ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Ведьма из Дувы: Равканская народная сказка»

 

 

 

 

Ведьма из Дувы: Равканская народная сказка

 

 

Проиллюстрировано: Anna & Elena Balbusso

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 27 минут

 

 

 

 

 

Было время, когда леса возле Дувы ели девушек...или так гласит история. Но вполне возможно, что опасность может быть немного ближе к дому.


Автор: Ли Бардуго

 

 





Было время, когда лес возле Дувы ел девушек.





Прошло много лет с тех пор, как кто-либо из детей был похищен. Но все же в такие ночи, как эта, когда с Цибеи дует холодный ветер, матери крепко держат своих дочерей и предупреждают их, чтобы они не уходили слишком далеко от дома. - Вернись до темноты, - шепчут они. - Деревья сегодня голодны.





В те черные дни на опушке этого самого леса жила девушка по имени Надя и ее брат Гавел, дети Максима Грушова, плотника и дровосека. Максим был хорошим человеком, его хорошо любили в деревне. Он делал крыши, которые не протекали и не гнулись, крепкие стулья, игрушки, когда их просили, и его умные руки могли сделать края такими гладкими и закрепить суставы так аккуратно, что вы никогда не найдете шва. Он объездил всю деревню в поисках работы, добрался до городов вплоть до Рьева.В хорошую погоду он ходил пешком и возил сено на телеге, а зимой запрягал двух своих вороных лошадей в сани, целовал детей и выходил на снег. Он всегда возвращался к ним домой с мешками зерна или новым рулоном шерсти, набивая карманы конфетами для Нади и ее брата.





Но когда наступил голод, у людей не было ни денег, ни денег, чтобы обменять их на красивый резной стол или деревянную утку. Они использовали свою мебель для растопки и молились о том, чтобы дожить до весны. Максим был вынужден продать своих лошадей, а потом и сани, которые они когда-то тащили по заснеженным дорогам.





Удача покинула Максима, а вместе с ней и его жену. Вскоре она стала скорее призраком, чем женщиной, бесшумно переходящей из комнаты в комнату. Надя старалась заставить маму съесть то немногое, что у них было, отказываясь от порций репы и картофеля, закутывая ее хрупкое тело в Шали и усаживая на крыльцо в надежде, что свежий воздух вернет ей аппетит. Единственное, чего она, казалось, жаждала, были маленькие пирожные, приготовленные вдовой Кариной Стояновой, пахнущие апельсиновым цветом и густые от глазури.Откуда Карина брала сахар, никто не знал—хотя у старух имелись свои теории, большинство из которых касалось богатого и одинокого торговца из речных городов. Но в конце концов даже запасы Карины истощились, и когда маленькие пирожки были съедены, мать Нади не притрагивалась ни к еде, ни к питью, ни даже к самому маленькому глотку чая.





Мать Нади умерла в первый же настоящий день зимы, когда из воздуха улетучилась последняя капля осени, и вместе с ней исчезла всякая надежда на теплый год. Но смерть бедной женщины осталась почти незамеченной, потому что за два дня до того, как она испустила свой последний призрачный вздох, пропала еще одна девушка.





Ее звали Лара Деникен, застенчивая девушка с нервным смехом, из тех, что стоят на краю деревенских танцев, наблюдая за весельем. Все, что они нашли от нее, - это единственный кожаный башмак с толстым каблуком, покрытым запекшейся кровью. Она была второй пропавшей девочкой за столько же месяцев, после того как Шура Ешевский ушел развешивать белье на веревке и больше не вернулся, оставив в грязи только груду прищепок и промокших простыней.





Настоящий страх охватил весь город. В прошлом девушки исчезали каждые несколько лет. Правда, время от времени ходили слухи о похищении девочек из других деревень, но эти дети едва ли казались настоящими. Теперь же, когда голод усилился и жители Дувы остались без крова, казалось, что то, что ждало их в лесу, стало еще более жадным и отчаявшимся.





Лара. Шура. Все те, кто ушел раньше: Бетя. Людмила. - Раиса. - Николена. Другие имена теперь забыты. В те дни их произносили шепотом, как заклинание. Родители возносили молитвы Своим Святым, девочки ходили парами, люди с подозрением смотрели на соседей. На опушке леса горожане соорудили кривые алтари-аккуратные стопки раскрашенных икон, сгоревшие молитвенные свечи, маленькие кучки цветов и бус.





Люди ворчали о медведях и волках. Они организовывали охотничьи отряды, говорили о горящих участках леса. Бедный простодушный Ури Панкин чуть не был забит камнями до смерти, когда у него нашли куклу одной из пропавших девочек, и только плач матери и ее настойчивое утверждение, что она нашла эту жалкую вещь на Вестопольской дороге, спасли его.





Некоторые задавались вопросом, не могли ли девушки просто уйти в лес, заманив туда свой голод. От деревьев веяло запахами, когда ветер дул в определенном направлении, невозможными запахами клецок из ягненка или кислой Вишневой бабки. Надя сама их нюхала, сидя на крыльце рядом с матерью и пытаясь заставить ее взять еще одну ложку бульона. Она чувствовала запах жареной тыквы, грецких орехов, коричневого сахара и обнаруживала, что ноги несут ее вниз по лестнице к ожидающим теням, где деревья шевелились и вздыхали, словно готовые расстаться ради нее.





Глупые девчонки, думаете вы. Я никогда не буду такой глупой. Но ты никогда не испытывал настоящего голода. В последние годы урожай был хорошим, и люди забывают, что такое худые времена. Они забывают, как матери душили младенцев в своих колыбелях, чтобы прекратить их голодные вопли, или как охотник Леонид Гемка был найден грызущим мышцу икры своего убитого брата, когда их хижина была заморожена в течение двух долгих месяцев.





Сидя на крыльце дома бабы Оли, старухи всматривались в лес и бормотали: "хитка". От этого слова у Нади волосы на голове встали дыбом, но она уже не была ребенком и смеялась вместе с братом над такими глупыми разговорами. Хитки были злобными лесными духами, кровожадными и мстительными. Но в историях они были известны тем, что голодали после рождения новорожденных, а не взрослыми девушками, достаточно взрослыми, чтобы выйти замуж.





- Кто может сказать, что формирует аппетит?- Баба Оля пренебрежительно махнула узловатой рукой. “Может быть, этот человек ревнует. Или злится.





“Может быть, ему просто нравится вкус наших девушек, - сказал Антон Козарь, прихрамывая на здоровую ногу и непристойно покачивая языком. Старухи пронзительно закричали, как гуси, и баба Оля швырнула в него камнем. Ветеран войны или нет, но этот человек был отвратителен.





Когда отец Нади услышал, как старухи бормочут, что Дува проклята, и требуют, чтобы священник благословил их на городской площади, он просто покачал головой.





- Животное, - настаивал он. - Волк, обезумевший от голода.





Он знал каждую тропинку и каждый уголок леса, поэтому они с друзьями взяли свои винтовки и направились обратно в лес, полные мрачной решимости. Но опять они ничего не нашли, и старухи заворчали еще громче. Какое животное не оставило ни следов, ни следа, ни следа тела?





По городу поползли подозрения. Тот развратник Антон Козарь, вернувшийся с Северного фронта, сильно изменился, не так ли? Пели Ерокин всегда был жестоким мальчиком. А бела Панкина была очень странная женщина, живущая на этой ферме со своим странным сыном Ури. Хитка могла принимать любую форму. Возможно, она вообще не” нашла " куклу пропавшей девочки.





Стоя на краю могилы матери, Надя заметила сочащийся обрубок и похотливую ухмылку Антона, озабоченно нахмурившегося Белу Панкина, жилистого пели Ерокина со спутанными волосами и сжатыми кулаками, сочувственную улыбку вдовы Карины Стояновой, то, как ее прекрасные черные глаза не отрывались от Надиного отца, когда гроб, который он так заботливо вырезал, опускали в твердую землю.





Хитка могла принимать любую форму, но больше всего ей нравилась форма красивой женщины.





Вскоре Карина, казалось, была повсюду , принося отцу Нади еду и Дары кваса, шепча ему на ухо, что кто-то должен заботиться о нем и его детях. Гавел скоро уедет на призыв, будет тренироваться в полицейской и начнет военную службу, но Надя все равно нуждается в присмотре.





- В конце концов, - сказала Карина своим теплым медовым голосом. “Ты же не хочешь, чтобы она тебя опозорила.





Позже в тот же вечер Надя пошла к отцу, когда он сидел и пил квас.у огня. Максим строгал ножом. Когда ему нечего было делать, он иногда делал для Нади куклы, хотя она давно уже переросла их. Его острый нож двигался беспокойными взмахами, оставляя на полу завитки мягкого дерева. Он слишком долго был дома. Лето и осень, которые он мог бы провести в поисках работы, были потеряны из-за болезни жены, а зимние снега скоро закроют дороги. Пока его семья голодала, его деревянные куклы собирались на каминной полке, как безмолвный, бесполезный хор. Он выругался, когда порезал себе большой палец, и только тогда заметил Надю, нервно стоявшую возле его стула.





- Папа, - сказала Надя. - Пожалуйста, не женись на Карине.





Она надеялась, что он будет отрицать, что задумывался об этом. Вместо этого он пососал свой раненый палец и сказал: “А почему бы и нет? Тебе не нравится Карина?





- Нет, - честно ответила Надя. “И она меня не любит.





Максим засмеялся и провел грубыми костяшками пальцев по ее щеке. - Милая Надя, да кто же тебя не любит?





“Папа—”





- Карина-хорошая женщина, - сказал Максим. Костяшки его пальцев снова коснулись ее щеки. “Было бы лучше, если бы ... . .- Он резко опустил руку и снова повернулся лицом к огню. Его взгляд был отстраненным, и когда он заговорил, его голос был холодным и странным, как будто поднимаясь со дна колодца. - Карина-хорошая женщина, - повторил он. Его пальцы вцепились в подлокотники кресла. - А теперь оставь меня в покое.





"Он уже у нее", - подумала Надя. Он находится под ее чарами.





В ночь перед отъездом Гавела на юг в сарае у Панкинской фермы состоялись танцы. В лучшие годы это была бы бурная ночь, столы ломились бы от тарелок с орехами и яблоками, горшков с медом и банок Горького кваса. Мужчины все еще пили и играли на скрипке, но даже сосновые ветки и высокий блеск заветного самовара бабы Оли не могли скрыть того, что теперь столы были пусты. И хотя люди топали и хлопали в ладоши, они не могли прогнать мрак, который, казалось, висел над комнатой.





Женечка Лукин была выбрана Дросем королевой, королевой оттепели, и заставляла танцевать со всеми, кто ее приглашал, в надежде, что это принесет короткую зиму, но только Гавел выглядел по-настоящему счастливым. Он отправился в армию, чтобы носить оружие и есть горячую пищу из кармана короля. Он мог умереть или вернуться раненым, как многие до него, но в эту ночь его лицо сияло от облегчения, что он оставил Дуву позади.





Надя танцевала один раз с братом, один раз с Виктором Ероновым, потом села с вдовами, женами и детьми. Ее взгляд упал на Карину, стоявшую рядом с отцом. Ее конечности были белыми березовыми ветвями, а глаза-льдом над черной водой. Максим с трудом держался на ногах.





Хитка. Это слово долетело до Нади с затененного карниза сарая, когда она увидела, как Карина обвила руку Максима, словно бледный стебель вьющейся лозы. Надя отбросила глупые мысли и повернулась, чтобы посмотреть, как танцует Женечка Лукин, ее длинные золотистые волосы были заплетены в ярко-красные ленты. Наде стало стыдно, что она почувствовала укол зависти. Глупо, сказала она себе, наблюдая, как Женечка борется в танце с Антоном Козаром. Он просто стоял и покачивался, одной рукой удерживая равновесие на костыле, а другой крепко держась за бедную Гентчку. Глупо, но она все равно это чувствовала.





“Иди с Гавелом, - раздался голос за ее спиной.





Надя чуть не подпрыгнула. Она даже не заметила стоявшую рядом Карину. Она посмотрела на стройную женщину, ее темные волосы лежали в кольцах вокруг белой шеи.





Она снова повернулась к танцующим. “Я не могу, и ты это прекрасно знаешь. Я еще недостаточно взрослая.- Пройдет еще два года, прежде чем Надю призовут на призыв.





- Так ври же.





“Это мой дом, - яростно прошептала Надя, смущенная подступившими к ее глазам слезами. - Ты не можешь просто отослать меня.- Мой отец не позволит тебе, - добавила она тихо. Но почему-то у нее не хватило смелости произнести эти слова вслух.





Карина наклонилась ближе к Наде. Когда она улыбнулась, ее губы расплылись влажными и красными вокруг того, что казалось слишком большим количеством зубов.





- По крайней мере, Гавел мог бы работать и охотиться, - прошептала она. “Ты просто еще один рот.- Она протянула руку и с силой дернула Надю за локон. Надя знала, что если бы отец случайно оглянулся, то увидел бы только красивую женщину, которая улыбалась бы и разговаривала с его дочерью, возможно, поощряя ее танцевать.





“Я вас еще раз предупреждаю, - прошипела Карина Стоянова. “Идти.





На следующий день мать Женечки Лукиной обнаружила, что в постели ее дочери никто не спал. Королева оттепели так и не вернулась домой с танцев. На опушке леса с ветвей узкой березы свисала красная лента, несколько золотистых волосков выбивались из узла, словно их сорвали с ее головы.





Надя стояла молча, когда мать Женечки упала на колени и начала причитать, взывая к Своим Святым и прижимая красную ленту к губам, когда она плакала. На другой стороне дороги Надя увидела Карину-глаза у нее были черные, губы опущены, как шелушащаяся кора, а длинные тонкие пальцы похожи на сырые спицы ветвей, оголенные сильным ветром.





Прощаясь с Гавелом, он крепко прижал к себе Надю. - Будь осторожна, - прошептал он ей на ухо.





- Как же так?- Ответила Надя, но Гавел ничего не ответил.





Через неделю Максим Грушов и Карина Стоянова обвенчались в маленькой побеленной часовне в центре города. Там не было еды для свадебного пира, и не было цветов для волос невесты, но она носила жемчужный кокочник своей бабушки . и все согласились, что, хотя жемчуга, скорее всего, были фальшивыми, она все равно была прекрасна.





В эту ночь Надя спала в передней комнате бабы Оли, чтобы жених и невеста могли побыть одни. Утром, вернувшись домой, она обнаружила, что в доме тихо, супруги все еще спят. На кухонном столе лежала опрокинутая бутылка вина и остатки того, что, должно быть, было пирогом, крошки которого все еще пахли апельсиновым цветом. Похоже, у Карины все же нашлось немного лишнего сахара.





Надя ничего не могла с собой поделать. - Она лизнула тарелку.





Несмотря на отсутствие Гавела, в доме стало тесно. Максим бродил по комнатам, не в силах усидеть на месте больше нескольких минут. Он казался спокойным после свадьбы, почти счастливым, но с каждым днем становился все более беспокойным. Он пил и проклинал отсутствие работы, потерянные сани, пустой желудок. Он огрызнулся на Надю и отвернулся, когда она подошла слишком близко, как будто он едва мог выдержать ее вид.





В тех редких случаях, когда Максим проявлял к Наде хоть какую-то привязанность, Карина появлялась в дверях, жадно глядя на нее черными глазами и вертя в узких руках тряпку. Она загоняла Надю на кухню и отягощала какой-нибудь нелепой работой, приказывая ей держаться подальше от отца.





За едой Карина смотрела, как Надя ест, как будто каждый ее укус разбавленного водой бульона был оскорблением, как будто каждый скрип Надиной ложки еще больше выпячивал живот Карины, расширяя дыру внутри нее.





Прошло чуть больше недели, прежде чем Карина взяла Надю за руку и кивнула в сторону леса. - Иди проверь ловушки, - сказала она.





- Уже почти стемнело, - запротестовала Надя.





“Не говори глупостей. Здесь полно света. А теперь иди, Будь полезен и не возвращайся домой без кролика на ужин.





“А где мой отец?- Спросила Надя.





- Он с Антоном Козаром играет в карты, пьет квас и пытается забыть, что был проклят бесполезной дочерью.- Карина с силой вытолкнула Надю за дверь. - Иди, или я скажу ему, что застукал тебя с Виктором Ероновым.





Надю так и подмывало прошествовать в обшарпанные комнаты Антона Козара, выбить квас из рук отца, сказать ему, что она хочет вернуться домой от этого опасного темноглазого незнакомца. И если бы она была уверена, что отец примет ее сторону, она бы так и поступила. Вместо этого Надя пошла в лес.





Она не беспокоилась ни о тишине, ни о скрытности, и когда первые две ловушки опустели, она проигнорировала свое колотящееся сердце и удлиняющиеся тени и пошла дальше, следуя за белыми камнями, которыми Гавел отмечал путь. В третьей ловушке она обнаружила трясущегося от страха бурого зайца. Она проигнорировала панический свист, вырвавшийся из его легких, и одним решительным движением сломала ему шею, почувствовав, как его теплое тело обмякло. Возвращаясь домой со своей добычей, она позволила себе представить, как отец радовался вечерней трапезе.Он скажет ей, что она слишком храбра и глупа, чтобы идти в лес одной, а когда она расскажет ему, что сделала его новая жена, он навсегда вышвырнет Карину из дома.





Но когда она вошла в дом, Карина уже ждала ее с бледным от ярости лицом. Она схватила Надю, вырвала у нее из рук кролика и втолкнула ее в свою комнату. Надя услышала, как задвинулся засов. Довольно долго она стучала в дверь, требуя, чтобы ее отпустили. Но кто мог ее услышать?





Наконец, ослабев от голода и отчаяния, она позволила себе расплакаться. Она свернулась калачиком на кровати, сотрясаясь от рыданий, не в силах заснуть из-за урчания пустого желудка. Она скучала по Гавелу. Она скучала по своей матери. За завтраком она съела только кусок репы и знала, что если бы Карина не забрала у нее зайца, то разорвала бы его и съела сырым.





Позже она услышала, как с грохотом распахнулась дверь дома, услышала нетвердые шаги отца в коридоре, неуверенный скрип его пальцев у ее двери. Прежде чем она успела ответить, она услышала голос Карины, который все напевал и напевал. Тишина, шорох ткани, глухой стук, за которым последовал стон, а затем ровный стук тел о стену. Надя прижала подушку к ушам, стараясь заглушить их штаны и стоны, уверенная, что Карина знает, что она слышит и что это какое-то наказание. Она спрятала голову под одеяло, но не могла избавиться от этого постыдного, неистового ритма.В тот вечер на танцах она услышала голос Карины: "я предупреждаю тебя только в этот раз. Вперед. Вперед. Вперед.





На следующий день отец Нади встал только после полудня. Когда он вошел в кухню и Надя протянула ему чай, он отпрянул от нее, его глаза бегали по полу. Карина стояла у умывальника, сморщив лицо, и мешала щепотку щелока.





“Я иду к Антону, - сказал Максим.





Надя хотела попросить его не покидать ее, но даже в ее собственной голове эта просьба звучала глупо. В следующее мгновение он уже исчез.





На этот раз, когда Карина взяла ее за руку и сказала: “Иди проверь ловушки”, Надя не стала спорить.





Она уже однажды отважилась побывать в лесу и сделает это снова. На этот раз она сама почистит и сварит кролика и вернется домой с полным брюхом, достаточно сильным, чтобы противостоять Карине с помощью отца или без него.





Надежда сделала ее упрямой, и когда выпал первый снегопад, Надя пошла дальше, переходя от одной пустой ловушки к другой. Только когда свет начал меркнуть, она поняла, что больше не может различить белые каменные надгробия Гавела.





Надя стояла в падающем снегу и медленно поворачивалась, ища какой-нибудь знакомый знак, который вывел бы ее обратно на тропинку. Деревья казались черными полосами теней. Земля вздымалась и опускалась мягкими волнистыми сугробами. Свет стал тусклым и рассеянным. Не было никакой возможности узнать, где находится дом. Вокруг нее была тишина, нарушаемая только воем поднимающегося ветра и ее собственным тяжелым дыханием, когда лес погрузился в темноту.





А потом она почувствовала его запах, горячий и сладкий, ароматное облако, настолько плотное с запахом, что он опалил края ее ноздрей: горящий сахар.





Дыхание Нади стало прерывистым и судорожным, а когда ужас усилился, у нее даже потекли слюнки. Она подумала о кролике, вытащенном из капкана, о том, как быстро бьется его сердце, как вращаются белки глаз. Что-то коснулось ее в темноте. Надя не стала останавливаться, чтобы подумать; она побежала.





Она вслепую продиралась сквозь лес, ветви хлестали ее по щекам, ноги путались в заснеженной ежевике, неуверенная, слышит ли она собственные неуклюжие шаги или что-то слюнявое позади нее, что-то с плотно сжатыми зубами и длинными белыми пальцами, которые цеплялись за край ее пальто.





Когда она увидела свет, просачивающийся сквозь деревья впереди, на одно безумное мгновение ей показалось, что она каким-то образом добралась до дома. Но когда она ворвалась на поляну, то увидела, что силуэт хижины перед ней был совершенно неправильным. Он был узким и кривым, с огнями, которые горели в каждом окне. Никто в ее деревне никогда бы так не растратил свечи.





Хижина, казалось, сдвинулась с места, словно собираясь приветствовать ее. Она заколебалась, сделала шаг назад. Позади нее хрустнула ветка. Она бросилась к раскрашенной двери хижины.





Надя подергала ручку, и над ней закачался фонарь.





- Помогите мне!- воскликнула она. И тут дверь распахнулась настежь. Она проскользнула внутрь, захлопнув за собой дверь. Это был глухой удар, который она услышала? Разочарованный скрежет лап? Трудно было что-то разобрать из-за хриплых рыданий, вырывавшихся из ее груди. Она стояла, прижавшись лбом к двери, ожидая, когда ее сердце перестанет колотиться, и только тогда, когда она смогла сделать полный вдох, она повернулась.





В комнате было тепло и золотисто, как внутри булочки со смородиной, густо пахло подрумяненным мясом и свежеиспеченным хлебом. Каждая поверхность блестела, как новенькая, весело расписанная листьями и цветами, животными и крошечными людьми, краска была такой свежей и яркой, что ей было больно смотреть на нее после тусклых серых поверхностей Дувы.





У дальней стены, у огромной черной плиты, которая тянулась по всей длине комнаты, стояла женщина. На нем кипели двадцать разных кастрюль,некоторые маленькие и закрытые, некоторые большие и почти пузырящиеся. Печь внизу имела две откидные железные дверцы, которые открывались от центра и были так велики, что человек мог бы лежать в ней вдоль. Или, по крайней мере, ребенок.





Женщина подняла крышку одного из горшков, и в сторону Нади поплыло облако ароматного пара. Лук. Гнедой. Куриный бульон. Ее охватил голод, более острый и всепоглощающий, чем страх. Низкий рык сорвался с ее губ, и она прижала руку ко рту.





Женщина оглянулась через плечо.





Она была стара, но не уродлива, ее длинная седая коса была перевязана красной лентой. Надя смотрела на эту ленту и колебалась, думая о Женечке Лукине. Запахи сахара, баранины, чеснока и сливочного масла, перемежавшиеся друг с другом, заставляли ее дрожать от желания.





Собака лежала в корзине, свернувшись калачиком, и грызла кость, но когда Надя присмотрелась, то увидела, что это вовсе не собака, а медвежонок в золотом ошейнике.





- Тебе нравится Владчек?





Надя кивнула:





Женщина поставила на стол полную тарелку тушеного мяса.





- Садись, - сказала женщина, возвращаясь к плите. “Есть.





Надя сняла пальто и повесила его у двери. Она стянула с рук мокрые варежки и осторожно села за стол. Она подняла ложку, но все еще колебалась. Она знала из историй, что нельзя есть за столом ведьмы.





Но в конце концов она не смогла устоять. Она съела тушеное мясо, каждый горячий и вкусный кусочек его, затем слоеные булочки, сливы в сиропе, яичный пудинг и ромовый торт, густой с изюмом и коричневым сахаром. Надя все ела и ела, а женщина хлопотала над кастрюлями на плите, иногда тихонько напевая во время работы.





Она меня откармливает, подумала Надя, и веки у нее отяжелели. Она подождет, пока я усну, а потом засунет меня в духовку и приготовит еще тушеного мяса. Но Надя обнаружила, что ей все равно. Женщина положила одеяло у печки, рядом с корзиной Владчека, и Надя заснула, радуясь, что хоть умрет с полным животом.





Но когда она проснулась на следующее утро, то все еще была цела и невредима, а на столе стояла горячая миска с кашей, стопки ржаных тостов, намазанных маслом, и тарелки с блестящей маленькой сельдью, плавающей в масле.





Старуха представилась как Магда, потом молча сидела, посасывая засахаренную сливу, и смотрела, как Надя завтракает.





Надя ела до боли в животе, а за окном все еще шел снег. Покончив с едой, она поставила пустую миску на пол, где Владчек вылизал ее дочиста. Только тогда Магда выплюнула сливовую косточку на ладонь и сказала: “Чего ты хочешь?





“Я хочу домой, - ответила Надя.





- Ну так иди.





Надя посмотрела на улицу, где все еще падал тяжелый снег. “А я и не могу.”





- Ну что ж, - сказала Магда. - Иди помоги мне размешать чай.





Весь остаток дня Надя штопала носки, скребла сковородки, колола зелень и процеживала сиропы. Она простояла у плиты долгие часы, ее волосы вились от жары и пара, она мешала множество маленьких горшочков и все это время думала о том, что с ней может случиться. В тот вечер они ели фаршированные капустные листья, хрустящего жареного гуся, маленькие блюда с абрикосовым кремом.





На следующий день Надя позавтракала блинчиками с маслом, начиненными вишней и сливками. Когда она закончила, ведьма спросила ее: "Чего ты хочешь?





“Я хочу домой, - сказала Надя, глядя, как за окном все еще идет снег. “Но я не могу.”





- Ну что ж, - сказала Магда. - Иди помоги мне размешать чай.





Так продолжалось изо дня в день, пока падал снег и заполнял поляну, поднимаясь вокруг хижины большими белыми волнами.





Утром снег окончательно прекратился, ведьма накормила Надю картофельным пирогом и сосисками и спросила: "Чего ты хочешь?





“Я хочу домой, - сказала Надя.





- Ну что ж, - сказала Магда. “Тебе лучше начать копать.





Тогда Надя взяла лопату и расчистила дорожку вокруг хижины, а рядом с ней шмыгал носом в снегу Владчек и безглазая ворона, которую Магда кормила ржаными крошками и которая иногда садилась ведьме на плечо. Во второй половине дня Надя съела кусок черного хлеба, намазанный мягким сыром, и блюдо печеных яблок. Магда дала ей кружку горячего чая с сахаром и снова вышла.





Когда она наконец добралась до края поляны, то задумалась, куда же ей идти. Пришел мороз. Лес превратился в замерзшую массу снега и спутанных ветвей. Что же могло ее там ждать? И даже если она сможет пробраться сквозь глубокий снег и найти дорогу обратно в Дуву, что тогда? Робкое объятие ее безвольного отца? Гораздо хуже от его голодных глаз жены? Ни одна тропинка не могла привести ее обратно в тот дом, который она знала. Эта мысль открыла мрачную трещину внутри нее, трещину, через которую просачивался холод.На один ужасный миг она превратилась в потерянную девушку, Безымянную и никому не нужную. Она могла бы стоять здесь вечно с лопатой в руке, и никто не звал бы ее домой. Надя повернулась на каблуках и поспешила обратно в теплую хижину, шепча вполголоса свое имя, словно боялась забыть его.





Каждый день Надя работала. Она мыла полы, вытирала пыль с полок, чинила одежду, убирала снег и соскребала лед с окон. Но в основном она помогала Магде готовить еду. Это была не только еда. Там были тоники и мази, горько пахнущие пасты, драгоценные порошки, упакованные в маленькие эмалированные коробочки, настойки в коричневых стеклянных бутылочках. На этой плите всегда варилось что-то странное.





Вскоре она поняла почему.





Они пришли поздно ночью, когда Луна прибывала, пробираясь сквозь мили льда и снега, на санях и косматых пони, даже пешком. Они принесли яйца, банки с консервами, мешки с мукой, тюки пшеницы. Они принесли копченую рыбу, куски соли, сырные палочки, бутылки вина, банки чая и целый мешок сахара, потому что Магда была очень сладкоежкой. Они требовали любовных снадобий и не поддающихся обнаружению ядов. Они умоляли сделать их красивыми, здоровыми, богатыми.





Надя всегда пряталась. По приказу Магды она забралась высоко на полки кладовой.





- Сиди там и не высовывайся, - сказала Магда. “Мне не нужны слухи о том, что я беру девушек.





Так Надя сидела с Владчеком, покусывая пряное печенье или посасывая ломоть черной лакрицы, наблюдая за работой Магды. Она могла бы в любой момент заявить о себе этим чужакам, умолять, чтобы ее отвезли домой или приютили, кричать, что попала в ловушку к ведьме. Вместо этого она сидела молча, сахар таял на ее языке, наблюдая, как они подошли к этой старой женщине, как они повернулись к ней с отчаянием, с негодованием, но всегда с уважением.





Магда давала им капли для глаз, тоники для кожи головы. Она проводила руками по их морщинам, похлопывала мужчину по груди, пока он не начинал рвать черную желчь. Надя никогда не была уверена, сколько было реальным, а сколько показным, пока не пришла ночь восковой женщины.





Она была изможденной, как и все они, а ее лицо представляло собой череп с резными впадинами. Магда задала вопрос, который она задавала всем, кто подходил к ее двери: “чего вы хотите? Женщина упала в ее объятия, рыдая, а Магда бормотала успокаивающие слова, гладила ее руку, вытирала слезы. Они переговаривались слишком тихо, чтобы Надя могла разобрать их слова, и прежде чем женщина ушла, она достала из кармана крошечный мешочек и вытряхнула содержимое на ладонь Магды. Надя вытянула шею, чтобы лучше видеть, но рука Магды сжалась слишком быстро.





На следующий день Магда послала Надю из дому разгребать снег. Когда она вернулась в обеденное время, ее прогнали обратно с чашкой тушеной трески. Наступили сумерки, и когда Надя закончила посыпать соль по краям дорожки, запах пряников поплыл к ней через поляну, насыщенный и пряный, наполняя ее нос, пока она не почувствовала себя почти пьяной.





Весь ужин она ждала, что Магда откроет духовку, но когда с едой было покончено, старуха поставила перед ней кусок вчерашнего лимонного пирога. Надя пожала плечами. Когда она потянулась за сливками, то услышала тихий звук, бульканье. Она посмотрела на Владчека, но медведь крепко спал, тихо похрапывая.





А потом она услышала его снова, бульканье, сопровождаемое жалобным воркованием. Прямо из духовки.





Надя оттолкнулась от стола, чуть не опрокинув стул, и в ужасе уставилась на Магду, но колдунья не дрогнула.





В дверь постучали.





- Иди в кладовую, Надя.





На мгновение Надя застыла между столом и дверью. Затем она попятилась назад, задержавшись только для того, чтобы схватить Владчека за воротник и потащить его за собой на верхнюю полку кладовой, успокоенная его сонным сопением и теплым ощущением его меха под своими руками.





Магда открыла дверь. Женщина с восковым лицом ждала на пороге, как будто боялась пошевелиться. Магда завернула руки в полотенца и открыла железные дверцы духовки. Пронзительный крик заполнил комнату. Женщина схватилась за дверные косяки, когда ее колени подогнулись, а затем прижала руки ко рту, ее грудь вздымалась, слезы текли по ее бледным щекам. Магда завернула имбирное дитя в красный платок и протянула его, извиваясь и мяукая, в дрожащие, вытянутые руки женщины.





- Милая, - промурлыкала женщина. Милая девочка. Она повернулась спиной к Магде и исчезла в ночи, даже не потрудившись закрыть за собой дверь.





На следующий день Надя оставила свой завтрак нетронутым, поставив для Владчека на пол холодную миску с кашей. Он задирал нос кверху, пока Магда не поставила его обратно на плиту, чтобы согреть.





Прежде чем Магда успела задать свой вопрос, Надя сказала: Почему она его взяла?





- Это было вполне реально.





“А что с ним будет? Что с ней будет дальше?- Спросила Надя с дикой резкостью в голосе.





- Со временем от него останутся одни крошки, - сказала Магда.





“А что потом? Может ты просто сделаешь ей еще один?





- Мать умрет задолго до этого. У нее та же лихорадка, что и у ее ребенка.





“Тогда вылечи ее!- Закричала Надя, стукнув по столу неиспользованной ложкой.





“Она не просила, чтобы ее лечили. Она попросила ребенка.





Надя надела варежки и потопала во двор. Она не пошла обедать в дом. Она тоже собиралась пропустить ужин, чтобы показать, что думает о Магде и ее ужасной магии. Но к вечеру в животе у нее заурчало, и когда Магда поставила на стол тарелку с нарезанной уткой под охотничьим соусом, Надя взяла вилку и нож.





- Я хочу домой, - пробормотала она в тарелку.





“Ну так иди, - сказала Магда.





Зима тянулась с мороза и холода, но лампы всегда горели золотом в маленькой избушке. Щеки Нади порозовели, а одежда стала тесной. Она научилась смешивать тоники Магды, не заглядывая в рецепты, и выпекать миндальный торт в форме короны. Она узнала, какие травы были ценны, а какие опасны, и какие травы были ценны, потому что они были опасны.





Надя знала, что Магда многому ее не учила. Она сказала себе, что рада этому, что не хочет иметь ничего общего с мерзостями Магды. Но иногда она чувствовала, что ее любопытство цепляется за нее, как другой вид голода.





А потом, однажды утром, она проснулась от стука слепого клюва вороны по подоконнику и капанья, капанья, капанья растаявшего снега с карнизов. В окнах ярко светило солнце. Наступила оттепель.





В то утро Магда выложила на стол сладкие булочки с черносливовым вареньем, тарелку вареных яиц и горькую зелень. Надя все ела и ела, боясь доесть до конца, но в конце концов не смогла проглотить ни кусочка.





“Так чего же ты хочешь?- спросила Магда.





На этот раз Надя заколебалась, испугавшись. “Если я пойду, то не могу ли я просто ... —”





“Ты не можешь приходить и уходить из этого места, как будто ты носишь воду из колодца. Я не позволю тебе привести чудовище к моей двери.





Надя вздрогнула. Чудовище. Значит, она была права насчет Карины.





“Так чего же ты хочешь?- снова спросила Магда.





Надя думала о танцующей Женечке, о нервной Ларе, о Бетье и Людмиле, о других, которых она никогда не знала.





“Я хочу, чтобы мой отец был свободен от Карины. Я хочу, чтобы Дува была свободна. Я хочу вернуться домой.





Магда осторожно протянула руку и коснулась левой руки Нади—сначала безымянного пальца, потом мизинца.





- Подумай об этом, - сказала она.





На следующее утро, когда Магда пошла накрывать на стол, она обнаружила там нож, который положила Надя.





В течение двух дней тесак лежал нетронутый на столе, когда они измеряли, просеивали и смешивали, делая партию за партией теста. На второй день, когда была сделана самая тяжелая работа, Магда обратилась к Наде:





“Ты же знаешь, что можешь остаться здесь со мной, - сказала ведьма.





Надя протянула ему руку.





Магда вздохнула. Топорик сверкнул в лучах полуденного солнца, лезвие блеснуло тускло-серой Гришиной сталью, а потом с грохотом, похожим на выстрел, опустилось.





При виде ее пальцев, одиноко лежащих на столе, Надя упала в обморок.





Магда залечила обрубки пальцев Нади, связала ей руку, дала отдохнуть. И пока она спала, Магда взяла два пальца и размолола их до влажной Красной муки, которую она смешала в тесто.





Когда Надя пришла в себя, они работали бок о бок, укладывая пряничницу на влажную доску величиной с дверцу, а потом запихивали ее в пылающую печь.





Всю ночь пряничница пекла, наполняя избушку дивным запахом. Надя знала, что вдыхает запах собственных костей и крови, но у нее все еще текли слюнки. Она задремала. Ближе к рассвету дверцы духовки со скрипом открылись, и пряничная девочка выползла наружу. Она пересекла комнату, открыла окно и легла на столешницу, чтобы немного остыть.





Утром Надя и Магда навещали Имбирную Девочку, посыпали ее сахаром, подарили ей матовые губы и толстые жгуты глазури вместо волос.





Они одели ее в одежду и сапоги Нади и поставили на тропинку, ведущую к Дуве.





Потом Магда усадила Надю за стол и достала из одного шкафчика маленькую баночку. Она открыла окно, и безглазая черная ворона опустилась на стол, подбирая крошки, оставленные имбирной девушкой.





Магда высыпала содержимое банки на ладонь и протянула ее Наде. - Открой рот, - сказала она.





В руке Магды, в луже блестящей жидкости, лежала пара ярко-голубых глаз. Глаза детеныша.





“Не глотай, - строго сказала Магда, - и не рви.





Надя закрыла глаза и заставила себя приоткрыть рот. Она попыталась не подавиться, когда глаза вороны скользнули по ее языку.





- Открой глаза, - приказала Магда.





Надя повиновалась, и когда она это сделала, вся комната сместилась. Она увидела себя сидящей в кресле с закрытыми глазами, рядом с ней-Магду. Она попыталась поднять руки, но вместо этого обнаружила, что ее крылья поднялись. Она вскочила на свои маленькие гусиные лапки и испустила испуганный крик удивления.





Магда подтолкнула ее к окну, и Надя, окрыленная ощущением ее крыльев и разносящегося под ними ветра, не заметила печали во взгляде старухи.





Надя высоко поднялась в воздух, описав огромную круговую дугу, опустила свои крылья, изучая их ощущение. Она увидела раскинувшийся внизу лес, поляну и хижину Магды. Вдалеке она увидела Петразоев и, скользнув ниже, увидела тропинку пряничницы, идущую через лес. Она нырнула вниз и метнулась между деревьями, впервые с тех пор, как она себя помнила, не боясь леса.





Она кружила над Дувой, видела главную улицу, кладбище, два новых алтаря, разложенные на земле. Еще две девочки ушли за долгую зиму, пока она толстела за столом ведьмы. Они будут последними. Она взвизгнула и нырнула рядом с рыжеволосой девушкой, увлекая ее вперед, ее солдата, ее защитника.





Надя наблюдала с бельевой веревки, как пряничница пересекла поляну и направилась к дому отца. Внутри она услышала громкие голоса спорящих людей. Знает ли он, что сделала Карина? Неужели он начал подозревать, кто она на самом деле?





Рыжеволосая девушка постучала, и голоса затихли. Когда дверь распахнулась, ее отец прищурился в сумерках. Надя была шокирована тем, сколько сил ему принесла зима. Его широкие плечи выглядели сгорбленными и узкими, и даже издали она могла видеть, как кожа свободно свисает с его тела. Она ждала, что он закричит от ужаса на чудовище, которое стояло перед ним.





- Надя?- Ахнул Максим. - Надя!- Он с хриплым криком притянул рыжеволосую девушку к себе.





В дверях появилась Карина-бледное лицо, широко раскрытые глаза. Надя почувствовала укол разочарования. Ей почему-то казалось, что Карина бросит один взгляд на рыжеволосую девочку и рассыплется в прах, или что вид Нади живой и здоровой на пороге ее дома заставит ее выпалить какое-нибудь гадкое признание.





Максим втянул рыжую девочку внутрь, и Надя слетела на подоконник, чтобы посмотреть сквозь стекло.





После теплой хижины Магды дом казался еще более тесным и серым, чем обычно. Она увидела, что коллекция деревянных кукол на каминной полке выросла.





Отец Нади ласково гладил рыжеватую блестящую руку девочки, засыпая ее вопросами, но девочка молчала, съежившись у костра. Надя даже не была уверена, что может говорить.





Но Максим, казалось, не замечал ее молчания. Он продолжал болтать, смеясь, плача, удивленно качая головой. Карина стояла позади него, наблюдая за ним, как и всегда. В ее глазах был страх, но также и что-то еще, что-то тревожное, что выглядело почти как благодарность.





Затем Карина шагнула вперед, коснулась мягкой щеки рыжеволосой девочки, ее матовых волос. Надя ждала, уверенная, что Карина будет обожжена, что она вскрикнет, когда плоть ее руки отделится, как кора, открывая не кости, а ветви и чудовищную форму хит под ее красивой кожей.





Вместо этого Карина склонила голову и пробормотала что-то похожее на молитву. Она сняла с крючка свое пальто.





“Я иду к бабе Оле.”





- Да, да, - рассеянно произнес Максим, не в силах оторвать взгляд от дочери.





Она убегает, с ужасом поняла Надя. А рыжеволосая девушка и пальцем не пошевелила, чтобы остановить ее.





Карина обмотала голову шарфом, натянула перчатки и выскользнула за дверь, закрыв ее за собой, даже не оглянувшись.





Надя прыгала и пронзительно кричала с подоконника.





"Я пойду за ней", - подумала она. Я выцарапаю ей глаза.





Карина нагнулась, подобрала с дорожки камешек и швырнула его в Надю.





Надя издала возмущенное карканье.





Но когда Карина заговорила, ее голос звучал мягко. - А теперь улетай, маленькая птичка, - сказала она. - Некоторые вещи лучше оставить незамеченными.- А потом она исчезла в сумерках.





Надя захлопала крыльями, не зная, что делать. Она снова посмотрела в окно.





Отец усадил рыжеволосую девочку к себе на колени и гладил ее по седым волосам.





- Надя, - повторял он снова и снова. “Надя.- Он уткнулся носом в коричневую кожу ее плеча, прижался губами к ее коже.





Снаружи маленькое сердечко Нади билось о ее полые кости.





- Прости меня, - пробормотал Максим, слезы на его щеках растворили мягкий изгиб глазури на ее шее.





Надя вздрогнула. Ее крылья заикались бесполезной, отчаянной татуировкой на стекле. Но рука отца скользнула под подол ее юбки, и рыжеволосая девушка не пошевелилась.





Это не я , сказала себе Надя. - Не совсем так. Но это не я.





Она подумала о беспокойстве своего отца, о его потерянных лошадях, о его драгоценных санях. До этого. . . до этого пропадали девушки из других городов, одна здесь, другая там. Истории, слухи, далекие преступления. Но потом пришел голод, наступила долгая зима, и Максим оказался в ловушке.





“Я пытался остановиться, - сказал он, притягивая к себе дочь. - Поверь мне, - взмолился он. - Скажи, что ты мне веришь.





Пряничная девочка молчала.





Максим открыл свой влажный рот, чтобы снова поцеловать ее, и звук, который он издал, был чем-то средним между стоном и вздохом, когда его зубы погрузились в сладость ее плеча.





Вздох превратился в рыдание, когда он прикусил губу.





Надя смотрела, как ее отец пожирает пряничную девочку, кусочек за кусочком, конечность за конечностью. Он плакал, когда ел, но не останавливался, и к тому времени, когда он закончил, огонь в камине остыл. Покончив с этим, он растянулся на полу, выпятив живот, с липкими пальцами и усыпанной крошками бородой. Только тогда ворона отвернулась.





На следующее утро они нашли там отца Нади, его внутренности были разорваны и пахли гнилью. Он провел ночь на коленях, его рвало кровью и сахаром. Карины не было дома, чтобы помочь ему. Когда они подняли окровавленные половицы, то нашли там целый тайник разных вещей: детский молитвенник, браслет из стеклянных бусин, остальные ярко-красные ленты, которые Генечка носила в волосах в ночь бала, и белый фартук Лары Деникинс, расшитый ее неуклюжими стежками, с запачканными кровью завязками. С каминной полки на него смотрели маленькие деревянные куклы.





Надя полетела обратно в хижину ведьмы, вернулась к своему телу благодаря мягким словам Магды и Владчеку, облизывающему ее безвольную руку. Она проводила долгие дни в тишине, работая рядом с Магдой, только ковыряясь в ее еде.





Она думала не об отце, а о Карине. Карина, которая нашла способ навещать Надю, когда заболела мать, которая заполнила комнаты, когда ушел Гавел, держа Надю рядом. Карина, которая загнала Надю в лес, чтобы у ее отца не осталось ничего, кроме призрака. Карина, которая отдалась чудовищу в надежде спасти только одну девушку.





Надя скребла, стряпала, убирала сад и думала о том, как Карина с Максимом всю долгую зиму сидели вдвоем, боясь его отсутствия, тоскуя по нему, ища в доме какой-нибудь способ доказать свои подозрения, скребя пальцами по полу и шкафам, нащупывая потайные швы, скрытые ловкими руками плотника.





В Дуве поговаривали о сожжении тела Максима Грушова, но в конце концов его похоронили без святых молитв, в каменистой почве, где и по сей день ничего не растет. Тела пропавших девушек так и не были найдены, хотя иногда охотник натыкается на тайник с костями в лесу, расческу из ракушек или башмак.





Карина переехала в другой маленький городок. Кто знает, что с ней сталось? Мало что хорошее случается с одинокой женщиной. Надин брат Гавел служил в Северном походе и вернулся домой вполне героем. Что же касается Нади, то она жила с Магдой и училась всем старушечьим фокусам, о которых в такую ночь лучше не говорить. Есть некоторые, кто говорит, что когда луна прибывает, она осмеливается на вещи, которые даже Магда не пыталась бы попробовать.





Теперь вы знаете, какие монстры когда-то скрывались в лесах близ Дувы, и если вы когда-нибудь встретите медведя с золотым ошейником, то сможете поприветствовать его по имени. Поэтому закройте окно плотно и убедитесь, что защелка закреплена. Темные твари имеют обыкновение проскальзывать в узкие пространства. Может быть, мы съедим что-нибудь вкусненькое?





Ну тогда иди и помоги мне размешать чай.

 

 

 

 

Copyright © Leigh Bardugo

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Фридрих - снежный человек»

 

 

 

«Екатерина и Жар-птица»

 

 

 

«Картография внезапной смерти»

 

 

 

«Самая высокая кукла в Нью-Йорке»

 

 

 

«Доппель»