ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Вакулла Спрингс»

 

 

 

 

Вакулла Спрингс

 

 

Проиллюстрировано: Гэри Келли

 

 

#ИСТОРИЧЕСКИЕ     #МАГИЧЕСКИЙ РЕАЛИЗМ

 

 

Часы   Время на чтение: 125 минут

 

 

 

 

 

Вакулла Спрингс. Странный и неизвестный мир. Это секретное сокровище находится в джунглях северной Флориды. В его непостижимых глубинах множество любопытных существ оставили запись своего прихода, своей борьбы за выживание и своего окончательного конца. Через двадцать пять тысяч лет после того, как они исчезли с лица земли, под кажущейся спокойной поверхностью лагуны были найдены кости доисторических мастодонтов, гигантских броненосцев и других первобытных монстров. Посетитель этого волшебного места попадает в вечный мир тайн.


Автор: Эллен Клагес и Энди Дункан

 

 





1.





тайное сокровище





“Ну вот и ты, Майола. Верджи Джексон поднял голову с крыльца охотничьего домика на опушке соснового леса, размахивая бумажным веером с выцветшим изображением Иисуса. “Мне нравится умирать на такой жаре, в ожидании.





“Я же тебе говорила, - сказала Майола Уильямс. “Я помогала мисс Грин закрыть школу на лето.





“Ты же сказал, что будешь дома около полудня. Уже почти два часа ночи.





Майола пожала плечами: “Мы разговорились, и я потерял счет времени.- Она переложила стопку книг с одного бедра на другое. - Давай я поставлю их в дом, и мы сможем пойти куда-нибудь в более прохладное место. Я не задержусь ни на минуту.





“А зачем она тебе летом домашнее задание дает ?





“Это не домашнее задание. Просто несколько книг, которые она одолжила мне почитать.





- Какого рода?





- Из тех, что преподают в школе "а&м".”





Верджи закатила глаза. “Я хочу бросить школу, а ты всегда просишь еще. Я не вижу в этом никакого смысла.





“Ну. А как насчет этого?- Майола взяла верхнюю книгу из стопки и подняла ее так, чтобы Верджи не мог до нее дотянуться.





“Их глаза следили за Богом, - медленно проговорил Верджи. “Это всего лишь изучение Библии.





“Нет. Это же рассказ-Роман.





Верджи снова принялась обмахиваться веером. - Сделай вид.- Она покачала головой.





“Но послушайте меня.- Майола показала мне заднюю крышку. - Написана настоящей цветной женщиной. Она тоже из Флориды.- Она осторожно положила книгу поверх остальных и вошла в дом, захлопнув за собой шаткую сетчатую дверь.





Она вернулась через несколько минут. “Давай пойдем к раковине Чероки. Я весь вспотел,и плавать было бы очень приятно.- Майола любила плавать больше всего на свете, кроме чтения, и прошла уже почти неделя с тех пор, как она смогла освободиться от всех тягот и сидячих болей.





- Э-э ... Мои братья ушли туда, и Люк Каллен с ними. Этот мальчик злой как мешок а'знейки.





- Совершенно верно. Тогда как насчет реки? До нижнего моста осталось всего десять минут.





“На этой неделе я уже не могу плавать. Я получил свои месячные.





“О.- С этим не поспоришь. Майола на минуту задумалась. - Вот что я тебе скажу. Мисс Грин дала мне двенадцать центов за помощь в уборке. Я положил все это в свою копилку, за исключением одного индийского пенни—это удача, и я положил его прямо в свой ботинок, так что он будет следить за мной. Но я думаю, что могу потратить пять центов, чтобы сходить в магазин Гэвина и купить нам RC-колу из холодильника. Это почти так же круто, как плавать.





“Давайте тоже возьмем губеров.- Верджи натянула на себя пару белых кедов без шнурков.





- Даже не знаю. Это еще один никель.





“А ты копишь деньги на колледж. Я знаю. Я знаю. Я слышал о твоей грандиозной мечте с тех пор, как Миз Грин засунула жучок тебе в ухо. Но это мое угощение.- Верджи сделал паузу, чтобы убедиться, что Майола уделяет ей должное внимание. “У меня есть целый четвертак.





- Как же так?- Верджи никогда ничего не делал, если это можно было как-то обойти.





- Оделл Уоткинс. Он вроде как влюбился в меня, и он нашел себе работу в Спрингсе, гребя белых людей на реке. Он показывает им спящего аллигатора и несколько старых костей глубоко под водой, и они наклоняются .- Она подняла монету с довольной улыбкой.





Майола была невысокого мнения об Оделле, но холодная содовая не была поводом для беспокойства, поэтому она просто кивнула, и они направились вниз по песчаной дорожке к Шейдвилл-Роуд. Это была высокая стройная девушка с длинными мускулистыми ногами. Верджи была на голову ниже и покачивалась на ходу, вся в бедрах и изгибах. Подошвы ее кедов расклеились, и когда они ударились о гравий, раздался звук хлопка-скрип-скрип.





“Сначала мне нужно купить пару туфель, которые еще кто-нибудь не износил.





“Вы могли бы сэкономить четвертак Оделла.





“Это еще зачем? Сегодня мы хотим пить, - сказал Верджи.





Обочины дороги были неглубокими, заросшими сорняками канавами, в которых прыгали кузнечики и жуки-чиггеры, и там не было ни одной машины, так что они пошли по центру. К тому времени, как они прошли несколько сотен ярдов под палящим июньским солнцем, Майола почувствовала, как тонкий хлопок ее платья прилипает к спине, влажный, как будто она стирала его изнутри.





Однокомнатный побеленный магазин стоял на перекрестке дорог, его жестяная крыша и ярко-красная вывеска Coca-Cola блестели на солнце. Внутри было темно и прохладно, пахло солеными огурцами и сладкими лунными пирогами. У прилавка стоял мужчина в комбинезоне и говорил громче, чем требовалось для вежливого разговора.





“Ты думаешь, что только потому, что Рузвельт зашел в третий раз, мы тут электричество спустим? С таким же успехом можно желать в одной руке и плевать в другую.- Он с ворчанием перебросил через плечо мешок картошки. - Иногда мне кажется, что у тебя крыша поехала, Фрэнк Гэвин.





Хозяин магазина проводил его взглядом и повернулся к Верджи. “Чем я могу вам помочь, юная леди?





- Два стакана виски и пачку соленого арахиса, - сказала она, кладя четвертак на грубый прилавок. Майола заметила, что в обмен она получила десятицентовик ртути. Это тоже была удача.





Майола поставила орешки на подоконник, целлофановая пленка сморщилась и прилипла к ее потной ладони, прежде чем она погрузила всю свою руку в оцинкованный ящик со льдом у двери. Ее рука сразу же сомкнулась вокруг бутылки с содовой, но она держала ее там достаточно долго, чтобы ее кожа помнила, что такое холод. Когда Верджи, в свою очередь, издала звук "моя очередь", она вытащила его и открыла крышку бутылки с церковным ключом, который висел на бечевке у двери.





Снаружи они сидели в тени навеса крыши, на ящике с трафаретной надписью MOBILGAS. Майола обхватила рукой горлышко бутылки, сделав воронку, и Верджи высыпала туда половину пакетика арахиса. Один за другим они вспенивали пузырьки, пока не утонули, а потом вся бутылка превратилась в пену-арахис, плавающий обратно в сладкой соленой жижице. Тот первый глоток был почти на небесах.





- Оделл пригласил меня на танцы в следующую пятницу, - сказала Верджи, когда ее содовая почти закончилась.





Майола доедала свой арахис, наклонив бутылку и постучав по дну, чтобы достать самый последний, так что прошла минута, прежде чем она смогла ответить. - А где же схватки?- Весть о танцах довольно быстро распространилась по их маленькому городку, но она не услышала ни звука.





- Купер. - Верджи позволила этому слову повиснуть в воздухе.





- Верджи Джексон!- Майола уронила свою бутылку прямо на землю. - Купер-это всего лишь притон для джуков.





- Это я знаю.- Теперь она улыбалась, как кошка, которая съела канарейку.





“Но вы же приняли этот обет в воскресной школе, как и я, - сказала Майола и услышала в своем голосе раздражение.





“То, что я собираюсь танцевать, еще не значит, что я должен пить.





"Но она это сделает", - подумала Майола. Верджи приближалась к дикости и запретным плодам с тех пор, как начала превращаться из ребенка в женщину. “У твоего папаши будет припадок, он слышал, что ты была где-то рядом с этим местом.- Она поежилась, несмотря на жару. Преподобный Джексон был адским огнем для грешников.





“Он ничего не услышит. Я скажу ему, что останусь у тебя ночевать. И я это сделаю. Но только очень поздно. Если я оставлю свое церковное платье с вами, приходите в воскресенье утром, я могу ходить в сияющем ярком и полном духе, а-люди.





“Ты спрашиваешь или говоришь мне?- Майола скрестила руки на груди и постаралась придать себе устрашающий вид.





“Ты мой друг?





“Да. Но, Верджи. Джук-Джойнт могучий—”





“Я уже ухожу.- Верджи подняла руку. Она встала и действительно выглядела устрашающе. Затем она улыбнулась, сладко, как сахарная пудра, и так же полно воздуха. - Да ладно тебе. Сделай мне это маленькое одолжение, и я думаю, что смогу отплатить тебе тем же.





“Мне не нужна никакая милость.- Майола взяла свою бутылку с содовой и поставила ее в ящик, чтобы сержант забрал ее обратно.





“Ах вот как? А что бы ты хотел добавить к этой копилке? Три доллара в неделю.





- Три доллара ?” Это было почти столько же, сколько зарабатывал ее брат Чарльз, когда рубил рябину для Сент-Джо. Тяжелая работа. Она прищурилась и пристально посмотрела на Верджи. “Ты сама вляпалась в какую-то неприятность?





Верджи отрицательно покачала головой. “Это не имеет ко мне никакого отношения. Оделл сказал, что они ищут девушек для работы в лодже на источниках.





- Делаю что?





“Работа на кухне. Уборка комнат. Может быть, и какая-нибудь официантка тоже. Впрочем, я об этом ничего не знаю. Белые люди не очень заботятся о том, кто делает их еду, но, похоже, они очень разборчивы в том, кто ставит ее на стол.





- Три доллара в неделю? - Ты уверен?- Майола действовала быстро, как будто считала цифры в уме. Занятия в школе возобновились только в середине сентября. Три месяца было двенадцать недель было-тридцать шесть долларов! Это более чем утроит ее копилку, а она копила на это уже больше года.





- Мы легко можем это выяснить.- Верджи указал на лес, который тянулся за магазином. “Мы поедем по лесовозной дороге, до Родников всего две-три мили, и там почти сплошная тень.





Майола немного посидела неподвижно. Она любила подумать о чем-нибудь, составить план, прежде чем отправиться в путь. Не то что Верджи. Но если бы они нанимались на работу в "Спрингс" и слух об этом распространился, то эти вакансии исчезли бы быстро, как кукурузный хлеб с тарелки голодного человека. Это не помешает спросить. Она коротко кивнула, и они направились на восток, к деревьям.





Большинство девочек, выросших в Шейдвилле, знали сосновые леса так же хорошо, как и свои собственные кухни—змеиные места, за которыми нужно следить, короткие пути, плавательные отверстия и раковины, задние пути во все стороны. Так что прошло всего несколько минут, прежде чем Верджи остановилась у узкого пролома в густой зеленой стене, и они сошли с жесткой травы и исчезли из виду.





Тропинка была такой узкой, что им пришлось идти гуськом, смахивая ползучие лозы и колючие ветки, которые грозили перекрыть весь путь, по которому они шли. Насекомые гудели, жужжали и щелкали вокруг них, как тысяча крошечных новогодних шумоподавителей. Солнце было лишь воспоминанием над непроницаемым навесом, но воздух казался густым и спертым, как будто он собирался сменить свое имя на пар.





Верджи шлепнула ее по руке, потом по ноге, а после третьего шлепка отвязала платок от шеи и обернула его вокруг головы.





“И это поможет?- Спросила майола.





“Возможно. Мама использовала какой-то новый вид масла для волос, когда гладила меня на этой неделе, и я думаю, что скитерам это нравится.- Она завязала платок сзади узлом. - У меня духи пахнут цветами, наверное.





Тропинка заканчивалась длинной, широкой полосой, идущей на север через заросли, достаточно широкой для фургона. Посередине, насколько хватало глаз, пыльно-зеленый куст травы и сорняков делил песок на две части, обрамленные следами колесных Колей.





Теперь идти было легче, и они шли бок о бок, сосновые иголки и сухие листья разбросаны под ногами, невидимые птицы кричали с деревьев. Чи-чи-чи. Йип-Йип-Йип-Йип. Хи-и-и. Хи-и-и. Кривые кустарниковые дубы и длиннолистные сосны выстроились вдоль дороги, стволы сосен были прямыми и голыми, как карандаши, широкие листья дубов не совсем сцеплялись над головой, так что земля была испещрена пятнами солнца и тени. Раз или два Майола чувствовала, как по коридору пробегает ветерок, шепча листья друг о друга и охлаждая ее почти до предела комфорта.





- Погоди, - сказала она после того, как они пятнадцать минут шли в молчаливой компании. “Я пойду возьму жвачку. Хочешь кусочек?





“Это было бы прекрасно.





Майола перешагнула через корни и низкий кустарник, избегая ярко-зеленых трио ядовитого плюща, и вышла на поляну в нескольких ярдах. Кора сосен была разрезана, обнажая сырое желтое дерево, блестящее от капель смолы. Узкие полосы жести образовывали неглубокие V-образные желоба, сложенные одна на другой, в нескольких дюймах друг от друга, как угловатая колонна Чеширских кошек. Ничего, кроме улыбок.





Это была старая жвачка, где лесные наездники, такие же, как ее отец, когда-то пускали кровь из сосен для скипидарных перегонных кубиков. Майола остановилась у большого, как ее талия, дерева. На уровне глаз висел глиняный горшок, края которого блестели от засохшего сока. Она вытащила комок липкой янтарной смолы из пореза над кастрюлей и покатала его по ладони, пока он не стал размером с купленный в магазине шарик жвачки. Она сунула его в рот, наслаждаясь чистым сосновым привкусом между зубами, а затем сделала второй для Верджи.





Ее затылок покалывало, и она почувствовала, что за ней наблюдает не Верджи, а кто-то другой. - Она огляделась вокруг. Там, наверху,в тенистой темноте между ветвями деревьев, на нее смотрело существо с маленькими черными глазками. Наверное, просто опоссум. Но это было не совсем похоже на лицо опоссума, и разве эта лапа не была больше похожа на руку? Майола пошарила пальцами ног, чтобы убедиться, что ее Пенни все еще там, где он должен был быть, и быстро вышла из жвачки.





Они пробыли на тропинке еще минут двадцать, и весь мир стал узким, как туннель, с зелеными стенами по бокам и белым песком впереди. Затем в четверти мили перед ними появилась темная горизонтальная линия. Окружная дорога. Старый черный грузовик прогрохотал в поле зрения и снова исчез через две секунды.





- Почти приехали, - сказал Верджи. Она сняла платок и сунула его в карман.





- Довольно близко. Майола почувствовала, как внутри у нее все перевернулось. На самом деле я не испугался. Просто интересно, что будет дальше. К тому времени, как они добрались до дороги, она убедилась, что все пуговицы застегнуты, а воротник застегнут прямо, и потянула платье, потянув его так, что ткань немного размокла, и порыв ветра охладил влагу на ее пояснице.





Дорога была двухполосной, ровной и мощеной. Деревья отступили за канавы, и она снова увидела небо, бледно-голубое, безоблачное. Она посмотрела в обе стороны, затем пересекла комнату, смола была горячей даже сквозь подошвы ее туфель. В десяти ярдах слева была проселочная дорога, ведущая в Вакулла-Спрингс.





Родники были здесь уже много лет—миллионы, по словам учителя естествознания м-ра Монро. Он сказал, что когда-то здесь жили волосатые слоны, верблюды и броненосцы размером с "Шевроле". Майола считала, что эти животные реальны примерно так же, как рассказы ее братьев о привидениях и болотных червях, которые пожирают людей, которые бродят там, где им не следует, но ее дедушка сказал, что он плавал в Родниках, когда был мальчиком, поэтому они наверняка были старыми.





Она училась в пятом классе, когда ее дяди получили работу-копать землю, прибивать гвоздями доски и заливать цементом отель Мистера Болла. Почти все в округе так или иначе работали на Мистера Болла. Он управлял бумажной компанией, мельницей и ... —





Верджи протяжно и тихо присвистнула. - Святой Джо!- Она указала на ряд черных машин-новых машин, отполированных, как зеркала, так что их блеск слепил бы человека на жарком солнце.





- Богатые люди, - прошептала Майола. Неудивительно, что ему платили три доллара в неделю.





- Во всем графстве не так уж много богатых людей.





- Может быть, у Мистера Болла были гости из Таллахасси. Он знает много деловых людей, даже сенаторов, я полагаю. Они все богатые.





Дорога вела во двор перед домом, с его сверкающими белыми стенами и красной черепичной крышей. На стоянке машин было больше, чем Майола когда-либо видела в одном месте. В дальнем конце, уткнувшись носом во все стороны, стояла дюжина или даже больше грузовиков—пикапов и платформ для перевозки грузов, а одна из них была полностью закрыта, с решетками по бокам, похожими на коробку печенья для животных.





Обе девушки остановились, прячась за массивным дубом, и уставились на него, открыв рты. “Здесь происходит что-то важное, - сказала Верджи, и волнение в ее голосе соответствовало тому, что Майола чувствовала в тот же самый момент.





В округе Вакулла никогда не случалось ничего особенного.





Она только успела отдышаться и приготовиться пойти узнать, зачем они пришли, когда они услышали скрежет скрежещущего металла, который словно разрезал воздух надвое. Она смотрела, как белый человек в полосатой майке толкнул заднюю часть грузовика с клеткой, спустил рампу и сунул внутрь длинную крючковатую палку.





Майола чуть не проглотила жвачку, когда на флоридское солнце медленно, как на воскресной прогулке, вышел настоящий слон.





- Ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа!”





Долгий, завывающий крик пронзил тишину джунглей.





“Это же Тарзан!- Сказал мальчик. “Он собирается поплавать!- Мальчик схватил Читу за лапу, и они помчались по жесткой траве, пока не достигли берега могучей реки. Упавшее дерево лежало поперек ветки более высокого дерева, нависая над водой. Бой проворно, как молодая обезьяна, вскарабкался по крутому склону и встал рядом с отцом, оставив Читу внизу наблюдать за происходящим.





Тарзан стоял высоко над медленно текущей рекой, обнаженный, если не считать треугольной набедренной повязки, низко сидящей на бедрах, с ножом в ножнах на боку. Он был великолепным мужчиной, его густые волосы были длинными и темными, а кожа цвета меда. Он был готов к прыжку, каждый дюйм его гладкого мускулистого тела был гладким и гибким, как у животного, показывая с первого взгляда его удивительное сочетание огромной силы, гибкости и скорости. Его глубокие, задумчивые глаза изучали его царство.





Человек-обезьяна может быть незнаком с путями цивилизации, необразованным, по-детски озадаченным орудиями белого человека. Но это был его мир, и в нем он был самым хитрым, самым умным, самым уважаемым—и самым страшным—из всех существ. Король джунглей.





- Умгава!- сказал он мальчику. И не говоря больше ни слова—ибо он был немногословен—Тарзан сделал еще один шаг на ветку, согнул свои мощные ноги и встал прямо.—





- Снято!- завопил директор.





Джонни Вайсмюллер расслабился. Он на мгновение заглянул в кристально чистые воды Вакулла-Спрингс, затем похлопал маленького Джонни Шеффилда по плечу, и оба актера спустились по лестнице, скрытой от камер на дальней стороне дерева. Стоя на земле, его помощник помог ему надеть белый махровый халат, края которого были коричневыми от его полного тела макияжа. Вайсмюллер был таким же загорелым, как и любой другой мужчина в Голливуде, но Тарзан должен был быть безупречен.





- Мальчик пошел купаться?- спросил он.





Шеффилд покачал головой: “Мне надо делать уроки в школе. Правила профсоюза.





- Поплаваем завтра, - сказал Вайсмюллер и взъерошил свои светлые кудри.





Цветной мальчик перевез их через реку в киношный лагерь со складными парусиновыми стульями, палатками и сундуками с оборудованием. Вайсмюллер плюхнулся в кресло с трафаретной надписью "Большой Джон" и смотрел, как Маленький Джон бежит через ухоженную лужайку в домик для занятий.





Камеры были установлены на плавающей барже посреди реки. Позади них на ветке дерева стояли два двойника каскадеров, и по сигналу Торпа, режиссера, они нырнули головой вперед в глубокую прозрачную воду. Один из них дрогнул и издал громадный всплеск.





- Вот дерьмо!- сказал Торп. - Он повернулся к координатору по плаванию. - Нам придется снова стрелять, Ньют. Тарзан не брызгается, черт возьми.





“Можете сделать.- Ньют Перри подождал, пока два спасателя из Таллахасси подплывут к платформе. “Он снова этого хочет. На этот раз сделай запись чистой.





Младший из двух мальчиков ухмыльнулся. “По пятьдесят баксов за погружение, я пойду туда, куда он захочет.





- Просто обсохни и возвращайся наверх. Солнце уже почти скрылось за деревьями.





Джонни наблюдал за ними со своего стула. Даже с парусиновым зонтиком он чувствовал, как солнце припекает его спину. Самое время для холодного. Он подождал, пока камеры снова заработают, и увидел, как двое мужчин тащат большой деревянный ящик вдоль стены отеля, изо всех сил стараясь удержать его в вертикальном положении.





Крякнув, они опустили его на землю рядом с большой проволочной клеткой, стоявшей снаружи палатки. Вайсмюллер слышал сердитые крики, доносившиеся из ящика.





“А что там внутри?





“Обезьяны.- Мужчина открыл дверцу клетки и ткнул большим пальцем через плечо. “Там наверху еще два ящика. Черепахи и еще какие-то птицы. Кажется, попугаи.





Он натянул пару тяжелых перчаток, в то время как его напарник использовал лом, чтобы открыть крышку, расщепляя ее. Человек в перчатках схватил проворных маленьких зверьков за шкирки, когда они вылезли наружу, и швырнул их в клетку.





“Как ты собираешься отправить их обратно?- Вайсмюллер указал на разрушенный ящик.





“А мне и не надо. Одни джунгли ничем не отличаются от других. Мы просто отпустим их, когда съемки закончатся.- Он закрыл клетку, подергал ручку, чтобы убедиться, что она заперта, и направился обратно к отелю.





- Тихо на съемочной площадке!- прокричал в мегафон помощник директора.





Джонни снова повернулся к происходящему над рекой.





Следующий прыжок был скользким, как свист, почти так же хорошо, как он мог бы сделать сам. - Он расправил плечи. Он ненавидел саму мысль о двойнике-каскадере, но студия требовала этого. При двух тысячах в неделю он был слишком ценен, чтобы рисковать. Он взглянул на тридцатифутовую водолазную платформу над самой глубокой частью источника. Вчера днем Торп уехал на совещание, и Джонни провел целый час, ныряя туда снова и снова, счастливый, как ребенок. Остальные гости в лодже собрались вокруг, аплодируя.





Это тоже было нормально.





“Мы почти закончили?” он позвонил помощнику директора после того, как тот закричал, что его снимают!





“Да. Теряю свет.- Мужчина подошел поближе и посмотрел на часы. - Я должен напомнить Торпу, что через час он обедает с мистером Боллом. Пиджак и галстук для столовой.





И прямой вид через лужайку на платформу. Сегодня никакого ныряния. “Окей. Вайсмюллер встал, возвышаясь над другим мужчиной. “Я сейчас переоденусь и поеду в город.





- Торп говорит ... - он сделал паузу. — ... Он говорит, чтобы ты держал его в штанах и поменьше пил. Завтра у тебя будут крупные планы. Звонок в десять часов.





Джонни пожал плечами. - Тарзан хорошо повеселился.- Это была не его идея-снимать в засушливом графстве. Он перешагнул через путаницу кабелей и направился в свою комнату в сторожке. Распахнув халат, обнажив ноги, он бесшумно ступал по мозаичному полу вестибюля, почти так же бесшумно, как если бы был королем этих джунглей.





Двадцать минут спустя, приняв душ и побрившись, он вышел из лифта и оглядел богато украшенный кафелем вестибюль, его длинные волосы были гладко зачесаны назад и укрощены Брилкримом. Ему говорили, что расписанные вручную узоры на кипарисовых балках потолка были мавританскими, с небольшим оттенком Майя в стиле ар-деко, как у Граумана, но они напоминали ему амбары в Пенсильвании, голландской стране, где он вырос.





Он улыбнулся и зашагал по коридору к входной двери. Любому наблюдателю показалось бы маловероятным, что человек в хрустящей тропической рубашке с короткими рукавами и мятых полотняных брюках час назад раскачивался полуголым в первобытном лесу.





- Черный Паккард, - сказал он, бросая ключи цветному мальчику.





- Да уж.- Он развернул кабриолет, хром которого сверкал золотом в последних лучах заходящего солнца, и распахнул дверцу.





Джонни Вайсмюллер благодарно кивнул, бросил мальчику монету и сел за руль. Он вытащил из-под козырька солнцезащитные очки, надел их и вывел сверкающую машину на шоссе, ведущее на север, в Таллахасси. Двадцать миль отделяли его от восхищенных молодых студенток Флоридского колледжа для женщин. Хорошая ночь, чтобы быть кинозвездой.





"Вакулла-Спрингс-Лодж" был настоящим дворцом, затерянным в глуши, частным загородным клубом, окруженным со всех сторон аллигаторными болотами и сосновыми лесами. Ему было всего несколько лет, и он был построен, чтобы произвести впечатление. Снаружи белая штукатурка и терракота, выложенный плиткой вестибюль, ковры ручной работы и кованая железная лестница с цаплями и ибисами на балюстраде. В сувенирном магазине прилавок у фонтанчика с газировкой представлял собой цельный кусок мрамора семидесяти футов длиной, выбранный самим мистером Боллом за его мелкозернистый узор.





Это было самое красивое место, которое Майола когда-либо видела.





Сначала ее прогнали через парадную дверь, потом через боковую, и хотя она не увидела ни одного из обычных белых знаков отличия, она поняла это к тому времени, когда одна из посудомоек впустила ее на кухню. Он сказал ей, чтобы она поговорила с миссис Янси, указал сквозь жир, дым и грохот кастрюль, помешивающих воду, сквозь ужасную жару на лестницу, ведущую на нижний уровень, где, по крайней мере, было прохладнее.





Миссис Янси выглядела усталой. Она сказала, что отель был полон киношников, так что она нанимала, и сколько тебе лет, дитя?





- Шестнадцать, - сказала Майола и выпрямилась, чтобы показать свой рост. Она знала, что выглядит еще старше, но продолжала серьезно сжимать руки, чтобы они не дрожали от лжи. Просто маленькая ложь, потому что ей будет шестнадцать, после того, как школа снова начнет работать.





Миссис Янси кивнула и заставила ее подписать какие-то бумаги с ее настоящим полным именем, затем быстро провела ее по всему дому и сказала, куда она должна прийти завтра, чтобы переодеться в свою форму ровно в восемь утра. - Бенни Мей покажет тебе, что делать.





Когда Майола вышла из кухни, верджи стоял в тени дуба, росшего на противоположной стороне автостоянки. “Ты все понял?





“Я так и сделал. Уборка и складывание белья, как и дома.





- Разве ты не получаешь зарплату?





Майола улыбнулась: - Три доллара в неделю, как вы и сказали.





“Я же говорил тебе, что они были ... Шу-у-у!- Верджи вдруг замолчала, широко раскрыв глаза, и указала на дорожку перед домом. Под навесом стоял высокий мужчина в мятых белых брюках. “Это же Тарзан!- Взволнованно сказал верджи. - Настоящая жизнь Тарзана.





- Тарзан ненастоящий, - сказала Майола. “Он загримирован, прямо из книжки.- Она прикусила губу. - Эдгар Райс Берроуз, - сказала она и подумала про себя, что мисс Грин будет рада, если она вспомнит это полное имя.





“Ни то, ни другое. Я видела его фотографию в киножурнале в доме моей тети, в Джексонвилле. Это сам Тарзан, стоящий прямо там.





Майола смотрела, как мужчина садится в длинную блестящую машину и быстро уезжает. Кто бы он ни был, он был самым красивым белым парнем, которого она когда-либо видела. Когда пыль улеглась обратно, она сказала: "я пойду домой. Ты пойдешь со мной?





“Возможно. Оделл не уходит с работы раньше шести, но это должно быть уже близко. Давайте посмотрим, все ли он сделал, а потом он сможет пройти часть пути с нами.





Майола скорчила гримасу, но поскольку Оделл работал здесь только потому, что у нее была работа, а Верджи проделала весь этот путь, было бы невежливо не отплатить ей тем же.





Он стоял на причале, небрежно прислонившись к столбу, одетый в коричневую форменную рубашку с широким коротким галстуком. Его шляпа капитана лодки лежала на самом верху столба. С моря дул легкий ветерок, и в воздухе пахло зеленью, мхом, тростником и рыбой.





- Ну вот, - сказал Оделл, увидев Верджи. - Привет тебе.- Ему было почти двадцать лет, у него была медленная, мягкая манера говорить и взъерошенные волосы, которые снова начали загибаться после дневной жары. Струйка масла блестела на его шее.





Верджи шла так, что ее передняя часть торчала перед ним, и он замечал каждую ее черточку. - Привет, О-Делл.- Она на цыпочках подошла к нему, ступая маленькими шажками, как будто ей жали туфли, и он уже собирался обнять ее за талию, но вместо этого увидел Майолу и сунул руки в карманы.





- Добрый Вечер, Майола.





“Оделла.





Тогда никто не произнес ни слова, пока лягушка с плеском не спрыгнула с заросшего сорняками берега и не издала достаточно шума, чтобы разогнать наступившую тишину.





“Ты закончил здесь?- Спросил верджи. “Если так, то ты можешь проводить меня домой.





- Не сегодня, дорогая.- Оделл бросил в лодку плоский моток веревки. “На этой неделе мне каждый вечер приходится водить киношников в круиз на закате.- Он вытащил из кармана тряпку и стер невидимую пылинку с блестящих полей своей кепки.





“Когда ты возьмешь меня покататься на лодке?- Верджи выпятила губу в девичьей гримасе.





“Как-нибудь на следующей неделе. Я обещаю. Такая же красивая, как и любая картина в лунном свете.- Он улыбнулся, показывая все свои зубы, и начал говорить ей часть речи, которую он произнес для посетителей. - Источники вах-Кулла. Один из Раев природы .





Майола подождала с минуту, а потом сказала: - У меня дома есть кое-какие дела, Верджи.





“Я думаю, что это как раз вовремя.- Она слегка приподняла юбку, чтобы Оделл мог видеть ее голые колени, затем повернулась и пошла прочь от причала, шлепая подошвами своих кедов по влажному дереву. - Она зацепила локтем Майолу. - здесь больше нечего делать .





Майола выходила из дома каждое утро в семь часов и шла по Шейдвилл-Роуд через ущелье к Вакулла-Спрингс. Воздух был теплым, но солнце едва поднималось над деревьями, так что в основном это была тень, и она слушала, как просыпаются птицы и начинают свой день. Иногда она даже присвистывала в ответ. Ей очень нравился этот домик. Другие девушки на кухне и в прачечной были хорошими и показали ей, что делать. Они пели песни из радиоприемника, когда их никто не слышал, и рассказывали истории о киношниках хихикающим шепотом.





“Я несла обед вниз к тем людям из команды, - сказала Энни, - и один из мужчин приклеивал большие уши из гофрированной бумаги к этому слону. Я отдаю Стиву-это реквизитор-коробку для пикника и спрашиваю его, зачем он это делает? Знаешь, что он сказал?





Майола покачала головой:





“Он сказал, что это был индейский слон, и у них были очень маленькие уши. Но Тарзан, он живет в Африке, а у слонов там большие висячие уши. Поэтому они делают из него костюм. Костюм для слона!





Майола любит разразиться хохотом. - Киношники - это просто чокнутые.





Но работа была не слишком тяжелой. Не больше, чем она привыкла, имея четырех братьев и сестер. Это была просто работа по дому, для большего количества людей. Бенни Мэй сказала, что она быстрее усваивала привычную рутину любой девушки, которая у нее была раньше, что заставляло Майолу чувствовать себя хорошо внутри. На второй неделе она сама убирала комнаты, разворачивала хрустящие белые простыни, пахнущие цветочным мылом, вытирала все красивые гладкие раковины и комоды, вытирала пыль с верхушек ореховых шифоньеров, стараясь не сдвинуть ни одной щетки для волос или наручных часов, ни на дюйм.





У горничных отеля был двадцатиминутный перерыв на обед. Большинство девочек сидели за кухонной дверью, чтобы покурить и пофлиртовать с мальчиками. Но Майола обнаружила живую изгородь с другой стороны здания, где можно было посидеть в тени и немного почитать книгу, не опасаясь, что кто-нибудь побеспокоит ее. Время от времени она поднимала глаза и смотрела фильм "Люди играют в притворство".





У них было много причудливого оборудования—камеры и фонари, а также машины, названия которых она не могла себе представить. Некоторые из них были воткнуты в землю, а некоторые находились на большом плоту прямо в реке. Хозяин сидел на складном стуле под полосатым зонтиком и отдавал распоряжения второму хозяину, который кричал через большой красный конус. - Тихо на съемочной площадке!





У них была куча животных, которых она раньше видела только на фотографиях. Слон, конечно же, и черепаха Кутер размером с грузовую шину, и целая куча ярко-цветных птиц и маленьких коричневых обезьянок. Больше всего ей нравилась большая обезьяна по имени Чита, которая, должно быть, была очень умной. Он ходил вверх ногами на руках, кувыркался, корчил рожи, визжал и улюлюкал, как будто пробовал разговаривать с другими людьми. Ему нравилось прыгать на Мистера Тарзана, и Мистер Тарзан смеялся и брал его с собой на прогулку. Однажды она увидела, как Мистер Тарзан дал ему сигару покурить, как будто это был один из мальчиков.





Казалось, что каждый день мистер Тарзан затевает какую-нибудь шутку, пряча одежду одной дамы или кладя кусок мокрого мха на стул второго босса, а потом хохоча до упаду. Он был взрослым мужчиной-большим взрослым мужчиной-но иногда он вел себя совсем как маленький ребенок.





Может быть, потому что он был кинозвездой. У них разные представления о хороших манерах, решила Майола. Если не считать нескольких хорошеньких белых дам в купальных костюмах и мантиях, все актеры и команда были мужчинами. Некоторые из них были одеты так, как будто Флорида была настоящей Африкой, в круглые белые шлемы и рубашки цвета хаки с большим количеством карманов. Но остальные разгуливали в майках или вообще без рубашек и, казалось, ничуть не стеснялись появляться на людях в таком виде, даже перед дамами.





В среду, на второй неделе своего пребывания в охотничьем домике, Майола сидела под кустом и грызла кукурузный хлеб с сиропом, который ее мама завернула в вощеную бумагу для ленча. Она услышала громкий всплеск и громкие крики, оторвалась от книги и увидела трех цветных мальчиков, плывущих рядом с причалом. Дураки, подумала она. Весь отель был Джимом Кроу, и они собирались быть в мире неприятностей, прыгая в эту воду средь бела дня.





Затем она увидела, что мистер Тарзан плывет вместе с ними, окунает их под воду и ныряет вслед за ними. Она предположила, что все должно быть хорошо, если он хочет, чтобы они были там. Может быть, они играли в африканцев, как слон. В этом есть смысл, подумала Майола. Начнем с того, что большинство цветных людей родом из Африки.





Босс завопил: "режь!- а через минуту Мистер Тарзан и мальчики поднялись на причал. Двое из них плюхнулись на землю, как будто смертельно устали, но третий поднялся на лужайку и направился к питьевому фонтанчику рядом с раздевалкой, не более чем в пятнадцати футах от того места, где сидела Майола.





Она еще глубже забралась под листья, сделав себя невидимой, потому что это было уже настоящей проблемой.





И действительно, он как раз склонился над фонтаном, когда один из садовников, человек из Шейдвилла по имени Дэниел, оторвавшись от прополки клумбы, поднял голову и увидел его.





- Ты, мальчик! А ты убирайся оттуда!- Дэниел вскочил, очень быстро для такого крупного мужчины, и в два прыжка схватил мальчика за шиворот. - И что же ты там себе позволяешь, напившись оттуда?





Мальчик поднял глаза, и Майола затаила дыхание, увидев, что он совсем не цветной. Он был одним из спасателей из Таллахасси, который любил дразнить кухонных девушек, одетых в грим, как в шоу менестрелей.





- Он оттолкнул руки Дэниела. “Убери от меня свои грязные лапы, парень, - сказал спасатель громче, чем ему было нужно.





Дэниел отступил на шаг и через мгновение снял свою фетровую шляпу. Его лысая голова была темной и блестела от пота. - Извините, сэр. Я ничего такого не имел в виду."Дэниел два года учился в а&м, учился на учителя, пока его отец не потерял свою ферму, но когда надо было, он точно умел говорить на полевом жаргоне",-подумала Майола. Великан продолжал: “Я думал, что вы ... ну, я ... - он запнулся и сжал шляпу в руках.





В этот момент к ним подошел управляющий отелем Мистер Перри. “А что, есть проблемы?





Губы мальчика были плотно сжаты и гневно сжаты, но прежде чем он успел что-то сказать, Дэниел заговорил сам.





“Моя ошибка, Мист Перри. Я не узнал молодого джентльмена в этом гриме.





“А я думал, что он один из твоих парней и пьет там, где ему не следует?





- Да уж. - Заклино это. Я как раз собирался дать ему то, что-ибо, когда я увидел, что он был в правильном месте в конце концов.





“Хм.- Майола наблюдала, как Мистер Перри немного подумал, а потом повернулся к мальчику. - Возвращайся на съемочную площадку, Джо. Они готовы к следующему выстрелу. Я попрошу кого-нибудь принести тебе кока-колу.





Мальчик поколебался, глядя на Дэниела косматыми глазами, потом пожал плечами и отошел с важным видом, как будто у него были более важные дела.





Дэниел вертел шляпу в руках, на лбу выступили капельки пота.





“Сегодня здесь четверо молодых людей в костюмах, - сказал мистер Перри. “Тебе лучше быть осторожнее.- Он повернулся, чтобы вернуться на пристань, но остановился на полпути и ткнул пальцем в питьевой фонтанчик. Кран был испачкан чем-то вроде крема для обуви, одна сторона фарфоровой чаши была испачкана чернильным отпечатком ладони.





- И убери этот беспорядок, Дэнни, пока кто-нибудь из гостей его не увидел.





Дэниел надел шляпу и, помолчав, вытащил из кармана комбинезона красную тряпку. “Да, сэр, - сказал он удаляющейся спине Мистера Перри, произнеся это четко, как два слова. Майола заметила, что это было чуть более ясно, чем требовалось.





Она подождала, пока босс вернется на причал, и только тогда встала из-за куста.





“Вы были там все это время, Мисс Майола?





- Да, - кивнула она. - Поедаю свой обед.- Она посмотрела вниз, на воду. Они все снова поплыли. “Я ничего не понимаю. Они хотят цветных людей, почему они должны идти и красить белых мальчиков? Не похоже, что нам здесь не хватает цветных людей. И большинство тоже ищет работу.





“Я точно не знаю, - сказал он, отряхиваясь, - но я слышал, что мистер Болл им не позволит.





- Как же так? Это же не его фильм.





“Нет. Но это его вода, и, кино или нет ... — он в последний раз взмахнул тряпкой в сторону фарфорового фонтана. — ... он не хочет, чтобы в нем плавали такие, как мы.- Он прикоснулся к полям своей шляпы, приветствуя Майолу, и вернулся к своим цветам.





- Черт, Ньют. Я не хочу идти ни на какую лодочную экскурсию. Я провел весь день в этой проклятой реке.- Сказал Джонни Вайсмюллер. Он работал с Перри над тремя картинами и знал, что ему вовсе не обязательно вести себя так, как подобает вести себя в компании.





- Это я знаю. Но это Дамский клуб Таллахасси, и они-прекрасные жены банды свиных отбивных.





- Друзья мистера Болла?





“Действительно. Мужественные люди торговли и политики, которые приносят чистоту и процветание великому штату Флорида.





“Я все понял.- Вейсмюллер вздохнул. - Улыбайся и смотри по-мужски.- Он принял позу Тарзана.





“Это и есть билет.- Перри хлопнул его по плечу. - Да, кстати, Мистер Болл сказал, что я должна сказать вам, что он признает, как ценно ваше время, поэтому, как только экскурсия закончится, вы найдете бутылку Jim Beam в своей комнате.





Вайсмюллер улыбнулся. “За это, Первый крокодил, которого мы увидим, я даже дам им крик Тарзана.





- Ближайший Крок находится почти в пятистах милях отсюда, в Эверглейдс. Здесь все они-аллигаторы.





“Такая же вещь.- Вайсмюллер опустил взгляд на свои брюки. “Мне ведь не нужно прыгать и отжимать одну, правда?





- Нет, Джонни. Эти животные не резиновые.





Круизный катер "джунгли" представлял собой длинную неглубокую коробку, открытую навстречу воздуху, с пятью рядами деревянных скамеек. В тот день он был полон хихикающих дам, все в шляпах, перчатках и цветочном одеколоне. Некоторые из них выглядели совсем неплохо. Джонни сидел на заднем сиденье рядом с лодочником, и на его лице застыла добродушная улыбка.





Подвесной мотор завелся с ревом и отрыжкой голубого дыма, который рассеялся вместе с запахом бензина, когда они отошли от причала. Рев перешел в мурлыканье, и Джонни почувствовал, как ветер ерошит кончики его волос. Он оставил его распущенным, как у Тарзана, специально для этого случая.





- До свидания, дамы, - прогудел лодочник. “Меня зовут Оделл Уоткинс, и я буду вашим шофером в этот прекрасный, прекрасный Флоридский день.





У него был громкий голос, и Вайсмюллер понял, что он начинает речь, которую много раз репетировал.





- Источники вах-Кулла. Один из Раев природы. Теперь кристально чистые воды этого источника вытекают из Грава на более чем миллион галлонов в один день, образуя реку Вах-Кулла, по которой вы теперь плаваете. Посмотри туда! Справа вы видите птицу с распростертыми крыльями. Это анхинга, также известная как змеиная птица, или водяная индейка. Ан-Хинга!





Дамы повернулись, но смотрели на Тарзана так же пристально, как и на дикую природу, поэтому Вайсмюллер продолжал улыбаться и позволил своему взгляду блуждать. Это действительно был потрясающий кусочек пейзажа. Теперь он понимал, почему Торп хотел снять здесь съемки с места событий. Никаких признаков современной цивилизации. Небо было глубокого ясного синего цвета, а растительность-дикой, даже примитивной. На пленке он будет выглядеть вполне по-африкански, даже в черно-белом цвете. Он подумал, не снимут ли они следующую картину в цвете. После Волшебника Страны Оз вышла она два года назад, и все только об этом и говорили. Может быть, им придется подправить его макияж? Он бы спросил у одного из них:—





“Вот это зрелище!- Сказал Оделл, выводя Джонни из задумчивости. - Четыре куриные черепашки, все сидят на одном бревне, как будто ждут автобуса. Они понятия не имели, что "Вах-Кулла "означает" водная тайна " на том языке, на котором здесь жили индейцы. Они были здесь, когда мистер Понси де Леон поднялся по этой реке четыре года назад, ища молодость фонтана. Он продолжал идти, но некоторые люди думают, что он нашел его прямо здесь, в этих чистых водах, и умер, прежде чем он мог вернуться, чтобы забрать его. А теперь все вместе, держи руки крепче.- сбоку лодки, потому что вон там большой старый Аллигатор. Американский аллигатор, родившийся и выросший прямо здесь, во Флориде.





Он повернул лодку к берегу, и Джонни увидел, как темный гребень медленно пробирается сквозь заросли сорняков. Это был его намек. Он встал и поставил одну ногу на корму лодки.





- Ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа!- завопил он. Он увидел, как несколько женщин подскочили на своих местах. Затем послышались охи и ахи, хихиканье и вежливые аплодисменты. Он слегка поклонился, скорее кивнул, и снова сел. Там. Это даст им историю для их следующей встречи.





“Если вы посмотрите налево, - продолжал Оделл, - то увидите ангингу, также известную как змеептица, или водяная индейка. Ан-Хинга!





Лодка проплыла вниз по реке около мили, затем развернулась и вышла с другой стороны огромного лысого кипариса, увитого бледно-серым мхом. Указав еще на несколько ангин-змей, птиц - водяных индеек, - все более и более назойливый лодочник повел их по темному и явно болотистому участку черного канала, а затем вернулся в открытую воду, прямо над родниками.





- Источники вах-Кулла. Один из самых больших и глубоких источников в мире en-tire. Так ясно, что когда я бросаю сюда этот Пенни—смотрите сейчас—вы можете видеть, как он сияет до самого дна, один ханнерт восемь футов ниже. Вон там, под платформой, несколько ныряльщиков обнаружили утонувший скелет шерстистого слона-мамонта, доисторического животного, которое ходило по земле более десяти тысяч лет назад.





- А теперь посмотри вниз и направо. Видишь эти каменные выступы, такие красивые, зеленые и синие? Если бы было темно, вы бы тоже увидели какие-то крошечные огоньки, светящиеся там внизу. Тут нет ни краски, ни магии, ни Сири. Это просто естественная красота природы.- Он понизил голос до жутковатого тембра. “А еще индейская легенда гласит, что эти огни-сказочные существа, играющие в глубине. Я думаю, вы никогда не знаете, что может скрываться в этих известняковых пещерах.





Словно по сигналу, его прервал громкий воющий звук, от которого волосы на затылке Джонни встали дыбом.





- Боже мой!- Женщина поднесла ко рту носовой платок. “Что это было ?





- Что есть вялая птица, одна из самых редких птиц в этом штате.- Лодочник снова понизил голос. - Люди говорят, что это похоже на плач женщины, навсегда затерявшейся в болотах.





Это была хорошая реплика, и Джонни понял, что она произвела желаемое впечатление на щебечущую публику. Включая его самого. Когда они подъехали к причалу, он был более чем обычно утешен мыслью о бутылке, ожидающей его в комнате.





Когда Майола пришла в четверг утром на работу, в вестибюле на мольберте висел большой цветной плакат. Тарзан и его товарищ. На противоположном углу виднелась написанная от руки надпись::





СПЕЦИАЛЬНОЕ ШОУ!





НА КРЫЛЬЦЕ





В ПЯТНИЦУ ВЕЧЕРОМ — 9: 00 ВЕЧЕРА





В раздевалке на первом этаже царила полная суматоха. Голливудский фильм прямо в ложе! Бенни Мэй подошла к миссис Янси, чтобы спросить, могут ли они тоже это увидеть, или это только для гостей. Она вернулась и сказала, что так как здесь нет отдельного балкона, а это веранда, то Миссис Янси так не думает. Но позже в тот же день, когда они полировали мраморные столы в вестибюле, вошел Мистер Перри, и Бенни Мэй смело подошла к нему и спросила:





Он выглядел немного удивленным, но потер подбородок и сказал, что поскольку это был прекрасный летний вечер, он предположил, что цветной прислуге тоже может понравиться шоу. “Я велю лодочникам принести несколько скамеек и поставить вас прямо на лужайке, - сказал он.





Майола никогда не видела настоящего фильма. В округе Вакулла не было ни одного киносеанса, а она была в Таллахасси всего один раз, на Пасху. Странствующий проповедник принес Жизнь Иисуса и показал ее в воскресной школе несколько лет назад, но она посчитала, что это не совсем в счет.





В пятницу днем двое мужчин из съемочной группы установили большой проектор на застекленной веранде отеля и повесили на один конец белый лист для экрана. Майола и другие девушки остались в своей униформе после того, как их смена закончилась и съели бутерброды на кухне, затем переместили все плетеные стулья на веранде в хорошие аккуратные ряды, пока гости ели барбекю ужин под магнолиями и живыми дубами.





К тому времени, когда все было готово, Майола уже устала и вспотела в своей униформе. В тот день столбик термометра медленно приближался к ста градусам, и воздух был просто пропитан супом.





Она села на край одной из скамеек, в нескольких футах от кустарника, где ела свой обед, и смотрела, как вокруг нее меняется свет. На лужайке было тихо и спокойно, вокруг не суетились люди. Вода выглядела в точности как лист стекла, с меняющимися цветами под ним-глубокие, темно-зеленые и синие пятна на белом песчаном дне. Из-за этого раскрашенные плитки вестибюля казались потрепанными. Облака стали совсем розовыми, и они отражались в воде так же идеально, как любое зеркало.Ей казалось, что она находится в каком-то сказочном месте, а не в обычном мире, настолько красивом, что у нее перехватывало дыхание.





Последние лучи солнца коснулись самых верхушек деревьев; все остальное было тенями. Затем даже этот свет померк, синева неба стала глубже, и звезды начали подмигивать. Луна поднялась из-за изгиба реки, и тонкая струйка белого света образовала свою собственную реку, искрящуюся посреди темной воды.





Вокруг нее трава и деревья гудели от мягкого шелеста невидимых существ. Майола вспомнила, что говорил Оделл своим туристическим голосом о феях, живущих глубоко внизу, в источниках. При дневном свете она знала, что это всего лишь сказка, но теперь ей казалось, что это действительно правда.





Скамейки начали заполняться персоналом отеля. Горничные, садовники и повара болтали друг с другом, ожидая начала представления. Через арочные окна освещенной веранды Майола наблюдала, как из вестибюля выходят гости—мужчины в костюмах и галстуках, дамы в платьях с цветами и блестками, все разговаривают и курят сигареты. Она не видела Мистера Тарзана, но маленький парень, которого они называли мальчиком, вошел, держа за руку большую обезьяну, которая проделывала так много трюков, и они сели прямо в первом ряду.





Когда стало так темно, что Майола не могла сказать, где кончается земля и начинается вода, мужчина выключил свет на крыльце и включил проектор. Он засвистел так громко, что заглушил даже стрекотание цикад, а затем лист был заполнен картой, на которой было написано: “Самая темная Африка. И вдруг Мистер Тарзан закачался с дерева на дерево, выкрикивая свой особый крик, как он делал это каждое утро, из окна, требуя свой завтрак.





Жаль, что Верджи ушла танцевать с этим Оделлом. Она пожалеет, когда услышит обо всем этом .





Майола слышала сквозь стекло Крик Мистера Тарзана, но почти не слышала его слов, поэтому просто смотрела картинки. Мистер Тарзан был в джунглях, с той же самой смешной обезьяной, и у него были гости—белые люди в этих круглых шляпах, с цветными мальчиками, которые несли их сумки, совсем как в отеле. У белых людей были ружья, и они ввязались в большую драку с другими цветными мальчиками, у которых были копья и немного одежды, и в основном были убиты. Но эти парни тоже не были белыми мальчиками в раскраске менестрелей. Майола наклонилась вперед и внимательно посмотрела, чтобы убедиться.





Затем Мистер Тарзан вернулся с подругой. Он очень хорошо к ней относился. Он разбудил ее утром, нежно дыша ей в волосы, и она улыбалась, и они целовались, и она ела полосатые фрукты, похожие на маленькие арбузы, которые росли прямо на деревьях джунглей. Затем он, должно быть, сказал:” Плыви", потому что леди снова улыбнулась, и в следующий момент они нырнули с дерева в такую чистую воду, что можно было наблюдать за ними под водой.





Они плавали вместе, как будто играли, как будто плавание было их самой любимой вещью на всем белом свете. Она держала его за плечи, и они ныряли глубоко, а потом она взяла его за ноги, и они медленно кружились в воде, глядя друг на друга и смеясь, чтобы создать пузыри. Майола крепко прижала к себе руки, чтобы они не болели от желания вот так плавать.





Когда мужчины в круглых шляпах вернулись, она встала и отошла немного в темноту, желая удержать плавающую часть в своей голове достаточно долго, чтобы она никогда не забыла эту картину. Она осторожно пересекла лужайку, оглядываясь через плечо, чтобы убедиться, что никто этого не видит. Но все были слишком заняты, наблюдая за воображаемым раем на экране. Майола глубоко спряталась в тени водолазной платформы и прислонилась к деревянному столбу в футе от воды.





Там была самая глубокая и прохладная часть, где из-под земли бил родник. Она пододвинула носок достаточно близко, чтобы почувствовать другую поверхность на подошве своей туфли, и полушепотом сказала: “О Господи, как бы я хотела прыгнуть туда хоть разок и плыть, как будто завтра не наступит.





Джонни Вайсмюллер улыбался и позировал для фотографий с друзьями Мистера Болла, пожимая руки и раздавая автографы на протяжении всего пикника. Но когда все вышли на крыльцо для просмотра, он извинился: время ужина в Калифорнии, хочу позвонить жене, прежде чем она уложит ребенка спать. Они были семьянами и сказали, что все понимают, и похлопали его по спине, когда он направился к лифту.





Наверху, в своей комнате, он даже не притронулся к телефону. Он разговаривал с Берил два дня назад и сомневался, что она скажет что-то новое. Это был всего лишь способ избежать необходимости смотреть фильм.





Джонни ничего не имел против того, чтобы увидеть себя на экране—после Олимпийских игр было так много кинохроники и премьер, и Голливуд должен был показать, что он привык к этому. Это был тот самый фильм. Он видел это так много раз. А та фотография, которую они показывали сегодня вечером, была той самой, которую цензурировал офис Хейза.





Они сделали студийный мясник лучшей сценой. Он и Джози, дублерша Морин. О'Салливан и близко не умел плавать. Джози была красивой девушкой, которая плавала на Играх 28-го года. Конечно, у него была набедренная повязка, но когда они стреляли в Силвер-Спрингс, она была совсем без нее. Тарзан и Джейн купались нагишом на рассвете. Невинное развлечение. Даже искусство.





Через неделю слово пришло к решуту, с” Джейн " полностью одетым, для театров на менее сложных рынках. Это было достаточно плохо, но семь лет спустя, казалось, что вся страна стала пуританской. Легион благопристойности позаботился о том, чтобы эта сцена была изрублена и изрублена, пока не стала почти неузнаваемой. Он просто не мог смотреть на это.





Вайсмюллер мерил шагами маленький провинциальный гостиничный номер. Суетливая энергия. Он посмотрел на бутылку бурбона на ночном столике, но покачал головой. Все, что ему было нужно, это залезть в воду, по-настоящему расшатать ее. Он разделся, надел плавки, надел брюки цвета хаки и свободную рубашку, схватил бумажник и ключи. Он спустился по боковой лестнице, обогнул вестибюль, вышел на парковку и обошел здание, широко раскачиваясь, чтобы не попасть на мерцающее крыльцо. Он насвистывал себе под нос, когда был чист, как будто прогуливался.





Даже при лунном свете он мог бы не заметить высокую цветную девушку, стоявшую глубоко в тени водолазной платформы, если бы не услышал, как она прошептала молитву. - Он улыбнулся. И неважно, что она всего лишь одна из служанок. Сегодня вечером она была кем-то еще, кто хотел поплавать.





Бесшумно ступая босыми ногами по мягкой траве, словно охотник в джунглях, он подошел к брезентовой палатке, стоявшей в дюжине ярдов от него. Он взял костюм сестры Ньюта, висевший на веревке для просушки, и вернулся на платформу.





Джонни Вайсмюллер протянул ему руку. “Так ты хочешь поплавать?





Майола чуть не выпрыгнула из своей кожи, когда услышала мужской голос в нескольких футах от себя. Она была поймана, и ей некуда было бежать. Сделав глубокий вдох, она выпрямилась и вышла, чтобы принять лекарство. - Извините, сэр. Я просто смотрел на воду, вот и все. А я не знал.—”





Затем она остановилась, потому что это был не мистер Перри и не один из его людей. Это был мистер Тарзан. Мистер ... Мистер Вайсмюллер.





“Приходить. Поплавай со мной, - сказал он. - Он протянул ей кусок ткани.





Она смотрела на него достаточно долго, чтобы почувствовать его грубость, прежде чем заговорить. - Ты меня извиняешь?





- Поплавай со мной. Я принес тебе костюм.- Он сделал шаг вперед и накинул ее ей на руку.





Майола узнала в нем костюм из джунглей, который носила одна из хорошеньких женщин. Она провела по нему рукой, мягкой, как детское одеяльце, и подумала, каково это будет-надеть на себя что-то такое прекрасное. Затем она пришла в себя и вернула его обратно. “А я и не могу.”





“Я тебя научу. Я учил мальчика плавать. маленький Джон.





“Нет, сэр, дело не в этом. Майола покачала головой: - Я плаваю с тех пор, как мне стало по колено. Совсем как рыба, говорит мой папа. Я могу— - она остановилась прежде, чем гордость заставила ее слишком сильно вилять языком.





“Хороший. Тогда пойдем купаться.





“Только не в пружинах Мистера Болла, сэр. Майола заметила, как его лицо озадаченно дернулось, но потом вспомнила, что он не здешний. - Цветные туда не допускаются.





Он долго смотрел на нее со странным выражением лица, как будто это была совершенно новая идея, пришедшая ему в голову. Потом он отвернулся, посмотрел на воду, а когда снова посмотрел, то снова протянул скафандр, и все его лицо расплылось в улыбке.





- Тарзану наплевать на закон белого человека.





Майола вздохнула. Если бы все было так просто. Потому что она хотела этого больше всего на свете, о чем когда-либо мечтала в Рождественском альбоме Сирса. Хотелось нырнуть в эту чистую воду и плыть прямо как та дама из фильма.





Но это не было притворством.





- Спасибо, сэр, но нет, - сказала она вслух своим ртом, в то время как все остальные были заняты тем, что представляли, как это будет. “Если кто-нибудь увидит, я потеряю работу.- Она снова погладила костюм, затем глубоко вздохнула в свое истинное “я " и сказала мягче: - это хорошая работа, и я экономлю деньги. Я собираюсь как-нибудь съездить во Флоридский универмаг.





Она ждала, что он засмеется, как все остальные, посмеется над ее большими мечтами. Он просто смотрел на нее своими большими темными глазами.





“Я никогда не учился в колледже, - сказал он через мгновение. “Мне надо было работать, а потом я плавал.- Он казался очень расстроенным и засунул руки в карманы. Он сделал шаг назад, потом еще один, и в следующее мгновение она поняла, что он кивает, как будто кто-то задал ему вопрос.





“Вот, - сказал он, вытаскивая кожаный бумажник. Он отсчитал несколько купюр, сунув их в карман ее униформы, и снова усмехнулся, как маленький мальчик, собирающийся сделать что-то плохое. “Страхование. На случай, если нас поймают.





“О Нет, сэр! Я не могу—”





- Назовите это стипендией.- Он положил руку ей на поясницу и легонько подтолкнул к палатке. - Умгава! Девушка меняется прямо сейчас. Поплавайте с Тарзаном.





Майола подошла к киностудии так медленно, как будто ее ноги думали. Ей нравилось немного посидеть с идеей, прежде чем начать это делать, но на это не было много времени. - Она взглянула на крыльцо. Никто не смотрел на него. Никто не обращал на нее никакого внимания, кроме мистера Тарзана.





Сколько раз кинозвезда будет приглашать тебя на танец? - спросила она себя. Вот на что это было похоже. А не какой-нибудь Джук-Джойнт, такой же громкий, горячий и потный, как работа. Еще один вид танцев, который, как она знала, приходил не каждый день.





Майола хотела этого танца.





Это было против правил. Правила мистера Болла. Она почувствовала, как внутри нее разгорается маленький комок гнева. Мистер Болл не делал эту прекрасную воду. Он только что купил землю. По закону, это было все, что требовалось. Но в лунном свете это было как-то не так.





Никто не владеет Луной.





Она расстегнула свою серую форму, задубевшую от пота, и начала аккуратно складывать ее, затем позволила ей соскользнуть на землю. Мистер Болл тоже в форме. Она услышала, как хрустнул карман, и вынула деньги. Сто долларов! Более чем восьмимесячная зарплата. Она стояла с ним в руке, позволяя ночному воздуху согревать всю ее кожу, затем свернула купюры и засунула их в носок туфли рядом со своим счастливым Пенни. На всякий случай.





Майола натянула детский мягкий купальник и сама почувствовала себя кинозвездой. Она посмотрела вниз на свои длинные ноги и улыбнулась, затем босиком вышла в летнюю ночь, чтобы танцевать в воде с Тарзаном.





Он ждал у платформы в двух чемоданах. - Он присвистнул. - Девушка симпатичная. А теперь плыви.- Он нырнул в воду почти без всплеска.





Майола помедлила еще с одной секундой последних мыслей, затем глубоко вздохнула и последовала за ним.





После дневного зноя, пота и тесноты болотного воздуха вода повсюду казалась прохладным шелком на коже Майолы. Она плыла изо всех сил, чувствуя, как пузырьки щекочут ее тело, а когда через минуту вышла на поверхность, чтобы глотнуть воздуха, то оказалась в самой глубокой воде.





Она могла различить искривленные очертания кипариса на дальнем берегу, висящего призрачно с испанским мхом, могла отделить деревья от Земли и мягко движущейся воды. На другой стороне, за темной травой, мерцание проектора делало крыльцо похожим на стеклянную клетку.





Майола почувствовала, как вокруг нее закружилась вода, прежде чем увидела, что он вынырнул, и тихо спросила:





Она кивнула, прежде чем вспомнила, что уже стемнело. - Да, сэр.





“Хороший.- Тарзан взял ее за руку. - Теперь ныряй.





Они углубились в родники. Поверхность над ней превратилась в плоский потолок, подсвеченный Луной. Вода была похожа на кристалл. Она могла видеть все вокруг, видеть, как ее руки двигаются перед лицом, видеть более бледную гладкость человека, плывущего рядом с ней.





Он потянул ее за руку и показал пальцем, и она посмотрела вниз. Ее рот открылся в удивленном "о", которое выпустило поток жирных пузырьков, но она не позволила себе глотнуть воды. Внизу крошечными огоньками поблескивали скалы Вакулла-Спрингс. Почти зеленые, почти—никакого цвета, который она могла бы назвать-они сверкали, как подводные звезды, когда она двигалась.





Оба пловца всплыли на поверхность, как черепахи, жуя воздух, а затем снова опустились вниз. Он взял ее за ноги, его руки были достаточно большими, чтобы сомкнуться вокруг нее, и они закружились под водой, как в кино. С каждым поворотом, с каждым каскадом пузырей Майола чувствовала, как немного постельного белья и липкой горячей Флориды покидает ее тело и плывет вверх и прочь.





Здесь, снаружи, вода, которая казалась такой спокойной с берега, всегда двигалась, медленное течение кружилось вокруг нее, над ней, раскачиваясь из стороны в сторону. Вынырнув на поверхность, она на минуту погрузилась в воду и обхватила ладонями отражение маленькой круглой луны; оно скользнуло по ее ладони, как капля по горячей плите.





Она не знала, как долго они плыли, потеряла счет тому, сколько раз они поднимались за воздухом и снова ныряли. Они поплыли и поплыли вниз по течению от глубоких источников к полосе чистого белого песка всего в шести футах от поверхности. Тарзан заплыл в полое бревно, вылез с другой стороны и коснулся ее руки. - Тег, это ты.





Вдыхаю и выдыхаю, выдыхаю и вдыхаю, чтобы глотнуть воздуха. Майоле казалось, что она спит. Она поднялась в полосу лунного света в центре реки, и мгновение спустя он возник рядом с ней, его длинные темные волосы веером расходились по течению.





- Наперегонки?- сказал он. - Он указал на упавшее дерево, которое уходило под углом в воду за основной частью лодочного причала. Она кивнула и отправилась в путь с длинным ударом и сильным пинком.





Она и раньше бегала наперегонки с мальчиками-у корыта и в реке—и победила, но никогда еще в своей жизни не плавала так быстро, как сейчас. Не существовало ничего, кроме радости ее тела в воде, ног и рук, вытягивающих все вместе.





Она знала, что он, должно быть, немного сдерживался; он был лучшим пловцом в мире. Но и он не позволил ей победить. Они одновременно выехали на берег, тяжело дыша и ухмыляясь, чтобы обогнать оркестр. Он вскарабкался на небольшой песчаный выступ над сорняками и потянулся к ее талии, притягивая ее к себе.





Майола лежала на песке, прерывисто дыша в течение минуты, чувствуя ту приятную усталость, которая приходит от давления на все края. Воздух, скользящий по ее влажной коже, был одновременно прохладным и теплым, и она растянулась в этом уюте, одна рука плавала на поверхности воды, пятки бороздили песок.





“Девочка хорошо плавает, - сказал Тарзан. Он лежал в нескольких дюймах от меня, опираясь на одну мускулистую руку. Ручейки воды стекали с его волос; в лунном свете они оставляли блестящие серебряные следы на его гладкой коже.





- Она посмотрела ему в лицо. Он улыбался, в уголках его глаз появились морщинки. Она улыбнулась в ответ, и ее охватило чувство мечтательного умиротворения. Они были единственными людьми в мире, и у них было что-то общее, кроме того, что они рассказывали друг другу.





Он опустил голову на песок, глядя на нее. - Девушка счастлива?





“Утвердительный ответ.





“Хороший.- Он погладил ее по волосам, притягивая к себе. - Тарзан тоже счастлив.





Майола Уильямс положила голову на грудь Тарзана, и он крепко обнял ее. Он легонько прижался губами к ее лбу, но она не пошевелилась, а закрыла глаза и глубоко вздохнула, прислушиваясь к биению его сердца и тихому плеску воды, тихая тишина которой была нарушена лишь однажды жалобным криком хромого.





2.





Зверек





Под водой было лучше всего. На поверхности он, конечно, набирал некоторую скорость, но солнце было слишком горячим, и из-за всех этих брызг он не мог видеть много выше или ниже. Если он замедлялся или шел по воде, его было слишком легко заметить, рискуя в лучшем случае получить взбучку, а в худшем-позвонить шерифу. Когда он был и глубок, и неподвижен, то с таким же успехом мог быть скалой, или окунем, или челюстью мастодонта, потому что все внимание, которое он привлекал к себе наверху, обращалось на тех, кто был привязан к бассейну, на тех, кто не жил здесь.





Леви любил уверенно ползти по скале-пальцы его ног, казалось, почти прилипали лягушачьими лапами к гребням, закрепляясь там, пригибаясь и подпрыгивая—и наблюдать за пловцами наверху, особенно за девушками. На фоне ярко освещенной солнцем поверхности их очертания должны были бы казаться невыразительными черными прорезями, но свет, казалось, проникал сквозь них, освещая их изнутри, так же, как цветные фотографии мшистых деревьев и цапель ярко сияли в своих медных рамах с подсветкой на стенах вестибюля Лоджа, становясь ярче, когда солнце садилось и дерево и мрамор вокруг них темнели.





В рассказе Герберта Уэллса, который мальчик прочел пять раз, свет прошел сквозь ученого и сделал его невидимым человеком. Мальчик не знал, что за солнце было у Герберта Уэллса в Англии, но когда флоридское солнце проходило сквозь девочек на поверхности Вакулла-Спрингс, они становились более заметными, чем когда-либо прежде. И уж точно более заметные, чем в прошлом году.Мальчик был из тех, кого его мама называла “двенадцатилетним”—что было не так хорошо, как двенадцать лет подряд, но уж точно лучше, чем одиннадцать,-и свет в двенадцатом часу должен был каким—то образом отличаться, потому что всякий раз, когда две или более девочек были наверху, он не мог отвести взгляд от их плавающего, кувыркающегося, сидящего на плечах, пузырящегося, ослепительного сине-зеленого сияния.





В результате, почти не замечая этого, он все лучше и лучше умел задерживать дыхание. Только в самый последний момент он позволил себе оттолкнуться от выступа, пересечь его и спуститься вниз, в дружелюбный прохладный поток из входа в пещеру, который толкал его вперед, далеко под плавающей веревкой, которая ограждала туристов. Он научился не брыкаться, когда его подхватывали ручьи, и позволял перекинуть себя через воду, пока не оказывался всего в нескольких ленивых гребках от поверхности среди сорняков на дальнем берегу.Там он вскочил на свой любимый кипарисовый пень—хотя колени его уже не так хорошо обтягивали ягодицы, а массивная туша уже не так легко скрывала его от берега—и покачал головой, как енотовая собака большого Джексона, разбрызгивая во все стороны подземную воду.





“Этот мальчик-наполовину рыба", - сказал однажды большой человек в лодочном домике, когда мальчик лежал на причале и подслушивал под окном. Леви покраснел так сильно и тяжело от гордости, что мог бы прожечь доски и свалиться в реку, шипя и дымясь, как шальной уголь из печки. Теперь он взгромоздился на шишковатую культю, заткнул пальцами уши, чтобы отскрести воду, и услышал далекие звуки плавания“ " Марко! Поло!— ... и уже не в первый раз задумалась, как будет выглядеть цветная девушка, подвешенная в воде между солнцем Флориды и дном родников.





Он, конечно, знал, как выглядят его друзья в раковине. Именно там он впервые научился плавать, плавая на веслах в том возрасте, когда другие молодые люди только учились ходить, или так ему говорили. Но у Вакуллы был совсем другой свет, чем у раковины, и он не мог уговорить ни одну из девушек Шейдтауна окунуться хотя бы пальцем ноги в эти источники, не под покровом молодой Луны.





- Ты получишь свою дурацкую смерть, - сказали они ему.





Но он еще не был убит. На самом деле, он был голоден. Может быть, тетя Верджи дала бы ему кусок кукурузного хлеба, если бы он выглядел сухим и презентабельным и меньше походил на то, что повар называл “голым индейцем".





Леви пробирался через лес на Западном берегу ручья, пока не добрался до своей сухой одежды, спрятанной среди ветвей упавшего соснового ореха. Это была не пачка одежды, а аккуратно сложенный квадратик. Мама Леви каждый вечер гладила его одежду на следующий день и строго-настрого наказывала ему не ходить с жеваным лицом.- Его ежедневное непослушание строжайшему предостережению матери - " держись подальше от этой белой купальни, слышишь? Я потеряю эту работу, нам негде будет жить,и мы с тобой отправимся в Орландо.— ... заставила его еще более решительно следовать другим ее правилам.Она всегда говорила "Орландо", как будто город был глухой местностью, и Леви решил, что его кузены живут там в перевернутых сараях из упаковочных ящиков под апельсиновыми деревьями и сражаются с воронами за еду.





Он осторожно развернул сверток и осторожно встряхнул рубашку и брюки, ища взглядом чиггеров, прежде чем надеть их. Затем он зашнуровал ботинки, по очереди упираясь каждой ногой в ствол орешника. Он стряхнул с рубашки несколько кусочков коры и снова пошел через лес, держась подальше от воды, чтобы не выходить на платформу для прыжков в воду, такую же многолюдную, как вокзал Таллахасси, даже в межсезонье.Вместо этого он нырнул под высокие магнолии с их узловатыми нижними ветвями и большими жирными листьями, свисающими почти до земли, и, пригнувшись, пошел по своей прохладной тайной тропе, которую делили еноты и другие ночные существа. Ему нравилось представлять себе, как болотные пантеры сидят на корточках в ветвях над головой и наблюдают за ним, не нападая, потому что они знали, что Леви-их друг и никогда не побеспокоит их, или, может быть, потому что жара дня просто делала их сонными.





Он вышел на подъездную дорогу и вздохнул с облегчением, потому что тепло заходящего октябрьского солнца было приятно его лицу и рукам, а также потому, что ему больше не нужно было быть таким скрытным, когда он возвращался к домику. Леви был далеко не таким смуглым, как многие дети из Тенистауна—“хай-Йоллер”, как они называли его медную кожу, хотя и не тогда, когда рядом была мать Леви—но он был достаточно цветным, чтобы его выход на поверхность посреди плавательной зоны опустошил пляж так же быстро, как морской монстр.





Однако здесь богатые гости, съехавшие с шоссе, были даже рады видеть аккуратно одетого цветного мальчика, прогуливающегося по обочине недавно вымощенной милей дороги Мистера Болла. Он был частью экзотического Флоридского пейзажа, ради которого они путешествовали, как Ибис в болоте или аллигатор в канаве. Они полагали, что он направлялся к автобусным столам или чистил обувь в охотничьем домике. Иногда они останавливались, чтобы сфотографировать его и, реже, дать ему пять центов.





Но сейчас дорога была пустынна, так как стоял воскресный полдень, и Леви пребывал в своем излюбленном состоянии: наедине со своими фантазиями. Пока он шел, то и дело натягивал воображаемый пистолет на невидимого диверсанта, представляя его Гербертом А. Филбриком, героем "я прожил три жизни" —любимого телешоу Леви—на задании проникнуть в коммунистическую ячейку со штаб-квартирой в Wakulla Springs Lodge. Это может случиться. Там останавливались известные люди—хотя его мама не любила много говорить о них—и разве это не были наиболее вероятные цели советских убийц? Знаменитые люди? Обычные люди только что погибли.





Учитывая этот болезненный ход мыслей, он был напуган, когда позади него раздался голос: "большой дом, Мистер! У меня есть твой большой дом!





Это был просто политический Сэм, спешащий наверстать упущенное. Как обычно, он мало обращал внимания на то, куда идет, сосредоточившись вместо этого на пересчете десятков полосок бумаги, которые он сжимал, выдергивая их из одного кулака и сортируя между пальцами другого. Пока он бежал, спотыкаясь раз или два, полосы трепетали на ветру, как хвосты испанского мха. “А, это ты, - сказал полис Сэм, когда догнал его. Его разочарование было очевидным: он знал, что мама Леви расквасит их обоих, если когда-нибудь увидит, как ее сын тратит хорошие деньги, играя в лотерею.





Когда мальчики росли, Сэм был просто Сэмом, но Леви не видел его у раковины уже больше года, с тех пор как Сэм нанялся посыльным к старому Куперу в Кроуфордвилльский большой дом. Каждый мальчик в округе знал, что как только он станет достаточно взрослым, чтобы заниматься математикой, он сможет зарабатывать карманные деньги, управляя цифрами. Молодых парней было легко не заметить и трудно задержать; они также были легко ранены, если их ловили на том, что они прикарманивали больше, чем пять процентов причитающихся им.Через несколько недель, как только они поняли, что босс ожидает от них громких звонков с цифрами всем, кого они встретят утром, днем и ночью, большинство мальчиков устали от этого рэкета. Но Сэм всегда был мотористом, и двадцатичетырехчасовая торговля устраивала его. Теперь все звали его полис Сэм, и Леви редко удавалось заставить его говорить о чем-то другом.





- Ну как сегодня денек?- Спросил Леви.





- Посредственно, - ответил Сэм. - Но никаких интересных цифр. Все играют в 19 и 53, в течение года, или 18, потому что это 1-9-5-3 вместе взятые, или 5, потому что янки выиграли пять прямых серий, или 16, потому что это то, сколько серий они выиграли всего, или 13, потому что янки выиграли игру шесть 4 к 3, или—”





- Ладно, ладно, я понял, - сказал Леви. - В наши дни трудно удивить тебя числом.





- Люди даже не пытаются, - сказал Сэм. - Самые скучные из них, они играют один и тот же номер каждый день. Твоя тетя Верджи, я знаю, что ты ее любишь, но с ней всегда трое, потому что ее маленькой дочке было три года, когда она умерла. Разве это не самая печальная причина для выбора номера, который вы когда-либо слышали? Какая-то политика, делающая ставку на возраст маленькой мертвой девочки?





- Три тоже счастливое число, - сказал Леви.





“Не для нее, - ответил Сэм. “Ты что, плавал раньше?





“Да. Откуда ты это знаешь?





“Ты роешься в своих ушах, как будто там есть вода, - сказал Сэм. - Он рассмеялся. “И я знаю, что твоя мама не Купала тебя, потому что сегодня не суббота.





Леви толкнул его, но тоже рассмеялся. - Убирайся отсюда! Моя мама меня не моет. Я и сам этим занимаюсь.





- Да, умываюсь в воде Мистера Болла. Держу пари, ты тоже в него писаешь.





“Вовсе нет!- Сказал Леви, хотя несколько раз уже говорил.





“Ты же знаешь, что у белых они есть, - сказал Сэм. “Когда ты там плаваешь, и вода вдруг становится теплой, вот что это такое. Ты только что проплыл через мочу какой-то белой девушки.





- Заткнись!- Сказал Леви,снова толкая его. На этот раз Сэм оттолкнул его назад, его бумажные полоски трепетали, а мальчики продолжали смеяться и колотить друг друга, пока не дошли до края парковки, а затем через живую изгородь из пираканты к прокуренному столику для пикника, где болтались посудомойки. Через мгновение Сэм выпрямился и продолжил свое пение, готовый заняться делом.Леви покачал головой и пошел на кухню, которая была шумной и переполненной и настолько походила на обеденный перерыв, что он мог незаметно подкрасться к тете Верджи, обхватить ее внушительную тушу и выхватить печенье, прежде чем она успеет ему его раскрошить.





- Мальчик, я заявляю!- Завопил верджи. - В один прекрасный день тебе придется немного отступить.





“Могу я вам помочь?- спросил он, усаживаясь на табурет и откусывая половину печенья.





“Тебе лучше подождать здесь, пока твоя мама не закончит. У нее есть дополнительные комнаты, чтобы сделать сегодня вечером. Принеси мне свежую масляную щетку вон с той полки. А вот этот уже теряет бакенбарды.





Леви сунул вторую половинку бисквита в рот и спрыгнул вниз, чтобы выполнить свое поручение. Первую половину бисквита нужно было жадно глотать, а вторую-смаковать. По дороге он увернулся от полудюжины поваров, передавая друг другу приветы, схватил щетку и на обратном пути увернулся от всех тех же людей, которые тоже здоровались с ним.





“Вот, Держи, - сказал он, снова усаживаясь на свой насест. “А как же дополнительные комнаты?- Но все, что услышал Верджи, был полный рот бисквитного теста, так что он сглотнул и повторил:





- Киношники, - сказала она, намазывая растопленное масло на свежий поднос с печеньем. “Некоторые из них уже здесь, и они едят печенье, как будто никогда раньше его не видели. Может быть, они и не знают, что едят в Калифорнии.





Глаза Леви расширились. - Какие киношники? А они знаменитые? Они снимают еще один фильм про Тарзана?





Тетя Верджи отшатнулась и зашипела, как змея. - Боже всемогущий, мальчик, не произноси это имя, когда рядом твоя мама.





Леви вздохнул. То, что его маме нравилось и не нравилось, было иногда тайной. “Мне очень жаль, тетя. Какой фильм они снимают?





“Неужели я все это знаю? Разве я похож на Мистера Эдварда Болла?- Она покачала головой и вернулась к своей работе. - Пойди, отнеси этот поднос к окну, и побыстрее.





Леви сделал это с большим энтузиазмом, так как тетя Верджи была не единственным источником информации на кухне лоджии. Помогая Джейми подсластить чай, он узнал, что это будет не полная съемочная группа, а только подводный аппарат. Помогая Бесс размешивать соус, он узнал, что съемки начнутся через пару дней, если только эта чертова камера согласится сотрудничать. Помогая Либби нарезать лимоны, он узнал, что камера была сложной, потому что это будет 3-D фильм—точно так же , как дом из воска, с вещами, выходящими на лица зрителей—только это будет подводный фильм 3-й фильм. И, помогая Говарду нарезать салат, он узнал, что звездой фильма-под названием "существо из Черной Лагуны" - был Ричард Уидмарк.





“Но это и не Ричард Уидмарк, - сказал старый мистер Аддерли, шеф-повар по приготовлению жаркого, и морщины на его лбу стали еще глубже, чем обычно, когда он пилил говядину. “Не лги мальчику.- Пройдя самую толстую, самую красную секцию на середине стыка, Мистер Аддерли сделал перерыв. Он положил свою двузубую вилку и злой на вид нож и вытер платком мокрое от слез лицо. Он не обратил никакого внимания на новенькую девушку, которая смахнула со стола свежие ломтики хлеба; сервировка стояла под Мистером Аддерли. Его руки сильно тряслись, заметил Леви, без ножа, чтобы их успокоить.





“Это так похоже на Ричарда Уидмарка, - сказал Говард, для убедительности прищелкнув стебель сельдерея. - Мой кузен Артур полировал пол в вестибюле, когда мистер Болл вышел из кабинета, ответив на звонок, и сказал мне об этом.





Мистер Аддерли указал вилкой на Говарда, а Леви стоял с широко раскрытыми глазами, оглядываясь по сторонам. Говард, повар буфетной, отвечал за салаты и был самым крупным мужчиной на кухне, его плечи были такими широкими, что ему пришлось пройти в столовую боком. Он также охотился круглый год и мог вымыть и одеть любое дикое животное; Леви был неравнодушен к его вяленому оленю. Леви знал, что Говард мечтает стать поваром по жареному, и Мистер Аддерли тоже это знал. “Ты не единственный, с кем разговаривает Артур, - сказал мистер Аддерли. “Я устроил Артура на работу, когда ты был вдвое меньше здешнего Леви.И Артур сказал мне, что это был какой-то другой Ричард. Я просто не могу сразу вспомнить его имя.





- Пожалуйста, не показывайте острыми предметами, мистер Аддерли, милый, - попросила тетя Верджи, бросая монеты в протянутую ладонь политика Сэма.





Мистер Аддерли снова занялся резьбой. “Я знаю, что это был не Ричард Уидмарк. Это был не Ричард Бертон.- Он поднял голову. “Я скажу тебе, кто это. Ричард-как-его-там.- Когда на Говарда это не произвело никакого впечатления, он продолжил: - Ты же знаешь. Тот, что на том телешоу, о коммунистическом шпионе.





Леви ахнул и с мокрым шлепком уронил на пол фаршированное яйцо. “Вы имеете в виду Ричарда Карлсона?





“Да, это тот самый.





Сам Герберт А. Филбрик, прямо здесь, в Вакулла Спрингс! Да ведь в эту самую минуту он может оказаться внутри!—





Леви сунул фаршированные яйца в холодильник, подбежал к двери столовой и подождал, пока освободится правая дверь. Первое правило: левая дверь предназначена для входа на кухню, правая-для выхода, и Леви не хотел, чтобы его лицо было разбито по ошибке. Секундой позже он высунул голову наружу, чтобы быстро осмотреть запретный мир за его пределами.





Под люстрами поблескивала шахматная плитка. Одетые белые люди заполняли каждый круглый стол, все хрустальные, шелковые и блестящие туфли, их легкие разговоры и смех плавали под потолком. Полдюжины цветных людей, одетых в белую униформу, двигались между столами с подносами, бутылками и потными кувшинами. Леви автоматически записал всех сотрудников-Чарли, Винни, Бад, Уош, Эдит, симпатичную девушку, которую он не знал; У. А., должно быть, снова заболел, потому что БАД тоже работал за столиками у окна,—но сосредоточился на посетителях и никого из них не узнал. Может быть, Ричард Карлсон еще не приехал.





Кто-то схватил его за воротник и оттащил от двери в знакомый душный гвалт кухни, как раз когда мимо пронесся один из помощников официанта с пустым мусорным баком на бедре, открывая своей задницей вращающуюся дверь.





“Почему ты всегда мешаешь людям?- спросила мама Леви. Голос у нее был усталый и капризный, как всегда, но в глазах плясали веселые огоньки, и пока она жаловалась, ее руки ловко поправляли ему воротник, приглаживали волосы и отряхивали пыль с рубашки. “Ты же знаешь, что я не прихожу из столовой. Почему ты не подождал на столе для пикника? - Иди сюда.- Она крепко обняла его. От нее пахло моющим средством, Хлороксом и чистым бельем, а под ними-слоем пота.





Он знал, что лучше не упоминать о киношниках. “Там слишком дымно, - сказал он, - и кроме того, Сэм не оставит меня в покое.- Сэма к тому времени нигде не было видно, он боялся матери Леви даже больше, чем шерифа, но Леви знал, что это принесет ему некоторые очки.





- Скажи этому Сэму, что он беспокоит моего мальчика, и ему придется иметь дело со мной. Вот, Верджи поправила наши тарелки. Отнесите их мне, пожалуйста. Вам не нужно их открывать, просто несите. Любопытная штука. Да, это ростбиф, и он не подходит к концу, как будто вы едите его по-другому. Скажите мистеру Аддерли спасибо на обратном пути. Верджи, дорогая, увидимся завтра.





- Спокойной Ночи, Майола.





Леви пожелал всем Спокойной ночи и помчался вслед за мамой обратно через кухню во двор. Теплые накрытые тарелки в его руках приятно пахли и чувствовались тоже хорошо; он внезапно проголодался. Солнце уже зашло, и только светлячки освещали дорогу к общежитию для персонала, но за матерью было легко следовать, так как она рассказывала о своем дне. Он зашагал по гравию позади нее.





Когда они огибали густой лесок у небольшого провала к югу от сторожки, Леви представил себе, что из чащи за ними наблюдает Старый Джо, самый крупный аллигатор Вакуллы. Леви надеялся, что старина Джо узнает Леви таким, каким он был—таким же водяным существом, заслуживающим уважения,—и поэтому не съест его, если их пути когда-нибудь пересекутся.





- Леви, ты меня слушаешь?





- Да, мэм, - быстро соврал он.





“Тогда почему ты не отвечаешь? - Разве ты не рада, что он будет здесь завтра? Он спрашивал о тебе, говорит, что с нетерпением ждет встречи.





Леви понятия не имел, о ком говорит его мать, хотя и был уверен, что это не Ричард Карлсон.





- Да, - неуверенно сказал Леви. Это казалось безопасным, чтобы сказать.





- А следовало бы, - сказала она. - Джимми Ли Демпс не каждый день приезжает домой из Кореи.





Леви вздохнул. Он мог бы и сам догадаться, ведь она почти ни о ком не говорила с тех пор, как пришла последняя авиапочта ее бойфренда. Леви почувствовал, как его аппетит иссякает, а накрытые тарелки становятся обузой. Он не был склонен делить свою маму, тем более с этим быстро говорящим таким-то. Он задумчиво оглянулся на то место, где, как ему казалось, прятался Старый Джо, и молча попросил аллигатора выйти завтра и одним махом позаботиться о Джимми Ли Демпсе.Но старина Джо не ответил, полагая, что он вообще здесь, и у Леви не было другого выбора, кроме как последовать за своей мамой обратно в их квартиру, съесть немного обеда, умыться и лечь спать, засыпая в череде счастливых снов о монстрах.





На следующий день мама Леви заставила его переодеться в церковную одежду, чтобы встретиться с Джимми Ли, и настояла на том, чтобы они пошли по дорожке встречать его такси.





“Он звонил на кухню со станции Трейлуэйз в Таллахасси час назад, - сказала она, когда они шли, в сотый раз глядя на свой новый Таймекс. Мистер Болл любил дарить ценные подарки своим сотрудникам, особенно наручные часы; они поощряли пунктуальность. “Значит, он должен быть здесь с минуты на минуту, если быстро найдет такси для цветных. Бедняга, ехавший всю дорогу из Форта Ракер на автобусе. Должно быть, он очень устал.





“А как мы отличим его такси от любого другого?- спросил сердитый Леви, пиная гравий в сорняках, когда он тащился вперед. Он был полон решимости как можно больше шаркать своими ботинками.





- Он узнает меня , глупышка, - сказала мама, хотя голос ее звучал неожиданно неуверенно, и Леви почувствовал укол совести за то, что беспокоит ее. Она выглядела совсем девочкой в ярко-зеленом платье, которое покачивалось чуть ниже колен. Она хотела надеть туфли на подобранных каблуках, но сменила их на парусиновые туфли на плоской подошве, когда поняла, что им придется пройти почти милю вниз и обратно, и, возможно, им придется долго ждать на шоссе.





- В следующем месяце исполнится два года, - сказала она. “А кажется, что даже дольше. Слава Богу, Айк закончил войну, иначе Джимми Ли мог бы еще быть там.- Она погладила Леви по голове. “Ты был совсем маленьким мальчиком, когда он уехал.





“Он все равно никогда не обращал на меня внимания, - сказал Леви. - Он просто притворился, что меня нет рядом, когда он уходил.—”





- О Господи, вот он идет, - прервала его мама. Она взмахнула обеими руками над головой, и приближающееся такси резко свернуло к обочине. Джимми Ли выскочил из машины еще до того, как она остановилась. Он был в полной парадной форме, хотя мама Леви сбила с него шляпу, обнимая его. Леви поднял его и держал, не зная, что делать, пока взрослые целовались. Он мельком увидел несколько медалей, прежде чем отвернулся. Водитель такси, негр с седой щетиной на голове, улыбнулся Леви.





- Эта шляпа тебе впору?- Водитель жестом показал Леви, чтобы тот примерил его. Леви неохотно пристроил ее на макушке, удивляясь, что она упала лишь наполовину на его глаза.





“Да уж, ты на этом этапе с большой головой,-сказал водитель. “Не волнуйся, остальные скоро наверстают упущенное. А-ха, ха, ха.





Леви пристально посмотрел на него.





- Эй, Леви, спасибо, - сказал Джимми Ли, свободной рукой стягивая с головы мальчика шляпу и поправляя ее на форменных брюках. Другой рукой он обнимал за талию маму Леви. “Я же не могу допустить, чтобы мои парадные шмотки испачкались, правда? Хорошенькие девчонки больше не остановят меня на дороге.- Мама Леви снова поцеловала его.





“Вы тоже можете сесть, - сказал водитель. “Только что, по-моему, с полмили. Без дополнительной оплаты.





Мама Леви запрыгнула на заднее сиденье вместе с Джимми Ли—запрыгнула на Джимми Ли, как показалось Леви. Он скользнул на переднее сиденье рядом с водителем, чей большой живот был помят рулевым колесом, как подушка. Перед Леви, приклеенный скотчем к приборной доске, лежало с полдюжины выцветших журнальных фотографий Лены Хорн, стареющей слева направо. Мужчина резко включил передачу и поехал вперед, обращаясь к зеркалу заднего вида: "общежитие для служащих, верно?





- Нет, сэр, - ответил Джимми Ли. - Вы подъезжаете прямо к главному входу.





- Главный вход?- спросила мама Леви.





“Я не могу позволить, чтобы только ты и Леви видели, как я прекрасно выгляжу, не так ли?- Спросил Джимми Ли. “Надо бы немного покрасоваться.





Водитель прищурился, глядя в зеркало. - Они ждут тебя, сынок?





- Так и должно быть, - сказал Джимми Ли. “У меня заказан столик.





“О Боже, - сказала мама Леви. “Ты ведь больше об этом не думаешь, правда? Джимми Ли, это Флорида, а не Корея.





“Я знаю, где нахожусь, - возразил он. “И я знаю, где я был, и что я видел.—”





“Ты любишь бейсбол?- громко спросил водитель Леви, когда его мама и Джимми Ли заговорили одновременно, повысив голоса. - Боже, как же мне не хотелось, чтобы "Доджерс" проиграли, правда? Но Кампанелла, конечно же, дал ему сезон. Сто сорок два Риба, можете себе представить? Новый командный рекорд. Ты играешь в бейсбол?





“Я плаваю, - сказал Леви.





“Жаль, что я не умею плавать, - сказал водитель. - Брось меня вон в то болото, и я утону, как камень. Я тоже мог бы ... —”





- Рой Кампанелла!- Закричал Джимми Ли, перебивая водителя. “А вот и пример для мальчика. Ларри Доби. Джеки Робинсон. Сейчас в высшей лиге шесть цветных игроков.- Он посмотрел на маму Леви. - Видишь, времена меняются, детка. И люди вроде нас, мы будем продолжать их менять.





- Джимми Ли, из-за тебя меня могут уволить! И где бы мы тогда были?





- Орландо, - пробормотал Леви.





На развилке шофер замедлил ход почти до полной остановки, прежде чем повернул налево к домику, качая головой. Он проследил за гравюрой со стрелкой, на которой было написано "регистрация заезда"; правая подъездная дорожка к общежитию и другим хозяйственным постройкам не была отмечена. Ссора на заднем сиденье разгорелась с новой силой, когда показалась знакомая красная черепичная крыша. - Солдат, ты совершаешь большую ошибку, - сказал водитель.





- Не лезь не в свое дело, старина, - ответил Джимми Ли.





Водитель резко нажал на тормоз, в нескольких ярдах от поворота перед входной дверью. Леви крепко прижался к Лене Хорн. На заднем сиденье воцарилась тишина, когда водитель сжал пальцами руль, включил передачу и медленно повернулся к Леви, потрескавшаяся кожа сиденья заскрипела, когда он начал двигаться.





- Послушай, - сказал Джимми Ли. - Мне очень жаль.





Водитель проигнорировал его и обратился к Леви, который пытался разгладить один неровный угол Лены Хорн, где его ладони сжимали его. - Сынок, ты не мог бы помочь мне с этим багажом?





- Да, сэр, - сказал Леви.





Все вышли из машины. Водитель открыл багажник, и они с Леви вытащили оттуда пухлую спортивную сумку и потрепанный чемодан, на котором раньше были наклейки, но теперь только нечеткие липкие очертания. Джимми Ли неловко протянул водителю пачку банкнот, и тот немного подождал, прежде чем принять их.





- Сдачу оставьте себе, - сказал Джимми Ли, когда водитель потянулся за бумажником.





- Следи за своей задницей, - сказал водитель Джимми Ли. Он повернулся к маме Леви и сказал: “Всего хорошего, мэм. А ты, сынок, - добавил он, повернувшись к Леви, - позаботься о своей маме, слышишь?





- Да, сэр.





“И продолжай плыть дальше. Но поработай и в маленьком бейсболе, хорошо? Никогда не слышал о цветных пловцах.- К этому времени он уже снова сидел за рулем. Он сделал трехочковый поворот, помахал Леви рукой, крикнул:” А ты мне кажешься аутфилдером! " - и исчез.





Мать Леви скрестила руки на груди. Джимми Ли потянулся к ее руке, но она отмахнулась.





- Детка, - сказал он, - мне нужно, чтобы ты была со мной.





- Я молилась за тебя каждый вечер в течение двух лет, Джимми Ли Демпс, - сказала мама Леви. “И я не буду стоять здесь и смотреть, как тебя убивают прямо на пороге твоего дома.- Она повернулась и зашагала к дороге, ведущей к общежитию. - Пошли, Леви, - бросила она через плечо.





- Черт возьми, - пробормотал Джимми Ли. Он взял свой багаж в обе руки и зашагал прочь, к входной двери.





Леви хотел посмотреть, что будет дальше. Он быстро подумал и позвал маму: “тетя Верджи попросила меня зайти на кухню.





Его мама замедлила шаг, но не остановилась. - Хорошо, - сказала она. “Но ты оставайся на кухне и сразу возвращайся, слышишь?





- Да, мэм, - сказал Леви. Он подождал, пока она скроется из виду, а затем побежал к наружной пожарной лестнице и галопом помчался вверх по стальным ступеням, громыхающим под кожаными подошвами его воскресных ботинок. Он надеялся, что будет менее заметен, если будет наблюдать за ними с задней лестничной площадки, выходящей на стойку регистрации. Верхний Холл был пуст; гости, не присутствовавшие на раннем ужине, все еще сидели в воде, наслаждаясь последними лучами солнца.Леви подбежал к задней лестнице, прокрался на лестничную площадку и присел там, выглядывая из-за железной цапли на балюстраде, как раз в тот момент, когда Джимми Ли подошел к стойке портье, поставил свой чемодан и дорожную сумку и положил кончики пальцев на красное дерево, как будто это были клавиши пианино. Он сосредоточился на портье, не глядя ни влево, ни вправо.





Мистер Тил был на дежурстве этим вечером, его блестящая лысая голова была повернута к вестибюлю и Джимми Ли. Он запихивал послания в пронумерованные ячейки, и серебряная цепочка на его очках, покачиваясь, отражала резкий свет люминесцентной лампы настольной лампы.





В вестибюле сидела горстка людей: двое белых мужчин и одна женщина в дальней группе шезлонгов с напитками, все одетые для тенниса; Мисс Карла в своей серой униформе, белой шляпе и фартуке полировала медные рамки для фотографий; Мистер Хьюберт в своем красном пиджаке натирал воском пол на закрытой веранде.





Все уставились на Джимми Ли, который не обращал на них никакого внимания.





- Он прочистил горло.





“О, мне очень жаль, сэр, - сказал мистер Тил, поворачиваясь к нему. “Чем я могу вам помочь?- Его голос дрогнул, когда он оглядел Джимми Ли с ног до головы, как будто цветной человек был чудом, которое лысеющий белый клерк никогда раньше не видел.





“У меня заказан столик, - сказал Джимми Ли.





Мистер Тил ничего не сказал сразу, хотя его рот был слегка приоткрыт, обнажая переполненные нижние зубы. Он наклонил голову и посмотрел поверх своих бифокальных очков на Джимми Ли.





“Прошу прощения?- наконец сказал он.





Несмотря на тишину, голоса мужчин доносились далеко через шахматную плитку вестибюля. Пятеро других присутствующих взрослых даже не притворились, что не слушают, хотя Мисс Карла продолжала делать круговые полировальные движения по тому же латунному углу, а Мистер Хьюберт продолжал толкать восковую вазу взад и вперед, как будто это был младенец, которого давно уже укачивали спать.





- У меня заказан столик, - повторил Джимми Ли. - Сделал это по телефону только на прошлой неделе. Меня зовут Джим—нет.- Он расправил плечи. “Меня зовут Джеймс Ли Демпс. - Когда мистер Тил не ответил, Джимми Ли добавил: - Я полагаю, что это прямо там, в вашей картотеке.- Он улыбнулся. - В армии я научился читать вверх ногами. Это полезно, когда тебя вызывает командир.





“Я в этом не сомневаюсь, - сказал мистер Тил, вытаскивая карточку из папки и осторожно держа ее между большим и указательным пальцами, переводя взгляд с нее на Джимми Ли и обратно. “Мне очень жаль, Мистер Демпс. Я не был на дежурстве, чтобы ответить на ваш звонок, но, должно быть, произошла какая-то ошибка.





“Что ты имеешь в виду?- спросил Джимми Ли.





“Разве это не очевидно, Мистер Демпс?- Мистер Тил покачал головой. “Я имею в виду, что ты не можешь здесь оставаться.





Джимми Ли нахмурился, но только чуть-чуть. Леви задумался, а не увлекся ли он тоже покером в армии. “У вас нет свободных мест?





- Вакансии не имеют значения, Мистер Демпс. На территории Лоджа действует режим ограниченного доступа. Мне жаль, если вам сказали иначе.





- О!- Сказал Джимми Ли. “Ты хочешь сказать, что это только для белых людей.





Мистер Тил поморщился. “Если тебе так хочется это сказать, то да. Тот, с кем вы говорили по телефону, должно быть, подумал ... ну, как я уже сказал, произошла ошибка. Я искренне сожалею.





Джимми Ли оглядел вестибюль. Он указал сначала на Мисс Карлу, потом на Мистера Хьюберта, и оба они быстро отвернулись. “ Она не белая, - сказал Джимми Ли, - и он тоже не белый.- Он слегка приподнял указательный палец и повернулся к разинувшим рты теннисистам, как будто их белизна на белизне на мгновение подверглась сомнению, но только улыбнулся им, прежде чем снова повернуться к мистеру Тилю.





“Дерзость этого ниггера, - сказал один из мужчин.





“А где же клан, когда они тебе так нужны?- сказал другой.





“Это наши служащие, Мистер Демпс, - сказал мистер Тил, повышая голос, как будто стараясь заглушить бормотание уродов на другом конце комнаты. “Как вам хорошо известно.- Он прочистил горло. - Между нами и Таллахасси есть несколько очень красивых цветных пансионов. Я уверен, что наш кухонный персонал будет рад рассказать вам все о них, и мы даже вызовем такси от вашего имени, если вы просто обойдете вокруг к входу доставки.





“Ты видишь это?- Джимми Ли указал на ряд украшений у себя на груди. “Я заработал их в Корее. Это моя медаль за национальную оборону. Это моя Бронзовая звезда. Это мое Пурпурное сердце. Я не буду показывать Вам шрам—он на моей правой ноге-но я был одним из счастливчиков. Я даже больше не хромаю.





- Мистер Демпс, пожалуйста.





“А эта, которую вы, возможно, никогда раньше не видели, - корейская медаль За службу. Возможно, вам будет интересно узнать, что синий и белый цвета на ленте являются цветами Организации Объединенных Наций. Все свободные народы, всех цветов кожи, объединились. А на самой медали, видите это? Вот, позвольте мне поднести его к свету для вас. Этот дизайн от южнокорейского флага. Он называется тэгеук, и это древний символ, датируемый седьмым веком. На ней изображены инь и Ян, противоположности—низкое и высокое, светлое и темное, черное и белое—вращающиеся вместе в гармонии. Как насчет этого?





- Голос мистера Тила был холоден. - Мистер Демпс, мы благодарим вас за службу в Корее, но это не дает вам права жить в гостинице "Вакулла Спрингс Лодж". Боюсь, мне придется попросить вас уйти.





Джимми Ли отошел от стойки регистрации и сжал обе руки в кулаки.





Сидевший за столом Мистер Тил тоже отступил назад и потянулся к телефону.





Оба теннисиста встали. Один из них шагнул к Джимми Ли.





Мистер Хьюберт подобрал свою восковую вазу и нырнул через арочный дверной проем на закрытое крыльцо, скрывшись из виду. Мисс Карла уже исчезла.





И трехфутовый Аллигатор вышел из-за пальмы в горшке, влажно шлепая когтями по плитке, подняв морду, как будто обнюхивая возможности.





Теннисистка встала, взяла своего спутника за руку—Леви не знал, то ли вцепиться в него, то ли оттащить назад,—и тут увидела аллигатора. Она была ближе к нему, чем кто-либо другой в этой комнате. Ее глаза расширились. У нее на шее вздулись жилы. Она открыла рот.





Леви уже был у подножия лестницы, преодолев последний пролет в два прыжка.





- Взвизгнула женщина. “Это же чудовище!





Леви побежал через вестибюль. Собственно говоря, у него не было никакого плана, но он надеялся встать между женщиной и аллигатором, как это сделал бы Герберт А. Филбрик. Но он был уже на полпути через вестибюль, когда аллигатор забежал под диван. Не сбавляя скорости, Леви изменил курс, проскользнул мимо теннисистки и прыгнул на диван. Подушки оказались мягче и глубже, чем он ожидал; ему пришлось ухватиться за спинку, чтобы не подпрыгнуть в воздух.





Визжащая теннисистка была уже на полпути через вестибюль, ее спутники следовали за ней по пятам. Джимми Ли обогнул их и побежал к дивану.





- Леви, не двигайся!- Завопил Джимми Ли. Он поднял отдельно стоящую пепельницу и помахал ею перед собой, как дубинкой. Пепел и окурки рассыпались по плиткам. “Он маленький парень, но все равно может отнять у тебя руку.





“Я могу его выгнать, - сказал Леви. Он прыгал на диване взад и вперед.





- Нет, не надо, - сказал Джимми Ли, но было уже слишком поздно. Аллигатор снова появился в поле зрения, хлестнул хвостом и щелкнул многочисленными зубами на ветерана.





- Боже всемогущий!- Воскликнул мистер Тил.





Леви спрыгнул с дивана и схватил подушку. Он потряс его перед аллигатором, который развернулся, бросился вперед и зажал его в челюстях. Леви отпустил его, и аллигатор принялся дергать головой взад-вперед, разрывая подушку в вихре перьев.





- Кыш!- Джимми Ли сказал аллигатору. - Идите в ту сторону. Внешний. Такой образ.- Ему не очень-то повезло.





Сильные руки схватили Леви сзади за предплечья. - Держись, сынок, - произнес незнакомый мужской голос. Следующее, что помнил Леви, он был уже в воздухе, а потом за диваном. Незнакомец только что поднял его и снова поставил на землю, так же легко, как Джимми Ли поднял пепельницу. Леви обернулся. Мужчина был крупным, более шести футов ростом, очень загорелым и широкоплечим, в обтягивающей трикотажной рубашке, с обнаженными мускулистыми ногами под влажными плавками.





- Пойдем, милая, - проворковал вновь прибывший аллигатору. - Да ладно тебе.- Он наклонился к аллигатору, широко раскинув руки. Джимми Ли сделал то же самое с другой стороны, тыча пепельницей. Их невысказанная общая цель состояла в том, чтобы повернуть аллигатора, заставить его выйти на закрытое крыльцо, а затем наружу. Вместо этого Аллигатор перевел взгляд с одной угрозы на другую, а затем бросился между ними, через вестибюль и через арку, ведущую к гостевым комнатам на первом этаже.





Джимми Ли и вновь прибывший сказали в унисон:- Они побежали к арке, Леви-прямо за ними.





На полпути по пустынному коридору Аллигатор неторопливо шел по ковру, раскачивая длинной головой из стороны в сторону и почти задевая носом каждую дверь по очереди. В дальнем конце виднелась закрытая входная дверь, ручка которой была вне досягаемости аллигатора.





- Это нехорошо, - сказал парень в багажнике. “Есть идеи?





- Не совсем, - ответил Джимми Ли. “Но, может быть, нам стоит постучать в какие-нибудь двери, предупредить людей, чтобы они оставались в своих комнатах?





В этот момент дверь рядом с аллигатором открылась, и седовласый джентльмен в полосатом костюме вышел из комнаты 124 в коридор, со щелчком закрыв за собой дверь. жонглируя слишком большим количеством мелких предметов в руках: ключ от комнаты, пенсне, трубка. Аллигатор повернул голову и окинул старика холодным доисторическим взглядом. После нескончаемой возни и бормотания старик наконец надел пенсне на нос и секунду стоял неподвижно, глядя на только что показавшегося аллигатора. Он кивнул и слегка улыбнулся, как будто заметил проходящую мимо Матрону в вестибюле, затем повернулся и шагнул обратно в палату 124, закрыв за собой дверь так же осторожно, как и раньше.При звуке отодвигаемого засова Аллигатор снова исчез, пробираясь по коридору к дальней двери.





Внезапно вдохновившись, Леви повернулся и протопал обратно через вестибюль—мимо задыхающегося Мистера Тила, который теперь стоял на коленях на стойке портье, сжимая тонкую латунную открывалку для писем в костлявой руке—и через главную дверь во двор. Он добежал до конца кирпичной дорожки, вылетел из-за угла к наружной двери, которая вела прямо в гостевые комнаты, и распахнул ее практически перед самым носом аллигатора.





Аллигатор постоял немного, щурясь от яркого солнечного света.





Стоя так далеко от двери, как только мог, мальчик придержал ее открытой, а Джимми Ли и незнакомец в плавках закричали и бросились на аллигатора из дальнего конца коридора. Он замер лишь на мгновение, затем рванулся на свободу, вскарабкался на открытый воздух и направился через парковку прямо к маленькой воронке в лесу напротив.





Он бы тоже добрался, если бы из-за угла не выскочил де Сото-Энергетик. Водитель увидел аллигатора как раз вовремя, чтобы нажать на тормоза. "Де Сото “накренился набок, подняв пыль, и ребенок на заднем сиденье закричал:" Папа, не бей динозавра!- Аллигатор изменил курс и направился обратно, туда, откуда пришел. Как раз в этот момент из дверей дома выбежали двое мужчин. Аллигатор направился к берегу, и Леви побежал за ним, а Джимми Ли и пловец развернулись веером по обе стороны от него, размахивая руками и крича на людей на пляже.





- Дорогу вам!





- Пропустите его!





“А вот и он!





Все это, как показалось Леви, не вполне соответствовало сути ситуации, и несколько туристов, которые подняли глаза, просто выглядели смущенными, поэтому он сложил ладони рупором и закричал: “Аллигатор!





В одно мгновение вся набережная была взбудоражена. Пловцы и любители позагорать прыгали вокруг, как кукуруза, выскакивающая из кастрюли. Большая часть пловцов бросилась к лодочному домику с одной стороны, большая часть загорающих побежала к водолазной платформе с другой, и как Моисей Аллигатор безошибочно вел лодку в сторону моря. Он выбежал из травы и бросился через пляж, пропахивая борозду в песке до самого края воды. Неожиданно грациозно, едва колыхая поверхность, Аллигатор скользнул в Вакулла-Спрингс, сузился до бугристой черной щели и исчез.Через несколько ярдов дрейфующая камера Donald Duck дернулась, как будто ее пнули снизу, а затем начала медленно сдуваться. Леви стоял на берегу между солдатом и мускулистым незнакомцем, все трое запыхавшись, пока они смотрели на теперь уже спокойную воду и слушали продолжительное предсмертное пуканье Дональда.





“Что за чертов дурак, - наконец спросил Джимми Ли, - впустил этого аллигатора в отель?





- ГМ, - сказал человек в плавках. Джимми Ли и Леви уставились на него во все глаза. Он оглянулся назад, выглядя смущенным. “Я думала, он останется в ванной.





- Это ты?- Спросил Джимми Ли.





“Ты меня поймал.- Он продолжал говорить, когда они повернулись и пошли назад по траве, к домику. “Это была глупая шутка, шутка над одним из наших операторов. У него была фобия аллигатора, с тех пор как он попал во Флориду. Клянусь, он боялся выйти из самолета, думал, что они будут ждать его внизу трапа.





“А как ты его поймал?- Спросил Леви, широко раскрыв глаза.





Мужчина рассмеялся: - Поймаешь его? Сынок, я купил его в придорожном киоске, по дороге сюда.- Он развел своими большими руками и пожал плечами. “Так что да, этот чертов дурак был я. Я тоже сомневаюсь, что это будет последний мой дурацкий трюк. Спасибо за помощь.





Он протянул руку Джимми Ли, и после паузы, которую мог заметить только южанин, солдат пожал ее.





- И спасибо вам за службу, - добавил он, кивнув на солдатские ленточки.





- Не за что, - ответил Джимми Ли. Он остановился, глядя на парковку, и вздохнул. “Ну, будь я проклят.





Мистер Тил только что поставил свой чемодан и дорожную сумку на тротуар. Не поднимая глаз, портье быстро вошел внутрь, вытирая ладони друг о друга. Закрыв за собой стеклянную дверь, он перевернул висевшую на стене табличку с надписью "свободных мест нет".





“Ты можешь попробовать еще раз. Я отнесу их обратно для тебя, - сказал Леви, удивляясь самому себе. “Я довольно сильная.





Джимми Ли улыбнулся, покачал головой и сжал плечо Леви. - У нас будет много шансов, сынок, - сказал он. - Прямо сейчас, я думаю, мне нужно больше помощи с твоей мамой.- Пловцу, - сказал он, - меня зовут Джимми Ли Демпс. Мой юный друг-это Леви Уильямс.





Пловец ухмыльнулся так же широко, как и аллигатор, его зубы были почти слишком большими для его рта. - Рад познакомиться, Джимми Ли. Леви, - сказал он. “Я Рику Браунинг, зверек из Черной Лагуны.





Официальное имя монстра, в ежедневном потоке незначительных новостей, отмеченных срочными из студии в Голливуде—все доставлялось на стойку регистрации Лоджа курьером-было человек Гилл, но все в команде Вакуллы называли его просто зверь.





В этот момент зверь начал скулить.





- Ой!- Воскликнул Рику.





“Какой же ты большой ребенок, - пробормотала Винни сквозь стиснутую в зубах прищепку. Она без всякой надобности дернула за сетчатый тюбетейку. “Если бы вы просто подстриглись, Мистер Красавчик, вам было бы легче. Он торчит, как у большого мальчика Спорим, что ты хорошо выглядишь в этом клетчатом комбинезоне.





Леви выскочил на берег реки, чтобы лучше видеть, как гримерша натянула тюбетейку на непослушные волосы Рику, а затем приклеила затылок зверька на место. Для Леви дружеская перебранка двух профессионалов была всего лишь еще одним предметом восхищения. Леви больше не волновало то, что Ричард Карлсон и другие звезды черной лагуны приписывают себе заслугу до Вакулла-Спрингс было не ближе, чем до универсальной стоянки в Голливуде, где снимались все “сухие” сцены. У него появился новый герой, и его звали Рику Браунинг, этот высокий, красивый, глупо ухмыляющийся Семинол штата Флорида, который был не просто спортсменом-он был профессиональным пловцом! Леви не знал, что существуют профессиональные пловцы.





А Рику-он произносил свое имя как "Пуэрто-Рико" - зарабатывал себе на жизнь прямо здесь, во Флориде! На Weeki Wachee! С настоящими русалками! Что-то вроде того. Именно это и привело черную Лагуну на задний двор Леви: Мистер Ньют Перри работал в обоих местах и рекомендовал Вакуллу и Рику в "Юниверсал-Интернэшнл".





Рику поморщился, когда часть горячего клея просочилась сквозь сетку, обжигая его, и Леви сочувственно поморщился. Винни достаточно быстро научилась не переусердствовать с клеем в одном месте, но несчастные случаи все же случались.





Каждое раннее утро во время месячной съемки Рику приходилось сидеть у кромки воды в облегающем купальнике с головы до пят, а Винни приклеивала резиновый костюм зверя кусок за куском, по одному кусочку размером с ладонь. Латекс, так называлась резина. К концу второй недели этот процесс сократился до девяноста минут.





Пока ему совсем не надо было уезжать или опаздывать на школьный автобус, Леви крутился вокруг, принося Рику газеты, конфеты с ирисками, все, что ему было нужно, расспрашивая его и Винни обо всем, что они делали, обо всем, что делала камера Скотти, обо всем, что делал Джим, директор подразделения Wakulla,—что, как утверждал Рику, было не так уж много. Все подводные эпизоды были раскадрованы в Голливуде, что означало, что они были нарисованы кадр за кадром, как комикс.





Поначалу Леви предлагал принести Рику напитки, но глотать апельсиновый сок в костюме было ни-ни. Рику объяснил, что студия вложила в этот костюм восемнадцать тысяч долларов—целое состояние, гораздо больше, чем мама Леви, чем Винни и Рику, чем кто—либо вообще зарабатывал за год, - и поэтому Рику получил строгий приказ не мочиться в него.





Знание такого рода вещей делало Леви очень гордым.





Во время работы Винни много болтала о своей подруге Миллисент, вернувшейся в студию. Миллисент сама придумала эту звериную маску, хотя Винни сказала, что большая часть заслуг досталась Баду Уэстмору. “Она сказала мне, что форма костюма была вдохновлена статуей Оскара”, - сказала Винни однажды утром.





- Угу” - отозвался Рику. “Ну, это самое близкое к Оскару, что когда-либо получит эта картина.- Он подмигнул Винни, и она шлепнула его клеевой тряпкой. Уинни носила очки, ее рыжие волосы были заколоты назад, и у нее было все веснушки, по крайней мере, столько, сколько Леви мог видеть. Они с Рику часто флиртовали, когда Леви не перебивал их.





Однажды Леви спросил: "Если ты пришел сюда из-за такой чистой воды, почему фильм называется "Черная лагуна"? Почему ты не стреляешь в грязной воде где-нибудь?





Новые друзья Леви согласились, что это был отличный вопрос. В то время как операторы использовали лодки лоджии, чтобы получить несколько длинных снимков отслеживания более темных, болотистых участков реки, подводная съемка была вся у источников, потому что вода была кристально чистой. “Ты умнее любого студийного руководителя, - сказал Рику, и Леви просиял.





Среди взрослых Леви знал, что его терпят так же, как и приветствуют, и он отчаянно хотел показать Рику, на что он действительно способен. Такой шанс представился мне однажды поздно вечером, после долгого съемочного дня.





К тому времени пропитанный водой звериный костюм весил уже целую тонну, и Рику, измученный, не мог самостоятельно выбраться из воды. Поэтому он сделал две петли под мышками и позволил вытащить себя тем же самым краном, который поднимал и опускал камеру. Вода стекала с него, словно кошмарный улов какого-нибудь глубоководного рыбака, и Рико вытащили на берег, где Винни снял маску и принялся за грудные пластины.





- Эй!- Винни ткнула Рико в бок. “Что здесь произошло?





Он поднял руки и вытянул шею, чтобы посмотреть, куда она тычет, словно проверяя себя на наличие клещей. “Будь я проклят,-пробормотал он, сдаваясь и поднимая к небу лапы, похожие на бейсбольную перчатку. Треугольной пластины не было видно, и под ней виднелось трико. “Я так и знал, что клей не очень хорошо устроился. Эй, Скотти! Водолазы на Дальнем причале перестали возиться со своей аппаратурой и посмотрели в сторону Рику, который махнул рукой в его сторону и крикнул: “Ты ведь не заснял, как с меня слетел кусок шкуры?





Водолазы посовещались, качая головами. “А мы и не заметили, - отозвался Скотти. “А куда он делся?





- Понятия не имею, - пробормотал Рику. Он проверил землю под ногами, каждый плавник хлопал и падал каскадом воды, когда он поднимал его. - Ах, черт возьми. Он должен быть в реке.- Винни опустилась на колени и провела ладонями по траве на берегу.





“Вот оно!- Воскликнул Скотти.





Подстрекаемые указующим перстом оператора, все смотрели вдаль через лагуну,где качающийся кусок латекса неуклонно удалялся от лоджии по течению.





- Крекеры, - выругалась Винни. - А вот и наш левый брюшной косой ход.





- Подожди секунду, - сказал Скотти. - Митч уже одевается.





- Нет, я понял, - крикнул Рику, инстинктивно поворачиваясь, чтобы нырнуть, но Винни уперлась ладонью ему в грудь. Пенопластовые пластины прогибались под давлением внутрь, разрушая иллюзию твердой плоти.





- Ничего не поделаешь, - сказала гримерша. “Ты измучен, и нам нужно снять с тебя эти другие кусочки. Мы больше не можем позволить себе проигрывать, а ты линяешь, как сосновая шишка.





Рику открыл было рот, чтобы возразить, но тут же раскрыл его и широко раскрыл, когда маленькая гибкая фигурка пронеслась мимо него и Винни, нырнув головой вперед в лагуну.





Леви стрелой пронесся над бассейном, прямо под его поверхностью. Он вынырнул всего в нескольких футах от плавающего куска латекса. Едва переводя дыхание, он рванулся вперед, ухватился обеими руками за боковую пластину, подобрал под себя ноги и попятился назад к сторожке. Прижимая осколок скафандра к груди, как выдру, он плыл только мощными ударами ног. В нескольких ярдах от берега он выпрямился и встал, качая головой и разбрызгивая воду. Он держал тарелку над головой, словно трофей для прыжков в воду.





“Я все понял, Рику! Я все понял! Леви добрел до берега, ухмыляясь, но тут же замер, осознав, что натворил. Публично. Он посмотрел вниз на запретную, ограниченную воду Вакулла-Спрингс, плескавшуюся вокруг его лодыжек, а затем уставился на совершенно белые лица киношников. Он повернулся к сторожке, уверенный, что увидит самого мистера Болла, стоящего там, уперев руки в бока. Завтра Леви и его мама поедут автостопом в Орландо.





Но Мистера Болла там не было, только еще больше киношников и, вдалеке, несколько Садовников двигались взад и вперед, не обращая на Леви никакого внимания.





- Я возьму это, - сказала Винни, забирая тарелку из рук мальчика и обмахивая ее веером, чтобы она высохла. “Спасибо тебе.





- Да, спасибо, - сказал Рику. Он изумленно покачал головой. - Сынок, ты отличный пловец. Тебе кто-нибудь об этом говорил?





- Все, - сказал Леви, сияя. Оказавшись на безопасном расстоянии от воды, он уставился на когти, плавники и сегментированный зеленый костюм Рико. - Все говорят мне, что я наполовину рыба.- На гримерном столике лежала слепая отрешенная голова зверька, которая тревожно смотрела на него.





- Ну да, - сказал Рику. “Как только Винни очистит мою половинку рыбы, я хочу посмотреть, что ты сможешь сделать. Как долго вы можете задерживать дыхание?





“Три минуты.





“Как глубоко ты залегла?





- Почти до самого дна. Во всяком случае, больше ста футов. Мне там очень нравится. Так весело смотреть на солнце.





“Стой спокойно, - сказала Винни, опускаясь на колени рядом с Рику. Она использовала замазочный нож, чтобы отделить каждый чешуйчатый сегмент и положить его в пронумерованную стойку.





“Ты часто здесь плаваешь, да?





“Да. Вся жизнь.





Нож Винни замер. - Она подняла глаза на Рику. Они оба уставились на Леви.





- В основном по ночам, - добавил Леви. - Никто меня не видит.





- Это хорошо, - пробормотала Винни и вернулась к работе.





- Надеюсь, ты не будешь плавать один, - сказал Рику. “Это никогда не было хорошей идеей, Ты же знаешь. В Weeki Wachee мы никогда не ныряем без приятеля.- Он вздрогнул. - Ой! Смотрите, пожалуйста. Я думаю, что на этот раз часть меня отделалась резинкой.- Он снова повернулся к Леви. - Эй, парень, ты когда-нибудь дышал из шланга?





Леви торжественно покачал головой.





Рику улыбнулся. “Мы просто должны что-то сделать с этим.





И вот Леви-мальчик на побегушках стал учеником Леви-зверя.





В субботу утром Леви вынырнул на поверхность, отплевываясь и кашляя, из глаз и носа текла вода. Его горло горело.





Он моргал, пока не показалась голова Рику с уже знакомыми вьющимися волосами, широкой улыбкой и большим носом. Рику поднял одну когтистую руку, латексная паутина соединяла когти, и потряс ею перед ним. - Ладно, и что же там произошло?





“Я дышал через нос— - выдохнул Леви.





— ... и не через шланг, - хором сказали оба.





- Вот именно. Рику кивнул. “Ты же знаешь, что здесь только рот дышит, - сказал он, постукивая когтем по голове Леви, - но сообщение не достигло твоих легких, когда ты находишься под водой и пытаешься вдохнуть. Тело требует больше времени для тренировки. Я был таким же, когда Ньют Перри учил меня, в Weeki Wachee.





- Я могу это сделать, я знаю, что могу, - сказал Леви. Он зажал одну ноздрю и выдул сопли из другой, затем развернулся.





- Голова зверя уже готова?- Звонил Рику.





- Придержи лошадей, - крикнула Винни в нескольких ярдах от него на пристани. Сквозь прибрежные сорняки ей был виден Рику, но не Леви. Да, она знала, что мальчик был там, но никто из съемочной группы не хотел афишировать его присутствие, когда в отеле могли быть гости.





- Попробуем еще раз?- Спросил Рику.





-Конечно, - сказал Леви и поднял вверх большой палец, который резиновый коготь Рико попытался вернуть, но не смог. Леви глубоко вздохнул, потом еще раз, чувствуя приятную выпуклость грудной клетки, и снова нырнул под воду.





Пузырящийся воздушный шланг лежал на мелком русле ручья у ног Леви, когда он сел, держась за корень кипариса, чтобы не уплыть вверх. Рику много говорил о необходимости достижения “нейтральной плавучести” вместо того, чтобы просто глотать воздух, пока вы не наполнитесь, как воздушный шар, который ограничивает вас на поверхности воды или вблизи нее, но это был урок для другого дня. А пока Леви просто считал секунды.





Одна Миссисипи, две Миссисипи. Когда он в третий раз добрался до шестидесятого Миссисипи, то потянулся за шлангом. Он приучил себя делать это спокойно, медленно, как будто задерживать дыхание на три минуты было самой естественной вещью в мире, и поднес кончик к губам, а стремительные пузыри щекотали его лицо. Свободной рукой он зажал ноздри, хотя и знал, что это обман. Борясь с искусственным течением, он зажал шланг между губами, так что ему оставалось проглотить лишь несколько капель воды, и вдохнул ртом.На этот раз он действительно чувствовал себя воздушным шаром, позволяя своим легким наполниться воздухом. В приподнятом настроении он отпустил шланг, позволив ему уползти на дно подобно змее, и еще через минуту вынырнул на поверхность, громко выдохнув при этом.





- Уже лучше, - сказал Рику.





“Я сделал это!- Воскликнул Леви. “Я сделал это!





“Ну да, конечно, - сказал Рику, - и очень скоро тебе уже не придется щипать себя за нос.





“Как ты—о!- Леви совсем забыл, что Рику может видеть его даже глубоко под прозрачной водой.





- Вызываю всех зверей!- Завопила Винни.





- Рику помахал зеленой лапой. “Теперь мне надо быть звездой, - сказал он Леви. - Продолжай тренироваться.- Он подмигнул и пошел прочь, шлепая по траве плавниками. Он выглядел нелепо над водой, просто человек в костюме монстра, но Леви смотрел ему вслед с полнейшим восхищением.





Все еще воодушевленный своим триумфом, Леви смотрел, как Винни закрепляет переднюю часть маски Рику. Видя, как его друг медленно поворачивает голову, глядя на него с этим странным лягушачьим лицом, было жутко мальчику; он мог поверить, что Рику превратился прямо у него на глазах во что-то потустороннее и опасное.





“Мы будем готовы, когда придет зверь, - крикнул Джим через рессоры. Как обычно во время съемок, он сидел в камере, привязанной к водолазной платформе, дрейфующей над глубинами воды. Скотти, начальник съемочной группы, который теперь пристегивал очки к водолазному костюму и поправлял акваланг, подавал Рику сигналы из глубины. Подводная камера и ее экипаж из двух человек уже были на месте, примерно в пятидесяти футах внизу.





- Готов он или нет, но вот он идет, - сказала Винни.





“Mmmmmph mrmm mmmmmph,” Ricou сказал, и перелистывание назад в воду. Он мгновенно стал другим, изящным существом, рассекая поверхность в легком обратном движении, оставляя след столь же идеально V-образный, как у моторной лодки. в центре лагуны он выпрямился, подождал сигнала, а затем исчез из виду, как человек в спускающемся лифте. На его маске не было никакого дыхательного оборудования, и вода сомкнулась над его головой с едва заметной рябью.





- Черт возьми, он хорош, - пробормотала Винни, уперев руки в бока.





Скотти, с очками и дыхательным аппаратом на месте, имел многолетний опыт работы на Рику, но его падение в воду казалось, по сравнению с ним, таким же громким, как пушечное ядро мальчишки-туриста.





Леви скользнул в воду так бесшумно, как только мог, проскользнул через реку к дальнему берегу, прижался к нему и поплыл под водой, пока не достиг места, где можно было нырнуть глубоко. Родники были так чисты, что даже на расстоянии нескольких ярдов он мог видеть, как Рику получает свои мимические сигналы от Скотти, когда два оператора шли по воде дальше. Подводная камера на самом деле была двумя камерами, скрепленными вместе болтами, что было необходимо для трехмерного эффекта, с водолазом с каждой стороны, толкающим его вперед.





Леви старался держаться поближе к затопленному утесу, чтобы случайно не попасть в кадр.





Хотя он был снят относительно рано, в фильме это будет последняя сцена зверя. По сигналу Скотти Рико впал в предсмертную агонию, и из его якобы простреленного тела хлынула черно-красная “кровь” из нескольких пластиковых пакетов, когда он их разорвал. Его судороги замедлились, и он начал тонуть.Водолазы направляли камеру вниз, чтобы держать его в фокусе, а он падал все дальше и дальше, перепончатыми ногами вперед, его руки, казалось, плыли вяло, но на самом деле мягко гребли, подталкивая его ко дну Вакулла-Спрингс, к его следующим вдохам воздуха, к концу пузырящегося шланга, который держал другой водолаз. Леви смотрел на него, пока не почувствовал, что его собственные легкие вот-вот разорвутся, а затем он оттолкнулся ногой от берега, удивляясь тому, что кто-то может сделать смерть такой грациозной.





Когда наступила темнота и съемки закончились, Леви проскользнул в лес, надел сухую одежду и отправился домой, в трехкомнатную квартиру в общежитии для служащих, которую он делил с матерью. Он не удивился, обнаружив там и Джимми Ли. В течение последних двух недель ветеран официально спал с двумя лодочниками на втором этаже, но в основном он использовал его как место отступления, когда он и мама Леви ссорились, что было каждые два дня. Но сейчас они уже не ссорились.Мама развалилась на диване, обдуваемая порывистым ветерком медленно вращающегося настольного вентилятора, пила лимонад и читала книгу под названием "День саранчи". Туристы привозили книги на каникулы, а потом просто оставляли их, так что маме всегда было что почитать в свой выходной.





“А вот и он, - пробормотал Джимми Ли. Он сидел в кресле, перелистывая пачку писем, как обычно, все это политика. Джимми Ли Демпс каждый день получал больше почты, чем сам домик.





- Привет, малыш, - сказала мама.





- Привет, - сказал Леви, уткнувшись головой в мамину шею для обязательного объятия. Она сжала его еще крепче, чем обычно, а затем держала на расстоянии вытянутой руки для осмотра.





“Ты опять приставал к этим киношникам?- спросила она.





“Рику учит меня дышать через шланг под водой, - сказал Леви, - совсем как пловцы в “УИКи-Вачи".





Его мать покачала головой и вздохнула. - Милая, им не нужны цветные русалки в Weeki Wachee. Тебе нужно снова сосредоточиться на учебе. Разве не так, Джимми Ли?





- МММ, - сказал Джимми Ли. Он открыл конверт и вытащил наклейку на бампере, которая гласила: "Не покупайте бензин там, где нельзя воспользоваться туалетом.





Какая польза от наклейки на бампер, подумал Леви, если у тебя нет бампера, да и машины тоже?





Джимми Ли подмигнул Леви и ткнул Майолу локтем в бок, пытаясь показать ей наклейку. - Мы должны как-нибудь съездить на это негритянское собрание лидеров, детка. Это действительно что-то.





“Я получила еще одну записку от твоего учителя, - сказала мама Леви. Она отложила книгу и внимательно посмотрела на него.





Леви судорожно сглотнул. Мама все время говорила и говорила о школе, как будто она была святой, как церковь, но на этот раз она выглядела ужасно серьезной.





- Грезы наяву, - продолжила она с нажимом. - Засыпаю прямо в классе. Леви, я знаю, что это захватывающе, твой собственный фильм монстров прямо здесь, в Спрингс, и я пытаюсь быть терпеливым. Здесь не так уж много для подрастающего мальчика, я это знаю. Но если ты действительно хочешь когда-нибудь выбраться отсюда, тебе нужно сосредоточиться на учебе.





Леви кивнул, но ничего не сказал.





Мама, не отрывая от него взгляда, сделала большой глоток лимонада. “Итак, вот как это будет. Если я получу еще одну записку о твоих жалких поступках, молодой человек, ты не будешь погружать ни одного пальца ноги в любую воду, кроме ванны, пока не станешь согнутым седовласым стариком. Ты меня слышишь?





“Но мама, - сказал Леви. “Я должен продолжать плавать. Рику говорит, что люди могут хорошо зарабатывать на этом. Камеры становятся все меньше, так что еще больше съемочных групп приедут во Флориду, и они будут нанимать местных жителей, чтобы помочь. Рику подумывает о том, чтобы начать свой собственный бизнес.





Мама положила книгу на диванную подушку и потерла виски. - Леви, ты слушаешь, и очень внимательно. Сколько раз я тебе говорил, что киношникам нельзя доверять?- Она поморщилась, крепко зажмурившись. “Они очаровывают тебя,—прошептала она, - и они говорят Тебе, какая ты замечательная, и они заставляют тебя чувствовать себя кем-то особенным. Но потом они уходят, собирают вещи и уезжают.- Она снова потерла голову. -Это всего лишь игра, Леви. Наши жизни для них ничего не значат.- Она застонала. - О Господи, я чувствую, как снова начинается головная боль. Джимми Ли, пожалуйста, выключи эту лампу.





“Я принесу тебе картошку, - сказал Леви. Подбежав к их кухоньке, он почувствовал облегчение, избавившись от всей этой школьной темы, но ему было стыдно за свое облегчение. Когда он схватил приличного размера лопатку и нарезал ее на диски, он удивлялся, почему каждый разговор с его мамой, в эти дни, заставлял его чувствовать себя виноватым. Так вот в чем смысл взросления?





- Картошка, - услышал он голос Джимми Ли.





“Чтобы лечь мне на лоб, - тихо сказала мама.





Джимми Ли рассмеялся, но тут же оборвал смех—мама, наверное, бросила на него один из своих взглядов.





“Это всегда помогает, - сказал Леви, возвращаясь с блюдечком картофельных ломтиков. Он положил их рядом с ее локтем.





- Принеси маме еще и носовой платок, детка.- Она уже закрыла глаза рукой.





- Да, мэм, - сказал Леви.





- Нет, здесь, - улыбнулся Джимми Ли. “Позволить мне.- Он вытащил из кармана брюк ярко-красный носовой платок и протянул мне его с легким поклоном, как будто это был букет роз.





Мама Леви подняла руку ровно настолько, чтобы взглянуть на платок прищуренными глазами. - Это не сработает, - сказала она вяло и машинально. Она снова закрыла глаза. - Леви, милый, принеси мне один из комода, пожалуйста.





“А что с этим не так?- Спросил Джимми Ли, все еще держа его в руке.





“Он должен быть белым, - сказал Леви и тут же пожалел об этом. Он стоял там, его мама лежала там, и Джимми Ли сидел там, все они, казалось, застыли на месте.





- Белый, - повторил Джимми Ли. Голос его был тих, но на виске вздулась жилка, и Леви, не раздумывая, попятился назад, ударившись о умывальник, который накренился и задребезжал, но не упал.





“Если платок не будет белым, - пробормотала мама Леви, - исцеление не сработает. Вот что говорит доктор корней.





- Так ли это?- Голос Джимми Ли стал еще тише, и мама Леви открыла глаза. Она нахмурилась и медленно подняла голову ровно настолько, чтобы увидеть его.





- Джимми Ли?





Он уже был в дверях, его отвергнутый носовой платок валялся на полу там, где он его бросил.





- Джимми Ли, ради всего святого.





Дверь захлопнулась, и обрамленная Камея прадеда Леви в форме американских экспедиционных сил заплясала по оштукатуренной стене: тук-тук, тук-тук .





Мама Леви разрыдалась.





- Не надо, Мама, пожалуйста, не надо, - сказал Леви. - Вот, видишь? У меня есть твоя картошка, вот она—разве это не лучше? Давай я возьму тот платок, а ты держись, только не плачь. Пожалуйста, Мама. Леви здесь. - Не плачь, мама. Это ты и я, как всегда.





Когда мама наконец заснула, Леви отправился на прогулку в лес.





Он спустился к реке и прошел несколько сотен ярдов вдоль южного берега Вакуллы. Он остановился, чтобы слушать каждый шорох, каждый треск, каждый скользить, с каждым стуком что-то падает с деревьев в сухой лесной подстилке, каждый плюх чего-то длинного и тяжелого сползая в воду, и особенно все леденящие душу стенания limpkin: кВт-э-э-э-э-э-э-эх!





Как бы ни был знаком этот ночной крик хромоногого, он всегда казался странным—и тоже чужим. От этого у Леви по рукам поползли мурашки. Хотя если бы он повернул голову, то увидел бы лодочный сарай, баню и фонтаны всего в нескольких минутах ходьбы вверх по течению, когда он стоял в непроглядно черной чаще, наблюдая за темными полосами аллигаторов, пересекающих лунный свет на поверхности реки, Леви легко мог представить себе, что он находится в каких-то далеких джунглях. Предоставленный самому себе, он каждую ночь пробирался через лес, прислушиваясь к звукам чудовищ.





Флорида была битком набита ими; все старожилы так говорили. Сотрудники Wakulla Springs приезжали со всего штата и привозили с собой свои истории. Люди, околачивавшиеся в бараках с наживкой в Сент-Марксе, рассказывали о старом Гитлере, тысячефунтовом молотобойце, который курсировал на север от залива Тампа, чтобы мучить рыбаков, разрывая лески, поедая дневной улов и пробивая дыры в лодке. Они сказали, что акуле было больше ста лет—как еще она могла вырасти такой большой и умной, как человек?Леви верил каждому слову, но гадал, как оно называлось до прихода нацистов.





Люди, жившие в устье Апалачиколы, говорили, что в реке живет змееподобное существо. Больше, чем ствол кипариса, существо плыло против течения, как червяк, и каждый вонючий мшистый бугорок поднимался так высоко над поверхностью, что однажды он расколол балки на мосту Джона Горри.





Говард, повар кладовой, охотился на енотов в адском болоте Тейта. Несколько его друзей, пошатываясь, вышли наружу, клянясь, что их пропавшие собаки были захвачены Черными пантерами, которые тихо лежали на высоких дубовых ветвях, неподвижные и сонные, пока не учуяли гончих—и людей, к которым они привыкли во время Гражданской войны.





И все во Флориде говорили о дикой обезьяне-Скунсе. Выше человеческого роста, он ковылял на костяшках пальцев, воняя кислой капустой, издавая глухие хрипы в груди , вумп, вумп .





Леви верил во всех этих существ, верил полностью и безраздельно, потому что их видели, описывали и подтверждали сотни раз взрослые, и потому что он был наполовину уверен, что видел и слышал их во время своих собственных прогулок. Казалось, что каждую ночь он слышал и видел еще более странные и ужасные вещи—а значит, и лучшие-вдоль жужжащего, чирикающего, хрюкающего, плещущегося в полночь берега реки Вакулла, которую он знал не хуже любого аллигатора.





Кроме того, кто захочет расти и жить в мире, где каждое живое существо было известно, объяснено и каталогизировано, или заперто в зоопарке, на ферме аллигаторов или в серпентарии? Леви даже готов был поверить в Клируотерского монстра, который несколько лет назад прославился тем, что вспенил песок и был объявлен экспертами чем-то вроде гигантского пингвина, хотя гигантский пингвин во Флориде казался гораздо менее вероятным, чем даже обезьяна-скунс. Мать Леви сказала, что любой, кто поверит в гигантского пингвина, ковыляющего по пляжу Клируотер, туп, как ракушка, и, вероятно, вдобавок еще и пьян, как Джейк-нога.Но Леви все равно верил.





В эту ночь Леви смотрел на залитую лунным светом реку более пристально, чем обычно, почти отчаянно желая, чтобы случилось что-то из ряда вон выходящее, и в конце концов был вознагражден, когда мимо проплыла большая черная фигура, сопровождаемая повторяющимся шлепком, как будто вода была вытеснена веслом. На мгновение Леви показалось, что это был призрак индейского храбреца, которого семинолы считали патрулирующим реку ночью в своем каменном каноэ, держа воду чистой и воздух свободным от злых духов, но потом он понял, что это был старый Джо. Одиннадцать футов длиной, самый знаменитый Аллигатор Спрингса играл вторую скрипку для мертвого индейца. ТоПланк был массивным хвостом старого Джо, рассекающим воду, когда он плыл. Леви показалось, что старина Джо посмотрел в его сторону, когда он проходил мимо, и одно речное существо узнало другое, но кто мог сказать наверняка? Поздно ночью вдоль таинственной Вакуллы вся уверенность текла на восток вместе с течением, когда боковые движения старого Джо посылали маленькие волны, плещущиеся о пальцы ног Леви, и крики лимпкинса пронзали тишину леса , и что-то вдалеке шуршало уумп, уумп .





Леви потребовалось больше часа, чтобы вернуться в спальню. Ему давно пора было спать. Свет в их квартире был выключен, и он, держа туфли в руках, перекинул ноги через перила и пошел по крыльцу, надеясь проскользнуть в дверь, не потревожив маму. Но когда он приблизился, то услышал тихие голоса, и инстинкт заставил его остановиться и прислушаться. Его мама и Джимми Ли разговаривали в темноте. Леви не мог разобрать их слов, пока не прокрался вдоль оштукатуренной стены к месту у азалий, под окном ее спальни. Он почувствовал запах сигаретного дыма и услышал дребезжание. о бутылке против стакана для питья.





- Погоди-ка, - сказала ему мама. “С меня уже достаточно.





“Это уж мне решать, - рассмеялся Джимми Ли.





Некоторое время все молчали, хотя Леви услышал какой-то шорох, и его мама даже хихикнула.





Как могло случиться, что взрослые в один миг устраивают драки на вынос, а в следующий уже обнимаются и целуются? Леви иногда думал, что взрослые должны составлять свое настроение случайным образом, когда они идут вперед.





- Джимми Ли, подожди. - Подожди, - сказал я. Не сейчас.





“А почему не сейчас?





- Потому что теперь мне нужно рассказать тебе кое-что, что я сделал много лет назад. Две вещи.





- Ты не обязана мне ничего говорить.





“Да, это так.





- Нет, детка. Я уже знаю о белом человеке.





Леви затаил дыхание.





Она засмеялась странным смехом, как будто это было одновременно смешно и грустно. “Для тебя он всегда "белый человек". Он был настоящим мужчиной. Разве этого не достаточно?





- Помолчав, спросил Джимми Ли. “Ты совершенно прав. Этого вполне достаточно. Но я знаю об этом, и это больше не имеет для меня значения.





“Я очень рад. Но это не то, что мне нужно тебе сказать. Это примерно после. После того, как я узнала, что беременна.





- Вместе С Леви.





- Да, с Леви. А кто еще был у меня на руках?





- Мне очень жаль. Наверное, мне просто нужно было поговорить. Я буду молчать.





“Тогда замолчи. Позвольте мне рассказать его, чтобы я мог сказать, почему я должен сказать вам.





- Да, мэм.





“Я знала, и моя мама знала, но больше никто. Было еще очень рано. Я имею в виду, что не показывался. Но меня тошнило каждое утро. Господи, что за болезнь! С тех пор я не прикасался к окре. Я и сам был тогда еще совсем ребенком и до смерти перепугался.





“Значит, отец ничего не знал?





- Никогда не знал. Как я и говорил тебе раньше. Тебе просто придется поверить мне на слово, что это было невозможно.” Шелест. - Кроме того, я думал, что ты собираешься замолчать.





“В порядке. Я же молчу. Ты был напуган.





- Испугался и хотел найти выход. Хотел, чтобы ребенок ушел и оставил меня в покое, чтобы он родился у кого-то другого и вернул мне мою прежнюю жизнь.





- Это он?





- Ну и что же?





“Ты сам сказал-он .





“Утвердительный ответ. Каким-то образом я уже тогда знала, что это был мальчик. Удачная догадка.- Она откашлялась, и Леви услышал, как зазвенел лед в стакане. - Повезло тебе? Хм. Как бы то ни было, я спросила маму, как это будет работать, как я могу покончить с этим. Господи, у нее был синий припадок. - Дитя мое, это убийство, - сказала она. - Это первородный грех-убивать своих родичей. Ложись со мной на пол прямо сейчас.- И мы молились на нем целый час, там, на кухонном полу. Ну, она все равно молилась, прося Бога простить мои детские мысли. Я просто лежал на боку, обхватив ее колени, и плакал. Я получил осколок в щеку, видишь? Прямо там.Поэтому, когда она молилась, а я плакал, она подняла меня и обняла, потом взяла пинцет и попыталась вытащить занозу, что не очень хорошо получалось, потому что я все время вздрагивал и плакал, и, наконец, она положила пинцет и потянулась своими ногтями и выдернула его, просто так. Я вообще ничего не чувствовал. Это было последнее, что я когда-либо говорил об избавлении от ребенка. Кроме одного раза.





Лед с грохотом снова в стакан, и Леви услышал, как его мама выдувать воздух, pluuuuuuuuh, и он знал, что она проезжает холодное мокрое стекло на ее лоб, как она всегда делала, когда было жарко и она тянет время. Джимми Ли ничего не ответил, И наконец мама снова заговорила:





- Видите ли, старый Мистер Гэвин встал и умер, если вы можете встать и сделать что-нибудь, когда вам исполнится девяносто один год, и мы пошли к роженице. Мистер Гэвин был родственником каждого цветного человека между мобилем и Тампой, так что нам с мамой пришлось стоять в очереди, чтобы отдать дань уважения. Я стояла там и плакала—в те дни я плакала от страха, но не из жалости к мистеру Гэвину, а просто из жалости к себе, когда вспомнила забавную старую сказку, которую Мистер Гэвин рассказал мне однажды, когда я болела ветрянкой. Он сказал, что один из способов вылечить болезнь-это прошептать на ухо мертвому человеку.





“Чтобы сделать что ?- Голос Джимми Ли стал громче.





“А я все гадал, обращаешь ли ты на это внимание.





“Никогда об этом не слышал . А что ты должен шептать?





“Ты шепчешь имя покойника, а потом очень мило спрашиваешь его, не хочет ли он забрать твою болезнь с собой. В конце концов, это ему не повредит. Он уже мертв.





“мой Бог.





- Как бы то ни было, как раз в это время женщина, которая рыдала над гробом, наконец закончила, и мы с мамой встали в очередь, а она наклонилась и погладила морщинистую лысую голову Мистера Гэвина, поцеловала его в щеку и пошла поздороваться с кем-то из жителей Пенсаколы. И хотя я знала, что это всего лишь бабушкины сказки, прежде чем я успела передумать, я наклонилась к уху Мистера Гэвина—говорят, твои уши растут всю жизнь, и это должно быть правдой, потому что мистер Гэвин сказал:Ухо Гэвина было размером с капустный лист, сложенный пополам на его голове, и что еще более странно, там вообще не было тепла, не так, как вы чувствуете, когда вы так близко к живому человеку—и я прошептала "Мистер" Лонзо Гэвин, это Майола Уильямс, и, пожалуйста, не подумайте о том, чтобы взять этого ребенка с собой, когда вы уходите, спасибо любезно.- Потом я встала, и кто-то попросил меня отнести тарелку с курицей на крыльцо, и все было кончено. И я это сделал.





“И никто тебя не слышал?





- Джимми Ли, Мистер Гэвин не мог меня слышать, он был мертв, а я шептала так тихо и быстро. На самом деле это был не шепот, а скорее дыхание с мыслями внутри. Но эта мысль была там. И когда я проходил через дом с тарелкой, несмотря на то, что это было милое количество курицы, я чувствовал себя легче, чем когда-либо за последние недели, почти подпрыгивая, когда я шел, и я знал—я имею в виду, я просто знал- что мистер Гэвин забрал моего ребенка с собой. Через полгода родился Леви, и по сей день, каждую ночь, когда я стою в дверях его дома и смотрю, как он спит, я благодарю Бога и Мистера Гэвина за то, что ни один из них не слышал моего шепота—и мама тоже не слышала.





“А почему ты говоришь мне об этом сейчас?





- Потому что я хочу, чтобы ты перестал поддаваться суевериям. Если я скажу вам, что у меня больше не болит голова, когда я снимаю нарезанную картошку со лба, я хочу, чтобы вы сказали, что вы этому рады. То, что приходит к вам, потому что целые поколения рассказывали это друг другу, прежде чем вы когда-либо появились, что заслуживает уважения, верите вы в это или нет. Может быть, я и наполовину не поверила тому, что сказал мне Мистер Гейвин, и до сих пор не верю, но я знаю, что хотела, чтобы это было правдой, и я знаю, что это делало меня легкомысленной.





- Но, Майола “—”





“Тишина. Я также знаю, что мне чертовски повезло, что это не сработало в тот раз, потому что удача имеет способ прийти—или нет—который находится за пределами любого из наших знаний или действий, и вы не можете убедить меня в обратном.





“В порядке.- Джимми Ли помолчал с минуту, а потом сказал: "Вы сказали, что было две вещи?





“Утвердительный ответ. Ну, а во — вторых ... - Леви услышал звон льда, всплеск чего-то мокрого и долгое молчание, прежде чем снова услышал мамин голос. - Во-вторых, я еще никогда ни одной живой душе не говорил об этом. Уж точно не моя мама. Даже Верджи.





“Я тебя слушаю.





Более тихий. Потом она сказала: "Он дал мне денег.





“А кто это сделал?





“Мужчина.





“Я думал, ты сказал, что он не знает?





- Это не он. - Леви услышал еще один всплеск выдуваемого воздуха, еще один ларек. “Он отдал его мне—раньше.





- Ну и что же ?- Голос Джимми Ли снова стал громким, и теперь в нем слышалось железо.





- Он дал мне сто долларов. Он был богат, и для него это были не более чем карманные деньги. И это то, что я использовал для врача, когда родился Леви.- Леви почувствовал, что его желудок перевернулся, как будто он съел слишком много печенья сразу. Он услышал, как скрипнули пружины кровати. - Ну Вот, Джимми Ли. Я уже говорил это.





“Ну да, конечно же, есть. Почему? Но почему именно сейчас?





“Потому что если мы с тобой собираемся жить вместе и, возможно, у нас будет собственный ребенок, я не хочу никаких секретов между нами. Мне нужно было, чтобы ты знал все до единой вещи, и теперь ты знаешь.





Если Джимми Ли и сказал что-то в ответ, Леви этого не расслышал. Он уже бежал по мокрой от росы лужайке обратно в лес, где даже глициния, казалось, знала, что нужно убираться с его пути.





Раньше он так бегал, представляя себе телевизионного диктора в своей голове: это фантастически правдивая история Герберта А. Филбрика, который в течение девяти пугающих лет вел три жизни—рядового гражданина, члена Коммунистической партии и контрразведчика ФБР. Но это вдруг показалось мне очень по-детски.





Он бежал изо всех сил, пока не добежал до маленькой потайной раковины, ближайшей к домику. Не обращая внимания на хрюканье лягушки-быка, которое в любую другую ночь он бы подкрался и заметил, он сел и задумался о том, что услышал, хотя многое из услышанного было трудно обдумать буквально: это не удержало бы его концентрацию.





Та часть, которую он мог пропустить, шла ровным ритмом, как брачный зов лягушки-быка.:





Дверной проем.





Она стоит в дверях и смотрит, как я сплю.





Почему она никогда мне этого не говорила? И почему я никогда этого не знал?





Он долго сидел в раздумье, не особенно прислушиваясь к лягушке-быку или другим шлепающим по ночам существам, пока хриплое пение кого-то, прогуливающегося по подъездной дорожке, не достигло его ушей.—





Цифры, цифры, вот-вот сведут меня с ума.





Цифры, цифры, вот-вот сведут меня с ума.





Думаю о деньгах, которые я должен был иметь.





Голос уже удалялся от здания и направлялся к дороге, когда Леви вдруг встрепенулся, смахнул слезы, которых не помнил, и шагнул сквозь деревья на подъездную аллею прямо перед Сэмом полиса, который с визгом подпрыгнул на фут в воздух.





- Привет, Сэм.





- Черт Возьми, Леви! Я думал, что эта обезьяна-скунс прикончила меня. Если бы я уронил эти билеты,я бы тоже играл в ад, поднимая их.





“Ты идешь к Куперу?- Спросил Леви.





- Да, я иду в большой дом. У меня сегодня поздний бросок.





“Можно мне пойти с тобой?





Если бы Сэм спросил: "почему?- Леви застрял бы в поисках ответа. Все он знал был, что он вдруг не хотел быть один, но он не хотел идти домой, либо; если он увидел, что его мама сейчас, он бы не заплакал, совсем как ребенок—нежеланный ребенок была мысль, что он не мог позволить себе думать, ни про другого ребенка, что его маме может понадобиться. Этот подслушанный разговор заставил так много взрослых мыслей проплыть в его голове, что ему нужно было сделать что-то взрослое, прямо этой ночью.





Но Сэм не сказал ни слова.





- Послушай, я просто хочу посмотреть, на что это похоже. Ты же просил меня пойти с тобой, да?





“Конечно, есть, - сказал Сэм, хотя в его голосе не было такой уверенности.





“Ну что ж, пошли. Я куплю номер, если это то, что нужно, - сказал Леви. “А как насчет 91?” Это было первое число, которое пришло мне на ум: возраст Мистера Гэвина, когда он умер. Он никогда раньше не слышал о мистере Гэвине.





“91? Цифры поднимаются только до 78.





“О. Ну, тогда 78.- Леви вытащил из кармана несколько монет.





Сэм поколебался, но все же протянул ему одну-единственную полоску бумаги. “Ну ладно, тогда пошли. Но тебе лучше взять их и положить, потому что нам надо спешить на окружную дорогу, а я уже опаздываю. Мужчины, которые пили у лодок, пытались считать светлячков, а это один из самых медленных способов подбора чисел.- Он покачал головой. - Леви Уильямс, играющий на цифрах. Никогда не думал, что увижу это. Неужели ты больше не боишься своей мамы?





- Я не изучаю ее, - сказал Леви, а затем пошел в тишине, потому что на самом деле она была всем, что он изучал, по всей длинной дороге и до мощеной дороги, потрескавшаяся белая краска центральной линии, казалось, светилась, как призрачная тропа, уходящая в темноту.





Полис Сэм остановился на обочине дороги, направляясь на юг.





“Чего же мы ждем?- Спросил Леви.





“Генри. По ночам, когда мы поздно ложились спать, у нас с ним была договоренность.





Леви уже собирался спросить, кто такой Генри, когда потрепанное такси нажало на клаксон и съехало на обочину с работающим мотором.





“Пошли, - сказал Сэм. Он потащил Леви через тротуар и открыл заднюю дверь. - Привет, Генри.- Он скользнул внутрь, и Леви последовал за ним.





“Так, так, так. Если это не плавающий мальчик.





Леви был поражен до тех пор, пока не заметил седые щетинистые волосы мужчины и фотографии Лены Хорн на приборной доске.





- Этот солдат с большими идеями, он все еще водится с твоей мамой?





- Да, сэр, - из вежливости ответил Леви и тяжело опустился на потрескавшееся кожаное сиденье, чтобы положить конец дальнейшим разговорам.





- 39 и 42, - сказал Сэм, отрывая две полоски бумаги из пачки в своем кулаке. “Ну вот и все.- Он протянул их мне через сиденье. Генри сунул их в карман, хмыкнул и завел мотор.





От родников до главного города графства Кроуфорд было восемь миль. Больше двух часов пешком-и это был очень быстрый путь - но Генри остановил такси перед домом Купера не более чем через двадцать минут.





Леви слышал разговоры о Купере всю свою жизнь, в которых ему не полагалось участвовать—слушать рассказы тети Верджи и остальной команды, особенно после выходных, когда у многих людей начинались головные боли и они становились более вспыльчивыми, чем обычно. Он представлял себе, что это большой дворец, вечеринка, которая никогда не прекращается, с яркими огнями и музыкой, которые означают взрослое веселье.





Но когда он вышел из такси Генри, его первой мыслью было, что это место следовало бы назвать курятником, а не большим домом. Это было длинное, низкое, шаткое здание с двойными дверями по обоим концам, построенное из бетонных блоков, желтоватый свет пробивался через квадратные проволочные окна через каждые несколько футов. Сэм и Леви присоединились к потоку людей, толпившихся у южной двери. Люди набирались отовсюду-по одному, по двое, по трое, мужчины и женщины, в основном цветные, но попадались и белые, и кубинцы, и, конечно же, много мальчиков, бегущих в последнюю минуту.





Леви был на голову ниже большинства собравшихся. Через минуту он уже не видел ничего, кроме спины Сэма, и крепко держался за край рубашки другого мальчика, наполовину задохнувшись и наполовину раздавленный к тому времени, когда они, наконец, протиснулись внутрь. Какой-то дворец. Побитая жестяная стойка бара тянулась вдоль всей восточной стены. Вся разбросанная мебель была разномастной: ящики из-под апельсинов, карточные столы, перевернутые ведра и бочки, стулья для похорон, все, на что можно было сесть или поставить пиво.Где-то в углу скрипучий никелированный граммофон играл Нэта Кинга Коула, и десятки людей просто стояли вокруг, болтая, смеясь, улюлюкая.





Бегуны стояли в очереди перед письменным столом в углу, где толстый цветной человек грыз окурок сигары, собирая пачки монет и скомканные купюры. Рядом с ним сидела тощая негритянка с карандашом и толстым блокнотом. Своим громким голосом, чтобы его было слышно в толпе, Сэм сказала, что записывает номера, проданные в тот день: сколько их было продано и кто их купил. Он указал на тихое место у западной стены и велел Леви оставаться на месте, пока он не закончит свои дела.





Леви наблюдал, засунув руки в карманы, боясь смотреть на что-либо, кроме Сэма, пока тот пробирался через шеренгу бегунов. Время от времени толстяк и тощая женщина отрывались от своих записей и дел, чтобы шепнуть что-то друг другу на ухо, и однажды Леви с удивлением увидел, как они целуются в губы.





Когда бегуны покидали стол, они просто бросали свои непроданные номера. Выброшенные бумажные полоски покрывали пол большого дома, образуя по щиколотку глубокие сугробы вдоль стен. Войти сюда означало пробраться сквозь ряды цифр.





Мужчины вокруг Леви делали ставки на все: сколько выпивки будет на подносе Мэй, когда она выйдет из бара; сколько еще бегунов войдет в дверь в последнюю минуту; у кого из группы был самый большой нож в кармане.





Леви меньше интересовался стеклянным подносом Мэй, чем короткостью ее юбки. Он очень хорошо рассмотрел ее, когда она проходила мимо, потому что она замедлила шаг и подошла к нему ближе, чем было необходимо.





“Сколько тебе лет, детка?- спросила она его. У нее была большая родинка на правой щеке и щель между передними зубами, через которую мог бы проплыть Гар. Леви не мог заставить свой язык ответить.





“Старше, чем он был, когда вошел, - засмеялся крупный мужчина.





- Разве не так, - добавил другой мужчина. “И если ты продолжишь тереться о него, он станет еще больше.





- Да пошел ты, - сказала Мэй, и мужчины заревели так, будто это была самая остроумная вещь, которую они когда-либо говорили.





Когда Сэм наконец добрался до стола, толстяк и тощая женщина выполнили все необходимые операции и обратили на него не больше внимания, чем на любого другого человека. Но Сэм подошел к Леви, позвякивая мелочью в карманах и улыбаясь всем так, словно он был здесь хозяином. - Ну и вечеринка, а?- Спросил Сэм. Они стояли рядом, прислонившись к стене, и смотрели на давку. - Линия почти закончена. Они сделают бросок через пятнадцать-двадцать минут.





Леви пнул ногой кучку слипов на полу. “А потом они их выбрасывают?





Сэм рассмеялся: “Изо всех сил. Разве ты не знаешь, что это плохая примета-выбросить номер полиса? Или сжечь одну, или порвать ее? Что делает это число плохим для вас и для всех остальных тоже. Нет, ты должен похоронить их, так что твоя удача продолжает расти.





Леви чуть было не сказал что-то о том, как невежественна эта страна, но потом он вспомнил, что его мама говорила Джимми Ли об уважении к суевериям, и он придержал язык и подумал о более практичном возражении.





- Смотри, Сэм, прямо у меня под ногой, лицом вверх, лежит пятерка, такая красивая, как тебе нравится. Так вот, я купил 78, а не 5. Но если выпадет пятерка, что удержит меня от того, чтобы бросить свою, поднять ее и крикнуть: "у меня есть пятерка, я победитель"?





“Может, и ничего, - ответил Сэм, улыбаясь так, что у Леви по шее побежали мурашки. - Подними его и посмотри.





Леви заколебался, потому что ему не понравился взгляд Сэма, но он наклонился и поднял пятерку—и не смог выпрямиться. Одна сильная рука схватила его за предплечье, другая сжала затылок. Он боялся, что может чувствовать, как его кости скрежещут друг о друга в каждом месте.





- Брось его, - сказал мужской голос, - или я сломаю тебе руку.





“Она упала!- Сказал Леви, и это было правдой. Лакированная нога пробила цифры, похоронив пятерку, и обе руки отпустили Леви. Чувствуя головокружение от ужаса, он прислонился к стене, чтобы не упасть, и огляделся в поисках нападавших. Он видел только ту же самую толпу людей, делающих ставки, некоторые из которых выглядели достаточно сильными, но никто не обращал на него ни малейшего внимания, теперь, когда он не крал номер.





“Вот видишь, как это бывает?- сказал Сэм.





“Конечно, хочу, - сказал Леви, потирая руки. - Любой, кто стоит рядом со мной, может работать на дом. Шпионы повсюду.





Сэм рассмеялся: - Болван, дом не нуждается в шпионах. Любой клиент в этом месте убил бы мошенника, как только взглянул на него. Ты либо уходишь честно, либо нет. Ты хочешь Нэхи?- Он повернулся и оглядел толпу. - Эй, Джо!





Официантка передвинула свой поднос и посмотрела вниз. - Привет, Сэм.





“У тебя есть голубые сливки?





- Никаких голубых сливок, сахар, - сказала она. Ее юбка была еще короче, чем у Мэй. Джо была ненамного старше мальчиков, но она возвышалась над ними; ее грудь была примерно на уровне глаз Сэма. Маленький шрам спускался с ее левого глаза, как слеза. - Есть апельсин, персик, имбирь и еще несколько диких ягод. Они же теплые. Никто не уйдет на лед и не пропустит жеребьевку.





“Я люблю горячий Нэхи, - сказал Сэм, подмигнув ей, - но Апельсин-это для крекеров. Дай мне дикую ягоду.- Со скучающим видом она протянула ему руку ладонью вверх, и он бросил в нее монеты. “Один для моего приятеля тоже, - сказал Сэм, - а сдачу оставь себе.





- Я уже сколотила состояние, - протянула она. Она повернулась к Леви, который наконец заметил ее высокие каблуки. Неудивительно, что она была такой высокой: она практически стояла на цыпочках. “Ты тоже хочешь дикую ягоду?





- Нет, мэм. Апельсин-это прекрасно, - пропищал Леви надтреснутым голосом. “Как же ты ходишь по этим штукам?





- Она усмехнулась. “Вроде этого.- Она повернулась и поплыла прочь, демонстрируя это.





Леви разинул рот.





Сэм ткнул его локтем в бок. - Видишь, чего тебе не хватало?- Сэм был всего на год старше его, но Леви сразу понял, что здесь он чувствует себя как дома. “Ну разве это не здорово?- Завопил Сэм.





Даже разговор лицом к лицу теперь приходилось перекрикивать через толпу и шум. Все мужчины были потные и все курили. Верхняя половина комнаты была окутана едкой серой дымкой, и Леви был рад оказаться под ней.





Стоявшая рядом группа мужчин над чем-то громко расхохоталась, и один из них для пущей убедительности разбил бутылку о стену. Другой завопил: "если это не шоу, то я поцелую тебя в задницу!





Сэм подтащил его к одному из окон. - Сегодня вечером они вытянут девятку, - сказал он.





“Откуда ты знаешь?





- Прошлой ночью мне приснился дикий кабан. Он крутился в задней гостиной дома моей бабушки, и никто не обращал на него внимания, как будто только я мог его видеть. Потом он поймал мой взгляд и выгнал меня из дома. Какой-то безумный сон. В черно-белой книге удачи говорится, что когда вы мечтаете о диких животных, вы должны играть в 5, 7 или 9, и они уже нарисовали 5 и 7 на этой неделе. - Привет, детка.





Джо плавно вернулась в поле зрения, их Нехис на подносе. Кто-то уже открыл колпачки, и напитки были расплющены поверх того, что они были теплыми, но Леви глотнул свой, чувствуя, как сладкий сироп булькает в его груди, когда Джо оглядела его с головы до ног. В голову Леви пришла мысль, которую он отдал бы все, чтобы прогнать обратно. Была ли моя мама такой же, как эти девочки?





Джо открыла рот и сказала что-то еще, но комната взорвалась таким ревом, что Леви не услышал ни слова. Все радостно закричали, когда середина комнаты освободилась, освобождая место для толстяка и тощей женщины. Она несла поднос с пронумерованными шарами, а мужчина-мешок Крокера.





Леви нахмурился, глядя на Джо, и приложил ладонь к уху, передразнивая:- Она наклонилась вперед, сказала что-то еще, что Леви полностью потерял, затем потянулась к его груди и повернула его левый сосок, прямо через рубашку, подмигивая при этом. Он вскрикнул от боли и удивления. Затем она повернулась и скользнула в толпу, исчезнув полностью, как конверт в почтовом ящике у сторожки. Леви повернулся к Сэму—за помощью или подтверждением, или он даже не знал, за чем,—но Сэм смотрел только на пару в центре комнаты.





- Леди и джентльмены!- проскрипел толстяк. - Позвольте обратить ваше внимание на поднос моей очаровательной помощницы, на котором лежали шары с номерами от 1 до 78. Пожалуйста, потратьте минутку, вы, люди, стоящие ближе всех, чтобы подтвердить, что каждый номер справедливо представлен.





Дюжина людей наклонились вперед, чтобы посмотреть, кивая головами.





“И, пожалуйста, обратите внимание, те, кто ближе всех ко мне, что мой мешок совершенно пуст.- Он устроил целое представление, выворачивая его наизнанку и обратно, широко растягивая шею, чтобы все могли видеть. Затем он протянул его тощей женщине, которая наклонила свой поднос и высыпала пронумерованные шарики в мешок. Толстяк быстро завязал горлышко мешка узлом,затем отошел на несколько шагов и бросил мешочек женщине. Она бросила его обратно к нему, и они продолжили движение вперед и назад, пересекая все более широкое пространство. Толпа придвинулась ближе, все выкрикивали свои любимые номера во всю силу легких.





Леви был сыт по горло этим шумом, жарой, дымом и жадностью. Он уронил пустую бутылку из-под Нэхи, чувствуя тошноту в желудке. Его сосок болел, и он наполовину боялся—хотя маленькая, незнакомая часть его также наполовину надеялась—что покрытая шрамами официантка появится в любой момент на своих шатающихся ногах оленя, чтобы забрать его. “Я пойду, - сказал он Сэму, который ничего не заметил.





Незаметно прижавшись к стене, Леви бочком пробрался к выходу так быстро, как только позволяла толпа. Он вышел один на прохладный ночной воздух, обогнул здание и окунулся в чистую свежесть соснового леса, который тянулся на семьдесят миль к западу от Кроуфордвилля.





Национальный лес Апалачикола, самый большой в штате Флорида. Его учитель сказал, что это почти тысяча квадратных миль, большая часть которых неисследованная болотистая пустыня, в которой человек может заблудиться и никогда больше не появиться. В тот момент эта идея была не лишена привлекательности.





Леви отошел в сторонку, достаточно далеко, чтобы шум Купера был всего лишь гулом, не громче цикад и лягушек, отыскал старый сосновый пень лоблолли и сел, чтобы выдохнуть вонь из легких и собраться с мыслями.





Но все его мысли метались между Джо, Мэй, мамой, Джимми Ли и белым человеком—кем бы он ни был—это был его отец, и внезапно Леви согнулся пополам, извергая поток теплого оранжевого Нехи. Опустошенный, с саднящим и кислым горлом, он сделал три глубоких вдоха, как будто только что вернулся на поверхность после долгого и глубокого погружения.





Он вытер рот подолом рубашки и снова начал садиться, когда услышал глухой стук, где-то в темноте позади него, а затем еще один, справа от него. Леви снова вырвало, но на этот раз ничего не вышло, кроме тонкой желчи.





Когда они узнали о лесах Апалачикола в классе, мальчик по имени Эммит сказал, что он знал для госпела, что дикое существо жило в болотах далеко в этом лесу, волосы по всему его телу, больше даже чем обезьяна-скунс. Он пах гниющим мясом и выл, когда был голоден—жаждал человеческой крови. Эммит был тупее мешка с молотками, но его отец был охотником и знал об этой части света столько же, сколько и любой другой человек, поэтому Леви полагал, что в этой истории есть доля правды.





После того, что он видел и слышал сегодня вечером, он уже не знал, во что верить.





Леви двинулся было обратно к дороге, но тут где-то далеко в темноте раздался протяжный низкий вой, от которого у Леви встал дыбом каждый волосок, а ноги были готовы к серьезному бегу.





Он пробирался сквозь подлесок, чувствуя, как кто-то дергает его за рубашку, а потом раздирает ее, но ему было наплевать на свою одежду. Он побежал быстрее, его кроссовки хрустели по веткам и шевелили листья, производя достаточно шума, чтобы напугать самого дьявола—он надеялся—и направился к освещенной громаде большого дома Купера.





Наконец он вывернул из-за угла и отскочил назад как раз вовремя, чтобы не быть забрызганным толстяком, писающим на шлакоблоки.





- Ну, привет, Джеки Робинсон, - сказал Генри водитель такси, застегивая молнию. “А теперь ты тоже бегун?





- Nossir.- Леви жадно глотнул воздух, пытаясь ослабить стежок в боку. “Ты можешь отвезти меня домой?” Он был сыт по горло взрослым миром и больше всего на свете хотел вернуться в свою собственную постель. - Ну пожалуйста!- Он услышал, как его голос дрогнул от мольбы.





- Извини, сынок, - сказал таксист. “Я заплатил за проезд, покидая это заведение на следующие три часа, разъезжая по всему округу. Но это хорошая ночь для прогулки, такой сильный мальчик, как ты.





- Да, сэр, - сказал Леви, опустив плечи. - Все равно спасибо.





Когда Леви шел домой, держась обочины дороги и опушки леса, он медленно разорвал свой номер 78 на мелкие кусочки, которые он бросил за собой, как след из хлебных крошек в истории. Невезение? Может быть. Но чем дальше он уходил от дома Купера, тем больше ему везло.





Солнце едва показалось над горизонтом, когда Леви потащился вверх по длинной извилистой подъездной дорожке. Почти дома. По крайней мере, у родников. Дом был тем местом, где он попадет в Святую преисподнюю, но не сейчас. Он срезал путь в лес и направился прямо к лагуне, на ходу сбрасывая с себя одежду, а кое-что из большого дома с каждым куском оставалось позади. Он появился в нескольких ярдах от водолазной вышки.





Именно там он всегда останавливался, когда был ребенком, на краю бассейна, ограниченного для туристов, где водные существа, похожие на него, были запрещены. Но на рассвете нового дня Леви Уильямс стоял на траве, голый, как в тот день, когда он родился, и страх перед мистером Боллом и его законами—или его мамой и ее правилами—отпал, как высушенная старая кожа гремучей змеи.





Он поставил одну ногу на бетонные ступени башни, затем другую, а затем стал подниматься вверх, вокруг и снова вверх, пока не оказался на самом краю самой верхней платформы, в тридцати футах над источниками. Леви остановился, глядя, как бледный свет играет на поверхности воды, и почувствовал, как внутри него растет маленький комочек ярости. Это была его вода, как и любая другая.





Леви глубоко вздохнул-раз, два, три—и бросился в космос, ныряя руками вперед, в самую глубокую часть Вакулла-Спрингс. Вода ревела у него в ушах, он погружался на двадцать, тридцать футов, тридцать пять, пока его естественная плавучесть не взяла верх, и он снова начал подниматься. Изнеможение долгой ночи исчезло, и он легкими гребками оттолкнулся от воды, устремляясь вперед, стая гаров рассыпалась в тысяче направлений, пока он плыл сквозь нее.





Он плавал под водой, поднимаясь за воздухом с интервалом в две минуты, двигаясь к дальней стороне лагуны, незамеченный съемочной группой, которая начала готовиться к дневной съемке. Едва высунув голову, Леви издали наблюдал, как Винни покрывала длинное, худое тело Рику звериной чешуей. Он наблюдал издалека, как Рику шутил с ней и с блондинкой-дублершей Уикли, каскадершей в белом купальнике с высоким вырезом, которая надела черный парик как раз перед тем, как прыгнуть в воду.Он наблюдал издалека, как команда опускает камеру на место, как Рику и дублер лениво плывут на позицию.





Затем: Действие.





Леви снова нырнул глубоко вниз, к каменному выступу, держась за него пальцами ног, и посмотрел вверх. Вырисовываясь на фоне солнца, девушка в белом купальнике плыла по поверхности воды. Под ней плавал зверь, повторяя ее движения. А теперь за ними-невидимый ни пловцам, ни телекамерам—плавал Леви, повторяя Рику удар за ударом, удар за ударом.





Когда девушка выпрямилась, упершись одной ногой в противоположное колено, и лениво повернула тележку, зверь попятился, наблюдая за ней из зарослей подводных папоротников. Леви наблюдал, как он наблюдает.





Теперь девушка висела в прозрачной воде, подняв голову над водой и медленно перебирая длинными ногами. Зверь подплыл совсем близко, протянув когтистую лапу к ее ногам, но так и не коснувшись ее. На другой стороне лагуны Леви потянулся к ним обоим.





Слой прохладной воды под ним казался осязаемым, на него Леви почти мог встать. Он висел там, медленно вращая ногами, как будто ехал на одноколесном велосипеде через мелассу. Его руки поплыли вверх, и он держал свою правую руку в перевернутой букве "С", как будто обрамляя картину, и зверь, казалось, плыл прямо в ладонь Леви.





Если бы операторы повернулись и направили объектив в сторону Леви, он был бы пойман в их машине, как цапля на стене вестибюля. Может быть, его узнают? Да и будет ли он на таком расстоянии похож на человека? Может быть, хотя бы на несколько секунд они примут его за какое-нибудь сказочное плавающее существо: легендарного рыбного мальчика из Вакулла-Спрингс.





Но два водолаза по обе стороны двойной камеры были сосредоточены на латексном монстре и не маневрировали в его направлении. Незамеченный и освобожденный, Леви Уильямс просто ступил в воду, вне досягаемости захвата, и после минутного колебания с сожалением опустил руку, освобождая зверя, чтобы плыть к девушке, к свету.





3.





бессмысленная работа





Изабелла так устала, что едва могла сидеть. Она работала над последним разделом своей выпускной диссертации в течение двух дней, используя кофеин и батончики Snickers из торгового автомата. В четыре часа дня в четверг она сидела в автобусе La Brea, почти задремывая, когда он полз через час пик, резко выпрямляясь каждый раз, когда они попадали в выбоину, которая в этой части Лос-Анджелеса была по крайней мере раз в квартал.





Она хотела бы просто позвонить мистеру Глекману и отменить встречу, но дело в том, что два ее студийных источника в последнюю минуту дали задний ход, и это был ее последний шанс добавить немного действительно оригинального материала, чтобы поддержать библиотечные исследования, которые она проводила с начала семестра. Та инициатива, которая хорошо смотрелась в заявках на поступление в аспирантуру.





Ее диссертация “исследование Reel против реального постколониализма: фильмы Тарзана и воображаемая география” была адаптирована к ее двойной специальности в области кино и недавно созданному отделу этнических исследований в Калифорнийском университете Лос-Анджелеса. Это была кульминация многих месяцев работы-и многих лет мечтаний наяву.





Сагино, штат Мичиган, ее родной город, был не из тех мест, о которых снимают кино. Ее родители работали в дневную смену на заводе "Дженерал Моторс", так что после школы она была одна. Ее единственной нянькой был человек по имени Капитан Мадди, который вел два часа старых черно-белых фильмов по местному телевидению. Изабелла наблюдала за ними всеми—тремя марионетками, Лэшем Лару и его хлыстом, парадом негнущихся людей в костюмах монстров и роботов,-но она полностью поддалась чарам Тарзана, как только увидела его в первый раз, когда он качался между деревьями.Она ничего так не хотела, как сбежать из своего маленького серого города в рай джунглей и на таинственный холм, за которым всегда лежали сокровища.





После двух лет работы в штате Мичиган она перевелась в Калифорнийский университет в Лос-Анджелесе и была очень рада узнать, что главные режиссеры фильмов все еще живы. Она уже больше года пыталась получить интервью—по телефону, лично, но ей было все равно. Она написала в отдел рекламы " МГМ " и " РКО " и получила ответные бланковые письма. Она отправила запрос агенту Джонни Вайсмюллера, но тот так и не ответил. Агент Морин О'Салливан повесил трубку, когда она позвонила. Джонни Шеффилд больше не нуждался в агенте, и две недели назад ей действительно удалось поговорить с ним сразу же—по крайней мере, на те тридцать секунд, которые потребовались ему, чтобы сказать ей, чтобы она отвалила.





У исбел была запись этого телефонного разговора. Она целиком состояла из уже не мальчишеского “мальчика": Алло? Да, это я . и ты, должно быть, шутишь. Ни малейшего шанса. Она сомневалась, что этого было достаточно даже для сноски, не говоря уже о том, чтобы выделить ее статью.





Чита-это все, что у нее осталось.





По крайней мере, мистер Глекман утверждал, что его шимпанзе-Чита. - Конечно, он настоящий парень. Снимался во всех фильмах про Тарзана, - сказал он по телефону. “В первых двух он был просто дублером другой обезьяны, но они повысили его за то, что Тарзан убегает . Это было в 1936 году, и с тех пор он постоянно работал. Вайсмюллер, Бела Лугоши, Эд Винн—все шишки.- Это звучало как рекламный ход, сочиненный и отрепетированный, но Изабель была в отчаянии.





“Ты хочешь взять у меня интервью?- Спросил Мистер Глекман после десятиминутного перечисления верительных грамот обезьяны.





- Да, пожалуйста.





“Он исполнитель, никаких бесплатных шоу. Сто баксов?





- Я могу достать его, - сказала Изабелла. Она повесила трубку, прежде чем успела собраться с мыслями и передумать, а потом пошла в банк, опустошила свой счет, оставив ровно столько, чтобы хватило на продукты—если только она съест макароны с сыром до Дня Благодарения.





Автобус неуклюже двинулся на север по Сепульведе, а Изабелла тем временем перебирала пальцами пять купюр в кармане джинсов и поправляла рюкзак на коленях. Храпящий толстяк рядом с ней махнул мясистой рукой в ее сторону. На коленях у него лежал экземпляр "Таймс". ПОЛИЦИЯ: ЛАБИАНКА, УБИЙСТВА ТЕЙТ НИКАК НЕ СВЯЗАНЫ. "О, это обнадеживает", - подумала Изабелла. Два разных маньяка бродят по городу. Она вздохнула, посмотрела на проплывающий мимо пейзаж с фастфудом и погладила бахрому своего фиолетового жилета из оленьей кожи-нервная привычка, которую она пыталась побороть.





Адрес, который дал ей Мистер Глекман, находился прямо на границе Энсино и Тарзаны и казался почти пророческим. Она покачнулась, ее правая нога была вся в булавках и иголках, и посмотрела на листок бумаги, где она нацарапала адрес. 807-C Ventura Blvd. Она посмотрела вверх и вниз по улице, не видя ничего, кроме заправочных станций и пустырей, а затем заметила указатель на район мобильных домов Шейди Глен в полуквартале отсюда.





Трейлерный парк? - Неужели? Чита была кинозвездой. Хорошо, это было очень давно, и он был шимпанзе, но все же. Может быть, он потратил свои сбережения на бананы. Изабель громко рассмеялась, почувствовав головокружение от усталости, и больше всего на свете ей захотелось вернуться в свою спальню, забраться под одеяло и проспать целую неделю. Это была ужасная идея. О чем она только думала?





- Она направилась к вывеске.





За облупившейся оштукатуренной аркой она увидела ряды аккуратно одинаковых алюминиевых трейлеров. В пятидесяти футах справа от нее находился огороженный бассейн под открытым небом. Очень загорелый мускулистый парень в футболке и спортивных штанах просеивал синие кристаллы в воду среди вихря оранжевых шлангов, панельный грузовик задним ходом подъехал к воротам бассейна. Парень поднял голову и кивнул.





Изабелла сделала несколько шагов в его сторону и прикрыла рот ладонями. - Эй, а ты не знаешь, как мне найти номер 807?





“Это те пятьсот, - он указал налево. - 800-е стоят в трех рядах дальше.





“Благодаря.- Она повернулась и посмотрела на огромные номера домов, которые, казалось, входили и выходили из фокуса. Она моргнула, протерла глаза и пожалела, что не выпила еще одну чашку кофе, прежде чем сесть в автобус. Но теперь уже поздно. Она отыскала дом 807-С и ступила на усыпанное звездами крыльцо трейлера с кованой вывеской "ГЛЕКМАН". Она позвонила в колокольчик, и колокольчики эхом отдались внутри, играя жестяную версию “Ура Голливуду".





Дверь открыл невзрачный маленький человечек с усами цвета соли с перцем и впечатляюще неубедительным темно-коричневым париком. Он выглядел как вырез из набора плохих бумажных кукол.





- Мистер Глекман?





“У меня есть все сторожевые башни, которые мне нужны, - сказал он. “И у меня осталось одно хорошее дерьмо в неделю, так что, что бы ты ни продавал, это не поможет.- Он начал закрывать дверь.





“Меня зовут ИСБ Хартсо. Из Калифорнийского университета? Мы говорили по телефону об интервью?- Он был такой маленький, что она стояла с ним лицом к лицу, а ей было всего пять футов три дюйма, даже в Сабо.





- Он убрал руку с дверной ручки. - А, ну да. Как насчет этого? Ты действительно появился. Вы делаете честь своему поколению, - сказал он, протягивая руку и влажно пожимая ее. - Зовите меня Морт. Я всего лишь Мистер Глекман для домовладельца и налоговой службы.- Он открыл дверь пошире. “Кажется, я вас не узнал. У тебя был белый голос по телефону.





Изабелла остановилась на полпути через порог. - Прошу прощения?





- Привет, привет. Я ничего не имею против негров. Негры, евреи, мы же в этом дерьме вместе, верно? Кто-то однажды сказал мне, что я говорю по телефону по-ирландски. Я, Ирландец! Должно быть, это было еще тогда, когда я пил.





“Я американец кубинского происхождения, Мистер Глекман.





- Морт, пожалуйста. Итак, вы из Майами?





“Мичиган.- Изабелла глубоко вздохнула. “Можно мне войти?





“Конечно, конечно. У тебя есть гонорар за интервью?





Изабелла проигнорировала голос в своей голове, который сказал ей, что ничего из этого не выглядит многообещающим, и вытащила сложенные купюры из своего кармана. Морт перебрал их запачканным табаком большим пальцем и кивнул головой, прежде чем положить в потрепанный бумажник.





- Не очень-то это профессионально, - заметила Изабелла, когда он повел ее в узкий коридор, - брать деньги за интервью.





Он выглядел искренне удивленным. - Милая, вот что значит быть профессионалом, - сказал он. “Если деньги не переходят из рук в руки, то это просто любительская ночь.- Он открыл хлипкую дверь и жестом пригласил ее войти. - А Чита была профессионалом еще до твоего рождения.





Изабелла вошла в угнетающе захламленную комнату площадью примерно в двенадцать квадратных футов. Тяжелая темная мебель покрывала ядовито-зеленый ворсистый ковер, который пах дымом и мокрой собакой, а также слабым едким запахом, о котором ей не хотелось даже думать. Стены были испещрены полосами солнечного света от жалюзи и инкрустированы черно-белыми фотографиями в рамках: мужчины в ковбойских шляпах. Саксофонисты в смокингах. Женщины носят груды фруктов. Термостат был высоко поднят.





- Гостиная принадлежала моей матери, - сказал Морт, проследив за ее взглядом. - Качественные вещи.- Он стукнул кулаком по спинке обитого ситцем кресла. - Позволь мне передвинуть их.- На стуле, кофейном столике, диване—на всех горизонтальных поверхностях—лежали заляпанные краской холсты. Он поднялся с кресла, оглядел испачканную в фиолетовых и оранжевых пятнах обивку и накрыл ее сложенной газетой. “Там. Сидеть.





Изабелла заметила забрызганный мольберт. “А вы рисуете?- спросила она, осторожно опускаясь на бумагу.





“Нет. Это все принадлежит Чите.”





- Ну и что же?





- Да, он настоящий Пикассо. Но дешевле. Всего по сотне баксов за фотографию. Два за сто пятьдесят. Вы знаете Тони Кертиса? Он купил пять штук. Может быть, я могу дать тебе студенческую скидку?





- Я так не думаю.—”





“Мы поговорим позже. Морт обернулся и свистнул, издав три резких звука.





Из-за другой раздвижной двери в дальнем конце комнаты донеслось тяжелое пыхтение, а затем появилась Чита.





Изабелла удивленно раскрыла рот. По телевизору шимпанзе казались такими маленькими и симпатичными, но эта тварь была седой, кожистой и почти такой же большой, как она сама. Лицо читы было усатым и серым, и он был одет точно так же, как Морт—белая рубашка, подтяжки, коричневые брюки, подтянутые до середины груди-с добавлением фиолетового берета, надетого под лихим углом. В одной руке он держал палитру, в другой-кисть. Он остановился, его большие карие глаза смотрели на нее с острым безразличием, как старый распутник в парижском баре, а затем снова ухнул.





- Изабелла, познакомься с Читой, - сказал Морт. - Чита, познакомься с Исбел.





Шимпанзе скривил губы, обнажив огромные желтые зубы. Он указал на Морта и засвистел еще громче.





“Да, я понимаю. Время для коктейля. Успокойся. У нас есть компания.- Морт повернулся к Изабелле. - Извините, я на минутку.- Он подошел к боковому столику и налил себе полный стакан чего-то похожего на виски.





Изабелла вытаращила глаза.





“О, не волнуйся, - сказал Морт. “Это не для меня. Я уже много лет нахожусь в загоне. Но этот большой парень уже давно пристрастился к Джиму Биму, и если он не получит свой дневной глоток, ну, скажем так, все может стать уродливым.- Он поставил стакан рядом с мольбертом Читы, достал из жилетного кармана сигару и с размаху раскурил ее.





- Надеюсь, это для тебя, - сказала Изабелла, хотя мысль о дыме, добавленном к теплым миазмам комнаты, заставила ее желудок сжаться в комок.





“А что я могу сказать? Актеры, они точно не известны за чистую жизнь. Морт передал сигару шимпанзе, который переложил кисть на босую правую ногу, сделал длинную небрежную затяжку и пукнул.





“И тебе тоже хорошего дня, - ответил Морт. Он и Чита громко рассмеялись, Морт держался за живот, шимпанзе ухал и размахивал руками. Комок зеленого пигмента ударил в абажур и застрял там. Морт обмахнул воздух веером и скорчил гримасу. “Ты к этому привыкнешь. Он в основном вегетарианец. Весь этот грубый корм. А он уже стар, что тут скажешь? Не записывайте эту часть вниз.





Изабелла посмотрела на Блокнот и ручку, не заметив, что достала их из рюкзака. “В порядке.- Она открыла чистую страницу и откашлялась, приступая к делу. - Итак, Мистер Глекман. - Как ты это сделал?—”





В соседней комнате зазвонил телефон. Чита дважды хмыкнул и плюхнулся во вращающееся кресло, скрестив свои слишком длинные руки на груди.





“Да, я понимаю. Теперь моя очередь, - сказал Морт, направляясь к двери. Он снова посмотрел на Изабеллу. - Придержи эту мысль.





Половина мешковатой спины Морта цвета хаки все еще была видна, когда он поднял трубку и крикнул в трубку: “Герми! Ах ты сволочь! У тебя хватило наглости позвонить мне. Трахни меня или заплати мне. Что? НЕТ. Может быть, я видел чек? Может быть, это артрит? Ты больше не можешь держать ручку? Только на секунду.”





Из-за дверного косяка выглянула его круглая голова. - Прости, милая, но у меня есть дело. Это займет всего несколько минут.





“Ждать. А как насчет моего интервью?- спросила Изабелла, одновременно встревоженная и оскорбленная.





Морт пожал плечами. “Чита - это та, к кому ты пришел, верно? Так что поговори с ним. Не беспокойся. Он любит компанию. Только не делай никаких громких звуков.- Он исчез за раздвижной дверью-гармошкой, сделанной из древесно-зернистого пластика. - Герми? Да, я вернулся. Что? И сколько же? Я вешаю трубку этого телефона. А, ладно. Теперь это число взрослые люди могут обсудить. То дерьмо, что ты говорил раньше, я как собака. Я не могу слышать такие низкие цифры. Они ниже моего гребаного порога. Так расскажи мне Новости!- Морт закрыл за собой дверь.





Изабель услышала хлипкий звук пластиковой защелки, словно Бог нажал на пластиковую крышку, закрывающую захламленную, вонючую комнату от остального мира, оставив ее наедине с Читой.





Шимпанзе посмотрел на нее поверх края своего бокала, как будто ожидая, что она сделает первый шаг. Изабелла подумала обо всех вопросах, которые она приготовила, обо всей этой работе. Она тяжело опустилась на стул со вздохом, который опасно граничил со слезами. Если мистер Глекман не закончит разговор через две минуты, она попросит—нет, потребует—вернуть “гонорар” и уйдет. Это было уже не просто смешно.





Она смотрела, как Чита еще раз затянулся сигарой, потом положил ее в пепельницу и снова переложил кисть из руки в ногу. Она написала рукой? - Лапой? в ее записной книжке и чувствовалась приближающаяся головная боль. Шимпанзе размазал синюю краску по холсту, снял что-то со щеки, посмотрел на это и сунул в рот.





- О, замечательно, - сказала она. - Вши-кинозвезды. А что дальше?- Она закрыла глаза от пульсирующей боли в висках и погрузилась в мягкий ситец. “Несколько интервью.





“Вы еще ни о чем не спрашивали.





Скрипучий голос доносился издалека приглушенно, но казалось, что он доносится со стороны мольберта.





“Вы можете спросить, например, - продолжал голос, - о моем опыте работы в шоу-бизнесе. Потому что Морт ничего не знает. Его там не было, он не был частью магии. Так оно и было, хотя по плакатам этого никогда не узнаешь. Человек джунглей, его женщина, его ребенок. А где же его лучший друг? Я не получил никакого уважения от этих голливудских типов. День за днем я наблюдал, как эти завышенные актеры разыгрывают из себя героев, но кто же всегда спасал положение, изгоняя захватчиков, видя насквозь их планы, пресекая их жадность? Чита! Но они не написали для меня ни одной строчки.Когда мне вообще платили, я был как бы одним из статистов, каким-то местным мужланом, нанятым, чтобы быть туземцем на один день. А ведь я был из Африки! Но вот каким хорошим актером я был. Я предупреждал своих друзей без слов, играя сам с собой, ухая и передразнивая, как будто я действительно был существом из темных джунглей и болот. И я спас ... их. Спас Тарзана, Джейн, мальчика, всех их вместе. Но что еще важнее, малыш-я сохранил фотографию. Я был тем, кто получил смех. Я был тем, на кого пришли посмотреть зрители. И что же происходит? Вайсмюллер получает две штуки в неделю, а я получаю бананы и резинку на голове, как будто я всего лишь тупой зверь. Но вне камеры? Вы же читали таблоиды. Именно люди вели себя как животные. Конечно, тогда все было по-другому. Но изменилось ли что-нибудь? Это зависит только от тебя. Я никогда не получу обратно причитающуюся мне зарплату, но по крайней мере ты поможешь мне расставить все точки над i. Я хочу получить свое наследство.Я хочу, чтобы все в Голливуде—во всем мире—помнили это: я стоял прямо среди лучших из них. Чита была настоящей звездой.





Морт распахнул дверцу аккордеона. - Прости, милая. Это заняло больше времени, чем я думал.





Изабелла открыла глаза и огляделась. Неужели она заснула? Это должно было произойти позже, чем было. Но желтые полосы пыльного послеполуденного света не поднимались над хлипкими суетливыми стенами выше, чем тогда, когда она пришла сюда.





“Ну, ты только посмотри на это!- Сказал Морт. “Он написал Твой портрет. Разве это не здорово?





На полотне был изображен набор оранжевых петель на темно-синем фоне, как будто раскаленные колеса следовали в небе.





Чита посмотрела на Изабеллу, подняла волосатую бровь и негромко ухнула.





- Иногда мне кажется, что он может говорить, не так ли? Морт улыбнулся и сел на диван. - Ладно, сейчас. Что ты хочешь знать?





Изабелла посмотрела на открытую страницу своей записной книжки, которая была полностью заполнена каракулями. Она уставилась на слова, которые я произнес, стоя прямо среди лучших из них .





- Милая, ты в порядке? Вы выглядите, извините, что я это говорю, такого же цвета, как лайм на дне Май-Тай.- Он пристально посмотрел на нее. “Ты ведь ни на чем не сидишь, правда?





“Нет.- Изабелла покачала головой, которая пульсировала от этого движения. “Но я действительно плохо себя чувствую. Я думаю, будет лучше, если я ... перенесу встречу.





“Конечно, конечно. В любое время. Я и Чита, мы всегда здесь. Кроме Четвергов. Я играю в пинокль по четвергам.





“Тогда в другой раз. Изабелла встала, опираясь на подлокотник кресла для равновесия, и сделала шаг к двери, Прежде чем вспомнила о своих деньгах. “Этот ... гонорар ... Мистер Глекман?- Она протянула мне руку.





- Считайте это авансом.





“Я так не думаю.





Человек и шимпанзе уставились на нее в течение минуты. Затем Морт вздохнул и потянулся за бумажником. “Ты уверена? В следующий раз их может быть больше.





“Я воспользуюсь своим шансом.- Изабелла положила купюры обратно в карман джинсов.





Выйдя наружу, идя по массиву алюминиевых корпусов, Изабелла почувствовала себя на грани того, что, как она боялась, могло быть истерией. Она не только придумала монолог шимпанзе, но и записала его. Вздрогнув, она засунула Блокнот поглубже в рюкзак. Она прочитала все, что там было, завтра, после того как немного поспит. Очень много спал. Тогда она, вероятно, сожжет его.





Она выдавила улыбку и кивнула проходившей мимо немолодой женщине в брюках-капри, бросив на нее странный взгляд. Она тоже говорила вслух? Изабелла закусила губу и пошла с осторожным вниманием, шаг за шагом, ее плечи были великолепны, как будто она могла заставить себя оставаться в вертикальном положении достаточно долго, чтобы добраться до автобуса. Но когда она добралась до бассейна и заметила шезлонг, удобную на вид конструкцию из сине-белой пластиковой сетки, несколько минут отдыха показались ей отличной идеей. До автобусной остановки оставался еще целый квартал.





Шланги парня из бассейна были свернуты в аккуратные кольца, и он был в воде, делая круги с длинными, легкими ударами. Он выглядел так, словно был наполовину рыбой, темная полоса скользила прямо под поверхностью, выходя на воздух только раз в две длины. Изабелла плюхнулась в шезлонг, словно ее кости превратились в желе.





Через несколько минут она почувствовала прохладу, когда что-то заслонило солнце.





“С тобой все в порядке?- спросил парень из бассейна. -У него был немного протяжный южный акцент.





“Немного устала, - сонно ответила она. - В остальном я просто прелесть. А как насчет тебя?





- Прямо как дождь.- Она услышала шарканье ног, звяканье алюминиевого шеста о бетон. Мужчина прочистил горло. - Мэм? Ты уверена, что все в порядке?





- Мэм? С огромным усилием Исбель открыла глаза. Господи, он был великолепен, кожа цвета медного какао и гладкое мускулистое тело, гладкое и гибкое,как у животного, обтянутое синими плавками. Она опустила взгляд на землю, чтобы не смотреть, и спустила ноги на бетон. “Огорченный. Я в порядке. Я провел пару бессонных ночей, вот и все.





“Ах.” Он надел спортивные штаны, затем поднял шест скиммера и разобрал его на три части, положив рядом с кувшином хлорки. “Ты учишься в школе?





“университет UCLA.





- До Энсино далеко ехать. Что привело тебя в тенистый Глен?





“У меня было интервью с кинозвездой.- Она подумала о своем блокноте, заполненном мудрыми размышлениями обезьяньего закадычного друга Тарзана.





- Он огляделся вокруг. “Здесь живет какая-нибудь знаменитость ?





“Я так и думал, но все вышло не совсем так, как я ожидал.- Она покачала головой, которая перестала так сильно пульсировать, как только она вышла на свежий воздух, и сменила тему. “Ты чертовски хорошо плаваешь.





“Благодаря.- Он занялся завинчивающейся крышкой для галлонного кувшина.





- А вы участвуете в соревнованиях?





“Вообще-то нет. После окончания средней школы я надеялся пойти работать в кино на профи—каскадеров. Вот почему я переехала сюда.- Он натянул на себя футболку.





“А что случилось потом?





“Оказывается, в наши дни не так уж много фильмов о плавании, и даже если бы они были, не так много братьев в них, понимаете, что я имею в виду? Так что я получил работу спасателя в Y, начал изучать оборудование бассейна и фильтры и все такое. Все это было для меня в новинку. Вернувшись домой во Флориду, я просто купался в реке, или в источниках, или в раковине.





Изабелла рассмеялась. “Вы, должно быть, были очень маленькой, чтобы плавать в раковине.





“Нет, не такого рода. Выгребная яма. Естественное образование известняка. Очень много там, откуда я родом. Возможно, вы слышали об этом. Вакулла Спрингс? Там они сняли пару фильмов.





- Неужели? - Какие именно?- Изабелла выпрямилась в кресле.





- Существо из Черной Лагуны?- Он посмотрел на нее, словно ожидая какой-то реакции, а затем пожал плечами. “И еще пара Тарзанцев, еще до моего рождения.





- Вайсмюллер Тарзанс?





“Да. Вы бы послушали, как моя тетя Верджи продолжает рассказывать о той беде, которую затеял этот человек. Очень много историй.





“А ты кого-нибудь из них помнишь?





- Всякие мелочи и обрывки.





“Могу я взять у вас интервью ?- Внезапно Изабель почувствовала себя не такой усталой.





- Он улыбнулся. “Не знаю, стоит ли мне об этом рассказывать, но я уверен.- Он посмотрел на оборудование у своих ног. - Давай я заберу все это обратно в грузовик и отвезу тебя домой.- Он взял ведро с трафаретной надписью "бассейны ВАКУЛЛЫ Джо". - Офис находится в Санта-Монике, так что это почти по дороге.





Она посмотрела на него и покачала головой. - Спасибо, но ... —”





“Но я же совершенно чужой человек?- Он улыбнулся. - Не волнуйся, я не убивал Шарон Тейт или что-то в этом роде. И я не просто парень из бассейна. Я же владелец. Стоячий гражданин. У меня пять бригад работают по всему Лос-Анджелесу. Обычно я в офисе,но на этой неделе у Карла была дежурная смена.- Он покачал головой. - Бог знает, куда его может послать губернатор Рейган. Здесь.- Он порылся в ящике с инструментами и протянул ей зловещего вида лопатку с длинной ручкой и узким лезвием.





“А это еще зачем?





“Ну, я использую его, чтобы выкапывать мох из трещин в прудах, но у тебя есть мое разрешение проткнуть меня насквозь, как загнанную лягушку, Если ты почувствуешь угрозу где-нибудь между этим местом и Уэствудом. - Ну и что?





- Наверное.- Изабель все еще не была уверена, но соблазн действительно оригинального материала—неопубликованных, никогда-прежде-не-слышанных историй Тарзана!—было слишком много, чтобы сопротивляться.





“Большой.- Он улыбнулся. “Тогда позвольте мне представиться должным образом. Я-Леви Уильямс.





- Изабель Хартсо.- Она подняла инструмент и улыбнулась в ответ. - Ты сильно рискуешь. Предположим, я убийца на свободе?





“Ну, - сказал Леви, - тогда я думаю, что мне просто чертовски не повезло. Но у моей мамы есть обычай во всем полагаться на удачу, и она дала мне один из своих индийских грошей, чтобы я присматривал за моим фургоном, так что я думаю, что буду в безопасности.- Он взял в руки моток шланга.





“Ты веришь всему, что говорит тебе мама?





- Он усмехнулся. “И вполовину нет. Но она воспитала меня в уважении к традициям, которые хранят другие люди.





- Твоя мама очень похожа на мою абуэлу . Моя бабушка. Она же с Кубы. Много суеверий.- Изабелла подняла свой рюкзак. “Я думаю, что большинство из них-сказки, но ведь бывают и дни . . .- Ее голос затих, когда она снова подумала о каракулях в своей записной книжке.





“Я тебя слышу.- Леви рассмеялся. “Я вырос во Флориде, и позвольте мне сказать вам, что я провел так много времени на реке, в лесу, на болотах—черт, я верю во все .





4.





Воды тайны





Я медленно плыл вниз по реке Вакулла, и мне казалось, что я возвращаюсь домой за доктором Анной Уильямс. Хотя она выросла в Южной Калифорнии, ее семья чередовала праздники—один год проводила Рождество с Абуэлой Сесилией в Мичигане, другой-с бабушкой Майолой во Флориде. И хотя она обожала обеих своих бабушек, она всегда чувствовала, что принадлежит этому месту. Сагино просто не мог сравниться с чудесами природы этих источников.





Жарким, влажным августовским днем она неподвижно сидела на носу своей пятнадцатифутовой Джон-лодки, держа наготове удочку в правой руке, обтянутой двойной перчаткой, и крюк в левой. Ее весло лежало поперек второй скамьи, капая на плоское дно, совершенно ненужное. Ленивое течение несло лодку вперед так же легко и бесшумно, как тот цветок азалии, что кружил мимо, направляясь к острову.





Она осмотрела растительность и затаила дыхание. Беда. "Возможно, неприятности", - напомнила она себе. Змея, свернувшаяся кольцом в пальмовых зарослях, могла быть туземцем. С такого расстояния она не могла разглядеть узоры; только коричнево-коричневые чешуйки длиной до предплечья виднелись сквозь пильные листья. Поэтому вместо того, чтобы обогнуть остров, как она делала это уже много раз, Анна легла носом вперед на окружающие ее листья гидриллы, которые зашипели вдоль алюминиевого корпуса, когда курносый нос лодки ударился о берег.





Змея не сдвинулась с места, пока Анна не ткнула ее крючком. Затем он изогнулся, как рука силача, и метнулся влево, но реакция Анны была столь же быстрой. Она затянула петлю на водосборном шесте вокруг его головы, уперлась ногами прямо в днище всепрощающей плоскокорпусной лодки и подняла извивающееся существо подальше от растительности.





Почти четыре фута, прикинула она, и необычайно толстый. Возможно, беременная женщина. Она приподняла его еще на несколько дюймов и увидела, что узор шкалы был явно шахматной доской. Просто коричневая водяная змея. Ее ученики рассмеялись бы, если бы увидели ее. Профессор Уильямс принял обыкновенную водяную змею за бирманского питона?





Она отпустила раздраженную рептилию и вздохнула с облегчением. Хотя было бы очень интересно стать биологом дикой природы, который поймал первого подтвержденного питона Panhandle-более чем в четырехстах милях к северу от Эверглейдс, их документированной принятой среды обитания,—это было бы очень плохой новостью для этой среды.





Анна опустила шест в воду, чтобы убрать чешуйки, и огляделась вокруг, глядя на пейзаж, который не сильно изменился за тысячи лет. Теперь это был государственный парк, защищенный от застройки, и за отелем и родниками почти не было видно признаков человеческого жилья. Но она знала, что цивилизация приближается. Именно поэтому она была здесь, проводя свой творческий отпуск, документируя изменения, надеясь найти способ повернуть время вспять.





Водолазы исследовали известняковые пещеры под родниками, обнаружив более пятнадцати миль разветвленных каналов, которые проходили невидимыми под мостовой и пастбищами, вплоть до национального парка Апалачикола. Водоносный горизонт был загрязнен сточными водами из Таллахасси и нитратными удобрениями с сельскохозяйственных угодий,превращая участки ранее кристально чистой воды в темные, как ледяной чай. Он был на пути к превращению в настоящую черную лагуну.





Она так же беспокоилась о существах, которые вторглись на ее детскую площадку. Флорида была домом для большего числа неместных видов, чем где-либо еще, обетованной землей для беглецов: водоросли гидрилл, которые заглушали поверхность, вводились в качестве украшения аквариума; питоны, удавы и анаконды, привезенные из Южной Америки и освобожденные от парков развлечений и крошечных зоопарков; броненосцы, выпущенные из обезьяньих джунглей; и бесчисленные другие бывшие домашние животные, оставленные туристами с 1920-х годов.





Это все еще было самое удивительное место, которое Анна когда-либо видела.





Она набрала полную пригоршню ягод красоты-естественного средства от комаров-раздавила их и втерла лавандовый сок в свои предплечья, шею и лицо. Она оттолкнулась от острова, вытирая пот со лба платком. Она будет осматриваться еще час, а затем отправится обратно к родникам, чтобы поплавать, отработать день сидения и гребли. Она была отличной пловчихой с ее долей студенческих трофеев, но она не могла сравниться со своим отцом. Леви Уильямс, должно быть, родился в воде; даже в семьдесят лет он мог задержать дыхание на целую минуту дольше, чем она.





Она взяла весло и направила лодку мимо пологого изгиба, где папа обычно указывал на старого Джо, греющегося на солнышке,—до того, как браконьер превратил огромного аллигатора из хранителя речного берега в реликвию в стеклянной витрине в вестибюле сторожки—и уткнулась носом в три мангровых колена. Она вынула свои потные руки из перчаток, помахала ими в воздухе, чтобы высохнуть, затем достала планшет из водонепроницаемого рюкзака, открыла приложение базы данных и добавила водяную змею к дневному списку аллигаторов, черепах, пеликанов, ангин, цапель и ибисов.Она была рада, что Комиссия по охране дикой природы дала ей стажера для подсчета рыбы.





Анна была счастлива, когда Комиссия пригласила ее присоединиться к исследовательскому проекту Вакуллы. Это дало ей повод провести еще одно лето в маленьком доме ее бабушки в Шейдвилле. В свои 86 лет бабушка была крепкой старой птицей, которая сидела на крыльце от рассвета до заката, пила лимонад и ждала букмобиль. Она сказала, что ей не нужна никакая забота, но Анна знала, что она была рада компании.





И этот проект также дал ей возможность для развития ее собственных амбиций. Официально она вела подсчет диких животных, обитателями которых были две с половиной мили реки Вакулла между ее истоком у родников и сетчатым забором, отмечавшим границу государственного парка. Неофициально она надеялась увидеть каких—нибудь существ, которых уже не существовало, по крайней мере сейчас-Черную пантеру, Каролинского попугая или дятла с клювом цвета слоновой кости. Может быть, даже обезьяна-скунс.





Здравый смысл и профессиональное достоинство требовали, чтобы она держала свои криптозоологические наклонности при себе. Но Анна была воспитана на сочетании небылиц и полуночных фильмов-монстров, которые так радовали ее отца. Он возил ее и ее братьев на экскурсию в дегтярные ямы Ла-Бреа, покупал им маски существ Бена Купера на Хэллоуин и убаюкивал их тревожным сном рассказами о болотных существах своего собственного детства.Каждый раз, навещая бабушку, Анна лежала без сна, прислушиваясь к тому, как Кипарисовая ветка по ночам царапает жестяную крышу, уверенная, что это обезьяна-скунс пытается открыть дом, как консервную банку. Часть ее была в ужасе, но другая часть всегда приходила в восторг от мысли, что некоторые из этих историй могут быть правдой. Она лелеяла такие открытия, как целакант и яванский слон, и надеялась однажды пополнить этот список. Это не миф. Но они не вымерли. Вот вам и доказательство.





Она отмахнулась от роя невидимок, возвращая свое внимание к задаче, за которую ей платили. Она насчитала еще пять черепах, восемь чаек, очень большого водоноса—это заставило ее грести быстрее, потому что у нее было несколько проблем с насекомыми Флориды—хороший десятифутовый Аллигатор, и—





Блумп!





Что-то шлепнулось справа от нее. Она посмотрела на безоблачное небо. Ничто не могло упасть с ветки над головой; она была на середине реки.





Кер-чанк!





Это было уже гораздо ближе, намочив ее правую руку. Любой человек, встретившийся бы взгляду Анны из-за переплетенных пальцев листвы, на мгновение увидел бы испуганного ребенка, выглядывающего из ее взрослого лица. Но существо, наблюдавшее за ней из кустов, не было человеком, хотя у него были живые и умные глаза, длинное розовое лицо и серовато-коричневая борода. Он улыбнулся с зубастой гримасой.





Пульс Анны замедлился, когда она узнала обезьяну-резуса, которая подняла худую руку и выпустила еще один камень. Тот упал в реку совсем рядом с лодкой. Анна рассмеялась, когда обезьяна завизжала, вызвав насмешливый хор. Там были и другие—много других-но все менее храбрые, просто подстрекающие своего лидера.





Обезьяны тоже были захватчиками, но Анне они нравились больше, чем питоны. Симпатичнее, антропоморфнее. И они не съели всех остальных животных. Городская легенда утверждала, что они произошли от голливудских обезьян, выпущенных в дикую природу, когда фильм о Тарзане был завернут. Анна была настроена скептически; она смотрела все эти фильмы о джунглях—ее родители владели обоими DVD—наборами Weissmuller-и заметила Капуцинов и паукообразных обезьян, но не макак-резусов. Но это не значит, что это невозможно. Может быть, их предки только что очутились на полу монтажной комнаты.Все, что Анна знала, это то, что обезьяны не были уроженцами Флориды, так что кто-то, должно быть, выпустил их в свое время.





Главная обезьяна снова завизжала. Анна улыбнулась и достала свой телефон, щелкнув фотографию с функцией масштабирования, чтобы получить хороший крупный план лица. Здесь телефон не отвечал, но когда она вернется в коттедж, то отправит его по электронной почте своей маме с запиской: "есть вопросы для интервью для этого человека?- ...отсылка к часто рассказываемой ее родителями такой милой истории о том, как мы познакомились. Затем она переключилась с умной дочери на послушного биолога и добавила три обезьяны в базу данных, используя звездочку, потому что она слышала, по крайней мере, дюжину других, даже если она на самом деле не видела их.





Она была уже почти у покрытого мхом забора из металлической сетки, который был нижней границей парка штата Эдвард Болл Вакулла Спрингс. Дальше лежал дорожный мост Тенистауна и вторжение двадцать первого века: ряд кварталов с названиями улиц вроде Лимпкин-корт, тур-Трейл и Рейзорбэк-Роуд, все названные в честь того, что было убито или перемещено, чтобы построить их.





Забор отмечал конец рая. Пора было поворачивать назад, на сегодня хватит.





Но, увидев обезьян, подумав о том, откуда они взялись—и откуда она сама взялась,—она, как сказала бы бабушка, посадила пчелу в шляпку, чтобы сделать то, чего не делала с самого детства.





Будет ли шум квалифицироваться как инвазивный? Там было загрязнение на основе децибел, конечно. Но как насчет звука, который был искусственно введен в ландшафт, только чтобы неожиданно распространиться, вытесняя местных жителей? Потому что, конечно же, до 1930-х годов Дети Флориды, такие как ее отец, должны были создавать свои собственные крики радостного взгляда на меня, когда они качались на лозе и падали в середину плавательного отверстия, верно?





Анна отложила весло. - Она глубоко вздохнула. Она сжала руки в кулаки, подняла их и ударила себя в грудь, как в барабан. Она широко открыла рот и закричала-на Йодль, действительно, крик больше австрийский, чем африканский, больше голливудский, чем Флоридский, фальшивый, который со временем стал настоящим.





- Ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа-ааа!”





Ее долгий, воющий крик пронзил тишину джунглей.





Он пронесся по поверхности воды, и животные откликнулись.





Две анхинги прорвали свое укрытие и вспорхнули на вершины кипарисов.





Семейство макак-резусов хохотало, улюлюкало и колотило себя в грудь.





Прихрамывающий человек издал дребезжащий крик.





Двенадцатифутовый Аллигатор скользнул в реку и лениво поплыл вверх по течению, подальше от шума, его доисторический мозг холодно тикал.





Анна позвала снова, королева этих джунглей, первобытная и бесстрашная.





За деревьями что-то пахнущее кислой капустой волочило свои костяшки и ревело: вумп , вумп .





Броненосец размером с фольксвагеновский Жук покачал чешуйчатой головой, фыркнул и неуклюже двинулся сквозь кусты.





А под поверхностью реки существо потянулось к лодке Анны перепончатой рукой, его когти приблизились к металлическому корпусу. Затем он изменил свое решение и оттолкнулся назад, в глубины, где он обитал, подальше от света.

 

 

 

 

Copyright © Andy Duncan and Ellen Klages

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Слишком люблю»

 

 

 

«Как сделать Триффида»

 

 

 

«Могу ли я уйти?»

 

 

 

«Когда мы были героями»

 

 

 

«Вода, которая падает на тебя из ниоткуда»