ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Вечная ночь»

 

 

 

 

Вечная ночь

 

 

Проиллюстрировано: John Picacio

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 62 минуты

 

 

 

 

 

Кэндис Сессу известна многими вещами: туз, известный как тьма, опытный переговорщик в области дипломатии, беженец без дома и семьи после бегства из раздираемого войной Конго. Когда она слышит, что ее брат Марсель также выжил, но теперь находится в бегах как разыскиваемый террорист, Кэндис выслеживает его в парижском подполье... только чтобы заключить сделку с опасными силами, чтобы спасти обе их жизни.


Автор: Виктор Милан

 

 





Кэндис шла между стен, сложенных из костей и черепов, и боялась.





Но ее пугала вовсе не темнота. Хотя это была полная темнота места, куда никогда не проникает свет, ее глаза видели ясно, хотя и в оттенках серого. Она могла видеть даже сквозь свою собственную темноту, как ничто другое на Земле не могло бы видеть, если бы она временно не разделила дар. Тьма была если и не ее другом, то уж точно ее орудием.





И вовсе не кости пугали ее. Она протянула руку и провела кончиками пальцев по шишковатым стенкам черепа и мыщелков, но ничего не почувствовала: они были для нее камнями. Она слишком хорошо знала смерть. Своими действиями, если не непосредственно рукой, она оставила кости, достойные нескольких комнат, чтобы отбелить их под африканским солнцем, сама.





В течение пяти лет Кэндис знала, что ее брат мертв. А вчера вечером в одном из баров Атланты, где она работала на мафиози из Майами, она увидела его взрослое лицо на канале Си-эн-эн, разыскиваемого за теракт в Париже.





Получение въездной визы и билета на такой катастрофической основе взорвало большую часть рулона, который она копила, чтобы купить себе выход из этой работы, в которую она вошла невольно. Но сейчас она об этом не думала.





Она боялась за Марселя. Она боялась неизвестности, в которую входила. Она боялась того, что дети вечной ночи могут сделать с Марселем—и что он может сделать с ними. Потому что она по собственному опыту знала, какая ярость кипела в нем.





Именно этот страх непреодолимо влек ее вперед, через царство мертвых.





Холодная вода плескалась вокруг лодыжек ее походных ботинок. Она старалась держаться от него подальше, насколько это было возможно. Она сказала себе, что это была утечка из города наверху, а не просачивание из канализационных труб, которые пронизывали нижнюю часть Парижа даже более полно, чем древние известняковые шахты и оссуарии, которые занимали небольшую их часть. Но запах подсказывал, что это была не вся правда, к сожалению.





Она также чувствовала запах смерти. Это было с тех пор, как безмолвные, расчлененные обитатели катакомб пришли сюда даже для того, чтобы задержать этот стойкий запах. Но Кэндис знала ее запах смерти-запахи каждой стадии разложения. Смерть была здесь. Недавняя смерть. Вероятно, крыса или кошка. Но смерть, все равно.





Она чувствовала запах плесени, плесени и крысиного помета. Она чувствовала запах затхлого человеческого жира и грязи, а также гнили, которая поражает людей, которые все еще живы, хотя часто в таком существовании, которое не заслуживает термина "жизнь". И все это—запахи, теснота стен, незнакомое ощущение бесчисленных тонн почвы, цемента и камня, висящих почти над ней,—сговорилось дать Кэндис Сессу, темноте, находящемуся в международном розыске террористу эйсу, бушующее дело ползучих тварей.





Катакомбы Парижа были давно популярным туристическим местом из-за жуткой перегрузки, вызванной зрелищем сотен и сотен метров стен, сделанных из высушенных черепов и костей буквально миллионов мертвых. Стены имели особое название: оссементы .





Но это не был прирученный туристический район преступного мира. Кэндис здесь не было, чтобы посмотреть на достопримечательности. И она прекрасно понимала, что вступает в область, на которую претендует существо столь свирепое и экспансивное, что это наводит ужас не только на гражданские власти, но и на корсиканскую мафию—и их соперников, любящих зверства, бывших агентов тайной полиции и террористов-Леопардочеловеков.





- О'кей, это действительно круто, - сказала она вслух по-английски, на котором она привыкла говорить каждый день, обнимая фасад лиц, лишенных глаз и плоти, пытаясь перепрыгнуть через широкое пятно в потоке и несколько преуспев в этом.





Что-то ужалило ее левую лодыжку, прямо над туристическими ботинками и теплыми носками, под штаниной брюк.





Она подпрыгнула и не смогла полностью подавить самый не-террористический-эйс-подобный писк испуганного ужаса. Может быть, у них здесь есть Скорпионы? Ядовитые пауки? Прежде чем приехать сюда, она бы высмеяла саму мысль о том, что Париж, ультрацивилизованное сердце утонченной и гомогенной Европы, может быть, таить в себе ползучие ужасы, чтобы конкурировать с тем, что она привыкла находить даже в ухоженном и процветающем пригороде Киншасы, где она выросла.





Жало насильственно напомнило ей, что почти буквально все может жить здесь, среди мертвых.





Она поймала себя на том, что думает: "ну, может, и так, а может, и нет . И тут же последовал вопрос: откуда, черт возьми, это взялось? Она беспокойно огляделась по сторонам. Она не видела ничего, кроме костяных стен и воды, текущей по известняковому полу. На самом деле она испытывала искушение, на короткое время, вытащить свой горелочный iPhone и использовать его приложение для фонарика, чтобы посмотреть, не хватает ли ее пронзительное темнотой зрение каких-либо неприятных ошибок.





Может быть, это была рябь на воде? Она подавила желание отпрыгнуть подальше. Просто твое воображение. Ты позволяешь стрессу овладеть собой.





Но стресс был настоящим. Она понятия не имела, почему ее брат бросил вызов нынешней политике людей-леопардов, которые избегали открытого терроризма в пользу преследования прибыльных, обычных преступлений. Если он вообще был за полночной бомбежкой пустой автобусной остановки, что казалось довольно бессмысленным с ее точки зрения.





Вероятно, психическое состояние Марселя тоже беспокоило ее. В детстве он всегда боялся темноты, с оттенком клаустрофобии. Она никогда им не была—до сих пор. Этого места было достаточно, чтобы добраться даже до никтофила, работающего на тузах.





И кто же охотится за ним, чтобы довести его до такого отчаяния, чтобы он нашел убежище в царстве под названием Вечная ночь? Она знала, почему боится людей-леопардов: они похитили ее из детства и мучили до тех пор, пока она не умерла или не стала тузом. То, что Парижское сообщество африканских беженцев рассказало ей о антитеррористическом подразделении GIGN, не заставило их казаться намного добрее.





Она снова двинулась вперед, стараясь держаться как можно ближе к костяку слева от себя и старательно избегать воды. Она также боялась того, что он нашел здесь внизу. Или то, что нашло его.





То, что она знала, пыталось найти свой собственный путь . Никакое давление.





Двигаясь на ощупь, не сводя глаз с того, что, как она надеялась, было естественным журчащим потоком, она направилась к вероятному месту власти королевы подземного мира.





Она уже потеряла шесть часов из-за необходимости поспать. Она также съела драгоценное время, чтобы использовать свой телефон для некоторых исследований, сопровождаемых некоторой предварительной связью. Две группы демонстративно исследовали сотни километров запретных для публики катакомб, шахт и канализационных труб Парижского подземного мира. Городской эксперимент-les UX- считали себя культурными дружинниками, восстанавливая утраченные и заброшенные районы великого города как над землей, так и под ней. Как бы ни была параноидальна аббревиатура UX, которой они пользовались, она была драгоценна, они отказались от всякой связи. Однако катафилы были жизнерадостными исследователями городов, всегда готовыми поделиться своим нелегальным опытом с чужаками. Некоторые из них были более чем немного жаждущими рекламы. Как ни прискорбно было Кэндис обнаружить, что в качестве OpSec—если копы действительно захотят закрыть их, это займет целый день—это сослужило ей хорошую службу.





Они с готовностью откликнулись, сначала на ее тоже-одноразовый почтовый ящик, потом на сообщения. Катафилы и UX пришли к соглашению с таинственной королевой джокеров-тузов Maman Nuit-Perpetuelle и ее теневыми владениями. Она предпочитала использовать английское слово "вечная ночь" не только для себя, но и для своих владений.





Дневная работа Кэндис—та, с которой она пыталась покончить, а теперь еще глубже увязла,—в основном была связана с переговорами. Были заключены сделки.





К счастью, мама вечная ночь не горела желанием никого убивать или исчезать. У нее были способы предупреждать нарушителей-и не только тогда, когда они активно вторгались в ее владения. Многие из ее “детей", как они сами себя называли, проводили некоторое или даже большую часть своего времени на поверхности, занимаясь попрошайничеством и мелким воровством—а также шпионажем и служением в качестве эмиссаров для своей тайной королевы. Но если вы толкнете ее-вы упадете в темноту, и вас больше никто не увидит.





“Я просто надеюсь, что мама не думает, что я бросаю ей вызов, - сказала Кэндис вслух. Хотя она уже давно считала себя одиночкой, она начинала чувствовать себя слишком одинокой здесь, в компании только мертвых людей.





Что-то снова ужалило ее, на этот раз в правую лодыжку.





Она невольно вскрикнула от удивления и страха. Посмотрев вниз, она с ужасом увидела, как что-то извилистое и тонкое выскользнуло из-под струйки воды и поползло вверх по штанине ее брюк.





Отчаянно желая заполучить нож,она попыталась вырваться. Из воды потекли еще несколько усиков. Она почувствовала, как они скользят вверх по ее ноге, вокруг нее, их прикосновение скользкое на голой коже, которая тщетно пыталась отпрянуть, сжимая с удивительной силой. Жгучее ощущение ударило снова, сильнее, чем раньше, огонь в ее нервах.





Теперь я привлек твое внимание, малышка. Успокоить себя. Если бы я хотел причинить тебе вред, то уже сделал бы это. А теперь изложите свое дело вслух.





Эти слова сформировались в ее голове так же таинственно, как и шальная мысль раньше. На этот раз не было никаких сомнений, что он не ее. Может быть, он проходит через щупальца? “Я пришла повидаться с братом, - сказала она. Ее голос был ровным, или почти таким же.





Она знала, что голос в ее голове был прав: она была поймана здесь и сейчас , и никакой ошибки. И хотя она была далека от того, чтобы доверять его намерению— Ну, если это не то существо, которое я пришел увидеть, это существо, которое мне нужно пройти, чтобы сделать это.





Хорошо. Я чувствую твою честность в твоей крови, в твоих нервах.





Жжение прекратилось. Ужасная хватка ослабла. Щупальца, теперь уже клубок, трепетно пробежали вниз по ее голой ноге, по носкам и сапогам и исчезли под водой.





Впереди, за изгибом костяной стены, сияло желтое зарево. Появились три фигуры, по крайней мере, приблизительно человеческие. Каждый держал над головой факел. Один из них держал двоих, и у него все еще была свободная рука.





“Пойдем с нами,-сказал трехрукий полутораметровый гигант, покрытый живыми, извивающимися слизняками, мягким баритоном. - Мама вечная ночь хочет тебя видеть.





Первое, что привлекло внимание Кэндис в высокой, гулкой куполообразной комнате с черепами, глубоко внутри тайных катакомб, куда посторонние никогда не заходили, были три фигуры, сидевшие на простых деревянных стульях у дальней стены и смотревшие на нее широко раскрытыми глазами. Их безмолвный, неподвижный взгляд и мотки шерсти, которые они держали, напомнили ей о судьбах из греческой мифологии, которую она изучала в начальной школе.





Средняя судьба, изможденная беспризорная женщина с гладкими темно-русыми волосами, чей силуэт вырисовывался на фоне того, что казалось вполне обычными бытовыми лампами на подставках у пустоглазых стен, заговорила с ней. - Мама вечная ночь приглашает вас в свои владения.





- Спасибо, - сказала Кэндис, прежде чем до нее дошло.





Они не держат эти мотки, подумала она. Мотки держат их в руках. Сотканные из переплетенных нитей черной, пурпурной, синей и густо-красной крови, они соединяли каждую из трех неподвижных фигур с тем, что Кэндис считала просто грудой костей, выступающей из середины стены, в самом дальнем месте от входа, через который ее Джокер ведет М. Слагго, архив и собаколицый Тоби, который ранее вел ее.





“Вы можете называть меня архивом,-сказал маленький, сморщенный, по-видимому, древний человек, когда они шли между костями под пляшущее пламя-свет. Кэндис подозревала, что в то время как остальные трое, вероятно, нуждались в освещении, пахнущие парафином факелы, которые они несли, должны были произвести на нее впечатление. Они так и сделали.





Из трех ее проводников в подземный мир он выглядел самым нормальным, если не считать того, что был на добрую голову ниже Кэндис, что делало его действительно маленьким.





“А не архивариус?- спросила она.





- Он постучал по коротким седым волосам, покрывавшим его голову. “Нет. Я храню здесь нашу историю. Я даже старше самой мамы. Хотя я был одним из первых, кто последовал за ней сюда, когда мы спаслись от метелей.





- А как же метельщики?





“Когда разразилась эта дикая карта, Франция все еще была сильно разбита, оправляясь от войны. Это было время глубокой паранойи, когда французские мужчины и женщины все еще жестоко чистили друг друга за сотрудничество с нацистами—независимо от того, делали они это или нет. И прежде всего, выжившие боялись чумы. Париж был избавлен от худшего из разрушений войны, но в других местах Европы первый всадник Апокалипсиса ехал на своем белом коне и пожинал жизни.





“Кажется, я понимаю, к чему все идет, - сказала Кэндис, чувствуя, как внутри у нее все сжимается. Наряду с тем, что шло из окружающей среды—и знание того, что, хотя пол здесь был сухим, слабые борозды, видимые среди костей, были своего рода присутствием, которое не только жило, но и каким-то образом наблюдало .





“Да. Парижане отреагировали на вспышку wild card безрассудным ужасом. Особенно когда большинство инфицированных умирало ужасной смертью. Тот факт, что большинство из тех, кто выжил, были каким—то образом искажены и трансформированы—и очень немногие получили нечеловеческие силы-делал это еще более ужасным. Так что незатронутые люди, натсы, начали собирать всех страдальцев, которых они могли поймать, и перевозить их на окраины, где сегодня восстают банли.





- Когда мама вечная ночь поняла, что происходит, она собрала как можно больше зараженных, даже тех, кто нарисовал Черную Королеву, но все еще мог быть перемещен, и привела их в единственное оставшееся святилище. Место, куда нормальные и пугливые вряд ли последуют.





- Вот, - сказала Кэндис. Это был именно тот ответ, которого он ждал от своей паузы, хотя она заставила ее почувствовать себя капитаном очевидным.





- Здесь, - согласился архив. - Здесь, внизу, вместе с мертвецами, мы сначала разбили лагерь, а потом и наш дом. Для умирающих мы предоставляли все возможное утешение, пользуясь медикаментами, украденными из верхнего мира, а также пищей и другими предметами первой необходимости. Или были даны нам сочувствующими душами свыше.





“А остальные?- Спросила Кэндис, хотя и знала ответ. “Те, кого забрали в лагеря.





- Кое-кому удалось спастись, - сказал архивариус. - Остальных я больше никогда не видел. Ни джокеры, ни даже тузы. Мы-Мамины дети, способные выносить хождение под светом, - искали выживших еще несколько десятилетий спустя. Мы ничего не нашли.





- Мы не учили этому в школе.





“Нет. Оно было подавлено-официально забыто.





- Но Франция-это рай для диких карт! Нет такого места, как Париж. Я имею в виду-разве не так? Я видел шутников, свободно живущих на поверхности.- Даже главари банд, как тот корсиканец, который привел меня сюда. А я думал, что “Тони нос” - это просто прозвище для толпы.





- Он пожал плечами. "Когда страх и испуганный гнев прошли, пришел стыд. Также американское преследование четырех тузов повлияло на общественное мнение. Вы знаете нас, французов, так как вы родом из Конго: мы любим использовать американцев в качестве контрпримеров.





“Да.” Она даже не потрудилась спросить, откуда он узнал, что она Конголезка. - Мой акцент.





- Вскоре после того, как она привела нас сюда, - сказал архив, - мама вечная ночь, которая нарисовала Черную Королеву, легла и умерла. Поэтому мы соорудили для нее гроб из костей и скорбно покинули ее, оставив одну в большой комнате.





“Я Сесиль Шонго,-сказала Кэндис женщине, которая заговорила, используя псевдоним, под которым она вошла в программу ООН по защите беженцев, после того как сбежала от падения Ншомбо.





Бледная кожа говорившего была покрыта слезящимися язвами. "Надеюсь, это ее шутник", - подумала она. Она прекрасно знала, что Ксеновирус Такис-а не заразен, и в любом случае он у нее уже был. Но она понятия не имела, что за ужасные ползучие твари живут здесь внизу .





“Я пришел помочь своему брату. Можно мне увидеть маму "вечная ночь"?





“А ты знаешь,-сказала другая женщина, средних лет, нормальная на вид, но теперь она смотрела на Кэндис черными глазами без признаков белков. - Она лжет.—”





— ... перед тобой, - сказал третий фатум, полный мужчина, чье внешне обнаженное тело выглядело как куча мозолей, перемешанных вместе. Он кивнул своей бугристой головой на выступающий череп-насыпь.





Это не была случайная куча, поняла Кэндис. Это был катафалк из давно высохших костей. На нем лежало тело женщины, которое, казалось, частично расплавилось и превратилось в буханку хлеба, а затем...снова затвердело, как воск свечи. Мотки от трех сидящих ораторов побежали к этому телу, которое было явно неспособно двигаться. То, что выглядело как волосы, окружающие сглаженные черты лица, было больше завитков.Теперь Кэндис видела в тени—хотя темнота не была преградой для ее зрения, переход от света делал ее глаза гораздо более трудными для восприятия того, что лежало в тени, чем когда она была Нэтом—что нити тянулись от боков и конечностей трупа к виноградной лозе среди костей, которые поддерживали ее, и исчезали в отверстиях у основания изогнутой костяной стены.





Она оглянулась на светловолосую, покрытую ссадинами женщину, затем в замешательстве перевела взгляд с нее на своих спутников. “Ты хочешь сказать ... —”





Они кивнули и заговорили в унисон, каким-то образом более жутким, чем те, кто заканчивал предложения друг друга: “это наша мать, королева подземного мира.





“Но она не была мертва, - сказал Мсье Слагго, и его губы...отростки...скривились в пузырьке, который, как догадалась Кэндис, был смехом. Но никто из старых бородачей не заподозрил, что она встала, или проснулась, или что там еще, пока что-то не ужалило ’Тита Бени ’в лодыжку, и голос не заговорил в его голове.





- Малыш Бенни?- Сказала Кэндис. Это имя показалось мне поразительно непочтительным для миниатюрного архива. Особенно от Джокера, изменившегося так сильно, как Слагго.





“Мое прозвище, прежде чем я завершил свой собственный переход, - спокойно ответил архив. “Ты ведь знаешь, почему на тебя могут взвалить такое бремя, нет?





“Вы были чрезвычайно велики?





- Я был огромен. Он был выше двухсот восьми сантиметров ростом и силен, как лошадь, везущая труп в фургоне.- Он грустно усмехнулся. “Возможно, некоторые из них еще не выросли. Они говорят, что у дикой карты есть озорная полоса, которая дает тем, кого она касается, то, что они больше всего хотят. Хотя я ненавижу думать, что так много людей хотят умереть ужасным образом. Так сказать, скорее, он находится под влиянием того, что доминирует в подсознании человека в момент изменения.





- Я был начитан, не интересовался спортом и еще меньше-физическим трудом, который мой отец планировал, чтобы я последовал за ним. Я стал одержим мыслью, что мой размер-это крест, и очень хотел быть поменьше. Мне, наверное, повезло с Джокером, которого я вытащил. Хотя я никогда не представлял себе, что стану таким, каким ты меня видишь.





"Я молилась Деве Марии, чтобы она вытащила Черную Королеву, - подумала Кэндис, - потому что это был единственный способ вырваться из ада, в котором я оказалась. У меня не было такого желания. Но, действительно, тьма пронизывала мой ум, мою душу и так далее....





- Очевидно, дикая карта согласна с тобой, - сказала Кэндис. “Вы, кажется, очень хорошо постарели.” Сейчас, в феврале 2014 года, ему должно быть уже за восемьдесят.





- В некотором смысле, - сказал он. “Но это один из подарков, которые мама "вечная ночь" дарит тем, кто соглашается помочь ей особым образом.





В данный момент ей не очень хотелось углубляться в эту тему. “Значит, она может не только жалить?





“О, гораздо больше, - сказал Мсье Слагго. Слизняки корчились от смеха по всему его телу. Он казался очень веселым человеком. Тоби кивнул своей черно-белой головой и позволил своему большому розовому языку высунуться очень далеко над розовыми деснами и черной нижней губой. “Она может заставить тебя чувствовать себя ГУ-уд . Она говорила в твоем сознании так же, как в тот первый день Бенуа, не так ли?





Это еще больше встревожило Кэндис. - Она что, прочитала мои мысли?





- Нет, - ответил архив. “Она не может этого сделать. Но она может читать химические вещества в вашей крови и электрические импульсы, которые поют вдоль ваших нервов—чувствовать ваше настроение, ваши чувства. И она может манипулировать ими, чтобы передать свои мысли непосредственно в ваш разум. Хотя она считает, что это напряженно, и предпочитает говорить через свои колонки.





- Но она, кажется, ответила на то, о чем я думал.





“Вслух, да?- Спросил слагго.





- Наверное. Как она узнала, что я сказал?





- Ее фибриллы могут сделать гораздо больше, чем просто ужалить или взять пробы твоей биохимии. Они слышат, обоняют, пробуют на вкус, а также осязают. Хотя они и не могут видеть; мама слепа, что едва ли доставляет ей неудобство.





- Попробовать на вкус?”





Кэндис подумала о запахе нечистот в воде возле ее ботинок после того, как она покинула туристическую часть катакомб, и ее желудок перевернулся. Ух ты, я так много узнаю о себе здесь внизу. Такие, как это, по-видимому, я все еще способен отталкиваться.





Все трое рассмеялись, каждый по-своему. - Видите ли, наша мать не может позволить себе быть брезгливой, - сказал архив. - Ее тело нуждается в пище, и в большом количестве. Со временем все, что умирает под Парижем, она пожирает. И очень многие вещи приходят сюда умирать.





“И ее фибриллы проникают в канализационную систему?





- Богатый источник питательных веществ, - согласился архивариус.





“И как далеко они уходят?





” На протяжении большей части древней подземной сети, которая лежит в основе Парижа", - сказал архив. - В настоящее время где-то более ста шестидесяти километров туннелей. В остальное она либо все еще постепенно проникает, либо не хочет, по своим собственным причинам.





Они прошли через отверстие в большой боковой коридор или, возможно, в комнату, тускло освещенную электрическими лампами, свисавшими с известнякового потолка. Некоторые его части были скрыты листами пластика, свисающими с веревок, или другими импровизированными барьерами для обзора. В том месте, которое она заметила мельком, Кэндис увидела среди костей живых людей.





Они работали, или разговаривали, или просто тусовались. Некоторые лица были дополнительно освещены экраном-свечение от портативных компьютеров или смартфонов. Другой ножовкой пилил кусок металла на толстой скамье. Кто-то шил, кто-то делал вещи, которые она не могла разобрать. Большинство болтали, многие смеялись. Играли дети.





Некоторые из них явно были шутниками, некоторые-нет. По крайней мере один из них был своего рода тузом: маленькая девочка лет десяти, сидевшая на корточках в красном платье с нарисованными на нем маргаритками, с серьезным и сосредоточенным лицом развлекала полдюжины младших детей, проводя живым оранжевым пламенем по ладони и костяшкам пальцев, как фокусник, идущий по руке с монетой.





Что поразило Кэндис, так это то, насколько нормальными они выглядели, после всего того темного гламура, который люди на поверхности создали вокруг "Вечной Ночи". Это были явно бедные люди. Но они были не больше и не меньше. Просто люди, ведущие свою жизнь так хорошо, как только могут.





- Угу” - сказала она. Архив посмотрел вверх, увидел направление ее взгляда и улыбнулся.





- Да, - сказал он. - Это и есть настоящий подземный мир. Это то, чему мама вечная ночь посвятила свою жизнь—и все, что пришло после—для строительства и поддержания для нас.





“Не очень-то адское зрелище, а?- Спросил Мсье Слагго.





“Я оставляю за собой право судить об этом, - сказала Кэндис.





- Что происходит? - спросила Кэндис то, что она в замешательстве мысленно назвала тремя судьбами.





“Мы говорим ... —”





— ... Для Мамы Вечная Ночь.





“Она соединяется с нами своими фибриллами.—”





Кэндис заставила свой шатающийся разум перестать сосредотачиваться на том факте, что слова исходили из уст трех предположительно разных людей в последовательности, но так плавно, как если бы они были произнесены одним человеком, и сосредоточиться на том, что мама вечная ночь говорила через них.





— ... и стимулирует слова внутри наших умов, способом, знакомым вам к настоящему времени. Мы также поставляем любые питательные вещества следа в настоящее время необходимы для того чтобы держать ее и ее фибриллы осведомленным и действовать. Взамен она пробуждает в нас глубокое чувство благополучия.





Отлично, подумала Кэндис. Мамино молоко-это морфий. Ну, что бы ни случилось.





“Я не физиолог,—сказала она, сильно преуменьшая, так как любопытство снова взяло верх над здравым смыслом,—но мне кажется, что ей-вам-нужно много вычислительных мощностей, чтобы обрабатывать всю информацию, которую ваша, э-э, нейронная сеть предоставляет вам. И даже в вашем теперешнем состоянии” - как бы вы его ни называли — - разве вам не нужна больше, чем просто еда, чтобы функционировать?





- Мамин мозг поглотил и вытеснил большую часть гроба под ней, - сказал архив. Хотя три ее спутника погасили свои факелы, когда они вошли в электрически освещенные туннели задолго до того, как достигли места упокоения мамы, они все сопровождали ее сюда.





“У меня есть и другие помощники,-последовательным голосом произнесла Мама, - которые делятся со мной своими телесно-органными функциями. Они лежат в разных комнатах; я называю их моими сообщниками. Тех, кто говорит Для меня, я называю, достаточно неоригинально, моими ораторами.





Кэндис безумно удивилась, как мама называет тех, кто занимается уборкой экскрементов. Ну и ладно, подумала она. Мне сейчас не нужны никакие дурацкие шутки.





Но она чувствовала себя обязанной показать на стены и сказать: "они...?





- Компенсируется, среди прочего, более глубоким чувством блаженства, чем у моих ораторов. Ведь делящимся не только не нужно двигаться, им это и не нужно. И да, большинство из них являются добровольными.





"И да, ты напомнила мне, насколько абсолютен здесь твой закон", - подумала Кэндис. “Мне сказали, что мой брат здесь, - сказала она. “Мне нужно увидеть его, пожалуйста. Я ... я не видела его уже много лет. Я думал, что он умер.





- Беглец от людей-леопардов, - сказала Мама.





Кэндис кивнула.





“Он здесь, и в безопасности. Он несет с собой опасность. Но я приютила его.





- Но почему же?





Три судьбы пожали плечами как одна, и Кэндис пришлось сильно надавить на себя, чтобы удержаться от истерического смеха. И вовсе не потому, что боялась обидеть маму "вечная ночь". Потому что она боялась, что не остановится.





“В каком-то смысле он принадлежит нам. Он - один из моих детей, он сломлен. Слишком сломан, чтобы функционировать на поверхности. "Вечная ночь" - это не только для шутников. Ты, туз, тоже сломан, иначе тебя бы здесь не было.





Увидев выражение лица Кэндис через глаза ее собеседников, мама сказала: "Как я могла не знать? Я попробовал твою кровь, дитя. Как хорошо я знаю горько-сладкий привкус инопланетного вируса.





“А как насчет Катафилов? Они тоже все сломаны?





“Но не так глубоко, как ты и другие мои дети. Они всего лишь любители, и никогда не проникнут в эту сторону секретного входа, который они показали вам от ворот ада области. Нет, если они не хотят получить резкое предупреждение—в лучшем случае.





Кэндис облизнула пересохшие губы. Несмотря на влажность здесь, внизу, они довольно быстро высохли. - Можно мне его увидеть?





“Да.





Кэндис почувствовала, как все ее тело обмякло, когда напряжение хлынуло из нее. Она действительно покачнулась, один раз, когда встала. “слава Богу. И спасибо тебе, мама.





- Подожди и увидишь. Теперь, что касается вашего туза: вам не нужно раскрывать свои полномочия в это время, так как вы явно не хотите этого делать. Я стараюсь предоставить своим детям максимально возможную свободу. Однако, хотя до сих пор вы хорошо себя вели, я должен настоятельно призвать вас продолжать действовать в строгом соответствии с законами гостеприимства. А именно, обязанности Хорошего Гостя, которым вы являетесь в нашем доме—моем доме.





Значит, я хорошая девочка, да? Я покажу тебе, ты лицемерный труп. Она подняла голову повыше и посмотрела на маму "вечная ночь" из-под полых окостеневших век, где раньше были ее глаза. “Пока я не чувствую угрозы, я буду вести себя хорошо.





“О, я вовсе не угрожаю. Скорее, я предупреждаю. Быстро, как я и предупреждал. Если ситуация того заслуживает, я сделаю второе, более суровое предупреждение.





Кэндис уже раскаивалась в своем коротком эпизоде оппозиционного дерзкого беспорядка. Но не настолько, чтобы полностью отпустить его. “А что потом?





Судьба улыбнулась ему. “Если ты будешь продолжать плохо себя вести, - сказали они как один, - мама шлепнет .





Когда ее дородный спутник-шутник открыл дверь рукой, покрытой панголиной, сердце Кэндис подпрыгнуло к горлу.





Это же он! Это действительно он!





Он посмотрел на нее, и его карие глаза расширились. Но он сказал тихим голосом: "Зовите меня Эбер.





Он говорил на лингала, одном из основных лингва-франков в Браззавиле и его близнеце Киншасе, а также на большей части бассейна реки Конго. Они выросли, говоря на нем как на втором языке, после французского. Эмоции почти заглушили ее ответ. “Cecile.





Затем слезы затопили ее взор, и они бросились друг другу в объятия с такой силой, что чуть не столкнулись лбами, и некоторое время не было ничего, кроме объятий и рыданий бессвязных нежностей, простой радости и горя двух потерянных детей, которые снова нашли друг друга.





Почти ничего. Оставшаяся в живых часть мозга Кэндис не преминула заметить, что дверь за ней быстро закрылась. И заперто. Крепкая дверь.





Наконец они разошлись в унисон—в случае с Кэндис, по крайней мере, в основном из-за воздуха. С глубокими вдохами к нему вернулось самообладание. И внимательность. Окинув быстрым взглядом комнату брата, она увидела, что та была крошечной и скромной, с голыми известняковыми стенами, окружавшими кровать, стул, письменный стол и даже унитаз. Неплохо, подумала она. Для камеры.





- Сестренка, - сказал Марсель по-французски, и слезы все еще текли по его темному лицу. “Ты должен вытащить меня отсюда.” Теперь он говорил по-французски. Его предыдущее использование Лингалы означало, что он думал, что мама не знает этого языка—и, вероятно, слушала.





- Во-первых, - сказала она, заставляя себя успокоиться, - ты должен рассказать мне, как попал сюда. Как, черт возьми, ты оказался с людьми-леопардами?





“То же самое, что и ты, - сказал он со щелочным скрежетом. Опять лингала. “Они похитили меня. Это было, когда они окружили маму и папу для ликвидации за то, что задавали слишком много вопросов о том, что случилось с вами.





Кэндис зажала рот от рвоты, которая пыталась вырваться из ее стянутого узлом живота. Одно дело-знать умом, что случилось с ее родителями. Но ты ведь тоже “знал", что Марсель мертв. Держись за это.





“Видишь ли, это был твой успех в их детской программе развития силы туза. Они хотели посмотреть, есть ли у нас с вами общая предрасположенность к тому, чтобы вытащить туза из дикой карты.





Это повергло ее в ужас. “Они накачали тебя вирусом?





- Он покачал головой. “Я не проходил их предварительных испытаний. Они только искали кандидатов, которые могли бы стать не просто тузами, но и высокоспециализированным видом.





- Были-леопарды.





Он кивнул и продолжил по-французски: “Они все равно меня оставили. Им нужен был кто—то , кто чистил бы их отхожие места и обслуживал их-это было ниже достоинства одного из сливок Алисии Ншомбо, понимаете? Когда все рухнуло и им пришлось бежать, они забрали меня с собой. Потому что им все еще нужен был лакей.





“К тому времени, как группа, которая привела меня сюда, нашла мне новое применение. Они уже строили новую организацию для осуществления революции. Но они обнаружили, что я люблю учиться и делать книги, и это оказалось для них более полезным, чем чистка обуви и оружия. К тому времени, когда мне исполнилось тринадцать, я уже была бухгалтером у Леона. Он здесь главный среди людей-леопардов. Он настоящий леопард.





- Оборотень, что ли?- Кэндис резко втянула воздух. Предположительно Вер-леопардовый туз принадлежал самой Алисии: способность дарить дар перевоплощения нескольким фанатично преданным, особенно одаренным последователям. И предположительно он умер вместе с ней. Но этого не произошло.





Настоящих леопардов было не больше горстки. Еще меньше людей выжило после падения ППА. "А их слишком много", - подумала она. “Я слышала о нем, - сказала она. - Она заставила себя неуверенно улыбнуться. “Я могу поверить, что именно это они и заставили тебя сделать. Ты всегда был самым прилежным учеником.





Люди-леопарды, которые управляли лагерем ужасов для детей-тузов, были своего рода хвастливыми хулиганами, не обязательно глупыми, но агрессивно антиинтеллектуальными, которые привыкли называть себя “альфа” в США. Они найдут клерковскую работу женственной и слабой.





- Он ухмыльнулся. “И ты всегда был легкомысленным, Гейн ?





- Она пожала плечами. Для бухгалтера он получился довольно крепким, отметила она. Очевидно, даже работа клерком в блестящей новой криминальной компании людей-леопардов была напряженной. Когда-то Коротышка был даже ниже ее, в семнадцать лет он вырос до 172 сантиметров, на семь выше ее, и значительно вырос. Более жилистый, чем громоздкий, но хорошо упакованный с мышцами.





“Тогда зачем ты взорвал автобусную будку? Это своего рода беспроигрышная террористическая атака, мои контакты говорят мне, что люди-леопарды держатся подальше с тех пор, как они попали сюда. Кроме того, он был хромым.





Его улыбка стала еще шире. “Но ведь это взволновало французов, не так ли?





"Все западные державы параноидально относятся к терроризму. Мысль о том, что кто-то может сделать с ними то, что они веками делали с нами, приводит их в ужас. Что, я думаю, имеет смысл. Но еще больше оснований спросить, почему они заставили вас сделать это, когда леопарды так усердно работали, чтобы выглядеть не более чем преступной бандой, пробивающейся к власти в большом городе.





- Они хотели проверить мою решимость. Кроме того, пошлите сообщение корсиканцам , Магреби в банлие и толпе путешественников, что может случиться с ними, если они продолжат пытаться столкнуть людей-леопардов с вершины кучи.





"Это глупо", - подумала Кэндис. И совершенно характерно для людей-леопардов. Как ни странно, ей повезло, что ее обучение в основном было организовано американским эйсом Томом Уэзерсом. Кто, даже если бы он оказался всего лишь еще одной разновидностью злобного империалиста, да к тому же сумасшедшего, был насквозь профессиональным революционным террористом. И очень опытный. Он хорошо ее обучил. “Так как же ты оказался именно здесь?- спросила она. “Ты всегда боялась темноты.





“Я просто с ума сошла. Взрыв напугал меня так сильно, что я обосрался и просто побежал . Вот почему я ношу эти лохмотья, которые мне подарили Вечножители. Нора, в которую я нырнул, привела меня прямо к людям мамы.





Мне было интересно, почему ты одет как уличный нищий. Люди-леопарды всегда хорошо одевались, предпочитая темные костюмы и галстуки даже в жарком и влажном конголезском лесу.





“Полагаю, они были правы, проверяя меня, не так ли? Потому что я потерпел неудачу. Когда я успокоилась, то поняла, что они поймут, что я собираюсь их продать. И я слышал об этом месте. Вы не можете быть на нижней стороне Парижа и нет. Мы-леопарды и я—даже знали, где находятся некоторые из входов в мамино маленькое королевство. - А почему бы и нет? Даже они не осмеливались прийти в "вечную ночь" без разрешения.





- Чего мама не собиралась им давать.





“О, нет. Она ненавидит террористов. Она не любит простых жестоких преступников намного больше.





“Так зачем же они тебя взяли?





“Они сказали, что это потому, что я принадлежу этому месту. Я был сломлен, как они выразились: молодой, эксплуатируемый ребенок, вынужденный делать то, что я не хотел, напуганный до смерти—буквально—и ищущий выход. Убежище. "Вечная ночь" - это все про убежище. Так что они меня приютили. Даже при том, что это приносит именно тот вид тепла на них, что мама пыталась избежать в течение многих лет, они говорят мне.





“Ты боишься, что они выдадут тебя властям?





- Они никогда никого не отдадут в les flics . Мама еще более категорична в этом вопросе, чем корсиканцы. Если они решат, что я действительно террорист, они просто пришлют в Национальную полицию мою голову вместе с запиской, написанной от руки Сортилежем. Она одна из маминых ораторов, хотя и немая. Она общается только с помощью чтения Таро и записи на Android-планшете. Наверное, у нее очень красивый почерк.





“Так вот почему тебе так не терпится выбраться отсюда? Мне кажется, что это место-именно то, на что вы надеялись: безопасное убежище.





- Сестренка, все дело в близости. И еще темнота. Ты же помнишь. Я всегда спала с ночником, и ты всегда дразнил меня.





- Она усмехнулась. “Это была моя работа как твоей старшей сестры.





“Тебе не нужно было так сильно им наслаждаться. Но-я думаю, что у меня тоже есть немного клаустрофобии. Они держали нас взаперти в грузовых контейнерах, когда люди-леопарды впервые контрабандой доставили меня во Францию, столько детей, сколько они могли втиснуть в каждый. Многие из нас просто взбесились. Я сделал. Но я никогда не падал на дно этой кучи и не задыхался, так или иначе.





- Она покачала головой. Ншомбо и их головорезы должны были за многое ответить, подумала она. Но, с другой стороны, большинство из них так и сделали.





- Он схватил ее за руки. По его щекам снова потекли слезы. Он по-прежнему был полон лица, как в детстве, хотя явно уже не от мальчишеской пухлости. - Пожалуйста, Сесиль. Я тебя умоляю. Я тут с ума схожу. Ты должен вытащить меня отсюда!





Она крепко сжала его в ответ. - Предоставь это мне.





- Мамины дети говорят, что не посмеют меня отпустить! А что ты можешь сделать?





- Она улыбнулась. “В моей нынешней жизни, - сказала она, - можно сказать, я стала своего рода профессиональным переговорщиком.





Да, слова, написанные на 254-миллиметровом экране Samsung Galaxy Tab 2, считываются. Я отпущу твоего брата. Если ты сделаешь что-нибудь для меня.





"У нее действительно изысканный почерк", - подумала Кэндис. Даже со стилусом на экране.





Новое трио ораторов теперь окружало маму в ее катафалке. Одной из них была гадалка с длинной худой блондинкой, которая называла себя Сортилеж. И я совершенно уверен, что это не совпадение.





- Расскажи мне, - попросила Кэндис.





“Вы знаете о национальной Жандармской группе ?- спросил другой оратор, бледный ребенок с черными волосами эмо, висящими в его почти-же-черных глазах, и носом Пиноккио, с которым она была почти уверена, что он не родился.





“Конечно. А кто не знает?” Каким бы я был хорошо обученным террористом, если бы не слышал о Джине? “Это Отдел специальных операций национальной военной полиции.





- Да,-сказала зеленокожая пожилая женщина, третья из нынешних маминых переводчиц во внешний мир. - Их Парижский отряд особенно жесток. И они почти уговорили гражданские власти начать то, что они хотели сделать в течение многих лет.





Операция по уничтожению "Вечной Ночи", - написал Сортилеж. Она даже написала название домена преступного мира на английском языке. Кэндис подозревала, что мама назвала его так отчасти для того, чтобы разозлить заносчивого француза из французской Академии языка-фашиста.





“Ты же не хочешь всех убить?- спросила она. “И как им это сойдет с рук? Это не выходит за рамки третьего мира—какой-нибудь уголок Африки, о котором никто на Западе не знает и не заботится.





“А разве нет?- спросил сцена Кид. - То, что спускается сюда, уже похоронено. Так было с тех пор, как образовались катакомбы.





По крайней мере, они хотят убить маму, - писал Сортилеж.





“И это будет означать смерть для всех нас, такую же верную, как и стрельба, - сказала Зеленая Женщина.





Кэндис нахмурилась. Она не была кровожадной, как сказали бы американцы. Она, конечно же, не была революционеркой—ее приключения в лагере Ншомбо для своенравных детей-Тузов выжгли из нее всякую склонность в этом направлении. Но теперь она вдруг обнаружила, что есть еще какое-то дерьмо, которое она не станет есть.





И не случайно, напомнила ей практичная часть ее мозга, это будет означать также и смерть Марселя. “Но что я могу сделать? Я же просто турист!





Нам нужно, чтобы вы вели переговоры от нашего имени", - написал он.





—... Со специальным помощником мэра по делам дикой карты.





“Мы понимаем, что вы опытный переговорщик, в своей повседневной работе в Канаде”, - добавил сцена Кид с более чем небольшой ухмылкой.





Она по очереди оглядела их всех, возмущенная откровенным признанием того, что подслушивание, которое она считала само собой разумеющимся, произойдет. А потом на всякий случай заглянула к маме "вечная ночь", хотя она видела своими фибриллами не больше, чем ее давно умершие и увядшие глаза. “И как же, по-твоему, я это сделаю? Просто войди в мэрию и скажи ‘"Я Сесиль Шонго,и я хочу видеть специального помощника мэра для какого-то хуя?





- Да, - вежливо ответила Зеленая Женщина. “У тебя назначена встреча.





Sortilege поднял смартфон. Телефон Кэндис. Имя отправителя на дисплее SMS-сообщения считывается Boumedienne .





“У нас есть ее номер, - объяснили дикторы. “Мы часто с ней общаемся. Но это дело деликатное и требует переговоров лицом к лицу.





Кэндис вздохнула. Это место выглядело и ощущалось так похоже на фильм ужасов девяностых годов, что она с трудом могла вспомнить, что это был двадцать первый век, даже здесь, внизу. “А мне-то что за дело?





- Свобода для твоего брата. И ты, конечно же. При условии, что он больше не будет совершать насильственных действий. И вы должны вывезти его из страны в течение двадцати четырех часов.





“Сделка. Это было по-настоящему, но после того, как он освободится, меня уже мало что будет здесь держать.





“И вот еще что, - сказала Зеленая Женщина.





- Ты должен ответить за то, что твой брат согласился жить так же, как и ты, - сказала Галактика. Если он нарушает эти условия—





В другой руке она держала карточку, изображающую скелет в пластинчатых доспехах верхом на белом коне. Кэндис мало что знала о картах Таро, но она узнала карту смерти. Даже без ” Le Mort", услужливо напечатанного внизу.





- Я сделаю это, - сказала она.





Отель De Ville с его колоннадами на стенах и высоким сводчатым потолком больше походил на большой железнодорожный вокзал, оформленный в стиле борделя Fin de Siecle, чем на городскую ратушу для мегаполиса.





Два белых чувака в темных костюмах, скроенных достаточно близко, чтобы демонстрировать их кирпичное телосложение, если бы не пистолеты в наплечных кобурах, с темными очками и наушниками, ударенными по их лысым бритоголовым кирпичным головам, которые немедленно отделились от колонн, чтобы целенаправленно маршировать к Кэндис, не могли бы выглядеть более похожими на официальных головорезов, даже если бы они были на плакате для большого боевика следующего лета.





Темнее их! - закричала Кэндис в мозгу, когда страх пронзил ее током. Затемни всю комнату и беги! Перережьте им гребаные глотки, на всякий случай! Она купила у Тоби сладкий складной нож для папок за не слишком грабительскую цену, и, по-видимому, городской совет Парижа считал, что металлодетекторы на входе не будут соответствовать гигантскому фантастическому ренессансному замку снаружи здания или безвкусным внутренностям.





Она заставила голос ужаса заткнуться нахуй и покорно вздохнула.





- Мадам Шонго, - сказал тот, что был чуть повыше, - нам нужно, чтобы вы пошли с нами.





“Что ты там делаешь?- она закричала во всю мощь своих легких. “Я гражданин Канады! У меня есть свои права!





Другой громила внезапно материализовался-метафорически, а не буквально, различие, которое вы всегда должны были делать в мире, где любой случайный человек может быть тузом—у ее левого локтя и ущипнул ее над ним тем, что могло бы быть стальными когтями туза.





“Только не с нами, малышка, - тихо сказал он ей на ухо. - Так ты делаешь это просто или весело?





Она позволила своим плечам опуститься. Она знала, что у нее нет никаких прав—по крайней мере, с парнями, которые так выглядят и одеваются. Но у нее действительно было прикрытие, которое нужно было поддерживать. - Хорошо, - тихо ответила она. “Я пойду с тобой. Но ты не можешь винить девушку за то, что она пытается.





“Конечно, можем, - ответило первое существо.





“Что ты здесь делаешь?- спросил высокий белый человек в светло-сером шелковом одеянии. Он был единственным из семи белых мужчин в комнате, чей костюм не был черным, и единственным без чисто выбритого скальпа. Его короткая стрижка имела вид и цвет стальной стружки. “Зачем вы пришли к госпоже Бумедьене?





“Я же говорила тебе, - сказала она. “Я пришел сюда, чтобы помочь другу, который попал в беду с законом и оказался в катакомбах.





Они насильно усадили ее посреди маленькой, но роскошной комнаты, перегретой затхлым радиатором, выкрашенным в белый цвет. Это было где-то внизу крысиного лабиринта, в крыле растянувшейся структуры, которая довольно ясно видела мало пользы в эти дни. Они не привязали ее к антикварному креслу, Луиса-к чему–то похожему на задницу, но предусмотрительно расстелили на полу под ним голубой брезент.





Базз-Кут наклонился, схватил подлокотники кресла справа от нее и развернул ее лицом к себе. “Вы знаете, кто я такой?- он зашипел ей в лицо. От его дыхания исходил странный запах, сильный, терпкий и совсем не приятный.





“Вы полковник Эммануэль Дюкен из Гана, - сказала она. - Заведующего секцией такой-то я не удосужился вспомнить. Ты сам представился, когда твои подонки привели меня сюда.





- Секция 23, - сказал он, выпрямляясь. Было что-то странное в его голосе, что-то, что она не могла точно определить. Как будто у него было что-то во рту, было самое близкое, что она могла получить. “Это имя синонимично ужасу. Предупреждение терроризма для средств массовой информации. А всем остальным ... - он неприятно улыбнулся. Он не был человеком, который произвел бы на Кэндис впечатление человека, делающего много приятных вещей.





Она знала этот тип людей.





“Ты здесь не для того, чтобы помочь черной крысе-террористке, которая прошлой ночью нырнула в канализацию? Мы знаем, что он конголезец. Так же как и ты.





“Теперь я канадка, - спокойно ответила она. “Я ищу, чтобы помочь другу. Он француз, белый и шутник. Jacques Gendron. Я познакомился с ним в колледже Монреаля.





По счастливой случайности именно такой человек появился в "Вечной Ночи" месяц назад. Она познакомилась с ним за несколько мгновений до того, как уехала из "вечной ночи" по одному из бесчисленных тайных путей, который случайно оказался рядом со станцией метро. "Конечно, - подумала она, - если Джин действительно прослушивал телефон специального помощника, я в полной заднице.





“И от имени такого человека вы согласились служить эмиссаром королевы подземного мира при особом Адъютанте?





“Мы были очень близки.





- Он презрительно скривил губы. “Так что же все-таки вас сюда привело?





“Секретный. Вам нужно будет задать этот вопрос специальному помощнику мэра. Я уверен, что у нее есть соответствующие формы, доступные в интернете.





- Он пристально посмотрел на нее. Его глаза были очень темными. Тогда она ожидала, что он ударит ее. Вместо этого он указал на свой отряд головорезов. - Ее нога, - коротко приказал он. - Тот, что слева.





Ее схватили сзади и профессионально пригвоздили к стулу. Еще один громила опустился на колени и железной хваткой вцепился ей в правую ногу. Еще двое выпрямились слева и натянули темно-серую шерстяную штанину ее деловых брюк, обнажив голень.





“Итак,-сказал Дюкен, разглядывая ее так, как он мог бы разглядывать фрукты на открытом рынке в Гут д'Ор, - ты все еще демонстрируешь худобу, характерную для настоящего африканца, маленькая сучка. Мягкость североамериканского Черного еще не заразила вас.





“Я стараюсь держать себя в форме, - сказала она. "Я могла бы попытаться казаться еще более испуганной, - подумала она, - но не думаю, что сейчас это имеет значение.





Он наклонился, приблизив свое бледное, покрытое шрамами лицо к ее обнаженной коже. Дрожь ужаса пробежала по ее телу. Он не собирается пытаться поцеловать меня? Фу!





Вместо этого он широко раскрыл пасть. Два длинных изогнутых клыка свисали вниз и вперед с неба его рта, застревая в промежутках, где должны были быть клыки. Прежде чем она успела отреагировать, он сильно укусил ее, прямо в икроножную мышцу.





Это было так, как будто ее голень ударили током и подожгли одновременно. Она забилась в конвульсиях и закричала так громко, что у нее перехватило горло.





Он встал, посмотрел ей в глаза, теперь полные слез. Его клыки со щелчком вернулись на место, когда он закрыл свой почти безгубый рот с выражением непристойного удовлетворения.





“Они называют меня La Vipere, - сказал он. Теперь она знала, почему он так странно разговаривает. - Потому что мой укус, как у гадюки, несет в себе яд. Ты чувствуешь, как он горит в твоих венах?





- Ну да!- Ей удалось не закричать об этом.





Агония не была новым ощущением для Кэндис Сессу. Фабрика "ребенок-ас"использовала” терапевтическую" пытку, чтобы подчеркнуть свои объекты, чтобы побудить ретровирус выражать в них как ace. Но не такую боль, как эта . Она чувствовала, как под ее кожей расцветает лава.





“Мой туз, - сказал он, - позволяет мне вводить смесь такой силы и состава, какую я выберу, в определенных пределах. В вашем случае: умеренная доза протеаз с нейротоксическим кикером. Я мог бы ввести достаточно Нерво-киллера, чтобы остановить твое сердце—или достаточно протеазного яда, чтобы взорвать клетки крови по всему твоему телу в накатывающейся волне невыносимой агонии. Вы думаете, что только что кричали? - Ничего страшного.





“Зачем ты это делаешь? Я сказал тебе все, что знаю!"Пожалуйста, поверь мне", - подумала она.





Она знала, что может заглушить их—или сможет, если боль утихнет достаточно, чтобы она смогла сконцентрировать свою волю. Но это не поможет ей выбраться отсюда. Им не нужно было ничего видеть, чтобы вцепиться в нее. Или чтобы этот сумасшедший садист снова укусил ее.





“А у тебя есть? - Неужели?





- Ну да!”





- Он снова кивнул. - Да будет так. Должно быть, ты говоришь правду. Такая слабая девушка никогда не смогла бы противостоять даже такой незначительной боли. Отпустить ее.





Отпустить ее ? Она не могла поверить, что правильно его расслышала. Но гиганты отпустили ее руки и ноги и отступили назад. Она резко подалась вперед в своем кресле. Она едва удержалась, чтобы не схватиться за свою отравленную ногу. Она не была уверена, что это увеличит ущерб, причиненный ядом. Или вызвать его распространение.





Теперь он действительно горел меньше. Немного. Я могу...справиться.





“Ты все еще здесь? Вверх. - Ты свободен. Убери свою черную задницу с моих глаз, пока я не укусил тебя там, чтобы побудить тебя передвинуть ее.





“Почему ты так поступил со мной?





- Уверяю вас, никаких серьезных повреждений не будет. Ну, совсем немного. Теперь ты должен быть в состоянии ходить. А почему—ну да, чтобы убедиться, что ваша история правдива, хотя и кажется неправдоподобной. Кроме того, я хотел убедиться, что вы не скрывали никаких способностей туза—такие люди опасны. Конечно, если бы они у вас были, вы бы использовали их в попытке избежать агонии. Конечно, это бесполезно. Но вы не могли этого знать.





Хочешь поспорить? - подумала она.





- А еще, чтобы произвести впечатление на тебя—и на твою чудовищную любовницу под землей. Видишь ли, ее способности не так уж сильно отличаются от моих. Мы оба обладаем мощным жалом; у нас также есть чувства, которых нет у среднего человека. Мы разделяем дар манипулирования человеческой биохимией. Даже если мне не хватает ее способности использовать нейрохимическое взаимодействие для управления человеческим разумом.





А мама не может этого сделать. Ну, сказал мне, что она не может. у меня может быть не больше причин верить ей, чем я делаю это...рептилия. Но Угадай, кому я предпочел бы доверять?





- И наконец,—он улыбнулся и позволил клыкам снова ненадолго сомкнуться, - для удовольствия. У меня очень напряженная работа-охранять западную цивилизацию от диких животных. Ты ведь не можешь пожалеть меня немного поразвлечься, правда?





” Эта программа, к сожалению, далеко продвинулась", - сказал специальный помощник мэра по делам дикой карты. “Как я надеюсь, вы понимаете, это было сделано вопреки нашим желаниям. Наша миссия состоит в том, чтобы помочь людям, а не-во всяком случае. Скажи мне, что мама вечная ночь может предложить, чтобы побудить меня сделать больше, чтобы остановить эту трагедию, чем я уже сделал.





Мариам Бумедьен была красивой, изящной, исполненной достоинства женщиной североафриканского происхождения. Она была на голову выше Кэндис и стройная, несмотря на то, что явно была уже в среднем возрасте, с широкими бедрами от рождения ребенка. Волосы, скрученные в математически точный пучок на затылке ее узкой головы, были черными, показывая только нити серебра.





- Она слегка нахмурилась. —Но Сначала скажите мне, пожалуйста, что она вам предлагает, чтобы вы согласились вести переговоры вместо нее?





- Свобода моего брата, - сказала она.





“Ваш брат-разыскиваемый террорист?





- Она пожала плечами. - Никто не совершенен. Но об этом мы поговорим позже. ДА. Тот брат.





Кабинет мадам Бумедьен был весьма скромно обставлен, хотя и достаточно велик, чтобы вместить доброго слона или скромного бронтозавра. Голые блестящие дубовые стены, современный письменный стол и ... относительно современные ... стулья, черно-белые паркетные полы и простой потолок-все это резко контрастировало с грохочущими взрывами коридоров, по которым Кэндис прошла после того, как приспешники Ла Випера освободили ее. Это были все богато украшенные люстры и толстые белые женщины с висящими повсюду сиськами: топлесс в героическом барельефе на стенах; танцующие обнаженные с Пегасами на потолке картины. У того, кто украшал это место, были серьезные проблемы.





Специальный помощник все еще выжидающе смотрел на нее. “Она предлагает вам постоянный мир и благополучие в городе.





- Это угроза?





“Нет. Наблюдение. Подумайте: современный город нуждается в своей мусорной свалке.- Она не стыдилась того, что списала с одной из лекций архива. - Плюс обширная канализационная система.





“Большая часть которых была кооптирована в” вечную ночь",-сказала Бумедьена.





“Ну, на самом деле они не живут в канализации. Или не очень много. В любом случае, рассмотрим услугу, которую предоставляет Evernight: водосбор для тех, джокеров, nats, даже незначительных тузов, которые оказываются неспособными функционировать в поверхностном мире.





“Но мы предлагаем услуги для этих бедных людей, - сказала Бумедьена. “Это входит в круг обязанностей моего департамента, и я не хочу придавать этому слишком большое значение.





“И я уверен, что Вы делаете все возможное, мадам. Но, при всем уважении, пожалуйста, подумайте, какую замечательную работу эти социальные службы, должно быть, сделали для этих людей, этих Вечножителей, что они выбрали бы жить в месте с костями вместо стен.





Бумедьена поморщилась. - Намек понял. И—это правда. Мы не можем обеспечить удовлетворение конкретных потребностей каждого человека. Мы должны обеспечить общее благосостояние.





- Мама "вечная ночь" и ее дети определяют это как "необычное".’”





“Истинный. Но даже если оставить в стороне недавний террористический акт вашего брата, как вы просите,там живут люди весьма сомнительного морального характера.





“Существует также большое, процветающее, тесно связанное сообщество людей, мирно живущих своей жизнью. Это не слишком много, чтобы назвать это семьей. Я видел это своими собственными глазами. И-мама действительно строго соблюдает те немногие правила, которые она установила.





- Она была одной из тех "сомнительных личностей", о которых я говорил.





- Стоит ли уничтожать целое сообщество, чтобы добраться до нее?





- Операция не обязательно убьет всех, кто там находится. Несмотря на выраженные желания некоторых.





Интересно, кто именно? - Подумала Кэндис. “Как ты думаешь, скольких еще нужно убить? А кого бы ты убил?





- Да ничего—если бы можно было помочь. Но, но—это была бы гуманитарная интервенция. Некоторый сопутствующий ущерб, к сожалению, неизбежен. Но в служении высшему благу.





- Мадам Бумедьен, убитые в результате гуманитарной интервенции остаются такими же мертвыми, а руки, ноги и лица-такими же разнесенными вдаль от раненых, как и на войне под любым другим именем, которое вы хотите ей дать. Я видел его вблизи. И я говорю вам: любой, кто думает, что такая вещь, как "гуманитарная война", вообще возможна, не понимает, что означает хотя бы одно из этих слов!





Специальный помощник неловко отвел взгляд.





- Давай я скажу это по-другому, - сказала Кэндис. “А вы бы закрыли канализацию Парижа только потому, что там водятся аллигаторы?





“Ну, на самом деле это нильские крокодилы. И их не так уж и много. И они действительно сдерживают крыс.…”





“Ты начинаешь понимать, что я имею в виду.





“В порядке. Это все очень хорошо и правильно. Но мне нужно больше. Дайте мне что—нибудь такое, что я мог бы передать мэру—национальным властям, - что убедило бы их остаться в руках жандармерии.” Такт. “Пожалуйста.





Кэндис наклонилась вперед через аккуратный письменный стол. - Мама ненавидит все насильственные преступления, включая терроризм. Ты должен это знать, ведь ты столько лет имел дело с "вечной ночью". Так что она никому не угрожает. Она просто просит вас представить себе, как отразится на мире и благополучии простых горожан и туристов вашего города даже в случае успешной забастовки с обезглавливанием: Орда разъяренных, озлобленных шутников и беглецов, которые заполнили бы станции метрополитена и хлынули из каждого люка и подъездного туннеля в Париже.





Бледно-карие глаза широко раскрылись. - Дерьмо, - сказал специальный помощник мэра.





Кэндис откинулась на спинку стула и кивнула. “Точно.





Несколько мгновений Бумедьена молча хмурилась. Достаточно долго, чтобы Кэндис начала беспокоиться о судьбе своего брата. И свою собственную тоже. "Здесь происходит слишком много игр сразу, - подумала она, - и я не доверяю никому из игроков. Если не считать Дюкена, то это было бы ужасно.





“Очень хорошо, - сказал Наконец специальный помощник. “Я думаю, что смогу убедить их с помощью этого ... графического изображения. Даже высшие чины Национальной жандармерии—даже сами командиры GIGN-понимают, что такая мера, которую они предлагают, является экстремальной и, вероятно, вызовет откат назад. Когда я поделюсь вашим описанием природы такой отдачи, я думаю, что они передумают.





“Значит, ты согласен на мамины условия?





“Да. А теперь давай поговорим о твоей.





“Я гарантировал маме, что мой брат будет продолжать хорошо себя вести, и эту гарантию я также распространяю на тебя.” Даже если ты не из тех, кто может убить меня, если он нарушит мое обещание. “Он выполнит эту гарантию. Он в отчаянии. Достаточно отчаянный, чтобы даже вести себя прилично.





- И все же его разыскивают за террористический акт.





“Я также пообещала маме "вечная ночь", что он уедет из страны в течение двадцати четырех часов. Это бы убрало его с твоих волос.





- Террорист, - повторила Бумедьена. “В наши дни это волшебное слово. Это заставляет права и справедливость исчезнуть. Вместе с большим количеством здравого смысла.





- Это верно. Но в обмен на свою свободу он готов предоставить все детали, которые он знает о руководящем составе Leopard Man в Париже—что означает всю Францию. Имена, даты, планы, работы. И он был личным бухгалтером Леона.





“Ты хочешь сказать ... —”





“Он даст вам их финансовые отчеты, вплоть до пин-кодов на их псевдонимных банковских счетах.





“Это ... это очень многое извиняет.





“И в конце концов, - сказала Кэндис, - никто ведь не пострадал. Это была всего лишь автобусная будка.





“Как будто там больше никого не было . Единственная причина, по которой мы опознали вашего брата, это то, что несколько камер наблюдения засняли его с поличным. Нам удалось сопоставить его лицо с лицом отдельного жандармского агента, сфотографировавшегося в компании известных людей-леопардов, а также вблизи известных людям-леопардам локаций. Еще-киоск обойдется в 63 000 евро на ремонт.





Кэндис присвистнула. - Так много?





“Ты же знаешь государственные контракты.- Мадам Бумедьен встала и протянула ей через стол руку. “В порядке. Вы сами заключили сделку. Я знаю, что мэр увидит мудрость ваших предложений, а также президента. Что же касается Национальной полиции и жандармов—ну, они либо увидят свет мудрости, либо сделают так, как им скажут, в зависимости. Я пока не могу гарантировать его принятия. Но я думаю, что шансы хорошие.





Кэндис почти свалилась в мягкий резиновый мешок, как пустой воздушный шар. - Спасибо, - сказала она, достаточно собравшись, чтобы встать и пожать протянутую руку.





“Вы храбрая женщина, мадам Шонго, - сказал специальный помощник. “Ваш брат не может знать, какая замечательная сестра ему посчастливилось иметь.





- Наверное, нет, - сказала Кэндис. “Он мой младший брат.





Бумедьена рассмеялась, но тут же снова посерьезнела.





“Я только надеюсь, что твоя храбрость в конце концов не окажется опрометчивостью. Всего хорошего. И удачи вам.





А где же он сам? - Спросила себя Кэндис, снова проверяя свой смартфон. Это было в 2258 году. На две минуты позже, чем в прошлый раз.





Было очень холодно. Ее дыхание заметно усилилось, чтобы присоединиться к туману, выползающему из Сены и наполняющему площадь Вандом запахом дизельных выхлопов и затхлости масляных ловушек. Огни горели тускло и желто, и мало кто выходил на улицу. Пара влюбленных рука об руку смотрели на статую летающего туза капитана Донатьена Расина, известного как Триколор, на вершине знаменитой колонны, посвященной его защите Парижа от нападения радикалов в 2009 году—ее старого сокрушителя и наставника Тома Уэзерса.Оборванец—один из маминых детей?—промаршировал мимо ворот Тюильри, прихлебывая вино из бутылки и невнятно напевая себе под нос.





Ее собственный теплый гул успеха и шампанского начал сворачиваться у нее в животе. Может быть, мне следовало отпустить его одного?





Как и все, кто с тревогой набился в склеп мамы Вечной Ночи, ее брат был безумно счастлив, когда мадам Бумедьен позвонила и сообщила, что президент лично приказал жандармерии прекратить запланированное нападение. Сделка Кэндис была принята.





По крайней мере, у меня был повод волноваться, когда Марсель сказал, что уходит без меня. Кратко. Она была в счастливом месте, о существовании которого почти забыла, попивая Moet & Chandon из бутылки, как бормочущий бродячий менестрель, танцуя и напевая под “Марсельезу”, эхом отражающуюся от костяных стен из больших динамиков, играющих на чьем-то айподе. С одной стороны она держала за плечи волосатую руку двух с половиной метрового Джокера по кличке Бигфут, а с другой-крепкую, плотную руку мавританского Джокера-туза, который называл себя Ла Брик. Он так счастлив и взволнован, она помнила, как думала об этом. Почему бы не отпустить его?





Она достаточно собралась, чтобы предложить ему пойти с ней и прикрывать его спину. Но нет, сказал Марсель. Он должен был идти один. Он припрятал флешки с ключевыми финансовыми записями у христианского беженца из Албании времен Гражданской войны, владельца магазина, который сильно пострадал от вымогательства со стороны человека-леопарда. Он уже давно планировал свой побег, сказал он.





Его контакт обладал параноидальной сверхчувствительностью бродячего кота. Если Марсель приведет кого-нибудь с собой, он закроется и скроется за стальными ставнями. Поэтому Кэндис кивнула; брат горячо поцеловал ее в щеку, в сотый раз поблагодарил, пообещал встретиться с ней на Вандомской площади в 21.00 и уехал из "Вечной Ночи".





Их рейс из Орли вылетел в 01.30. Темнота начала собираться в животе Кэндис, и напряжение скрутилось вокруг этого черного ощущения. Чтобы отвлечься от своих мыслей и рычания ужасного существа, которое таилось в ее подсознании, она взглянула на бронзовую колонну, уже позеленевшую через четыре года после ее постройки.Несмотря на то, что французское правительство официально изменило свой первоначальный подход к геноциду в отношении тех, кого коснулась дикая карта, на оперную заботу об их благополучии—подпитываемую как чувством вины, так и желанием подколоть Янки за их охоту на ведьм с четырьмя тузами—оно держало в узде всех, кто вытащил туза. Каждый из них обнаружил, что они призываются на государственную службу. Как следствие, во Франции было мало публично известных героев-тузов, которых можно было бы обожать.Поскольку героические поступки капитана Расина транслировались в прямом эфире по всему миру на видеохостингах, правительство решило сделать его публичным лицом своего теневого корпуса асов—и туристической достопримечательностью.





Кэндис вспомнила свою встречу с другим официальным французским теневым тузом в тот день, вздрогнула и почувствовала себя нечистой. Храбрость триколора была неподдельной. Но его использовали, чтобы скрыть ложь.





Ее айфон заиграл фирменную мелодию из песни Ван Маккоя "The Hustle", текущей любимой песни на двадцать лет старше, чем она была. Она чуть не выронила его, выдернув из сумочки. - Алло?





“Это Слагго, - сказал звонивший. “Ваш брат был замечен направляющимся в штаб-квартиру человека-леопарда в Гут д'Ор. Вы должны немедленно приехать.





Она едва помнила, что нужно закончить разговор ударом большого пальца, прежде чем развернуться и броситься к ближайшей лестнице метро.





Марсель, Марсель—что ты наделал ?





Она уже боялась, что знает ответ.





Когда зловоние ударило ее, как кулак через открытую входную дверь, Кэндис щелкнула лезвием ножа на место. Она осторожно ступила из легкого, как перышко, мокрого снега, падавшего на нижний склон горы мучеников, в обычный двухэтажный дом из серого камня, теснящийся в квартале почти одинаковых домов с крутыми шиферными крышами, к которому голос Сэмюэла Л. Джексона по ее GPS-навигатору привел ее от станции метро "Шато руж".





Она открыла рот, и темнота покатилась вперед, опережая ее. Сквозь него не было видно ничего, кроме нее самой и тех, кому она временно позволяла смотреть. Вер-леопард мог бы услышать и учуять ее достаточно хорошо, чтобы ударить, но гораздо более вероятно, что Нэт стрелок не увидит ничего, во что можно было бы стрелять.





Но никто из тех, кого она видела, не был в состоянии стрелять. Два тела, мужские, и то, что она думала, было частями третьего, распростертого в позах насильственной смерти, их собственные кишки и вся их кровь на мокром ковре—странно домашний штрих для людей—леопардов-дверной проем, который открылся справа от нее, и сами лестницы. АКМ старой школы, более тяжелый и более высокого калибра, чем современные штурмовые винтовки, лежал почти театрально подпертый у подножия лестницы.





Она оставила его лежать, когда проходила мимо. Ей это было не нужно. Кроме того, отдача от патронов калибра 7,62 и стальной приклад повредили ей плечо.





Запах был знакомым. Страх, свежая кровь и дерьмо. Она не чувствовала его уже много лет. Кроме как в моих снах. В задней части дома виднелась продолговатая относительно светлая задняя дверь, тоже приоткрытая. Еще одно тело лежало на земле перед лестницей, голова его была повернута в сторону. Половина его головы. Задняя половина.





“У тебя крепкие челюсти, ты вероломный ублюдок, - пробормотала она.





Впереди она услышала рычание и плевок и побежала.





Она пересекла короткий, голый двор, пропахший мочой и сорняками, едва не наступив на одну из разбросанных винных бутылок и упав, и вскарабкалась на каменную стену чуть выше ее головы.





Перед ней открылся узкий переулок. В соседнем дворе дрались два леопарда, один побольше, другой поменьше.





Они сидели на корточках на пятнистых задних лапах, воя и вытирая друг другу лица. Хотя оба были покрыты кровью, левое плечо того, что побольше, было распахнуто до кости, и кровь текла под дождем. Когда Кэндис выпрямилась, балансируя на круглой поверхности стены с помощью двухлетних балетных классов в Кейптауне, она увидела, как большая собралась и прыгнула на меньшую.





Вместо того, чтобы прыгнуть ему навстречу, меньший леопард перекатился назад через свой подергивающийся хвост на задницу, принимая атаку передними лапами. Инерция движения более крупной кошки отбросила ее на спину. Тот, что побольше, приземлился сверху, и его задние когти впились в живот Лессера.





Челюсти маленького леопарда сомкнулись на его горле.





Естественный леопард убивал более крупную добычу, держа ее горло закрытым зубами, пока она не задохнулась. Но люди-леопарды-немногие, гордые, оборотни-они любили вкус крови. Их общий туз дал им могучие челюсти и острые как бритва зубы. А что такое власть, если не использовать ее в полной мере? Чтобы им наслаждались?





Взмахнув своей круглой головой, меньший леопард начисто разорвал горло того, кто сидел на нем сверху. Тот, что покрупнее, упал на бок на каменные плиты, брыкаясь и брызгая слюной.





Сердце Кэндис, казалось, остановилось.





Кот поменьше вскочил—и продолжал подниматься, встав на задние лапы, сгорбившись, словно от боли. К своему облегчению и ярости она увидела, что это был голый Марсель. Более высокий и пожилой африканец, тоже голый, лежал у его ног, истекая кровью.





Ее брат покачнулся. Он был весь в крови. Но Кэндис не заметила никаких признаков глубоких ран под запекшейся кровью.





- Марсель!- взвизгнула она. Он повернул к ней свое окровавленное лицо. Их глаза встретились.





Он повернулся и, шатаясь, с удивительной быстротой обогнул темный дом. Слишком поздно ей пришло в голову попытаться затмить его. Не то чтобы я знал, как бы я поймал его без того, чтобы один или оба мы не пострадали, если он снова повернется.





Она спрыгнула со своей стены, перелезла через следующую, перепрыгнула через умирающего Леона и побежала за своим братом. Он ослабел от напряжения, а главное-от напряжения, вызванного превращением семидесятикилограммового мальчика в семидесятикилограммовую кошку с ее совершенно другим скелетом и мышцами, и снова в человека.





Она пробежала мимо дома и остановилась. Две фигуры стояли на улице, глядя на нее. - Мсье Слагго, - сказала она, задыхаясь сильнее, чем следовало бы. - Тоби.





Тоби издал приветственный лай. - Его голос звучал бодро. С другой стороны, имея собачью голову на остальном человеческом теле, он, вероятно, всегда звучал весело, если только не рычал. “Наши люди захватили твоего брата и ведут его вниз, - печально сказал Слагго. По крайней мере, она сняла его с вялого болтающегося шнурка. “Вы должны пойти с нами. Ты ведь не заставишь нас заставить и тебя тоже, правда? - Ну пожалуйста.





- Она вздохнула. - Нет, - ответила она. - Веди меня в подземный мир, психопомп. Мне нужно дать тебе евро?





Слагго печально покачал головой. - Увы, - сказал он, - у меня нет лодки. Давай.





“Ты предал меня.





Спускаясь все ниже и ниже в вечную тьму, кружа и кружась по коридорам из кости и камня, Кэндис задавалась вопросом, что именно она скажет, когда—если—встретится со своим братом.





Теперь эти двое были заперты в той же самой камере, в которой он содержался раньше. Она была такой же пленницей в "Вечной Ночи", как и Марсель. Она просто не была ограничена этой комнатой.





Теперь она знала, что скажет, когда произнесет эти слова. Но она все еще была удивлена тем, как спокойно говорила.





- Усмехнулся он. Его красивое, серьезное лицо школьника исказилось от такой чистой ненависти, что она покачнулась на каблуках. “Не говори мне о предательстве!- он закричал. А потом уже тише: - ты предал нас, мрак.





“ Не называй меня так.”





—Вы и другие-голод, Мумия, вредитель - были героями революции, боевым авангардом нашего славного ППА! И все же ты покинул Алисию и рай для людей в их величайшей нужде. Вы бросили революцию.





Она пристально посмотрела на него прищуренными глазами. Он все еще мой брат. Даже после того, что он сделал.





- К черту твою революцию, - сказала она низким, напряженным голосом. - Это все была куча лжи, которую Алисия и ее брат говорили нам, чтобы мы служили их жадности и жажде власти. Мы убили больше чернокожих, чем империалисты. Намного. Мы даже убили больше наших собственных людей внутри ППА, чем любой внешний враг когда—либо делал.





Марсель усмехнулся: “А как насчет капитана Флинта, разбойника с большой дороги и их живой атомной бомбы, которая убила так много наших солдат?





“Как ты думаешь, кто больше всего убил Ншомбо для них? Но только не мы; нас было мало, хотя мы много раз убивали свою долю. Твои драгоценные солдаты. Я не трачу на них слез. Точно так же, как и я-британские тузы, ставшие козлами отпущения от своих собственных, чтобы успокоить их нежную колониальную совесть. Я не говорю, что империалисты были хороши. Я говорю, что мы были еще хуже. Иногда мне хочется, чтобы и мы все погибли при взрыве—мы, дети-тузы. Так было бы лучше для всего мира. И, вероятно, мы тоже.





Но сказав это, она почувствовала боль утраты, ибо другие украденные были ее товарищами по жизни в аду, который никто не должен был терпеть, не говоря уже о детях. Это придало ее следующим словам кислый оттенок. - Ншомбо сделали нас монстрами, Марсель. Ты и я оба. Но они были намного большими монстрами. Вот против чего я восстал. И я очень рад!





“Ты говоришь так только потому, что была шлюхой Белого Дьявола! Тот, кто ввел нас в заблуждение и убил доктора!





“Ох, да брось ты, Марсель. Том Уэзерс не был хорошим человеком, но одной вещи он не был в буквальном смысле гребаными детьми. Даже несмотря на то, что он помог вашим драгоценным Nshombos трахнуть нас всех!





И точно так же он переместился —наполовину. Ее собственные рефлексы были от природы быстры. Но она смогла только отскочить назад и повернуть голову достаточно быстро, чтобы когти на конце его левой руки, теперь покрытой пятнистой шерстью и нечеловечески связанной, только порезали ее правую щеку, вместо того, чтобы оторвать все лицо от черепа.





"Вот это у тебя отличный контроль, братан", - подумала она, открывая рот и трахая его.





Он закричал в бешенстве леопарда и бросился вперед. Она попятилась к запертой двери и забарабанила в нее ладонью, надеясь, что громилы и кирпичи снаружи поймут, что происходит, и выпустят ее.





- Он повернулся к ней. Его голова все еще была человеческой. А вот выражение его лица-нет. Хотя его рука все еще была преображена—он, вероятно, не восстановил энергию для полного изменения—у него не было чувств леопарда. Но он в них не нуждался. Он все прекрасно слышал. И нетрудно было понять, где она находится. Он приготовился к прыжку. Кэндис приготовилась увернуться, надеясь, что она была быстрее, чем его почти человеческое тело.





Дверь за ее спиной открылась. Ее брат закричал, когда волокна хлестнули из крошечных отверстий, скрытых в каменных стенах, и перепутали его руки и лицо.





“Не убивай его!-закричала она, когда твердые, как камень, руки дернули ее назад в коридор. - Ну пожалуйста!





“Я не буду, - произнес жуткий голос справа от нее.





- Она обернулась. Между костяными стенами располагался архив, маленький и аккуратный, с характерным разноцветным усиковым поводком одного из маминых динамиков на шее.





“По крайней мере, не сейчас,—сказал он, и его собственный голос эхом отдавался в ритме и тембре женщины, давно умершей-и вечно живой. - Теперь ты должен прийти и узнать свою судьбу.





- Пожалуйста, Не убивай Марселя, мама, - сказала Кэндис, входя в погребальную камеру королевы. - Умоляю тебя. Возьми меня вместо него.





Вьетнамская женщина средних лет по имени петуния промыла раны, которые когти ее брата оставили на ее лице, закрыв их целебным тузом. - Там все еще могут остаться шрамы, дорогая, - сказала она Кэндис.





Кэндис только пожала плечами. На мгновение ей показалось, что тот факт, что бессмертные ухаживали за ее ранами, означал, что мама не собиралась ее убивать. Потом ей пришло в голову, что мама просто не хочет, чтобы Кэндис потеряла сознание от потери крови до того, как услышит ее смертный приговор.





“Ты все равно поплатишься жизнью, - сказала Ариана, блондинка, покрытая слезливыми язвами. Очевидно, первая смена ораторов, с которой она столкнулась, уже вернулась на дежурство. - Вместе со своим.





“И все же ты пытаешься обменять свою жизнь на жизнь твоего брата, даже после того, что он сделал с тобой?- Это была Эвадна, женщина средних лет с абсолютно черными глазами.





“Он же мой брат. В любом случае, моя жизнь-это не такой уж гребаный карнавал. Просто ... просто держи его. Я знаю, что ты не можешь его отпустить. Но живой. Убей меня.





Аристид, голый, мозолистый человек, сказал: "Ты можешь искупить свою жизнь и его. И твоя свобода.





- Хотя, как ты говоришь, твой брат должен всегда оставаться в Вечной Ночи.





Эвадна указала на большой телевизор со светодиодной подсветкой, который был установлен у изогнутой стены с одной стороны. Сортилеж левой нижней рукой увеличила громкость.





- ...Бойня в День святого Валентина, - разгневанный белый парень с перекошенным галстуком разглагольствовал по-французски. “Мы не можем позволить нашим улицам стать диким Западом, как это делают американцы. И даже когда один террорист убивает других, хотя эти жертвы и были достойны смерти, они все равно остаются жертвами чудовищного преступления. И это все еще был акт терроризма, совершенный беглецом, укрывшимся в адском подземном мире под нашим священным городом!





“Ты хочешь, чтобы я убил этого крикуна?- Спросила Кэндис. “Я имею в виду, что понимаю, почему, но при всем моем уважении к тебе, Мама, это не та работа, которую я хочу делать.—”





- Вы неправильно меня поняли.- Как и прежде, Кэндис начала игнорировать говорившего и прислушиваться к тому, кто говорил. “Как вы могли бы заключить из его разгоряченной риторики, действия вашего брата произвели заметное впечатление. Особенно на органы власти.





- Вот дерьмо, - сказала Кэндис.





“Да. Несмотря на то, что детали соглашения с нами были скрыты в обычном порядке, стало известно, что мэр и президент согласились дать Evernight отсрочку на том основании, что они предотвращают повторное нападение разыскиваемого террориста. Они были глубоко унижены. И они реагируют так, как властные люди, которые были унижены, имеют власть сделать.





- Сделка отменяется.





- Более того. Намного больше. Наши наблюдатели видели, как бронированный фургон покинул здание в 1-м округе, которое 23-й отдел GIGN использует в качестве своей штаб-квартиры. Он катится к мосту Понт-Неф, который пересекает Сену и выходит на левый берег.





“Этот злой ублюдок Дюкен получил зеленый свет, - сказала Кэндис, больная и сердитая. Марсель, Марсель, о чем ты вообще думал, что делаешь?





Тонкий фибрилл, выскочивший из ниоткуда, чтобы обернуть левое запястье Кэндис, был настолько неожиданным, что она почти споткнулась и упала лицом вниз в отвратительно пахнущую воду, которая бежала по щиколотку в этом участке старых парижских шахтных туннелей, которые составляли большую часть "Вечной Ночи".





Они нашли мою коммуну под Мулен ружем . Эти слова пели в ее крови с настойчивостью адреналина. Вы должны поторопиться. Они носят маски и распыляют газ из баллонов.





“Дерьмо.- Тревога пронзила ее еще сильнее, чем невральное вторжение мамы. - Мама, ты должна вытащить свои фибриллы обратно в туннель, подальше оттуда. - Сейчас же.”





- Я не могу! Мои люди нуждаются во мне. Они уже падают вниз. Бедные невинные люди! Надеюсь, это всего лишь нокаутирующий газ.





“Вовсе нет. Это нервно-паралитический газ, мама. Отойди назад!- Говорить вслух на Мертвом бегу было тяжело для ее дыхания, но страх и гнев помогали ей двигаться дальше.





Конечно же, они никогда этого не сделают—





“Вы никогда не встречались с Дюкеном. Именно это он и сделает. Я удивлен, что он просто не закупорил известные входы и не затопил всю сеть туннелей этим дерьмом."Только они никогда не заткнут все щели и дыры, если у них будет десятилетие, чтобы попытаться, - подумала она. Очевидно, даже Ла Випер испытывал некоторые угрызения совести, когда дело доходило до массового убийства простых парижан и туристов. Или это сделали его начальники.





Мои чувства там становятся нечеткими,ее кровь кипит.





“Трахать. Это не нападение на вашу колонию. Это нападение на тебя . Оттяните свои фибриллы назад сейчас же, на четверть километра или даже больше, если сможете! Должно пройти некоторое время, прежде чем нейротоксины поднимутся по ним.- Я надеюсь.





Я не могу бросить своих детей!





“Они уже мертвы. Подумай об остальной части "Вечной Ночи"!





Но Кэндис знала, что ее слова были напрасны. Она уже выхватила нож, чтобы перерезать щупальце, которое последние тридцать метров упрямо обвивалось вокруг ее запястья. Она слегка поддалась, как резиновая трубка, но разошлась.





Она остановилась и опустилась на колени. Главный моток маминой фибриллы тянулся вдоль основания стены, как раз над водой. Она схватила его левой рукой. Она оказалась на удивление тяжелой. Кэндис задалась вопросом, сколько же крыс и Одинг-бродяг мама должна была усвоить, чтобы сделать столько километров этого вещества.





Мама прочла ее намерение. Веревки из скользкой ткани внезапно обожгли ее руку, словно огонек, словно проволока под напряжением. Хуже, чем агония от укуса Ла Випера. Она вскрикнула—и одним ударом разрубила сверток.





- Надеюсь, тебе мой образ жизни понравится больше, чем смерть, - сказала она вслух, задыхаясь от напряжения и пульсирующей боли в левой руке. Я также надеюсь, что мой путь работает.





Она уже бросилась бежать, чтобы оказаться вне досягаемости целых и гневных щупалец мамы. Она открыла рот, и темнота хлынула наружу, заполняя сеть туннелей перед ней.





Истерические крики ужаса изможденной женщины-Наташи смолкли, когда Кэндис коснулась ее глаз. “Я вижу, - удивленно сказала она. Кэндис едва слышала ее из-за сдавленного крика младенца, который, по-видимому, кормил грудью, когда темнота настигла их и скрыла из виду.





Она посмотрела на Кэндис широко раскрытыми светлыми глазами-Кэндис не видела никаких цветов в ее темных глазах. “Я же вижу!





“Да. А теперь расслабь свою хватку на ребенке. Ребенок не может дышать. Женщина отшатнулась от нее. “Сейчас. Или мне придется сломать тебе руку.





Это вывело женщину из оцепенения. Она переключила свои сжимающие объятия на ребенка, нежно обнимая его и раскачивая.





Кэндис схватила за руку сморщенного старика рядом, который выглядел так, словно все, что удерживало его в вертикальном положении-это темный жучиный Панцирь, покрывавший его торс и ноги, и прижала его к руке женщины. Ошеломленный своей внезапной необъяснимой слепотой, он не сопротивлялся.





Кэндис попала в гнездо из примерно двадцати Бессмертных, все они были так же слепы, как если бы их глаза были выколоты, и никто из них не справлялся с этим намного лучше, чем кормящая мать. Кэндис знала, что у нее никогда не будет времени коснуться чьих-то глаз и позволить им видеть сквозь ее темноту. Она чувствовала себя неловко из-за того, что буквально ткнула первую женщину в глаз, но она была первой под рукой, и не было никакой возможности преодолеть панику, чтобы заставить ее закрыть глаза.





- Возьми его за руку. Хорошо. А теперь веди меня обратно по туннелю к маме Вечной Ночи, так быстро, как только сможешь. Все остальные, идите на мой голос. Возьмитесь за руки и сформируйте цепь.





“А с чего бы это?- кто-то спросил.





- Жестокие люди идут, чтобы убить тебя. Поторопись. У нас нет времени.





В десять лет, включая пару маленьких детей, цепь стала неуклюжей. К этому времени почти все остальные достаточно успокоились, чтобы она смогла заставить молодого человека, стоявшего ближе всех к ней, закрыть свои три глаза и дотронуться до его век. - Вы соединяетесь с остальными и следуете за первой группой. - Быстрее!





“А ты кто такой?- Двадцать метров назад первая женщина, которая теперь могла видеть, обернулась через плечо к Кэндис, когда та пошатнулась.





- Жизнь, - сказала она.





Она смотрела в другую сторону. То, как она была связана.





"Я никогда не спасу их всех", - подумала она с болью в душе.





- И смерть тоже.





Крики летели ей навстречу, пока она бежала. Некоторые заканчивались удушьем. Шаги Кэндис не были ей в тягость, хотя она чувствовала себя так, словно ее ударили ножом в живот.





Пожилая женщина, пошатываясь, шла к ней из-за поворота, хрипя и пошатываясь, держась за грубую известняковую стену туннеля справа от нее вытянутой рукой. Ее затрудненное дыхание, казалось, было результатом ужаса и напряжения, а не нервных агентов, и она двигалась к тому, что, как она явно надеялась, было безопасностью со всей скоростью, которую все еще имело ее тело.





В нескольких метрах позади нее, неторопливо прогуливаясь, шел оператор секции 23 Джин. Его собственная рука в перчатке была прижата к стене, а в другой он держал мундштук. “Мы же тебе говорили, старая сука, - крикнул он. “Если ты побежишь, то просто умрешь от усталости.





Он обрызгал ее водой. Газ, который перевозили операторы, очевидно, имел какую-то краску в нем, чтобы они могли видеть, куда он пошел. По иронии судьбы, Кэндис была единственной, кто видел это сейчас; их очки ночного видения, будь то с низким освещением или оснащенные активным инфракрасным светом, который освещал путь владельца с помощью ИК-фонаря, не могли проникнуть в ее темноту.





Женщина из "Вечной Ночи" вскрикнула, почувствовав, как потеря нервно-мышечного контроля сжимает ее грудь и начинает душить, как питона. Она упала на колени, тщетно колотясь о стену и пол, задыхаясь и тяжело дыша.





Быстродействующее дерьмо, подумала Кэндис. Ее чувства совершенно оцепенели. Но ее мысли были далеко впереди. Я не могу войти в это облако. Я не могу помочь, только присоединиться к умирающим. И тогда ничто не остановит этих монстров.





Она заставила себя отступить назад, несмотря на то, что ее нервы были напряжены так, что это было своего рода мучением-не бежать вперед.





Оператор прошел вперед, все еще нащупывая дорогу вдоль стены. Он больше не распылял газ. Конечно, их запас был ограничен тем, что они могли унести.





Все, что нужно было сделать Кэндис, это прижаться к противоположной стене и ждать.





- Привет, Гаспар, - прошептала она ему на ухо сзади. Она знала его голос, приглушенный или нет; Дюкесн назвал его, когда торопил ее на допрос. У Кэндис были обостренные чувства и еще более острая память. - Надеюсь, у тебя хватит веселья с этой боль-уступчивой хваткой на моей руке, чтобы продержаться всю жизнь.- Кэндис схватила его маску, сдернула ее с лица, воткнула нож ему в горло и полоснула. Лезвие легко рассекало мышцы, хрящи и эластичные яремные вены. Он даже не смог выдавить предупреждение сквозь собственную кровь в их коммуникационной сети.





Она надела маску на голову, но оставила ее поднятой. Гаспар перекатился на животе из стороны в сторону, руками пытаясь остановить кровь, хлынувшую на гладкий каменный пол. Она знала, что у него есть шанс, пусть и маленький, пережить перерезанные вены. Она снова ткнула его в шею под левым ухом и перерезала сонную артерию. Его тело оторвалось от пола и обмякло, когда мозг, лишенный сразу половины своей крови, отключился.





Кэндис вытерла лезвие о его задницу, сложила его и сунула в карман куртки. Она натянула маску на лицо, не обращая внимания на запах изо рта Гаспара и чеснока, который он ел в последний раз, и затянула ее как можно туже. Она была гораздо меньше его ростом, но респиратор и очки явно не подходили к этому костюму.





"Если там и есть утечка, - подумала она, - то по крайней мере это избавит меня от необходимости жить с тем, что я собираюсь делать дальше.





Она выпрямилась и вышла из-за поворота. Старый шахтный туннель расширился, превратившись в галерею, и перед ней предстало серое изображение агонии и отчаяния, словно ожившая гравюра Доре, изображающая ад . Умирающие корчились и задыхались от слез и соплей, бегущих из глаз и ртов, хватаясь друг за друга, протягивая руки, которые тянулись к людям в масках. Кто мог слышать и чувствовать их страдания, даже если они не могли их видеть. Они пинали своих жертв в лицо и смеялись над муками, которые они причиняли, как демоны Данте.





Двадцать обреченных душ? - Тридцать? Кэндис не могла сказать наверняка. Она глубоко вздохнула и отпустила железный самоконтроль, который поддерживала в течение пяти тяжелых лет.





Она шагнула вперед, такая же дикая и беспощадная, как ее брат в своей леопардовой форме, подошла к ближайшему оператору GIGN и сорвала маску прямо с его лица. Затем отскочил, крутя его за ремень, и упал на колени, схватившись за горло.





Следующие два оператора почувствовали что-то неладное, встали спина к спине с газовыми соплами, поднятыми для защиты. - Бруно?- сказал один с восточноевропейским акцентом.





Кэндис отбросила маску Бруно в сторону и стянула его. Его напарник услужливо повернул голову, чтобы она тоже разделась. Они даже бросили свои распылители, чтобы прижаться друг к другу, когда их рты наполнились слюной, а затем их легкие перестали работать, целуемые быстро действующим ядовитым газом “следующего уровня”. - Трогательно, - сказала она и пошла дальше.





Она знала и следующего, который стоял над большой женщиной, лежащей мертвой на спине с широко раскрытыми глазами и ртом. Именно он схватил ее за левую ногу и обнажил ее перед языком Ла Випера. Казалось, он стал ласкать ее обнаженную кожу чуть больше, чем требовала профессиональная жестокость.





Кэндис встала прямо перед ним. “Это за то, что ты меня лапаешь,-сказала она и пнула его ногой по яйцам. Под брюками у него было что-то вроде чашки. Но это ему не очень помогло. Она сдернула противогаз с его головы, когда он повернулся к ней пополам.





Чья-то рука коснулась ее левого плеча, а затем сжала бицепс, словно челюсти-ловушки. - Попался, сука ты этакая!-Он приставил свой газовый наконечник почти вплотную к странному раздвоенному рылу ее респираторной маски и распылял его с безумным оптимизмом—как будто нервно-паралитический агент давно бы ее не убил, если бы мог. Она выхватила свой нож и открыла его.





Один ужасный удар по тыльной стороне ладони, на которой она держала раскрытую перчатку, по коже и сухожилиям до самых костей. Его пальцы обмякли. Она перерезала ему горло, затем стянула маску для хорошей меры, когда он упал на колени, схватившись за горло, как будто чтобы замедлить кровотечение.





- Она огляделась вокруг. А потом их вообще не было. А где этот змей Дюкен? - удивилась она. “Он прошел мимо тебя, когда ты был сосредоточен на других, - сказала она вслух в свою маску. Это было похоже на то, как если бы какая-то третья сторона предложила комментарий.





Она повернулась и побежала туда, откуда пришла,—к маминой комнате, сердцу "Вечной Ночи". Она была не меньшим монстром, чем сейчас, и ее враг тоже был не менее сосредоточен. Он все еще был склонен отравить и убить маму, а также уничтожить "вечную ночь".





От маски стало трудно дышать. Кэндис побежала. За поворотом она увидела спину Ла Випера. Все еще ослепленный ее темнотой, он решительно двинулся вперед, вытянув левую руку, чтобы коснуться известняковой стены. Она замедлила свой шаг до быстрой ходьбы. Нет смысла заводиться самой. Она все еще двигалась быстрее.





В десяти метрах от тел женщины и Гаспара он остановился, повернулся и снял маску. “Я слышу тебя, - сказал он. “А ты какой террорист? Твои шаги не кажутся слишком тяжелыми.- Он стоял, улыбаясь, и казался спокойным. Но его рот был открыт достаточно широко, чтобы она могла видеть его клыки, подергивающиеся наполовину вниз от неба его рта и затем назад, как будто до нервов.





Она сняла свою собственную маску. “Я маленькая черная сучка, которую ты пытал, - сказала она, шагнув вперед. Она пристально смотрела на него, ожидая движения, чтобы вытащить Манурина .Револьвер "Магнум-357" лежал в кобуре у него под левой рукой.





- Шонго?- Он выглядел и казался удивленным.





“Меня зовут Кэндис Сессу. Я был одним из тузов-детей террористов из ППА. Я один из самых разыскиваемых террористов в мире. Я-сама тьма. Я собираюсь убить тебя.





“Впечатляющий. И ты говоришь мне это почему?





“В лучшем случае один из нас уйдет отсюда живым, - тихо сказала она, - так почему бы и нет?





Теперь уже в трех метрах от него она скользнула в дальний конец туннеля, чтобы он не мог прицелиться в нее по звуку. Она хотела проскользнуть за его спину и воспользоваться своим ножом.





Дюкесн рассмеялся и показал ей язык. Этот детский жест заставил ее пристальнее посмотреть на него. “Я думал, что ты умрешь, предав свою адскую любовницу. Ну что ж, ты скоро будешь там.- И снова он высунул язык. Это заставило кожу Кэндис покрыться мурашками. А что в этом плохого?—





Он бросился прямо на нее и ударил кулаком в лицо.





Перед глазами Кэндис вспыхнули искры, и она тяжело опустилась на сухой участок пола. Черт, подумала она. Удачный выстрел. Она перекатилась вправо и начала подниматься.





Чей-то сапог сбоку поднял ее в воздух и бросил на правое бедро. Он снова ударил ее ногой в живот. Воздух вырвался из ее легких.





Он пнул ее ногой в лицо. Ошеломленная, она упала на спину.





Его вес тяжело опустился на ее бедра. Она замахнулась на него ножом, но глаза ее не сфокусировались, и она промахнулась. Она ударила его в грудь левым кулаком, но у нее не было сил.





На мгновение они ударились предплечьями друг о друга. Затем Випер схватил ее за правое запястье и пригвоздил к желтому каменному полу. Через мгновение он поймал ее в ловушку и ушел.





Он наклонился к ней, открыв рот. Клыки с жестокой медлительностью высунулись из своих щелей в его твердом небе. Ее окатило ядовитой вонью. - Яд-не единственный дар, который мне дарит мой туз, маленький террорист, - сказал он. “Я чувствую твой вкус с расстояния в несколько метров.- Клыки отодвинулись достаточно, чтобы он мог погрозить ей языком.





Ее разум снова начал собираться воедино внутри ее разбитого черепа. Вот почему он должен был бежать с поля боя и оставить своих людей умирать. Он не мог снять свою маску, чтобы найти меня, не умирая от собственного газа.





Ирония судьбы не смогла развеселить ее. Он медленно склонился к ней лицом. “А теперь я собираюсь укусить тебя, - сказал он, - прямо в лицо. Всего лишь прикосновение, чтобы парализовать тебя. Теперь, когда ты так удобно пришел ко мне, у меня есть немного времени, чтобы поиграть, прежде чем я убью Королеву подземного мира....





Явное возмущение заглушило первоначальный ужас от ее полной беспомощности, от того, что теперь он играл с ней, потому что был намного сильнее.





-И потому что он не знает, что у меня есть нож.





Она повернула свое правое запястье и разрезала тыльную сторону его левого запястья лезвием папки, запертой сзади. Он издал сдавленный крик и встал на дыбы. Обе хватки на ее запястьях слегка ослабли. Но и этого достаточно . Она не могла сравниться с ним своими мускулами, но была очень сильной и жилистой. Она высвободила свои руки, ударив его по левой ладони на выходе.





Нечеловечески широко раскрытые челюсти метнулись к ее лицу, длинные клыки полностью вытянулись. Она вонзила кинжал между ними, прямо ему в небо.





Он пронзительно закричал. Она вывернулась из-под него и вскочила. Он вцепился в рукоять ножа обеими руками, пытаясь вырвать ее. Наверное, я засунул его туда довольно хорошо.





Он отпустил ее правой рукой и выхватил свой тяжелый револьвер. Она все еще была почти в дульном контакте близко. Она откинулась назад, надеясь, что его язык не сможет попробовать ее на вкус своим ножом.





Звуки, которые он издавал, превратились в яростное чавканье. Теперь, когда она приземлилась на спину и перекатилась, они поднялись в высоту и спешили. А потом были заглушены.





Она откатилась к стене, каждую секунду ожидая удара пули, и посмотрела на него сквозь темноту. Нижняя половина лица дюквина была обернута чем-то вроде банданы.





Откуда он это взял? Он что, пытается сам себя перевязать?—





Она заметила, что его глаза были так широко раскрыты, что она могла видеть белки вокруг его радужки. Темная рябь с черными прожилками пробежала по видимой половине его лица, когда его сдавленные крики поднялись на октаву выше.





- О” - сказала она, когда толстые пучки фибрилл хлестали по полу и стенам, опутывая шею и руки Дюквина. - Похоже, мама тоже умеет взрывать кровь. Держу пари, это больно.





Она встала и смотрела, как мамины гемолитические укусы "Вечной Ночи" действуют на Ла Випера . Как только он затих, она повернулась и, прихрамывая, направилась в мамину погребальную камеру.





Она знала, что произойдет дальше, и не хотела смотреть.





Все, что умирает под Парижем,она поглощает.





- Ты хорошо поработал, - сказала Мама чужим голосом. У нее было три оратора, которых Кэндис раньше не видела, и она слишком устала, чтобы обращать на них внимание. Но все остальные были там, в огромной маминой крипте, вместе с большинством других людей, которых она встречала раньше, таких как Тоби и Слагго и, конечно же, архив, а также куча людей, которых она никогда не встречала. “Я понимаю, почему ты разорвал мои фибриллы. Больше вы ничего не могли сделать, и никто из нас не смог бы спасти больше наших людей.





- Да, - сказала Кэндис.





Нынешний спикер, пожилой человек, указал на телевизор. Хотя его громкость была невелика, Кэндис слышала, как светловолосая читательница новостей говорила о трагической пещере, в которой погибли семь членов секции 23 Джина, внутри старых шахт для ночных тренировок.





"Президент знает, что полковник Дюкен несанкционированно использовал нервно-паралитический газ против французских граждан”, - сказал спикер. - А если он и разрешил, то очень кстати забыл об этом, решил все скрыть и попросил мадам Бумедьен передать нам оливковую ветвь. Мы победили.





“Мы купили для вас билеты на самолет, вылетающий из Орли через три с половиной часа,-сказал молодой человек с чем-то вроде маленьких рыбьих плавников, торчащих из его лица и головы под странными углами. - Власти будут более чем рады, если ты уйдешь. Вам нужно забрать какой-либо багаж?





“Я никогда не путешествую с тем, от чего не могу уйти.” Есть ли что-то, от чего я не могу уйти?





“Тогда мои дети отвезут вас туда. Вы можете уйти, как только пожелаете. И-спасибо тебе.





“Да.- Кэндис покачала головой. Она почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы. Страх потери, злость и еще тысячу других вещей, которые она не могла назвать. “Они не остановятся, ты же знаешь. Они не оставят тебя в покое. Независимо от того, управляется ли она сострадательными империалистами или жестокими людьми, система все еще имперская . Он не может мириться с конкуренцией или неповиновением. И он не остановится, пока не одолеет вас, так или иначе.





- Мы выживем, - ответила мама с безмятежной убежденностью. - Значит ли это копать глубже или что—то еще-мы выживем. Это то, что мы делаем.





- Я тоже, - сказала Кэндис. - А теперь о моем брате.—”





Через мгновение она услышала, как он кричит ей вслед. - Кэндис, пожалуйста, ты должна мне помочь! - Ну пожалуйста.”





Брик и Йети притащили сюда Марселя. На нем был еще один комплект обносков одежды. У него также был моток фибрилл вокруг шеи, готовый ужалить его, если он попытается изменить форму.





- Я действительно помог тебе, Марсель. И ты все это время помогал Ла Виперу. Как он тебя обратил? Может быть, это была пытка? Это было плохо, я знаю. Он тоже меня укусил. Вот я и убил его.





"Наверное, мне не стоило добавлять это последнее", - туманно подумала она. Ну и ладно.





“Он предложил мне людей-леопардов, - сказал Марсель. “Он сказал, что поддержит мою игру, чтобы захватить Парижскую ячейку, а затем позволит мне управлять всей организацией. Как его орудие, конечно. Они думали, что он будет контролировать меня. Но молодые люди слышат послание истинного ППА. Старые стали мягкими, даже Леон. Он понятия не имел, что я построю, когда буду контролировать организацию "Леопард"!





“Значит, ты играл с ним так же, как со мной?





“Это было ради революции, - сказал он благочестиво, как месса.





- Нет, - ответила она. “А ты думал, что да. На самом деле—”





В своем ослабленном состоянии она физически пошатнулась от удара откровения. Тоби придержал ее за локоть черно-белой пятнистой рукой.





- ...Дюкен играл с тобой, чтобы победить людей-леопардов. То, как он играл со мной, чтобы заставить руку президента перестать увиливать и позволить ему убить маму и уничтожить "вечную ночь" без дальнейших дебатов или задержек.





- Нет! Он не мог быть там!





- Потому что он был так надежен?





Его глаза расширились, а рот закрылся.





“Как видите, - мягко сказала мама через громкоговоритель, - мы никогда не сможем его отпустить.





Кэндис вздохнула. “Да. Я действительно вижу это. Ты изменился, Марсель. И не в лучшую сторону.





Она посмотрела на фигурку мамы, выгравированную на ее гробе из костей. - Но помни о своем обещании. Ты тоже не можешь его убить!





“Я держу свои сделки при себе. Вы выиграли его жизнь так же, как и свою собственную. Но твой брат должен остаться здесь навсегда в Вечной Ночи. Он разделит со мной функции своего органа и сделает все, чтобы поддержать меня. И через меня мой народ, которому его глупые поступки принесли столько вреда.





- Видишь, Кэндис? - Вот видишь. Они собираются разорвать меня на части и изнасиловать мое тело для моих органов!





“Это не так работает, молодой человек", - сказал архив. - Мама вечная ночь соединит свое тело с твоим, как она это делает с нашим, когда ей нужно: своими фибриллами. Вы не будете страдать. Она будет стимулировать химию вашего мозга, так что вы лежите в совершенном эндорфинном блаженстве. Это похоже на сон, но лучше, я знаю.





“Я хотела бы, чтобы это ужаснуло меня настолько, насколько должно было бы, - сказала Кэндис.





“Нет, нет!- Закричал Марсель, отчаянно и бесполезно отбиваясь. “Они собираются накачать меня наркотиками! Они убьют мою душу, пока этот Немертвый монстр высасывает меня досуха. Ты не можешь позволить им сделать это со мной, Кэндис! Я же твой брат!”





“Я могла бы попытаться, - сказала Кэндис, - если бы только ты выбрал быть моим любимым маленьким братом. Вместо того, чтобы позволить им превратить тебя в чванливого мачо—революционера-мудака вроде радикала. Но тогда, если бы ты решил быть моим братом, мы бы уже ушли. Бесплатно. И многие невинные люди все еще были бы живы.





- Ты это заслужил, Марсель. Вы заработали гораздо хуже. Я все еще люблю тебя. Я всегда буду любить тебя. Но я с тобой покончил.





- Нет! - Нет, пожалуйста. Ты же моя сестра! Ты не можешь бросить меня. - Ты не можешь!





- Марсель, - сказала она. “Я не могу тебе доверять, и они тоже не будут. Я люблю тебя. До свидания.- Она повернулась к выходу на поверхность планеты и пошла прочь.





“Ты предал меня!- он закричал у нее за спиной. “ Ты все предаешь!”





- Она остановилась. Не оглядываясь назад, она сказала: "только то, что предаст меня в первую очередь.





И пошел дальше.

 

 

 

 

Copyright © Victor Milán

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Пророк»

 

 

 

«П-П-П-Перемены»

 

 

 

«Девушка, которая правила Волшебной страной на некоторое время»

 

 

 

«Ли в Аламо»

 

 

 

«Дети Ночи»