ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Влиятельное лицо»

 

 

 

 

Влиятельное лицо

 

 

Проиллюстрировано: Goni Montes

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 25 минут

 

 

 

 

 

Вера - шпион для Империи Барштадт, могущественной страны с жесткой классовой структурой. Ее миссия состоит в том, чтобы искоренить коррупцию, которая удерживает это общество вместе, но для Веры это не политическая, а личная проблема. И ее следующая миссия - это что угодно, только не рутина, пока она не ослеплена местью и не видит, что в тени города Барштадт все является не таким, как кажется.


Автор: Линдси Смит

 

 





Вера быстро усваивала звуки, которые издавали разные кости, когда они ломались. Мерцающий удар костей пальцев, когда кулак встретился с лицом-мясистый укус челюсти, с добавлением арпеджио зубов, выбивающихся наружу. Влажные, сосущие шлепки, когда ребра лопнули и прокололи легкие, которые они заключили. Вера заставила себя наклониться вперед, чтобы лучше видеть дерущийся круг. Вот он, сухой осенний треск ломающейся пополам бедренной кости, похожий на треск осенних листьев.





А теперь - фирменное движение правящего чемпиона: медленный, катящийся хруст по позвоночнику противника. Это слишком сильно напоминало ей уроки игры на арфе в родительской гостиной, которые она оставила после себя на всю оставшуюся жизнь.





“А вот и все, ребята! Еще одна безупречная победа Йорна, сражающегося сегодня за звездочетов! Предвестник вышел на ринг, стараясь держаться как можно дальше от громадной, тяжело дышащей массы Йорна. - Плохая примета для банды из Бейсайда. Но я уверен, что они раскошелятся еще на одного претендента на следующей неделе!





Ревущая, кишащая толпа, пенистая, как штормовая Бухта грез, с таким же успехом могла бы шептаться, насколько слышала их вера. Ее пристальный взгляд остановился на забрызганном кровью гиганте, которым был Джорнисандр, телохранитель главаря банды звездочетов. Нет, это не могло быть простым совпадением, что звездочеты настояли на этой драке как на месте их встречи. Звездочеты хотели прояснить цену разрыва соглашения с ними; хотели дать Вере понять, что она не торгуется с робкими зайцами.





Но ведь и Вера была не такой робкой зайчихой, какой ее изображали.





“Вот это умный боец, - сказал тайронд, спутник Веры, указывая на Джорнисандра на ринге. - Он сражается медленно, почти лениво. Пусть эти мышцы делают работу за него, в то время как его противник изнашивает себя.





“По-моему, он туп, как камень, - сказала Вера. Он должен был бы им быть, чтобы снова и снова бросаться в смертельные схватки. Не то чтобы она считала, что у него был большой выбор в этом вопросе.





Тайронд усмехнулся про себя. - Да, наверное. Это делает его лучшим телохранителем. Звездочеты не хотят, чтобы какой-то умник узнал все их секреты.





Вера позволила себе слегка улыбнуться. Такова была ее истинная цель здесь: не заключать какую-то скучную сделку, а узнать все секреты банды звездочетов для Министерства дел. Ее взгляд скользнул по измятому трупу другого бойца, когда организаторы драки изо всех сил пытались оторвать его от опилочного кольца. Он был не единственным, кто хотел умереть здесь сегодня вечером.





- Давай подождем, пока этот сброд уйдет. Скоро звездочеты вышлют к нам своего лейтенанта, - сказал Тайронд.





“Так им и надо, - фыркнула Вера. “Мой клиент не занимается ожиданием.





Но внутри, она была бурлящим морем нервов. Свежий привкус крови в воздухе смешивался с остатками ее вчерашних снов. Жестокие сны, расцветающие синяками, угрозами, лезвием ножа у ее горла. Большинство Барштадтеров воспринимали свои сны как обещание сновидца, как легкий толчок к чудесному будущему. Но Вера всегда чувствовала себя скорее предупреждением.





"Мечтатель, я надеюсь, ты знаешь, что делаешь", - молилась она и ждала.





“Пожалуйста, заходите в дом. Чувствуйте себя как дома.





Тесный тупик туннеля решительно не походил ни на один из известных Вере домов, но она безропотно последовала за лейтенантами внутрь. Если груды сломанных деревянных поддонов, тряпок и мешков из мешковины и тошнотворный запах смолы без сновидений в воздухе и казались необычными для ее проводника, Тайронда, то он этого не показывал. Вера уселась на крашеный ящик, предложенный ей лейтенантом, и подобрала юбки так, чтобы они выглядели достаточно чопорно в соответствии с тем персонажем, которого она играла.





“Меня зовут Синарий. Первый лейтенант звездочетов.- Мужчина барабанил пальцами по своему упитанному животу—одному из немногих, кого она видела с тех пор, как они вошли в туннели этим вечером. - А это мой второй ребенок.—”





“Мне плевать, кто ты такой. Тот, кем вы не являетесь, является лидером.- Вера впала в праведный гнев, как сшитая на заказ перчатка. “Вы не верите, что мой клиент заслуживает встречи с боссом?





Позади Синария его телохранитель-Йорн, скандалист с того ночного матча, поняла она - начал выпрямляться, как будто он только что посчитал ее потенциальной угрозой. Ему снились кошмары, но он был медлителен. Если бы она додумалась протащить сюда свой клинок, то, скорее всего, успела бы перерезать Синарию горло, прежде чем он успел бы отреагировать. Это избавило бы Министерство иностранных дел—и всю проклятую империю-от многих неприятностей. Пропустите весь этот утомительный маскарад.





Вот что надоедало вере в шпионской работе-медленное, мучительное ползание к дальней цели. Это было еще хуже, чем когда ей приходилось посещать последние занятия, когда от нее требовалось только вышивать и играть на арфе. Стежок вперед и назад, вперед и назад, и никогда не сделать лизать прогресса на всех. Ну что ж, пора было идти вперед.





- Босс звездочетов-очень занятой человек, и тебе, моя дорогая, еще предстоит доказать ему свою ценность. Не то чтобы ты не был красив, - добавил Синарий, делясь кривой усмешкой со своим вторым лейтенантом. “Но я предполагаю, что ваш "клиент" послал вас сюда с другой целью.





Хватит игр. - Восемьдесят ящиков смолы без сновидений, - сказала Вера. - Три тонны регулируемого камня из северных колоний, вместе с бумагами. Пять артефактов контрабандой вывезли из города тайн в стране железных ветров.





“Вы что-то тайком вывезли из Бирнау?- Брови второго лейтенанта взлетели к самой линии волос. “Но как? ..





“И достаточно зернового спирта, чтобы вычистить мозги прямо из черепа. Это то, что мой клиент хочет переехать.- Вера откинулась назад. “Мы могли бы сделать это сами, но это важно не для нас, а из вежливости к звездочетам, как правящей банде этой ветви туннеля.…”





“О, пожалуйста, не делайте нам никаких одолжений.- Губы синария сжались в невеселой усмешке. “Если ваш клиент попытается выгрузить хоть один товар на нашей территории, мы съедим ваши шкуры на завтрак. Я уверен, что вы знаете, на что способен босс звездочетов.





Вера слышала множество историй о жестокости звездочетов. Обычная чушь, о том, чтобы сделать рагу из своих туннельных подданных, которые ему не нравились, тела, подвешенные за их кишки над входами в туннель . . . такое безграничное насилие могла позволить себе только жизнь в туннелях. Никто в дневном мире Города Барштадт не вел себя подобным образом. Но не там, где это могло бы увидеть приличное общество. Но Вера боялась только одного преступного гения, и она была свежа от страха, чтобы пощадить безжалостных звездочетов.





“Ой, да брось ты. Мы найдем какую-нибудь другую ветку туннеля, где сможем продавать наши товары. Даже вы должны признать, что звездочеты не владеют всем городом.





- Нет, - ответил Синарий. - Пока нет.





Вера закатила глаза. - В любом случае... ты можешь заключить сделку или нет. Не стесняйтесь обсудить это с боссом звездочетов, а затем пошлите за нами через Тайронд сюда. Если мы не получим от вас Известий до конца месяца Треммера, то найдем кого-нибудь другого, более сговорчивого к нашим условиям.





Синарий посмотрел на своего второго лейтенанта, между ними произошел какой-то бессловесный обмен взглядами, затем снова на Веру с кивком. “Очень хорошо. Если нас это заинтересует, вы дадите свое слово к концу месяца.





- Благослови сновидец, - сказала Вера с той резкостью, которую чувствовали и она сама, и ее персона. Она начала было вставать, но затем с показной неохотой опустилась обратно на свой ящик. “О. Боюсь, есть еще одна вещь, которую мой клиент попросил меня расследовать.





Синарий что-то буркнул себе под нос. “Утвердительный ответ. Конечно. Во что бы то ни стало, предъявляйте еще больше требований.- Кончики его зубов показались сквозь усмешку. Рука тайронда легла на плечо Веры—предупреждение.





Но это была единственная цель ее сегодняшней миссии-не устраивать какую-то дурацкую сделку со звездочетами, и уж точно не смотреть, как туннельщики выбивают друг из друга кашу. Вера была здесь, чтобы найти щель в броне всей подпольной криминальной системы, и подглядывать за этой щелью, пока она не превратится в зияющую рану.





Это было ее личное дело. И учитывая недавние события, ей было бы очень приятно наблюдать, как горит вся коррумпированная система.





“Мой клиент уже спрашивал меня об этом.- Она снова закатила глаза, чтобы показать, что это была полностью идея ее глупого клиента, и чтобы угодить, мечтатель, не потрошить ее на месте; она добавила хитрую ухмылку, чтобы эшафот его. Понимающая улыбка слуги: разве люди, которым мы служим, не такие глупые дураки? Разве мы сами не дураки, что подчиняемся их капризам? Ухмылка, чтобы построить товарищество. “До моего клиента в последнее время доходили тревожные слухи, что какая—то группа линчевателей из числа туннельщиков угрожает здешнему ордену.





Синарий тяжело вздохнул, но его второй помощник, как заметила Вера, напрягся и выпрямился. Интересный. Еще раз, как его зовут? Да, Синарий его не представил. Еще более интересный. “Я полагаю, вы говорите о разрушителях, - сказал Синарий.





“разрушитель. Да, именно так, - сказала Вера. “Насколько я слышал, они нацелились на главарей банды и продажных аристократов, которые работают с ними. Пытаясь бороться за справедливость для самых низких проходчиков, защитить их от эксплуатации.





- Продажные аристократы. Как и твой клиент, ты имеешь в виду.- Тон синария резко изменился.





Вера заставила себя с трудом сглотнуть. “Мой клиент только хочет знать, действительно ли Разрушители представляют собой такую угрозу, о которой мы слышали. И если это так, мы хотели бы, чтобы вы заверили, что они не будут создавать никаких... проблем для этой сделки. На самом деле, мой клиент весьма заинтересован во встрече с одним из их представителей.





Вера старалась не смотреть прямо на младшего лейтенанта, но краем глаза следила за ним. Неужели это капелька пота стекает по его виску? Какая-то переменчивая напряженность в его челюсти? Он знал о разрушителях больше, чем хотел бы признать, она была уверена в этом. Но он не собирался признаваться в этом перед лейтенантом звездочетов.





Потому что разрушители хотели уничтожить банды, которые держали туннельщиков в рабстве, или даже лучше. А звездочеты были самой жестокой бандой из всех.





- Разрушители никогда не были и никогда не будут проблемой для звездочетов, - тонко сказал Синарий. "Мы не допускаем инакомыслия. Наши туннельщики знают свое место. Они знают, что если бы не мы, их жизнь была бы еще более несчастной, и некому было бы найти им работу, платить им зарплату и уберечь их от гораздо больших хищников в подземелье Барштадта.





Вере было трудно представить себе хищника хуже звездочетов, но она знала, что лучше этого не говорить. “Тогда, как я понимаю, вы не знаете, кто командует разрушителями.





“Мы здесь закончили.- Синарий резко встал. - Ты получишь от нас весточку или нет. Добрый вечер.





Вера даже не пыталась скрыть улыбку, когда Тайронд повел ее прочь из комнаты.





- Безрассудно, - прогремел в своем кабинете министр иностранных дел Петран Дерст. - Фантастически безрассудно, Мисс Орбан. Я ожидал от тебя большего.





Вера смотрела на своего босса лишь чуть более уважительно, чем на Синария. Она была шпионом Для Министерства иностранных дел империи, разведывательной службы и тайной полиции, которым император поручил уничтожить организованную преступность, коррупцию и угрозы империи. Но Вера была совершенно уверена, что самой большой угрозой для империи часто становилась сама империя—жесткая каста, которая раскалывалась между аристократией и торговыми классами, а также туннельщиками, которые трудились под ними.Семья Веры, сами купцы, потратила несметное количество времени и сил, чтобы сделать ее аристократкой благодаря удачному браку. Она поблагодарила их, сбежав в Министерство, оставив за собой тлеющие обломки фантастического скандала.





“Если вы ожидали, что я не буду безрассудной, - сказала Вера, - то вы меня совсем не знаете.- Она одарила его кислой улыбкой.





Секретарь министра, записывая записки позади них, подавил смешок.





“Ты думаешь, это смешно? Вызвать гнев звездочетов?- Спросил Дерст. “Мы здесь пытаемся спасти человеческие жизни. Методы разрушителей могут быть:—”





- Экстрим?- Спросила Вера. Ходили слухи, что они отправили аккуратно нарезанные кубиками останки коррумпированного аристократа каждому из его помощников.





- В высшей степени незаконно. Но они, безусловно, заинтересованы в том, чтобы положить конец бандам, и они явно знают очень много о захудалом подбрюшье города Барштадт. Достаточно, чтобы уничтожить банды навсегда. Достаточно, чтобы избавить нашу справедливую империю от бедствия преступности раз и навсегда.





Вера сложила руки на груди. Был только один преступник, которого Вера хотела видеть поверженным. Но лучше об этом и не мечтать. Этот сон был давно мертв, еще мертвее, чем кости кошмара в восточных холмах.





“Ну вот, теперь я уже все объяснила, - сказала она. - Эсминцы вредны для бизнеса банд, и в их интересах выяснить, кто их возглавляет. Если банды поднимут огонь на Разрушителях, им понадобится кто-то, чтобы защитить их, и кто должен прийти им на помощь? Министерство. Их последнее прибежище во время шторма.- Это был любимый план Веры-опасный, безрассудный и способный привлечь к себе ненужное внимание. Ее кожу покалывало. “Я не могу больше ждать.





“У вас есть моя поддержка, чтобы продолжить. Мечтатель благослови свою охоту.- Министр Дерст встал, и Вера последовала его примеру. - Скажи Эдине, чтобы она прислала мне следующую запись.





Вера замерла: лед тронулся у нее в сердце и растекся по всему телу. Прошло четыре месяца, а это имя все еще обладало гораздо большей властью, чем заслуживало. Чего бы только вера не отдала, чтобы похоронить его раз и навсегда, освободиться от его когтистой хватки. Но это означало бы, что одному из них придется оставить Министерство—они оба были слишком упрямы для этого.





Вера бросилась в приемную министра. “Он готов к встрече с вами, - бросила она всем присутствующим и, не дожидаясь ответа, направилась в казарму. Лучше совсем забыть об Эдине.





Однако мечтательница не собиралась позволять Вере забыть об этом.





Мне снится рука Эдины, зажатая в ее руке. Нервы трещали, как молния, между ними обоими, пока они ждали, когда откроется дверь. - Не беспокойся, - прошептала ей Эдина тем голосом, который мог бы успокоить бурное странствующее море. Все будет хорошо работать.





А еще ей снились слезы, которые текли по лицу Эдины, а отец все бушевал и бушевал. Колючие слова, которые никак не желали вырваться из головы Веры. Он хотел ударить Эдину, подняв руку, но тут его осенило. Только не сочувствие. Уж точно не отцовский инстинкт. НЕТ. Это был взгляд человека, вспомнившего о ценности того, чем он владел.





И тогда он повернулся к вере.





"Если ты еще хоть раз подумаешь о моей дочери, - поклялся он, - то почувствуешь такую сильную боль, что сам кошмар поглотит тебя".





Вера вскочила с постели и принялась тереть руки, вытирая холодный пот. Почему сновидец так мучил ее? Если он не хочет давать ей сны о предсказании, сны о потенциале, даже бессмысленные сны, Что ж, это его дело. Иногда сновидец действовал именно так. Но мучить ее самыми зазубренными фрагментами воспоминаний казалось невыносимо жестоким.





Хуже всего, пожалуй, было то, насколько ясным было лицо Эдины во сне. Ее нежный подбородок, нежная смуглая кожа и улыбка, которая почти никогда не исчезала. Мягкость в ее голосе никогда не дрогнула, даже когда она поклялась отцу, что да, он абсолютно прав, и нет, они с Верой никогда больше не увидятся. (Вне их совместной работы в Министерстве внутренних дел. Но Лорд Ализард тоже не знал этого о своей дочери. Отец Эдины был ловким торговцем, и он точно знал, чего стоит его дочь.Кто—то из купеческой семьи—девушка, не меньше-никогда не сможет себе этого позволить.





Вера зажгла прикроватную лампу и принялась рыться в оставшемся пакете с выпечкой. Мечтатель, пожалуйста, избавь меня от моего прошлого. Я извлек из этого все, что мог. Она крепко зажмурилась. Покажи мне, как двигаться вперед. И если это не слишком много, чтобы просить...покажите мне, как уничтожить самого страшного преступника из всех.





Лорд Ализард.





На следующий вечер Вера отправилась в портовые таверны, чтобы собрать информацию, но вместо этого получила три предложения руки и сердца, имя подозрительного второго лейтенанта звездочетов (Гаррит) и никаких зацепок по эсминцам. На вторую ночь она выбрала немного более тонкую маскировку, чем та, что была на ней накануне вечером. Немытые волосы, забранные назад в шляпу типа ведра, которую предпочитали многие туннельщики; брюки и стопка туник и свитеров из хранилища костюмов министерства; и, засунутые под многослойные топы и в ее сапогах, набор ножей шеф-повара.





Вера втиснулась в игру в стога в дальнем углу таверны-ничего особенного, когда она показала достаточно монет и дорогих на вид украшений. (Только дорого выглядящий, как наверняка подчеркивал костюмер Министерства.) Она узнала по крайней мере одного из игроков Stacks как бегуна звездочетов, который следил за незаконным наркотиком колыбельной по всей империи, и парень, с которым он, казалось, был самым дружелюбным, вероятно, также был Звездочетом. Именно такой человек обладал информацией о Гаррите и Разрушителях, которые ей нужно было изучить.





Первый раунд: Вера подметала стеки, не настолько, чтобы уничтожить других игроков, но, безусловно, достаточно, чтобы привлечь их внимание. Второй раунд: небольшой разговор о недавних рейдах полиции в районе доков. Третий раунд: выпивка сказок и еще одна зачистка (не то, чтобы она планировала это таким образом, но она воспользовалась возможностью, когда она возникла). В этот момент другие игроки хлопали своими жетонами по столу с гораздо большей силой, чем это было необходимо, благодаря постоянному потоку Эля. Вера не выпила ни капли, но все равно была уверена, что опустошит свою кружку.





Четвертый круг: танец на острие ножа. Министр Дерст будет настаивать на осторожности. Эдина будет настаивать на этом. Но Вера не нуждалась в алкоголе, чтобы чувствовать себя безрассудной. Отец Эдины почти приговорил ее к смерти, если она не сделает то, что он сказал. Зачем убегать от смерти? Вера предпочитала теснее прижиматься к нему.





“Вы ведь не звездочеты, верно?- Спросила Вера, бросив быстрый взгляд на бегуна и его спутницу.





Она сложила свой второй по старшинству жетон стопкой на столе, а затем сделала вид, что разочарована своей собственной стопкой. “Я видел тебя в драке, прошлой ночью. Твой Йорн-настоящий зверь.





- К тому же он туп, как пень, - добавил бегун. - Он добавил что-то к стопке документов на столе, затем оглядел ее с ног до головы. “А тебе - то какое дело до этого?





Вера пожала плечами: “Мне ничего не надо. Я ставлю только на драки, когда мне платят. Так что, нерегулярно, и никогда столько, сколько мне причитается.- Она хихикнула, слишком громко, и заработала несколько поднятых кружек в тосте.





“Так ты бегун?- спросил он по ходу раунда.





- Она покачала головой. “Нет. Надсмотрщик. Раньше я присматривал за теми ребятами-туннельщиками, которые убирались в университете, еще тогда, когда бандой Бутстрэпов руководила эта работа. Но эсминцы все испортили мне только на пользу. Они не любили, когда декан развлекался с детишками. Оставил ему отвратительный подарок. Дин закатывает истерику, выгоняет нас, и вот я здесь.





“Мы здесь не говорим о разрушителях, - предупредила одна из женщин.





Спутник бегуна кивнул. - Плохо для бизнеса.





- Это все равно что вызвать кошмар, - согласился бегун.





Вера снова пожала плечами. - Просто рассказываю свою печальную историю.





Лорд стеков для раунда сделал быстрый подсчет и толкнул банк этого раунда к бегуну.





“Ты когда-нибудь раньше работал со звездочетами?- спросил бегун у Веры после того, как все рассмотрели свои жетоны на пятый раунд.





“Конечно. Просто ночная работа, типа-специальная работа, которую они выполняли в доках, ничего постоянного.- Вера улыбнулась только одним уголком рта. “А что, они ищут еще кого-то?





“Могли бы быть. Если ваши истории подтвердятся. Ты же знаешь, как это бывает.- Он сделал двойную игру—столовую стопку и свою личную. Вера изо всех сил старалась выглядеть впечатленной.





“Ценить это.- Затем она добавила к своему личному капиталу—теперь уже более высокую ценность, чем у него, если она правильно посчитала. - Ну, погоди. Звездочеты поймали этого парня Гаррита, не так ли?- Наконец—то, она смогла вскипятить воду того, что действительно хотела обсудить—был ли Гаррит связан с разрушителями или нет-и надеялась, что они клюнут на приманку. “Так вот где он оказался?





Улыбка бегуна мгновенно исчезла. “Он младший лейтенант. А почему ты спрашиваешь?





Вера повела подбородком из стороны в сторону, а затем откинулась на спинку сиденья. “Эн, ну, это просто—ну, там ходили разные слухи. Когда я был новичком, да? И он был таким же.- Один лакомый кусочек, который обнаружила одна из ее знакомых, не то чтобы этой толпе нужно было знать свое происхождение.





Спутник бегуна швырнул свой жетон на столешницу. - Все знают, что он не очень-то легко расстался с ремнями безопасности.- Его лицо окаменело. - Именно так их и любят звездочеты.





“Конечно, конечно, я слышу это, ребята. Только ... истории о том, что творилось вокруг. Ну ... - вера широко улыбнулась ему. - Я полагаю, что они были только этим.





Все за столом на мгновение затихли, хотя двое мужчин-звездочетов были особенно шумными и тихими, суетясь и кривя губы. Вера не спеша отсчитывала свои жетоны, прежде чем решить, куда они пойдут.





“Если вы знаете о Гаррите что-то такое, чего мы не знаем, - наконец сказал посыльный, - может быть, вы будете так добры, что поделитесь.





На какое—то мгновение Вера представила себе, как она будет рассказывать об этой победе Эдине-как загорелись бы ее глаза и как она подпрыгнула бы, обняв ее, как пружина. Как и раньше. До того, как ее отец пригрозил убить веру.





Тепло от победы веры в управлении беседой остыло, но она должна была оставаться в своей роли. “Ну, хорошо. Ходили слухи, что именно Гаррит навел эсминцев на нечестные сделки в университете. Потому что он один из них сам.- В тот раз молчание за столом было абсолютным. Во всей таверне стало душно и душно. Так казалось и вере.





- Интересная история, - сказал наконец бегун.





Семя сомнения было посеяно. Теперь Вере оставалось только надеяться, что ее догадка верна—странное поведение Гаррита действительно было вызвано тем, что он был разрушителем. Что его только что предупредили.





“Ну, во всяком случае, это не имеет никакого значения, - сказала она. - Скоро эсминцам уже не к кому будет обращаться. Я подозреваю, что они скоро сами себя сожгут.





- Такие вот линчеватели?- сказал гонец. - Многие туннельщики смотрят на них снизу вверх, даже если остальные из нас хотят их смерти. Не то чтобы у туннельщиков было много сил, чтобы помочь им.





- Она пожала плечами. - Только надутые имперцы могут помочь таким людям. Может быть, в Министерстве иностранных дел. Полиция слишком коррумпирована. Да, я думаю, что эсминцы все равно что мертвы.





Бегун улыбнулся про себя. “Если Гаррит действительно гонит их, как ты думаешь, то, вероятно, это не займет много времени.





Разговор перешел на другую тему. Вера оставалась там до тех пор, пока не выиграла вдвое больше того, с чем пришла, а затем попросилась уйти на ночь. Слишком много было бы невежливо; слишком мало-подозрительная точка остановки. Затем она подошла к бару и хлопнула нескольких парней по спинам, как будто они были старыми друзьями, которых она только что видела входящими. Провел некоторое время в чате, вызывая на последний раунд. Подождал, пока игроки Стэкса смогут забыть ее, если не ее слова. Затем выскользнул через заднюю дверь таверны.





Улицы Барштадта звенели от ее шагов, каблуки сапог стучали по булыжнику и подпрыгивали на узких побеленных зданиях. Только морской туман, поднимающийся из бухты, давал хоть какое-то прикрытие в звездной ночи. Вера стянула с головы шляпку, распустила темные кудри и стянула с себя первые слои туники, пока не наткнулась на ту, что была другого цвета, чем та, что она носила в таверне. Достаточно хорошо.





Каблук сапога срикошетил от стены переулка позади нее, и Вера повернулась, рука поползла к рукояти ножа, но никто не приблизился. Она подождала несколько мгновений, пока ее учащенное дыхание успокоится, и продолжила свой путь.





Сначала она не знала, куда направляется, но когда миновала казармы Министерства иностранных дел и оказалась в монастыре роз, то слишком хорошо узнала свой путь.





Ализард-Мэнор, дом Лорда Ализарда и его любимой дочери Эдины.





Свет свечей плясал в бесконечных рядах окон, которые охватывали каждый из трех этажей, но в остальном поместье было темным. Лорд Ализард вставал рано—иначе и быть не могло, чтобы каждое утро занимать свое место в Имперском Совете. Некоторые в Барштадте считали его самым могущественным человеком в империи после самого императора. Но Вера знала правду. Он был даже более могущественным, чем Император, благодаря своим теневым сделкам с бесчисленными преступными бандами Барштадта.





По крайней мере, император предусмотрительно держал его и других аристократов в неведении, когда дело касалось Министерства иностранных дел. Его собственная дочь работала там против него, пытаясь переломить ситуацию против банд, в то время как он думал, что она работает в богадельнях или сидит на лекциях в университете. О, она и это делала; достаточно, чтобы продолжать притворяться, и достаточно, чтобы удовлетворить свое альтруистическое сердце. Эдина была такой чистой, милой и доброй, что иногда Вере хотелось блевать.





Но поддержка Министерства дел-это был акт восстания Эдины против лорда Ализарда. Вера полагала, что для Эдины это того стоило. Бороться за то, чтобы быть с Верой—видимо, не было.





Вера отвернулась. Она больше не возражала против смертельной угрозы, нависшей над ней, но даже она знала лучше, чем чрезмерно искушать судьбу. Особенно когда сновидец показывал ей только то, что было позади, а не впереди.





Галька каскадом посыпалась по камню позади нее.





Вера остановилась и повернулась, чтобы посмотреть назад. Когда она просунула одну руку за пояс и сомкнула ее вокруг рукояти ножа, что-то в ней размоталось. Именно этого она и ждала. Хорошая, правильная драка.





Вокруг нее ревели сверчки, туман окутывал ее, как одеяло. Вера внимательно прислушивалась, не раздадутся ли шаги, но никаких других помех, никаких теней, пересекающих тропинку впереди, не было. Опустив плечи, Вера направилась обратно по тропинке к казармам министерства, к своим ночным грезам о том, что было когда-то.





Кроме этой ночи, сновидец спрятал что-то новое во всех этих перепутанных воспоминаниях. Шепот и рука крепко сжали ее запястье. - Должен быть лучший способ, - сказал он. Слишком слабый, чтобы она поняла, кто это сказал.





Лучший способ для чего? Для кого же? "Так всегда бывает с намеками мечтателя", - подумала Вера. Бесполезные прямо до того момента, когда они вам понадобятся—и тогда они были слишком поздно.





На следующее утро Эдина ждала ее у дверей кабинета министра.





“И что же ты тут делаешь?- Прошептала Эдина. Стопка бумаг была смята в ее кулаке; глубокие морщины прорезали ее лоб. - Подстрекать звездочетов? Пытаешься выяснить, кто командует этими чертовыми линчевателями?





“Конечно. Найдите их, поверните на сторону Министерства, уничтожьте банды. Так всегда было задумано, даже когда мы работали вместе. Что, ты не можешь смириться с тем, что я выполняю эту миссию без твоей помощи сейчас?- Вера протиснулась мимо нее. “Тебе лучше привыкнуть к этому. Я обнаружил, что в одиночку работаю гораздо лучше.





“Вера.- Тон Эдины стал тяжелым, как камень. “Ты не можешь играть с этими людьми. Они не похожи на мелких жуликов, которых ты привык брать с собой.- Ее глаза блеснули, может быть, она плакала? “Тебе же будет больно.





Вера несколько секунд молча смотрела на нее. “Хороший. Некоторые вещи того стоят.





Она повернулась и направилась к двери священника, позволяя праведному гневу прожечь ее, сильнее любого Эля. Но Эдина позвала ее обратно. “Ждать.





Вера сжала руки в кулаки и прижала их к бедрам, борясь со слезами, выступившими у нее на глазах.





—Тот Звездочет, за которым ты наблюдаешь-Гаррит? Он отправил письмо в Министерство.” Когда она повернулась, Эдина протягивала ей какой-то клочок бумаги. “Он знает, что банды ищут главаря разрушителей. И он хочет встретиться.





- Будьте осторожны, - сказал министр Дерст.





“Это тот шанс, который нам нужен. Это Гаррит-должно быть. Он знает, что был привязан к эсминцам, и он будет искать такие гарантии, которые только мы можем предложить ему.





“Или это может быть ловушка, - сказал министр.





Вера закатила глаза. - Или это может быть подлинник. Воображать. Если бы ты был младшим лейтенантом звездочетов и боялся, что тебя выдадут как линчевателя, пытающегося уничтожить звездочетов—разве ты не отчаянно нуждался бы в помощи?





- Или чтобы заставить замолчать человека, который меня раскусил.





“Никто не знает, что это была я, - сказала Вера. Но она помнила шаги в тумане, удаляющиеся и удаляющиеся, следуя за ней от монастыря роз до самих казарм Министерства. Неужели они преследовали ее всю дорогу от таверны?





Ну что ж, беспечно подумала Вера, либо это ловушка, либо невероятный улов. - Он связался с Министерством. Не ту роль, которую я играл, когда мы встретились. По крайней мере, он узнает меня в лицо—он будет мне доверять. Пожалуйста, Министр. Позвольте мне убедить его работать с нами.





Дерст потер подбородок, глядя куда-то вдаль. - Второй лейтенант звездочетов. Должно быть, у него в голове заперто ужасно много знаний.





Вера наклонилась вперед. - Знания, которые мы можем использовать, чтобы уничтожить звездочетов. Чтобы уничтожить все банды.





- И Лорд Ализард, - тихо добавила Вера. Отец Эдины. Больше никакой угрозы.





Не то чтобы она верила, что это что-то изменит. Эдина уже сделала свой выбор. Но все же ... …





“В порядке. Встретиться с ним. Выясните, что он знает и чего хочет от нас. Если он просто ищет деньги, забудьте об этом. Нам нужны долгосрочные отношения с ним, если мы хотим, чтобы это сработало.





Вера кивнула: - Да поможет нам всем мечтатель.





Пятеро сотрудников Министерства, прятавшихся вокруг места встречи—входа в туннель рядом с площадью мечтателей, - не сделали ничего, чтобы успокоить бешено бьющийся пульс Веры. Даже поздний зимний холод не мог остудить ее под многочисленными слоями одежды, которую она носила, и капюшоном, закрывающим ее лицо. В конце концов, не было смысла раскрывать свою личность Гарриту, пока она не будет вынуждена это сделать. При условии, что он покажется. Если предположить, что он действительно был с разрушителями. Предполагая, что он действительно думал, что министерство может помочь.





Все, что Вера могла сделать, - это довериться сновидице и своему собственному чутью.





"Должен же быть какой-то лучший способ", - эхом отозвались ее сны.





Из-за решетки туннеля появились три фигуры, и первая из них подняла руку, чтобы поманить ее. Вера крепко ухватилась за свои многослойные хлопковые юбки и последовала за ней. Насколько близко люди министерства намеревались следовать за ним? Она не хотела пугать Гаррита, но и не хотела оставаться с ним наедине.





В тот момент, когда она протиснулась сквозь прутья туннеля, резкий запах металла, влажного камня и немытой плоти окружил ее. Темнота плотно сгустилась; только полосы люминесцентной краски на потолке туннеля отбрасывали хоть какой-то свет. Мир сократился до теней и еще более темного пространства.





“Вы ведь из Министерства.- Этот человек был рядом с ней еще до того, как она увидела или услышала его. Но она знала, что это был Гаррит, судя по его высокому росту, по коротким жестким седым волосам, в которых мелькал слабый отблеск света.





“Так и есть. Вера вздернула подбородок. “Мы хотим вам помочь. Мы знаем, что вы находитесь под некоторым...давлением.





Мужчина рассмеялся: Они молча продолжили путь по туннелю, а затем он свернул с главной ветки. Вера попыталась повернуть голову назад, чтобы это выглядело естественно, чтобы увидеть, следуют ли за ней охранники, но внимание Гаррита было приковано к ней.





- Кто-то рассказывал обо мне всякие небылицы. Ложная история. Из тех, что убивают звездочетов.





Вера прижала два пальца к ножу, заткнутому за пояс ее туники. - Похоже, сейчас ты нуждаешься в нашей помощи больше, чем когда-либо.





“А-а, теперь я тебя вспомнил.- Он прижался к ней, прижимая ее бок к изогнутой каменной стене. “Это сопливое маленькое отношение. Я должен был догадаться.





Они перестали двигаться. Шаги плескались в тонкой струйке воды, которая текла по боковому туннелю, который они теперь занимали. Оба охранника Гаррита плотнее сомкнули вокруг них свой круг. А ее охранников нигде не было видно.





“Это сработало, не так ли?- Успела сказать Вера, хотя ее внутренности словно превратились в воду. Почему она так нервничает? И тут она вспомнила предупреждение Эдины о том, какими преступниками были эти люди. Может быть, она все-таки переборщила. - Министерство всегда добивается своего. Вы хотели бы работать с нами. Мы будем держать вас в безопасности от вашей банды, поможем вам достичь всех ваших целей и многое другое.





Гаррит прижал ее торс к своему собственному. - Это было бы здорово, - пробормотал он. “Если бы я действительно был разрушителем.





Вера попыталась сглотнуть, но его рука внезапно оказалась у ее горла.





“Очень жаль для тебя. Я не. И я должен уничтожить этот глупый слух, пока он не распространился слишком далеко.





“Они справились, - сказал кто-то из устья туннеля. Грубый, тяжелый. Йорн, скандалист-это должно было быть так.





Гаррит усмехнулся, его зубы казались почти синими в свете люминесцентной краски. - Ты что, привел с собой пятерых охранников?





Капелька пота скатилась по спине Веры.





- Извини, малышка, но даже вся имперская армия не спасет тебя.





Вера вытащила нож из-за пояса, но Гаррит оказался проворнее. Он отбросил ее руку назад к каменной стене, выбив нож из ее хватки и прижав ее к стене. Она ударила его коленом в пах, но он двигался быстрее, отклоняясь в сторону.





Вера сползла по стене, пытаясь вырваться из рук Гаррита. К ним приближался Джорн, его неуклюжая фигура заслоняла слабый свет. По крайней мере, он был медленным бойцом. Она могла бы справиться с Гарритом и остальными, возможно, но ей придется оставить Джорна напоследок.





Вера нырнула за брошенным ножом, но Гаррит схватил ее за плечо и дернул назад. Он снова ухмыльнулся-от этой усмешки у Веры кровь застыла в жилах. Ее горло сжалось в ожидании удара. Затем на глазах у Веры болезненная улыбка сменилась хмурым взглядом. Что-то медленно скользнуло по его лицу и капнуло ей в глаз.





Вера моргнула.





На ее лицо капала кровь-и это была не ее собственная кровь.





Это был голос Гаррита, льющийся из зияющей раны на его лбу.





Вера отползла назад и вырвалась из его ослабевшей хватки. Она оглядела туннель, нашла свой нож, мерцающий в потоке воды, и покатилась к нему. Она схватила его, прежде чем повернуться лицом к следующему охраннику. Подождите. А где же следующий охранник?





Она прищурилась, вглядываясь в темноту. Все, что она видела, были темные фигуры, усеивающие пол туннеля, как комки мешков с овсом. И Йорн, стоящий над ними всеми.





- Сны о смерти.- Вера прижала руку ко рту. Как он мог так быстро двигаться? Но нет, поняла она, это была просто еще одна его стратегия. Он дрался медленно и упорно, тупо и неуклюже—чтобы никто не знал его скорости, его ловкости.





Интересно, что еще он скрывал, подумала она.





“У тебя какое-то предсмертное желание, не так ли? - спросил Йорн.





“Это уж мое дело. Вера выпрямилась, стараясь унять дрожь в руках. “А как же мои охранники? Ты сказал, что ты ... —”





“С ними все в порядке. Ну, мне пришлось немного потрепать их.- Йорн поморщился. “Они, э-э, ждут нас в следующем туннеле. Надо было быть убедительным, знаете ли.





Убедительный. История, которую можно продать. Вере он уже нравился. При условии, что он не убьет ее.





- Гаррит становился слишком самоуверенным, - сказал Йорн, рассказывая сам себе, как он осматривал бойню перед собой. - Я думал, что он сможет произвести впечатление на лидера звездочетов и уничтожить эсминцы своими силами. Пытался устроить тебе ловушку, но не привел достаточно людей. Его быстро одолели. Получил звездочеты ' призовой боец ранен.





Вера нахмурилась. “Но ты же не ранен.—”





Йорн стиснул зубы и тянул его за плечо, пока Вера не услышала тошнотворный хлопок вывиха. “Так и должно быть.





Вера вздрогнула. Ну, это был один из способов доказать ему свою преданность делу. “Значит, вы-часть разрушителей, - сказала Вера.





Йорн невесело фыркнул. - Девочка, я управляю эсминцами.





“И вы готовы работать с нами?- спросила она. - В Министерстве?





Йорн прислонился к каменной стене рядом с ней, его вывихнутая рука бесполезно болталась между ними. - Ты понимаешь, почему я создал разрушителей?





Вера повернула голову, чтобы посмотреть на него—его строгий, расчетливый взгляд и твердый подбородок. Как же она не заметила этого раньше? Он не был тупым животным. Она должна была догадаться. “Вы хотите защитить туннельщиков от банд. Банды дают им работу, да, но они также охотятся на них, так же, если не больше, чем остальная часть Барштадта.





“Чем весь остальной Барштадт, - эхом отозвался Йорн. - Это относится и к Министерству внутренних дел.





- Но у нас есть ресурсы. У нас есть люди в местах, до которых Разрушители и не мечтали добраться.- Вера смягчила свой тон. “Мы могли бы вам помочь. С вашим знанием банд и нашего места рядом с Императором, мы могли бы уничтожить эти банды и всех аристократов, которые их поддерживают. Изменить систему.





“А откуда мне знать, что министерство не такое же коррумпированное, как все остальные?- Йорн покачал головой и уставился в потолок. “Ваше министерство просто найдет какой-нибудь новый способ замарать все это для туннельщиков. Там должен быть лучший способ.





Слова сновидца, исходящие из его уст. Вера вытаращила глаза. Наконец-то сновидица показала ей путь вперед. Не оставляя ее цепляться за свои прошлые ошибки.





Она просто должна была убедить его.





“Тогда давай его сделаем. Не тот же самый старый путь служения-ваш собственный путь.





Йорн повернулся и посмотрел на нее так, словно теперь он действительно видел ее.





- Уничтожение банд-это только начало. Мы можем работать с министром-ты, я, любой другой, кто захочет помочь,—чтобы защитить туннельщиков на протяжении всего этого времени. И тогда мы сможем работать с императором, чтобы вывести туннельщиков из темноты. Интегрируйте их в общество Барштадта.





“А почему император пошел на это?





- Император уже хочет покончить с коррупцией—ему надоели банды, которые разгуливают повсюду. Наша главная цель в Министерстве, после защиты империи от внешней угрозы, состоит в том, чтобы защитить ее от внутренних угроз—и никто не представляет большей угрозы, чем банды. Поэтому мы убеждаем его, что освобождение туннельщиков-самый безопасный способ.





"И мы избавим аристократию от таких людей, как Лорд Ализард", - подумала Вера.





Йорн нахмурился. - Предположим, мне больше нравится там, где я нахожусь. Звездочеты хорошо платили им, помогая прокладывать туннели на стороне. Создание объекта Destroyers...it-он сделал из меня лучшего человека.





“И тебе нравится рвать на части таких людей, как ты, в драке? Нравится ли вам разрывать на части аристократов, которые причинили зло туннельщикам, которых вы защищали? Это тоже делает тебя лучше?- Спросила Вера.





- Зарычал на нее Йорн. - Звездочеты сделали меня королем. Король смерти. Мне казалось, что я должен продолжать работу разрушителей почти таким же образом.





“С помощью Министерства, - сказала Вера, - мы можем сделать тебя царем жизни. Новая возможность. Для туннельщиков, да и для себя тоже.





“И это его убедило?- Спросил министр Дерст.





Вера расправила плечи и демонстративно избегала широко раскрытых глаз Эдины. - Он тут же передал мне список убежищ звездочетов, пообещав, что их будет еще больше.





“Я проведу их через наших разведчиков, чтобы убедиться, что они все проверят.- Эдина нацарапала себе записку.





Вера сдержала резкий комментарий и заставила себя улыбнуться. Там должен быть лучший способ. Мечтатель, она пыталась его найти. Уничтожить Лорда Ализарда, даже если это ничего не изменит между ней и Эдиной. Чтобы найти новую жизнь вместо того, чтобы бегать кругами вокруг своего прошлого.





“Мы будем регулярно встречаться с ним после драк—работать через букмекера, чтобы легко передавать информацию, чтобы это выглядело как выплаты по ставкам. Я не против проследить за этой операцией.





- Пока хватит, - сказал Дерст. Но его взгляд снова был устремлен в другую сторону. “Но я хочу сделать это быстро. Меньше шансов быть обнаруженным.





“Что ты имеешь в виду?- Спросила Вера и Эдина одновременно, потом Эдина опустила голову, щеки ее покраснели, а Вера бросила на нее сердитый взгляд.





- Сновидец наполнил мою голову идеями для этой миссии-идеями, которые, я думаю, действительно могут оказаться верными. Я хочу выжать из этого парня из Йорна как можно больше информации, как можно быстрее, а затем подготовиться к одной быстрой чистке, чтобы привести главарей банды и аристократов, прежде чем они узнают, что чего-то не хватает.





“Но даже Йорн может ухватить не так уж много, - заметила Эдина. “Он часто бывает с лидером звездочетов, это правда, но ему не доверяют все его секреты. Они нам понадобятся, прежде чем мы сможем действовать по-настоящему.





“Утвердительный ответ.- Дерст улыбнулся. “Нам нужен кто-то, кто сможет подойти прямо к главарям банды и убедить их отдать им все. Кто-то, кому они доверяют и кого хорошо знают. Но кто-то работает на нас.





- Ты никогда их не убедишь, - сказала Вера.





- Мне не нужно их убеждать.- Дерст снова улыбнулся. “Только не тогда, когда у меня есть Сноходец.

 

 

 

 

Copyright © Lindsay Smith

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Гексаграмма»

 

 

 

«Бурбон, Сахар, Грейс»

 

 

 

«Когда дьявол водит»

 

 

 

«Марсианин в лесу»

 

 

 

«Партийная дисциплина»