которые возвращают им молодость, хотя бы на одну ночь.





“Неужели настанет день, - сказала она с дрожью в голосе, - когда я заберусь наверх, чтобы найти тебя, а тебя здесь не будет, и никто не будет знать, где ты?





“ Ты узнаешь, - сказал он, и она не могла спорить с этим. “Я не могу обещать тебе, что этого не будет, если ты хочешь знать правду.





- Ладно, - сказала она. “Тогда я скажу тебе прямо сейчас: мне будет очень тебя не хватать.





“Ты тоже можешь пойти со мной. Что-то мне подсказывает, что у тебя там уже больше родственников, чем здесь.





Это была соблазнительная мысль, и она долго ходила взад и вперед по платформе сторожевой башни, пока не остановилась у перил и не огляделась по сторонам. Кто-то должен был остаться и начать внушать этим людям настоящий страх. Кто-то же должен был быть посредником.





Может быть, они даже полюбят ее за это, особенно мужчины, и если они снова пойдут по неверному пути, она их погубит.

 

 

 

 

Copyright © Brian Hodge

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Огненное платье»

 

 

 

«Нелл»

 

 

 

«Валеты и королевы на зеленой мельнице»

 

 

 

«Основа»

 

 

 

«Головы будут катиться»