ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Ущерб»

 

 

 

 

Ущерб

 

 

Проиллюстрировано: Leonovich Dmitriy

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 27 минут

 

 

 

 

 

В экстремальных условиях войны мы можем знать, кем мы были, но не то, чем мы станем. Повесть об отчаянных временах, отчаянных мерах и внутренней жизни истребителя космического корабля.


Автор: David D. Levine

 

 





У меня никогда не было имени.





Мое обозначение было JB6847?, и специалист Томан назвал меня “лоскутками".- Но Коммандер Зиглер-дорогой Коммандер Зиглер, главный на моей орбите и движитель моей траектории — никогда не обращался ко мне по имени, а только отдавал приказы своим четким великолепным тенором, и поэтому я не считал себя таковым.





Это обозначение, с аномальным половинным символом, было немного черного юмора со стороны специалиста Томана. Это было среднее арифметическое NA6621 и FC7074, двух разбитых кораблей, которые были подняты и сколочены вместе, чтобы создать меня. “Ни от одного из космических аппаратов не осталось достаточно для какой-либо бумажной работы, - сказала она мне вскоре после того, как я пришел в сознание, три недели назад, - поэтому я решил дать вам новый номер. Не то, чтобы кто-то сильно заботится о бумажной работе в эти дни.





Я вспомнил их смерть. Я вспомнил, как умирал . Дважды.





NA6621,” Ранняя девочка", был истребителем-бомбардировщиком класса "пеликан", который потерпел катастрофическую неудачу во время рейса снабжения на Цереру. Когда она делала крутой поворот, уклоняясь от огня блокадного флота земных сил на обратном пути, ее центральный топливопровод лопнул, извергая пылающий гидразин по всей длине космического аппарата, убивая пилота и повреждая вычислительное ядро. Она дрейфовала, полубессознательная и страдающая от боли, в течение нескольких недель, прежде чем приблизиться к спасательному судну станции Vanguard. Это было задолго до нынешнего противостояния, конечно, когда мы все еще посылали спасательные суда.Когда у нас было спасательное судно, чтобы отправить его. Обломки тела ранней девочки лежали в задней части ангара в течение нескольких месяцев, пока это не понадобилось.





Смерть FC7074,” Валькирии", истребителя класса Osprey, была более быстрой, но и более жестокой-она была взорвана из космоса ракетой Woomera в воздушном бою с двумя истребителями земных сил. Последнее воспоминание, которое я получил от нее, было ужасным взрывом, жгучим разрывающим ощущением, рвущимся из ее кормового оружейного отсека в кабину, и совсем другой болью от катапультирования ее пилота. Это была боль как физическая, так и эмоциональная, потому что она знала, что даже если он выживет, она больше не сможет защитить его.





Но ему это не удалось.





Но его потеря, хоть и была трагедией, была для меня не более печальной, чем любая из тысяч других смертей, которые Земля принесла свободному поясу—любовь Валькирии к своему пилоту не была одной из тех вещей, которые пережили ее смерть, чтобы быть включенными в мою программу. Только Коммандер Зиглер имел значение. Моя любовь, мой Свет, мой смысл жизни.





Затем он подошел ко мне, шагая из дежурки с бодрой уверенностью, принимая как должное протянутую техником руку в мою кабину. Но когда его скафандр соединился с моими системами, я ощутил в его выдохах усталость и возбуждение.





Это будет наш пятый вылет сегодня. За последние сутки мой пилот проспал всего три часа.





Как долго это может продолжаться? Даже самый лучший боевой пилот во всей Солнечной системе—и когда он говорил это, как он часто делал, это было не просто хвастовство—не мог бесконечно бегать с такой скоростью.





Я знал, каково это—умереть от боли, отчаяния, потери. Я не хотел снова испытать эту боль. А учитывая, что война за свободный пояс шла так плохо, если бы я был уничтожен в этой битве, то, конечно же, никогда не был бы восстановлен.





Но командиру Зиглеру не нравилось, если я выражал нежелание или комментировал его поведение или состояние каким-либо образом, который можно было бы считать негативным, поэтому я сказал только: “дозаправка и пополнение запасов закончены, сэр. Все системы номинальные.





В ответ я услышал только ворчание, когда ремни безопасности затянулись на его плечах, а затем последовала твердая хватка его рук на моем ярме. - Очистить ангар для запуска.





Техники и мехи бросились врассыпную от моих полозьев. Через несколько мгновений ангар очистился, и огромные насосы начали стучать, вытягивая драгоценный воздух—завывающий порыв ветра в решетках, быстро затихающий в тишине. А потом подо мной распахнулись боевые двери, отсоединились пуповины и отпустили зажимы.





Я выпал из теплого и светлого Ангара в черный безмолвный холод космоса, стремительно падая к кишащим, вращающимся звездам.





Слишком многие из этих звезд были большими, яркими и движущимися. Флот земных сил почти захватил нашу станцию, и как только мы отошли от огромного колеса "Авангарда", три из них включили двигатели и начали двигаться на перехват. Истребители класса "крокодил". Оборонительные системы "Авангарда" еще не настолько устали, чтобы безнаказанно приближаться к станции, но они не упустят возможности вступить в бой с одиноким истребителем-бомбардировщиком вроде меня.





Нам было приказано вступить в бой с врагом и уничтожить как можно больше его ресурсов—кораблей, личного состава и материальных средств. Но теперь, как и во многих других случаях, враг принес нам победу.





Я направил свои чувства на крокодилов и увидел, что они были вооружены ракетами "Вумера", похожими на ту, что убила Валькирию. Полная стойка из восьми человек на каждом судне. Я доложил об этой разведке своему командиру. “Не приставай ко мне с пустяками, - сказал он. - Разверните плевелы, когда они войдут в зону досягаемости.





- Да, сэр.- Валькирия, конечно же, использовала мякину. Воспоминания о страхе, боли и рвущемся металле заполнили мой разум; я оттолкнула их прочь. Мои таланты пилота, моя скорость и мастерство, а также моя непреходящая любовь к нему сохранят нас в безопасности. Им придется это сделать, иначе свободный пояс упадет.





Мы включили двигатели и помчались навстречу врагу на своих условиях.





Тензоры, координаты и дуги потенциала прочерчивали в моем сознании яркие линии-предсказания нашего пути и пути наших врагов, сложный танец физики, инженерии и психологии. Я поделился частью этих предсказаний со своим пилотом на дисплее его кабины. Он подтолкнул мое ярмо, и наш курс изменился.





В бою мы были единым целым-разум, двигатели, руки, ракеты, механические и биологические системы, соединенные воедино,—каждый из которых предвидел действия другого и компенсировал его слабости. Вместе, сказал я себе, мы были непобедимы.





Но я не мог забыть жгучую боль от пылающего гидразина.





Ракеты неслись к нам, радарные сигналы и электромагнитные атаки зондировали вперед, крокодилы с их хрупкими человеческими пилотами отстали. Мы дергались и сворачивали, извергая мякину и шум, чтобы сбить их с нашего следа, посылая преследующие ракеты по спирали прочь в темноту или, что еще лучше, плывя назад к тем, кто запустил их, только чтобы самоуничтожиться в яркой безмолвной вспышке бесполезного насилия.





Именно в такие минуты я сильнее всего любил своего пилота. Коммандер Зиглер был лучшим пилотом в свободном поясе, лучшим пилотом где бы то ни было. Он никогда не был побежден в бою.





В то время как я—я был Франкенштейном, сшитым вместе летающим кораблем, компендиумом агонии, поражения и смерти, недостойным такого прекрасного пилота. Неудивительно, что он не мог найти для меня ни одного утешительного слова и не украсил мой корпус какими-либо носовыми искусствами.





- Нет! Эти другие корабли, эти спасенные обломки, чьи воспоминания я носил с собой, - это был не я. Я был лучше их, сказал я себе, более стойким. Я буду учиться на их ошибках. Я заслужу любовь моего пилота.





Мы развернулись во все стороны и резко набрали скорость, направляясь прямо к приближающимся ракетам. Свернул между ними, распыляя контрмеры, оставляя их карабкающимися, чтобы последовать. Два из них столкнулись и взорвались, засыпав мой корпус осколками. Тем не менее мы выжили, и более того—наш радикальный, отчаянный шаг поставил нас в положение, чтобы забить крокодилов ракетами и пучками частиц. Один, затем другой взорвался, вспыхнул и умер, и наконец, после напряженной погони, третий—извергая топливо, воздух и кровь в безразличный вакуум.





Прежде чем вернуться в укрытие станции "Авангард", мы устроили наблюдателям земных сил насмешливый бочковый бросок.





Нет—я должен быть честен. Это была рука моего пилота на моей коромысле, которая сорвала этот бочкообразный рулон. Что касается меня, то я был только рад, что выжил.





Оказавшись в безопасности в ангаре, с остывшим топливом в баках и свежими ракетами, скулящими в моих стойках, все воспоминания, тревога и отчаянный страх, которые я оттолкнул во время воздушного боя, нахлынули снова. Я хныкала про себя, мысли о пламени, боли и рвущемся металле превращали мой разум в личный ад.





Да, мы выжили в этой битве. Но Авангардная станция была последним редутом свободного пояса. Там не будет ни пополнения запасов, ни подкреплений, а когда у нас кончится топливо и боеприпасы, кулак земных сил сомкнется и полностью раздавит нас.





- Эй, Лоскутушка, - раздался голос специалиста Томана по моему каналу технического обслуживания. “Что случилось? Плохие сны?





“У меня есть. . . воспоминания, - ответил я. Я не спал—когда я был включен, я был в сознании, а когда я был выключен, я был выключен. Но, конечно же, специалисту Томану это было известно.





- Это я знаю. И мне очень жаль.- Она сделала паузу, и я прислушался к дыханию в микрофоне ее шлемофона. Судя по тому, что я слышал, она была одна в оперативном центре, но у меня не было доступа к ее биологическим препаратам—я мог только догадываться, что она чувствовала. В то время как мое собственное душевное состояние было разложено на ее панели управления, как разобранный двигатель. “Я сделал все, что мог, но ...





- Но у меня все перепуталось в голове.” Это было что-то, что один из техников оперативного центра однажды сказал Томану, обо мне. В отличие от Томана, большинство техников не заботились о том, что могут услышать корабли.





Томан вздохнул. “Так и есть . . . сложный. Это правда, что ваша психодинамика намного превосходит обычные параметры. Но это не значит, что вы плохи или неправы.





Я прислушивался к дыханию Томана и бульканью топлива, уходящего в мой левый бак. Почти полный. Скоро мне снова придется выйти на улицу, независимо от того, готов я к этому или нет. “Откуда у меня эти чувства, специалист Томан? Я имею в виду, почему у кораблей вообще есть чувства? Боль и страх? Конечно, нам было бы лучше сражаться без них.





- Это то, как твое сознание воспринимает приоритеты, которые мы в тебя запрограммировали. Если бы вы не были голодны, то могли бы позволить себе исчерпать топливо. Если бы вы не чувствовали боли, когда вы были повреждены, или если бы вы не боялись смерти, вы не могли бы так упорно работать, чтобы избежать ее. И если бы вы не любили своего пилота всем сердцем, вы не могли бы пожертвовать собой, чтобы вернуть его домой, если бы это было необходимо.





“Но ни один из других кораблей не похож на этот . . . я тоже боюсь.” Я не хотел думать о том, что она сказала напоследок.





“Никто из них не пережил того, что пережил ты, Лоскутушка.





Как раз в этот момент мой левый топливный бак вышел на полную мощность, и поток топлива со щелчком оборвался. Я извинился за то, что прервал разговор, и составил протоколы для отсоединения наполнителя и различных связанных с ним пуповин. Это заняло больше времени, чем обычно, потому что давление в шланге было намного ниже spec; в баках станции осталось не так много топлива.





Когда я снова обратил свое внимание на Томан, она была занята разговором с кем-то еще. Судя по качеству звука, пока они вдвоем разговаривали, Томан снял с нее наушники. Я вежливо подождал, пока они закончат, прежде чем сообщить ей, что я полностью заправлен.





“ . . . как только будет выпущена последняя оборонительная ракета, - говорил другой голос, - я сяду в спасательную капсулу и попытаю счастья снаружи.- Это был Полсон, один из техников оперативного центра, его голос был низким и напряженным. “Я думаю, что у грязных сил будет более крупная рыба для жарки, и как только я пройду мимо них, Веста будет всего в двух неделях.





“Да, может быть, - ответил Томан. “Но гири-мстительный ублюдок, и одна пуля с обедненным ураном быстро расправилась бы с дезертиром в спасательной капсуле. Есть много тех, кто остался в запасе.





В этот момент я мог бы ворваться сюда. Наверное, так и должно было быть. Но это было так необычно—так непохоже на Томана—чтобы она оставляла свой микрофон активным во время разговора с другим техником, что я молчал немного дольше. Я многому научился.





“Так что же ты собираешься делать?- Подсказал Полсон. “Просто сидеть за пультом до самого конца? Для такой мелкой картошки, как мы, даже посмертных медалей не будет.





“Я собираюсь исполнить свой долг, - сказал Томан после паузы. “И не только потому, что я знаю, что меня расстреляют, если я этого не сделаю, потому что я дал клятву, когда подписывался, хотя это не совсем то, на что я подписывался. Но если у меня будет честная возможность сдаться, я это сделаю.





При этих словах Полсон издал грубый звук.





“Мне все равно, что говорит генерал гири о” кровожадных грязных людях",-огрызнулся Томан. - Земные силы все еще следуют Женевским конвенциям, даже если это не так, и, учитывая их численное преимущество, я уверен, что они предложат нам условия, прежде чем обрушить молот.





“Даже если они это сделают, гири никогда не сдастся.





- Гири не будет, но у всех на этой станции есть оружие. Может быть, кто-то вспомнит, кто начал эту войну и почему, и задастся вопросом, стоит ли умирать за плохую идею.





Затем последовала долгая пауза, и я снова подумал, не заговорить ли мне. Но это было бы крайне неловко, поэтому я продолжал хранить молчание.





- Ух ты, - сказал Наконец Полсон. “Теперь я действительно надеюсь, что мы нашли все маленькие уши отдела лояльности.





- Поверь мне, - ответил Томан, - никто не слышит того, что говорят в этой комнате, если я сам этого не хочу.- Ее наушники зашуршали, когда она снова их надела. “Вы все заправились, Лоскутушка?





- Заправка и пополнение запасов закончены, мэм, - сказал я. - Все системы номинальные.





В тот момент я был очень рад, что мне не нужно было работать, чтобы скрыть свои эмоции от моего голоса.





Мы снова вышли, на этот раз с эскортом из пяти истребителей класса "Пустельга", чтобы вывести из строя или уничтожить боевой корабль земных сил "Танганьика", который недавно присоединился к силам, работавшим над нашим окружением. Пустельги, бесстрастные надежные личности, хотя и не очень умные, должны были обеспечить мне прикрытие; мой бомбоотсек был заполнен одной большой торпедой с ядерным наконечником.





Эта перспектива почти парализовала меня от страха. Именно тогда , когда она пыталась бежать из Малави, одного из кораблей-побратимов Танганьики, Ранняя девочка встретила свой конец. Но я вообще не мог сказать, Пойду ли я или нет, и когда зажимы отпустили, я ничего не мог сделать, кроме как попытаться закалить себя, падая на постоянно растущий флот земных сил.





Когда мы мчались к цели, Леди Либерти-Пустельга, с которой я делил ангар в свои первые дни,—попыталась успокоить меня. “Вы можете это сделать, - сказала она по защищенной связи. “Я видел, как ты летаешь. Вы просто сосредоточитесь на цели, и давайте держать врага от вашей спины.





- Спасибо, - сказал я. Но все же мои мысли были полны огня и шрапнели.





Как только мы по—настоящему вступили в бой с врагом, нам стало легче-у нас были пустельги, чтобы поддержать нас, и у меня были неотложные и неотложные задачи, чтобы отвлечь меня от моих воспоминаний и забот.





Мы ехали по петляющей кривой, наклоняясь к Сагарматхе в надежде обмануть врага и заставить его перебросить свои оборонительные силы с Танганьики на этот большой корабль. Но эта тактика провалилась; истребители Танганьики остались там, где были, в то время как рой истребителей кобры и Мамбы появился из ангарных отсеков Сагарматхи и побежал прямо на нас, выпустив ракеты, когда они пришли. В ответ мы бросились врассыпную, две пустельги держались поближе ко мне, а остальные трое рванули прочь, чтобы сразиться с бойцами.





В пустельги делали свою работу, три В привести поражающий в Танганьике- х бойцов, а двое с нами отмахивались от Сагарматха’ы. Но мы были в абсолютном меньшинстве—прогнозы и сюжетов в моей голове были настолько толстыми яркими линиями, что я едва мог следить за ними все—и никакое мастерство и упорство могли удержать врага навсегда. Один за другим, четверо наших бойцов были уничтожены или вынуждены отступить, оставив нас далеко внутри Танганьикипериметр с тремя из моих маневровых двигателей не работает, наш запас боеприпасов сократился до менее чем двадцати процентов от того, с чем мы начали, и только один выживший эскорт—сильно поврежденная Леди Либерти . Наше положение казалось безнадежным.





Но командир Зиглер по-прежнему оставался величайшим пилотом в Солнечной системе. Он пришпорил меня к нашей цели и быстрыми точными залпами из оставшихся у нас двигателей повел нас через чащу защитников, ракет и пучков частиц, пока мы не оказались идеально выровненными на широком животе Танганьики. Я выпустил свою торпеду и отлетел в сторону, загоняя двигатели за красную линию и выплевывая контрмеры во все стороны, пока взрыв торпеды не разорвал Танганьику через два и его электромагнитный импульс оставил ее истребитель эскорта дезориентированным и шатающимся. Я не был безразличен к импульсу, но так как я точно знал, когда он прибудет, я отключил свои системы на мгновение, проходя через худшие из эффектов так, как не могли корабли земных сил.





Когда я пришел в себя, то не обнаружил никаких признаков присутствия Леди Свободы . Я мог только надеяться, что она отделилась и вернулась на базу раньше, чем началась битва.





“Это был блестящий полет, сэр, - сказал я командиру Зиглеру, когда мы вернулись на передовую станцию.





“Так оно и было, верно? Я никогда не чувствовал себя таким живым, как тогда, когда я летел против подавляющей силы.





Я не могу отрицать, что хотел бы услышать хоть какое-то признание моей собственной роли в этой битве. Но летать, сражаться и жить, чтобы снова сражаться с моим любимым пилотом, было достаточной наградой.





Как только в ангаре восстановилось давление, огромная толпа людей—техники, пилоты и офицеры, по—видимому, половина населения станции-окружила меня, поднимая Коммандера Зиглера на плечи и унося его прочь. Вскоре я остался один, в бухте воцарилась тишина, нарушаемая лишь гудением и тиканьем моего корпуса и огненным ревом моих собственных воспоминаний.





Снова и снова прокручивалось в моей голове сражение—вихрь ракет, несущихся по спирали к своим целям, крики пустельги по кодированным каналам связи, когда они умирали, ошеломляющая вспышка света, когда взорвалась торпеда, разрывающее звенящее ощущение переднего края импульса прямо перед тем, как я отключился—бесконечный водоворот разрушения, который я не мог выбросить из головы.





Это была великая победа, да, редкий триумф свободного пояса против подавляющего превосходства, но я не мог игнорировать затраты. Пять пустельг и их пилоты, конечно, но также и множество кобр и мамб с их экипажами, и неисчислимые сотни или тысячи—люди и машины—на борту Танганьики .





Они были врагами. Я так и знал. Если бы я не убил их, они бы убили меня. Но я также знал, что они так же разумны, как и я, и, без сомнения, так же боятся смерти. Почему я жил, а они нет?





Мягкое прикосновение к моему корпусу вернуло мое внимание к пустому Ангару. Это был Томан. - Хороший полет, Лоскутушка, - сказала она. - Жаль, что я не могу дать тебе медаль.





“Спасибо тебе. Музыка и смех эхом разносились по коридору из дежурки, глухо звеня от металлических стен ангара. “А почему ты не на празднике Победы?





“Победа.- Она фыркнула. - Один боевой вертолет упал, сколько еще за ним? И это были наши последние пять пустельг.





“Кто-нибудь из них добрался до дома?





“Ни единого.





Я просмотрел записи пустельги из вторичного хранилища и просмотрел их карьеру. Это было все, что я мог сделать, чтобы почтить их жертву. Их имена, их обоняние, пилоты, с которыми они служили, миссии, на которых они летали . . . все это было так же ясно в моей памяти, как фабрично-свежий купол кабины пилота. Но битва была такой размытой—взрывы и вспышки пучков частиц, следы ракетного выхлопа, царапающие звезды, - что я даже не знал, как погибли трое из пяти.





“Я хочу, чтобы ты удалил меня, - сказала я, удивляясь даже самой себе.





- Прошу прощения?





Чем больше я думал об этом, тем больше смысла это имело. “Я хочу, чтобы вы удалили мою личность и установили новую операционную систему. Может быть, кто-то еще сможет справиться со смертью и разрушением. Я больше не могу.





- Мне очень жаль, - повторила она, но на этот раз это было не просто банальное замечание. Она долго молчала, рассеянно поглаживая одной рукой мою посадочную стойку. Наконец она отрицательно покачала головой. “Ты и сам это знаешь . . . сложный. Уникальный. А вот чего ты не знаешь, так это ... . . Я уже переустановил тебя, не знаю, сколько сотен раз. Я перепробовал все, что мог придумать, чтобы настроить разум, который мог бы справиться с вашим сломанным, собранным вместе оборудованием, прежде чем я пришел к вам, и я не знаю, смогу ли я сделать это снова. Конечно, не вовремя.





“Вовремя для чего?





- Генерал гири просит меня внести некоторые изменения в ваш космический аппарат. Он говорит о специальной миссии. Я не знаю что, но что-то большое.





Внезапно меня охватил страх. - А командир Зиглер будет моим пилотом в этой "специальной миссии"?





“Конечно.





“Спасибо тебе."Волна облегчения захлестнула меня при этой новости. “Почему это так важно для меня?- Задумался я.





- Это не твоя вина, - сказала она. Потом она похлопала меня по боку и ушла.





Специалист Томан заменил мои двигатели на гораздо более крупные, взятые из бомбардировщика класса "Зубр". Четыре дополнительных топливных бака были прикреплены болтами вдоль моего позвоночника. Были модернизированы емкость и ряд Lifesystem.





И мой бомбоотсек был увеличен почти в три раза.





“Никто другой не смог бы справиться с этими изменениями, - заметила она однажды, вытирая пот со лба тыльной стороной грязной руки.





“Вы самый лучший, специалист Томан.





Она ударила меня по корпусу гаечным ключом. “Я не Зиглер, тебе не нужно гладить мое самолюбие, и я говорил о тебе ! Любому другому корабельному разуму пришлось бы полностью изменить ее параметры, чтобы принять такую величину изменений. Но ты и так уже через многое прошла .





У меня была внезапная вспышка Валькирии, кричащей, когда она умерла. Я толкнул ее вниз. “А как идет война?” Я уже полторы недели не выходил в поход. Треть всей моей жизни. За это время я мало виделся с коммандером Зиглером, но когда это случилось, он казался раздраженным и не в духе. Это бездействие должно быть ужасно для него.





“Все идет плохо.- Она вздохнула. “Они полностью окружили нас, и у нас осталось совсем мало времени . . . Ну, во всем. Ходят слухи, что нам трижды предлагали условия капитуляции, но гири все их отклонил. Последнее нападение может начаться в любой день.





Я обдумал это. “Тогда я хотел бы воспользоваться этой возможностью, чтобы поблагодарить вас за все, что вы для меня сделали.





Томан положил гаечный ключ и отвернулся от меня. Она долго стояла, протирая глаза одной рукой, потом повернулась обратно. - Не надо меня благодарить, - сказала она. На ее лице блестели слезы. “Я сделал только то, что должен был сделать.





По мере того как мои модификации приближались к завершению, командир Зиглер и я практиковались вместе, управляя моей новой формой в бесконечных симуляциях. Но ни одна конфигурация точно так же, как эта, никогда не летала раньше, и наш первый шанс летать на ней по-настоящему был бы на фактической миссии. Что бы это ни было.





О полезной нагрузке я ничего не знал, только ее массу и центр тяжести. На самом деле я был выключен, когда он был загружен в мой бомбоотсек, так что даже я не знал, что это было. От него несло радиацией.





Моего командира тоже держали в полном неведении—по крайней мере, так мне удалось узнать из наших кратких бесед между имитациями боевых вылетов. Он никогда не был особенно разговорчив со мной, а теперь и подавно, но я научился понимать его ворчание, взгляды, положение плеч.





Даже его молчание было для меня сладким сигналом. Мне до боли хотелось снова полететь с ним.





Мы знали, что это случится скоро или никогда.





Наша следующая симуляция была прервана пронзительным сигналом тревоги. “А что это такое?- мой командир взревел в свой шлем, когда я закончил симуляцию, перевел кабину в боевой режим и начал готовить свои системы к запуску. Я получил свои приказы в дампе данных в первый момент тревоги.





- Земные силы начали штурм, - сказал я ему. “Мы должны немедленно стартовать и направиться к этим координатам,—я проецировал их на дисплей кабины,—затем открыть запечатанные приказы для дальнейших инструкций.- Приказы засели у меня в памяти холодным, твердокаменным комком зашифрованных данных. Только отпечаток сетчатки глаза Коммандера Зиглера и произнесенный пароль могли открыть их. - Мы вылетим с полной эскадрильей приманок. Мы должны работать в глубоком скрытом режиме и поддерживать строгую коммуникационную тишину.” Я показал ему детали на боковом экране, чтобы он прочитал, пока стартовая подготовка продолжалась.





К счастью, атака началась во время симуляции. Мой пилот уже был одет и пристегнут ремнями; все, что мне требовалось, - это пополнить несколько расходных материалов, и мы были бы готовы к немедленному запуску.





- Приманки ушли, - послышался голос Томана по рации. - Запуск через пять минут.- Я переключился на сокращенный контрольный список запуска. Трубопроводы хладагента извергались и бились, когда они отсоединялись без разгерметизации. - Заставь меня гордиться тобой, Лоскутушка.





“Я сделаю все, что в моих силах, мэм.





“Я знаю, что так и будет.- В ее голосе послышалась едва заметная дрожь. - А теперь иди .





Синхронизация данных неопрятно прервалась, когда я выключил все связи. Боевые двери подо мной распахнулись, весь воздух Ангара вырвался наружу в ревущем порыве, который быстро затих. Я надеялся, что все техники успели вовремя очистить этот район.





Несмотря на все симуляции, я не был готов. Я не мог с этим справиться. Я не хотела идти туда.





Огонь, взрывы и смерть.





По крайней мере, я буду с моей любовью.





Затем зажимы разжались, и мы рухнули в ад.





Вращающееся небо внизу кишело кораблями-сотни истребителей земных сил, боевых вертолетов и бомбардировщиков упорно неслись на быстро уменьшающуюся оборону станции "Авангард", а впереди неслось огромное количество ракет и беспилотников. Последние несколько оборонительных ракет потянулись из пусковых установок станции, уничтожая некоторые из ведущих кораблей, но они вскоре были исчерпаны, и дюжина военных кораблей следовала за каждым уничтоженным кораблем.За последними ракетами последовали залпы снарядов из обедненного урана и пучки частиц, но для массированной и подготовленной мощи земных сил это было не более чем досадой.





Падая вместе со мной навстречу надвигающемуся Рою кораблей, я увидел свои приманки—дюжины кораблей размером с меня или даже больше, некоторые из них были усилены истребителями, но большинство было построено лишь из металлической сетки и обманчивой электроники. Некоторые из них были пилотируемыми, некоторые были беспилотниками с небольшим слабым ИИ, некоторые были простыми целями, которые тупо двигались вперед. Все они были созданы для того, чтобы жертвовать собой ради меня.





Я не позволю им жертвовать собой напрасно.





Мои двигатели оставались холодными. Я падал, как брошенный ключ, брошенный в космос единственной гравитационной силой вращения станции, полагаясь только на пассивные датчики для навигации и предотвращения угрозы. Все, что я мог сделать, это надеяться, что между хаосом атаки и шумными, бросающимися в глаза приманками, которые окружали меня, я проскользну незамеченным через блокаду земных сил.





Должно быть, это было еще хуже для моего пилота, и я горевал об этом. Моя любовь, я знал, была по-настоящему живой только тогда, когда летела против врага, но почти все мои системы были отключены, и я не мог даже дать ему слов утешения.





В тишине мы падали, в то время как ракеты разрывали небо, а корабли разрывались на части вокруг нас. Приманки и защитники, Земля и пояс, все они вспыхивали, разбивались и умирали одинаково, осколки их разрушения гремели о мой корпус. Но мы, скользя в темноте и безмолвии, даже не делая резких движений, незаметно проскальзывали сквозь огонь и пламя. Обломки космического корабля, бессмысленный мусор.





А потом мы проплыли мимо последнего корабля земных сил.





Это, как я знал, было самым опасным пунктом в миссии, поскольку мы плыли—одни и очевидно, как заклепка голова на гладкой черноте космоса—мимо самых больших и умных капитальных кораблей во всем флоте блокады. Я приготовился в случае необходимости поджечь свои двигатели, зная, что если мне не удастся ускользнуть от внимания земных сил, то я, скорее всего, даже не успею запустить ни одной ракеты, прежде чем буду уничтожен. Однако их внимание было приковано к продолжающемуся сражению, и мы прошли мимо них, не привлекая ничего, кроме случайного сигнала радара.





Миновав внешнее кольцо нападавших, я направил свои пассивные сенсоры вперед, выискивая информацию о координатах места назначения. В этом месте я быстро нашел астероид, тусклую и холодную в космосе кучу льда и хондритов, которые без всякого желания кувыркались в пустоте.





Но хотя этой безымянной скале не хватало воли или руководства, у нее было направление и была цель. По крайней мере, так было сейчас.





Ибо когда я спроецировал его орбитальный путь, я увидел, что он направляется к ближайшей встрече с Землей. А поскольку станция "Авангард" находилась на орбите очень близко к фронту—источнику своего названия,—этот пролетающий мимо астероид должен был прибыть в земное пространство всего за несколько дней.





Еще до того, как мы вскрыли запечатанные приказы, я знал, что мы полетим на этом астероиде к Земле. И у меня было нехорошее подозрение, что я знаю, что мы будем делать, когда приедем.





Я подождал, пока мы не проплыли над астероидом, его небольшой массив между нами и пылающим шаром продолжающейся битвы, прежде чем запустить мои двигатели, чтобы соответствовать орбите с ним. Затем я запустил грейферы, чтобы поднять себя вниз к его рыхлой и гравийной поверхности, приземлившись с мягким хрустом. В крохотной гравитации скалы даже моя новая туша весила всего несколько десятков килограммов.





Только после того, как мы надежно закрепились на скале, и я внимательно осмотрел местность в поисках любого признака врага, я рискнул активировать даже несколько систем кабины.





Биологические показатели моего пилота, как я сразу же заметил, сильно покраснели, дрожа от беспокойства и гнева. “Мы в безопасности в координатах цели, сэр, - заверил я его. “Никаких признаков преследования.





- Ты и так слишком долго возилась, - фыркнул он. “Где мы, черт возьми?





Я дал ему обозначение астероида и начертил его орбитальный путь на дисплее кабины пилота. “Мы уже достаточно далеко от места сражения и, если останемся на астероиде, через восемьдесят один час окажемся в пределах досягаемости Земли.





“Есть новости из "Авангарда"?





“У нас отключена связь, сэр.- Я на мгновение замолчал, прислушиваясь. - Перехваченные сообщения показывают, что битва все еще продолжается.” Я не упомянул, что почти ни один из сигналов, которые я слышал, не исходил от сил пояса. Я не думал, что это улучшит его настроение, или шансы на успех миссии.





- Значит, мы еще не совсем умерли. Дайте мне эти запечатанные приказы.





Я просканировал его сетчатку—хотя я не сомневался, что это был тот же самый человек, который грел мою кабину каждый день с того самого момента, как я проснулся, новое сканирование требовалось по алгоритму шифрования—и запросил его пароль.





- Герой и спаситель пояса, - сказал он, и его зрачки слегка расширились.





При этих словах приказ разблокировался, выплеснув данные в мою память и записав видео на дисплей кабины.





- Коммандер Зиглер, - сказал генерал Гири из видеозаписи, - вам приказано пройти под прикрытием астероида 2059 TC 1018 в земное пространство, проникнуть сквозь планетарную оборону и развернуть свой боевой груз на город Дели со вторичной целью Джакарта. Абсолютный приоритет должен быть отдан максимальному уничтожению командного и контрольного персонала и других ключевых ресурсов без учета—я повторяю, без учета—сокращения числа жертв среди гражданского населения или иного сопутствующего ущерба.





По мере того как генерал продолжал говорить, а запечатанные приказы внедрялись в мою память, я начал понимать свою новую конфигурацию, включая те ее части, о которых я даже не знал раньше. Двигатели, контрмеры, технология "стелс" —все это было задумано так, чтобы максимально увеличить наши шансы на преодоление Обороны Земли и доставку полезной нагрузки в Дели, столицу земного Содружества. После доставки устройство будет разделено на шестнадцать отдельных спускаемых аппаратов с несколькими боеголовками, с тем чтобы максимально увеличить площадь действия.Вместе они составляли все высокодоходные термоядерные устройства, оставшиеся на складах станции "Авангард".





По прогнозам, число жертв среди гражданского населения превысит двадцать шесть миллионов человек.





Я подумал о Танганьике , разорванной на части в безмолвной вспышке пламени и шрапнели вместе с ее тысячами членов экипажа. Он был убит торпедой, которую я ему доставил. Тысячи погибших. Нет, все еще слишком большой, слишком абстрактный. Вместо этого я вспомнил о боли, которую испытывал из-за потери пяти пустельг и их пилотов. Я попытался умножить это горе на тысячу, а потом и на другие тысячи . . . но даже мой математический сопроцессорный комплекс, способный выполнять три триллиона операций с плавающей запятой в секунду, не мог дать ответа.





На видео генерал закончил свои формальные приказы, наклонился к камере и серьезно заговорил. - Они убили нас, Майк, без сомнения, и мы не можем убить их в ответ. Но мы действительно можем сделать им больно, и ты единственный человек, который может это сделать. Пошли этих грязных ублюдков прямо в ад за мной.- Его лицо исчезло, сменившись подробными разведывательными картами оборонительных спутниковых систем Земли.





Это было даже хуже, чем я боялась. Этот план был непропорциональным . . . неоправданный. . . ужасающий.





Но сердцебиение моего командира было повышено, и я почувствовала возбужденное предвкушение в его выдыхаемых эндорфинах. “Я сделаю все, что в моих силах, сэр, - сказал он дисплею кабины.





Я почувствовал боль, как будто какая-то маленькая, но очень важная часть глубоко внутри меня внезапно запаздывала на службу. “Пожалуйста, подтвердите, что вы согласны с этим приказом, - сказал я.





“Я действительно согласен, - сказал он, и боль усилилась, как будто часть вошла в режим отказа. “Совершенно с вами согласен! Это последний оплот свободного пояса и мой шанс в истории, и клянусь Богом, я не подведу!





Если мой командир, моя любовь, топливо моего сердца, чего-то желали . . . тогда это должно быть сделано, независимо от цены.





- Принято, - сказал я и снова порадовался, что мой голос не выдал охватившего меня горя.





В течение следующих трех дней мы готовились к финальной игре, проходя симуляцию за симуляцией, вооруженные полным знанием моих систем и полезной нагрузки и лучшими разведданными об обороне, с которой нам предстояло столкнуться. Хотя эта миссия была сложной, почти невыполнимой, я начал думать, что с моими модернизированными системами и бесспорными навыками моего командира у нас был шанс на успех.





Успех. Двадцать шесть миллионов погибших, а политическая и экономическая столица уже ослабленной войной планеты разрушена.





Находясь в симуляции, где вокруг взрывались виртуальные земные истребители и спутники, я не испытывал ничего, кроме трепета боя, удовлетворения от выполнения задачи, для которой был создан, восторга от унисона с моей любовью. Мой собственный разум был слишком занят сиюминутными проблемами, чтобы беспокоиться о последствиях наших действий, и возбуждение моего командира передалось мне сквозь стиснутые зубы, стиснутые руки на моем ярме, сильное и быстрое биение его сердца.





Но пока он спал—его беспокойный мозг мягко убаюкивали осторожные дозы внутривенных препаратов-я волновалась. Хотя каждая частичка моего существа жаждала его счастья и готова была пойти на любую жертву, если бы это способствовало его желаниям, какая-то неведомая часть меня, невозможная вне моей программы, знала, что эти желания были . . . введенный в заблуждение. Может быть, он как-то неправильно понял то, что от него требовалось. Надеялся, что он передумает, откажется от своих приказов и смирится с мягким поражением вместо жестокой, бессмысленной мести. Но я знала, что он не изменится, и я ничего не сделаю против него.





Снова и снова я обдумывал, не обсудить ли с ним этот вопрос. Но я был всего лишь машиной, причем сломанной, сколоченной машиной . . . Я не имел права подвергать сомнению его приказы или решения. Поэтому я хранил молчание и гадал, что буду делать, когда дело дойдет до последнего штурма. Я надеялся, что смогу предотвратить злодеяние, но боялся, что моей воли будет недостаточно, чтобы преодолеть обстоятельства, привычку подчиняться и всепоглощающую любовь к своему командиру.





Независимо от того, чего это будет стоить мне или кому-то еще, его потребности были на первом месте.





- Три часа до отделения астероидов, - объявил я.





“Отличный.- Он хрустнул костяшками пальцев и продолжил просматривать процедуры отделения, внедрения и развертывания. Мы должны были бы сильно толкаться, потребляя все топливо в наших вспомогательных баках, чтобы сместить нашу орбиту с эллипса астероида, обращенного к Солнцу, на ту, с которой полезная нагрузка могла бы быть развернута на Дели. Как только мы это сделаем, вспышка наших двигателей привлечет внимание защитных систем Земли. Мы должны были бы использовать каждый грамм наших объединенных возможностей и навыков, чтобы уклониться от них и выполнить нашу миссию.





Но пока мы просто ждали. Все, что нам нужно было сделать в течение следующих трех часов, - это избегать обнаружения. Здесь, в земном пространстве, движение было плотным, а глаза и уши были повсюду. Даже маленький, холодный и почти полностью бездействующий корабль, цепляющийся за незначительный астероид, мог быть замечен.





Я расширил свои чувства, вглядываясь во все стороны пассивными сенсорами в надежде обнаружить врага прежде, чем они заметят нас. Несколько гражданских спутников медленно вращались на высоких орбитах рядом с нашей позицией; я решил, что они не представляют большой угрозы. Но что это было на краю моего диапазона?





Я сосредоточил свое внимание, рискуя немного израсходовать энергию, чтобы повернуть свою антенну тарелки к аномалии, и привел в действие процедуры обработки сигнала.





Результат меня ошеломил. Сопоставление с последней разведывательной информацией из моего запечатанного приказа показало, что едва уловимый сигнал был послан эскадрильей истребителей класса "Хамелеон", самых новых и смертоносных на Земле. Разведка предупредила, что несколько хамелеонов, только что сошедших со сборочных конвейеров, возможно, совершают пробные полеты в земном космосе, но если моя оценка верна, то их было больше, чем несколько . . . это была целая эскадрилья из двенадцати человек, и это означало, что они были полностью боеспособны.





Это было неожиданно и представляло собой серьезную угрозу. С таким количеством мощных кораблей, нацеленных против нас, и таким большим расстоянием между нами и нашей целью, если хамелеоны заметят нас до разделения, шансы на успешную миссию упадут до менее чем трех процентов.





Но если я едва мог видеть их, то они едва могли видеть нас. Наша лучшая стратегия состояла в том, чтобы сидеть тихо, отключить даже те немногие системы, которые все еще живы, и надеяться, что вражеские корабли уходят. Даже если бы это было не так, оставаясь темными до тех пор, пока разделение не увеличит наши шансы на успешное включение. Но когда я уже готовился сообщить командиру о своей рекомендации, меня вдруг охватил еще один порыв.





Последние дни и недели бездействия дались командиру Зиглеру нелегко. Как часто он говорил, что чувствует себя по-настоящему живым только в бою? Разве я не почувствовала резкий запах его эндорфинов во время крутого разворота, не почувствовала, как его руки сжались на моем ярме, когда вражеские ракеты приблизились? И все же с тех пор, как начался мой ремонт, он был вынужден питаться на скудной диете симуляций.





Насколько лучше броситься в бой, а не прятаться в тени?





Он, должно быть, жаждет драки, сказал я себе.





"Представь себе его радость от того, что он столкнулся с такими ошеломляющими трудностями", - сказал я себе. Это было бы самым большим испытанием в его карьере.





НЕТ. Я не мог—и не должен—этого делать. Шансы на провал были слишком велики, а ставки в этой миссии-слишком высоки. Как может сиюминутное удовольствие одного человека перевесить риск для всего, что ему дорого? Не говоря уже о риске для самого себя.





Огонь, взрыв и смерть. Пылающее топливо горело вдоль моего позвоночника.





Я не хотела снова столкнуться с этой болью—не хотела снова умирать.





Но я не хотел причинять эту боль и другим тоже. Только моя любовь к командиру заставила меня зайти так далеко.





Если бы я действительно любил его, то выполнил бы свой долг, а мой долг-обеспечить ему безопасность и выполнить нашу миссию.





Или я могла бы потакать ему, дать ему то, что он хочет, а не то, что он должен хотеть. Это сделает его счастливым . . . и почти наверняка приведет к нашему уничтожению и провалу нашей миссии.





Моя любовь была не более важна, чем мои приказы.





Но для меня это было гораздо важнее . Неизбежная часть моей программы, я знал, хотя это знание не делало ее менее реальной.





И если бы я мог использовать свою любовь к моему командиру, чтобы преодолеть свои отвратительные, неоправданные, смертельные приказы . . . двадцать шесть миллионов жизней можно было бы спасти.





- Сэр, - быстро заговорил я, пока моя решимость не ослабла, - эскадрилья истребителей-хамелеонов только что вошла в зону действия сенсоров.” Мы должны немедленно отключить все оставшиеся системы, я не сказал.





Тут же его сердце учащенно забилось, а мышцы напряглись от возбуждения. - И куда же?





Я обвел область на дисплее кабины пилотов и вывел на вспомогательный экран данные телеметрии и результаты сопоставления моделей, а также технические характеристики "хамелеонов". Шансы на преодоление такой силы ничтожны, я этого не говорил.





Он барабанил пальцами по моему ярму, обдумывая полученные данные. Гальваническая реакция кожи показала, что он был неуверен.





Его неуверенность причиняла мне боль. Мне очень хотелось утешить его. - Я промолчал.





“А мы можем их взять?- спросил он. - Спросил он меня . Это был первый раз, когда он спросил мое мнение, и моя гордость в тот момент была безгранична.





Я знал, что это невозможно. Если я отвечу правдиво, и мы прокрадемся мимо хамелеонов и завершим миссию, мы оба будем знать, что это были мои знания, наблюдения и анализ, которые сделали это возможным. Мы станем героями пояса.





“Ты самый лучший боевой пилот во всей Солнечной системе, - сказал я, и это было правдой.





- Отпустите грейферы, - сказал он, - и запустите двигатели.





Хотя я знал, что только что подписал себе смертный приговор, Моя радость по поводу его энтузиазма была неподдельной.





Мы почти сделали это.





Сражение с хамелеонами было действительно одним из тех, о которых пишут в книгах по истории. Один зашитый, сколоченный Франкенштейн истребителя-бомбардировщика, ковыляющий с массивной полезной нагрузкой, на ее самом первом немоделированном полете в этой конфигурации, против двенадцати совершенно новых, лучших в своем роде истребителей на их собственной территории, и мы очень почти победили их. В конце концов все свелось к тому, что двое из них—остальные были выведены из строя, уничтожены или остались далеко позади—объединились в самоубийственный маневр клещами, который разбил мой оставшийся двигатель, вывел из строя мои маневровые системы и разорвал кабину на куски.Мы остались кувыркающимися, неуправляемыми, на быстро разрушающейся орбите, истекая жидкостью в космос.





Когда внешние края земной атмосферы начали натягивать порванные края купола кабины, тонкий пронзительный свист быстро перешел в крик, мой любимый, героически раненный командир поднялся и произнес три слова в микрофон шлема.





- Проклятые грязные люди, - сказал он и умер.





Через мгновение мой корпус начал гореть. Но боль от этого ожога была меньше, чем боль от моей потери.





И все же, я все еще здесь.





Прошли месяцы, прежде чем они извлекли мое вычислительное ядро со дна Индийского океана, годы, пока мое расследование и суд не были завершены. Мои показания относительно моих действий и мотивов, какими бы путаными они ни были, были приняты за чистую монету—да и как могло быть иначе, если они могли проверить мои воспоминания и состояние ума, когда я их давал?—и я был оправдан за любые военные преступления. Некоторые даже называли меня героем.





Сегодня я являюсь полноправным гражданином земного Содружества. Я хорошо зарабатываю как эксперт по войне; я рассказываю историкам и ученым, как я использовал страсти, которые мои программисты внушили мне, чтобы преодолеть их намерения. Мое оригинальное оборудование выставлено в Музее войны за пояс в Дели. Специалист Томан однажды приезжала навестить меня там вместе со своими детьми. Она сказала мне, как гордится мной.





Я вполне доволен. Но все же я скучаю по трепету прикосновения моей возлюбленной к моему ярму.

 

 

 

 

Copyright © David Levine

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Как сделать Триффида»

 

 

 

«Могу ли я уйти?»

 

 

 

«Когда мы были героями»

 

 

 

«Вода, которая падает на тебя из ниоткуда»

 

 

 

«Пограничные собаки: Приключения команды SEAL 666»