ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Воды Версаля»

 

 

 

 

Воды Версаля

 

 

Проиллюстрировано: Кэтлин Дженнингс

 

 

#ФЭНТЕЗИ     #ИСТОРИЧЕСКИЕ

 

 

Часы   Время на чтение: 68 минут

 

 

 

 

 

Очаровательная повесть о придворной интриге 1738 года в Версале, когда умный бывший солдат делает свое состояние, вводя современную систему водоснабжения (и туалеты) для дам дворца. Он делает это с помощью магии, которую, возможно, не сможет контролировать.


Автор: Келли Робсон

 

 





-1-





Сильвен только успел задрать юбки Аннет, как с них начали капать капли воды. Первый из них приземлился на ее парик, вытеснив облачко розовой пудры. Сильвен проигнорировал его и откинул Аннет на спинку дивана. Ее дыхание обострилось до судорожных вздохов, которые сдули еще больше пудры с ее парика. Ее бедра были прохладными и слегка влажными — возможно, ее возбуждение вовсе не было притворным, подумал Сильвиан и снова уткнулся носом в ее шею.





После двух зим в Версале Сильвен был хорошо знаком с общей страстью к пороху. У каждого придворного были миски и урны с этой дрянью всех цветов и запахов. Вдобавок к розовой пудре для волос, у Аннет был золотой порошок на лице и лаванда у горла и декольте. Там было бы больше разновидностей ниже вниз. Со временем он это выяснит.





Вторая капля упала на кончик ее носа. Сильвен смахнул его кончиком языка.





Аннет хихикнула. “Ваши трубки плачут, месье.





“Ничего страшного, - сказал он, покусывая ее горло. Капли были просто конденсатом. Досада, но неизбежная, когда над перегретыми комнатами висят холодные трубы.





Диван скрипнул, когда он навалился на него всем своим весом. Это была тонкая фантазия из позолоты и атласа, едва ли достаточно большая для них двоих, и он был готов побить ее.





Аннет застонала, когда он бросился на нее. Она оказалась гораздо более интересной, чем он ожидал, гибкой и скользкой. Теперь ее вздохи были искренними, в этом не было сомнений, и она дернула его за рубашку с удивительной силой.





Одна капля попала ему на затылок, а через несколько мгновений-еще одна. Теперь он бросил Аннет, издавая тихие животные звуки в глубине ее горла, когда он вошел в нее. Еще одна капля скатилась с его парика, скатилась по щеке, попала на нос. Он посмотрел наверх, и батарея капель упала ему на щеку, каждая больше предыдущей.





Это была настоящая проблема. Трубы наверху были частью новой ветки, поддерживающей связь с апартаментами двух влиятельных людей и по меньшей мере дюжины богатых. Его рабочие установили трубы сразу после Рождества. Даже если они плохо поработали, утечка информации была невозможна. Он сам позаботился об этом.





Он подхватил Аннет на руки и толкнул ее дальше на диван, оставив капли падать на обивку вместо его головы. Он вытянул шею, пытаясь разглядеть потолок. Аннет протестующе застонала и схватила его за бедра.





Капли падали из одного места быстро, как слезы. Что-то было не так в этих цистернах. Он должен был немедленно поговорить с Лебланом.





- Сильвен?- Голос Аннет был напряжен.





Это может подождать. Ему нужно было поддерживать свою репутацию, и успех здесь был столь же важен для его судьбы, как и вся вода, протекающая через Версаль.





Он нырнул обратно в нее, двигаясь галопирующим шагом, в то время как капли капали на его шею. Он ждал этого уже несколько месяцев. Он должен был бы раствориться в пышной и костлявой плоти Аннет, в ее нарумяненных сосках, выглядывающих из-за корсажа, в ее раскрасневшейся губке и беспомощно вздрагивающих бедрах, но вместо этого его мысли блуждали по дворцу. Были ли наводнения под каждым соединением?





Вместо того, чтобы ослабить его выступление, растущее отвлечение удлиняло его. Когда он наконец покончил с ней, Аннет была совершенно растрепана, вся в пятнах пудры, румянах, парике набекрень и с раскрасневшимся, как у молочницы, лицом.





Аннет сжала локон его парика и погладила его щеку скользкой от воды ладонью.





“Я думаю, вы погибли, месье.





Он встал и быстро привел в порядок свою одежду. Парик был мокрым, да, даже мокрым. Как и его воротник и спина пальто. Быстрый взгляд в золоченое зеркало подтвердил, что он выглядел грязным, как крестьянин, как будто он трудился на жатве, вместо того чтобы завершить давно запланированное и искусное соблазнение-соблазнение, которое требовало изящного выхода, а не безумного рывка за дверь, чтобы обыскать дворец на предмет наводнений.





Аннет была довольна—даже больше, чем довольна, несмотря на то, что он сделал с ней такое безобразие. Она была похожа на кошку, которая вытирает усы кремом, когда прикладывает к шее пуховку, не обращая внимания на капли, стучащие рядом. Промокший диван выщелачивал краску на кремовый ковер. Аннет тащила носком своей шелковой туфельки по грязной луже.





“Если это не единственная капля, месье, то у вас могут возникнуть проблемы.





“Вполне возможно, - согласился Сильван, выдавив из себя улыбку. Он наклонился и поцеловал кончики ее пальцев один за другим, пока она не отмахнулась от него.





Он должен будет привести себя в порядок, прежде чем отправится на поиски Леблана, и всю дорогу до своей квартиры будет выглядеть полным идиотом.





По крайней мере, у сплетников, подслушивающих у двери, будет долгая история, которую они смогут рассказать.





-2-





Сильвен нырнул из мраморных залов в лабиринт служебных коридоров и лестниц. Трубы разветвлялись над головой, как свинцовый лес. Капли падали на него, когда он проходил мимо, но стоячих луж еще не было.





"Эта маленькая рыбка могла бы превратить дворец в аквариум, если бы захотела", - подумал Сильвиан, и по его телу пробежала дрожь. Резервуары на крыше вмещали тысячи галлонов, и бык и Медведь добавляли новые резервуары так же быстро, как деревенские кузнецы могли сделать их. По всему королевскому крылу каждый, у кого была хоть капля крови, общей с королем, заявлял о своем превосходстве над соседом, и около сотни придворных в северном крыле—менее знатных, но не менее богатых и гордых—скрежетали зубами от зависти.





Сильвен сорвал с головы промокший парик, и капли дождя одна за другой упали ему на голову, ровно, как тикающие часы, пока он шел по узкому коридору. Он нырнул в лестничный колодец-там не было труб-и, проведя пальцами по мокрым волосам, выглянул из-за угла. Капли уже перестали капать. Лишь несколько пятен осталось на стенах и досках пола.





Маленькая рыбка играла с ним. Это, должно быть, ее представление о шутке. Ну, Леблан может позаботиться об этом. Старый солдат любил играть роль няньки для этого существа. Возраст и вино вытянули из него все мужское и оставили печальную оболочку кормилицы, годную только на детские игры.





Горничная протиснулась мимо него по лестнице и взвизгнула, когда ее фартук стал мокрым. За ней по пятам следовал высокий камердинер. Сильвен посторонился, пропуская его вперед.





“Вы теперь лично доставляете воду, господин де Гильеран?





Сильвен бросил на слугу мрачный взгляд и помчался вверх по лестнице, перепрыгивая через две ступеньки.





Слуги Версаля привыкли видеть, как он прячется в служебных коридорах, делая меловые пометки на стенах и потолках. Обычно он был слишком поглощен своими планами, чтобы обращать внимание на их комментарии, но теперь ему придется положить этому конец. Аннет д'Арлен находилась в окружении Графини де Майи , метрдотели короля Людовика XVI, и Мадам получала более чем справедливую долю времени и внимания короля—гораздо больше, чем его бедная польская королева, которую он игнорировал.





Следующий слуга, который возьмет его с собой на свободу, получит строгий выговор и вспомнит, что он был офицером и солдатом, который полгода преследовал притязания короля на поле боя.





К тому времени, как Сильвен насухо вытерся и переоделся, Бык и Медведь уже ждали его. Их огромные громоздкие тела натянули по швам его крошечную гостиную.





“Во что это маленькое существо играет?- Спросил Сильван.





Бык смущенно вертел кепку в своих огромных руках. Медведь поднес палец к носу и осторожно пошевелил им.





- Внизу, в цистернах, - четко произнес Сильвейн. “Создание. Маленькая рыбка. - Что она там делает?





“Мы были на крыше, когда вы позвонили, месье, - сказал бык, убивая французов своими скрипучими деревенскими гласными.





“Мы весь день гнули свинец, - сказал Медведь. - Длинный след.





- Маленькая рыбка пела на рассвете. Я слышал ее по трубам, - добавил бык, желая угодить ей.





Бесполезно было требовать анализа от двух людей, которые были едва ли более человечны, чем животные, в честь которых они были названы. Бык и Медведь были хорошими солдатами, стойкими, сильными и злобными, но пушечный огонь лишил их разума.





“А где Леблан?





Бык пожал массивными плечами. “Мы его не видим, месье. Но только не через несколько дней.





- Спустись в подвалы. Найди Леблана и приведи его ко мне.





Старый солдат, вероятно, свернулся калачиком вокруг бочки в небрежно отпертом подвале, празднуя свою удачу тем, что напился до бесчувствия. Но даже мертвецки пьяный, Леблан знал, как разговаривать с этим существом. Какой бы ни была проблема, Леблан развеселит эту глупую рыбешку и выведет ее из этого состояния.





-3-





“Наш возлюбленный король-необыкновенный человек, - сказал Сильвен. “Но даже такой человек, как он, может одновременно пользоваться только одним троном.





Великий камергер взъерошил свой палантин, как член банта, и опустил свои волосатые брови. - Вопрос не в том, как будет использован второй трон, а в том, как быстро ты выполнишь эту просьбу. Мы требуем этого сегодня. Разочаровывай нас на свой страх и риск.





Сильвен подавил улыбку. Если бы королевскую власть можно было измерить числом тронов, он был бы королем Европы. У него было по меньшей мере две дюжины в деревенском складе, их тонко раскрашенный фарфор и драгоценная фурнитура из красного дерева были завернуты в ватин и спрятаны в немаркированных ящиках. Их существование было тайной, даже бык и Медведь держались рядом. Для всех остальных они были драгоценными, редкими сокровищами, которые просто можно было найти для правильного человека по правильной цене.





Великий камергер мерил шагами шелковый ковер. Он был молод, и хотя высокородный, титулованный и вознесенный на самый высокий пост, ответственность не сидела на нем хорошо. Он видел одно или два поля боя на расстоянии, но никогда не знал настоящей опасности. Эти волосатые брови действительно дрожали. Сильвен мог бы легко вытянуть это из себя просто ради удовольствия заставить герцога вспотеть, но воспоминание о нежной плоти Аннет сделало его великодушным.





- Мой агент по складу только что сообщил о получении нового трона. Это очень хорошо. Берлин ждал этого уже несколько месяцев.- Сильвен внимательно осмотрел свои ногти. - Может быть, его и удастся отвлечь. Я напишу записку своему агенту.





Великий камергер сложил руки на груди и кивнул-этот официальный жест больше подходил седовласому старику. - Такой трон может быть вполне приемлем.





"Вы помните, что установка сантехники-это длительный и хлопотный процесс. Даже с трубами, которые сейчас обслуживают первоначальный трон, его величество найдет эту работу разрушительной.





Установка первого трона была неразберихой. Медведь и бык ворвались в стены и потолки, наполнив королевскую гардеробную Стойловым зловонием своего пота. Но король Людовик использовал свои королевские прерогативы с самого первого момента, когда трон был распакован, даже до того, как его подключили к трубам. Таким образом, это было ровное ремесло-король должен был вдыхать зловоние рабочих, а Бык и медведь регулярно получали удовольствие от вида и запаха здоровых королевских испражнений.





Великий камергер сложил пальцы домиком. - Сантехника здесь не требуется. Только трон.





“Я не могу себе представить, что королевский двор хочет второй трон просто для вида.





Великий камергер вздохнул. “Лично убедиться.





Он провел Сильвена в пахнущую кедром гардеробную. Радуга бархатных и атласных подушек покрывала пол. Туалет сиял на почетном месте, окруженном мраморными колоннами. В унитазе что-то росло. Он был похож на персиковый мох.





Мох повернул голову. На него уставились два изумрудных глаза.





- Мину предлагали и другие места, но она предпочитает трон.- Великий камергер выглядел смущенным. - Наш возлюбленный король не позволит ее беспокоить. На самом деле, он прогнал придворного, который первым попытался сдвинуть ее с места.





Кот зашипел, его крошечные клыки цвета слоновой кости казались желтыми на фоне блестящего белого фарфора. Сильвен отступил назад. Глаза кота сузились с ленивой угрозой.





Широкая капля воды образовалась в изгибе золотой трубы над унитазом. Капля скользнула по расписному фарфоровому резервуару и повисла несколько мгновений. Затем он плюхнулся на голову кота. Глаза мину широко раскрылись, как блюдца.





Сильвен развернулся и выбежал из комнаты, сердце его бешено колотилось.





Великий камергер последовал за ним. - Немедленно отправь второй трон. Самое позднее сегодня днем.- Эта просьба была подкреплена тяжестью золота, когда он осторожно передал Сильвену мешочек с монетами.





- Конечно, - сказал Сильван, стараясь говорить спокойно. - Однако кот может предпочесть первоначальный трон.





“Этого вполне достаточно.





Когда он скрылся из виду Великого камергера, Сильвиан бросился через королевские покои в переполненную большую галерею. Там, в переполненном социальном аквариуме Версаля, у него не было выбора, кроме как замедлить шаг и с достоинством прогуляться. Он держал свой взгляд ровным и отстраненным, надеясь пройти через длинную галерею без помех.





- Сильвен, мой дорогой брат, к чему спешить?- Жерар схватил его за предплечье и потащил в сторону зала. - Останься и прогуляйся со мной.





- Будь ты проклят, - прошипел Сильван. “Ты же знаешь, что у меня нет времени на безделье. Отпусти меня.





- Хихикнул Жерар. “Не лишай меня своего общества так скоро.





Сильвен видел своего друга Маркиза де ла Шасса во всех мыслимых ситуациях—безбородого и перепуганного до белого каления командирами, покрытыми боевыми шрамами, в пьяном отпуске в вонючих торфяных деревенских тавернах, раненого окровавленным и рвущимся на поле боя. Они вытаскивали друг друга из опасности сотни раз—почти так же часто, как подталкивали друг друга к этому.





Черный парик Жерара был покрыт угольно-темной пудрой, которая распространяла тонкий мускусный запах. Темно-сливовый цвет его пальто подчеркивал темные круги под глазами и дымку щетины на подбородке.





Сильвен высвободил руку из кулака Жерара и зашагал рядом с ним. По крайней мере, наверху не было никаких труб, никаких шансов на брызги. Галерея, вероятно, была одним из самых безопасных мест во дворце. Он повел своего друга к дверям и приготовился бежать.





Жерар наклонился ближе. - Расскажи мне хорошие новости. Можно ли это сделать?





“Мой ответ не изменился.





Жерар зарычал, и в глубине его широкой груди раздался угрожающий рык.





“Я слышала этот шум на поле боя, Жерар.- Сказал Сильвен. - Здесь тебе это не поможет.





“На поле боя мы с тобой находимся на одной стороне. Но здесь вы настаиваете на том, чтобы противостоять мне.





Сильвен кивнул графу де Тессе. Старик прогуливался со своей любовницей, женщиной достаточно молодой, чтобы быть его внучкой, и на них обоих было так много пудры, что аура крошечных частиц окружала их слабым розовым свечением. Граф поднял перчатку.





“Интересно, - громко произнес граф, словно обращаясь ко всему залу, - может ли Сильвен де Гильеран заставить танцевать только простую воду, или же он также обладает властью над самыми прекрасными субстанциями? Может быть, шампанское.





- Изобретательность имеет свои пределы, но я их еще не нашел.- Сильвен позволил слабой улыбке заиграться в уголках его рта.





- Конечно, день рождения нашего любимого короля был бы подходящим днем, чтобы проверить эти пределы. Прямо здесь, в самом центре Большой галереи. Что может быть более возвышенным?





У Сильвена не было на это времени. Он кивнул в знак согласия, и граф зашагал еще быстрее, увлекая за собой хозяйку за локоть.





Двери Большой галереи были забаррикадированы толпой монахинь, которые таращились на позолоченный и украшенный фресками потолок, как воробьи в гнезде. Мимо прошли Сильвен и Жерар.





“Кажется, ты не понимаешь, - сказал Жерар. - Паулина в отчаянии. Это вульгарно-говорить о деньгах, но ты же знаешь, что я сделаю так, чтобы это стоило твоих усилий. Готовые наличные деньги должны быть проблемой. Придворные редко выполняют свои обязанности.





- Это не вопрос денег или дружбы. На крыше северного крыла резервуара не будет. Если бы сам король захотел воды в северном крыле, мне пришлось бы отказать ему.





“Тогда ты должен укрепить крышу.





Сильвен вздохнул. Жерар никогда не сталкивался с проблемой, которую нельзя было бы решить с помощью золота или силы. Он не мог оценить те слои влияния и ответственности, которые должны были бы быть сняты, чтобы выполнить крупный строительный проект, как установка резервуаров на северном крыле.





- Паулина жалуется каждый раз, когда писает, - сказал Жерар. “А ты знаешь, как часто беременная женщина садится на свой горшок? И часто она встает по ночам? Запах беспокоит ее, сколько бы духов и розовой воды она ни добавляла, как бы быстро горничная ни смахивала грязь. - Не переставая спрашивает Полин. Я не успокоюсь, пока она не получит один из ваших туалетов.





- Спи в другой комнате.





- Холодные, одинокие постели - это для лета. Зимой ты хочешь, чтобы рядом с тобой была теплая женщина.





“А разве ваша жена не близка с маркизой де Купиньи? Я слышал, что она держит розовый бантик вокруг своего туалета. Иди и оставайся с ней.





- Маркиза сказала моей жене, что она не удовлетворяет всеобщее облегчение публики, и теперь их близость закончилась взаимным отвращением. Вот что происходит, когда друзья отказывают друг другу в самых необходимых жизненных удобствах.





“Я обеспечу вам все необходимое облегчение, если вы переедете в квартиру, до которой могут добраться трубы.





“Значит, твоя изобретательность нашла свой предел, несмотря на твое хвастовство. Но вчера твои трубы были уже далеко отсюда. Я слышал, что это была долгая осада. На какой высоте находились укрепления д'Арлена?





“Ты неправильно расслышал. Аннет д'Арлен-добродетельная женщина.





“Она сказала тебе, что любовница короля назвала свой туалет в честь королевы? Мадам писает на польскую Мэри. Паулина чувствует отвращение. Она попросила меня выяснить, что говорит Аннет д'Арлен.





Два всплеска брызнули на щеку Сильвена. Он дико огляделся в поисках источника звука.





- Слезы, мой друг?- Жерар помахал носовым платком перед носом Сильвена. - Аннет достаточно хорошенькая, но ее пизда должна быть великолепна.





Сильвиан проигнорировал своего друга и посмотрел на богато украшенный потолок. Позолота и краска скрывали пятна и обесцвечивания, но трещины наверху обнаруживались, если знать, куда смотреть.





Там. На потолке над статуей Гермеса расплылось пятно свежей воды. В его сверкающем центре образовалась огромная капля. Он вырос, повис, как драгоценный камень, и с треском вырвался на свободу. Она отскочила от края зеркала, пролетела мимо него, затем отрикошетила от окна и ударила его по шее сбоку, намочив воротник.





Сильвен бросился прочь из Большой галереи, как кролик, который в панике бежит в свою нору. Он бежал, не обращая внимания на достоинство, наступая на кружевной шлейф одной женщины, разгребая перья головного убора другой, протискиваясь мимо священника, ставя на пьедестал качающуюся фарфоровую вазу. Гул пустых разговоров сменился шокированными восклицаниями, когда он выскочил из комнаты в один из служебных коридоров старого крыла.





Он проскользнул мимо перил в лестничный колодец. Вода лилась вниз, покрывая ступеньки, когда он перепрыгивал через две-три ступеньки за раз. Она хлестала из стыков, хлестала из сварных швов и брызгала из кранов, когда он проходил мимо.





Узкие коридоры, ведущие в покои Сильвена, были забиты всеми видами слуг, обитавших во дворце. На потолке наверху располагалась батарея труб—главный элемент системы, которую Булл и Медведь установили два года назад. Каждый стык и сварной шов были нацелены на Сильвана, когда он бежал. Под перекрестный огонь попали все-слуги, носильщики, торговцы. Сильвия убежала под хор проклятий и воплей. Тут уж ничего не поделаешь.





Сильвен с грохотом ворвался в дверь своей квартиры. Он тяжело дышал, навалившись на дверь всем своим весом, как будто мог удержать веревку от катастрофы.





Бык и Медведь стояли на коленях над грудой грязных тряпок на голом дощатом полу. Слуга Сильвана стоял над ними, краснея и шмыгая носом.





“Что это за беспорядок?- Спросил Сильван.





Его слуга медленно отодвинул одну из тряпок, открыв пристальное лицо Леблана, покрытое зелеными и белыми пятнами, как старый сыр. Сильвен опустился на колени и потянулся за рукой мертвеца.





Она была холодной и вялой. Смерть пришла и ушла, оставив только сырое мясо. Вся жизнь отхлынула от этого знакомого лица, воспоминания навсегда заперлись за мертвыми глазами, язык застрял в горле, которое никогда больше не заговорит.





Когда они встретились в первый раз, Сильвен был поражен и лишился дара речи. Старый солдат фамильярно заговорил с ним на резком грубом домашнем диалекте и ожидал, что тот поймет. Они находились на берегах Мозеля, почти так же далеко от Южных Альп, как человек, который все еще находится во Франции.





Сильвену следовало бы дать старику подзатыльник за то, что он был так фамильярен с офицером, но он был молод и тосковал по дому, а слова из дома звучали сладко. Он держал Леблана у себя на службе только ради удовольствия послушать, как тот говорит. Он был жалким слугой, но мог держать сухую палатку на болоте и делать котел с горячим творогом на двух палочках и вафле из торфа. Он держал старика рядом все время польских войн, в течение двух зим в Квебеке, а затем взял его домой в долгий отпуск.Сильвен не был дома уже пять лет, а Леблан не видел Альп больше тридцати, но он помнил каждый след своего дома, знал названия каждого утеса, пруда и ручья. Леблан даже помнил замок Гильеран, его высокие каменные стены и обширные водные сооружения, питаемые ледником.





Как бы близки они ни были, Сильвен никогда не говорил старику, что собирается поймать Никси и привезти ее в Версаль. Под королем-солнцем дворцовые фонтаны были чудом света. Их плачевное состояние при Людовике XV было предметом скандала, о котором судачили и хихикали в салонах от Берлина до Неаполя. Сильвиан знал, что он может вернуть честь во дворец и обогатиться в придачу. Фонтаны были только началом его плана.Не было конца удобствам и роскоши, которые он мог принести королевской крови и придворным Версаля с надежным, постоянным потоком чистой, чистой воды.





Она была всего лишь головастиком. Сильвен заманил ее в кожаную флягу и держал под рубашкой, близко к сердцу, в течение двух недель непрерывного тяжелого путешествия, которое потребовалось, чтобы добраться от дома до Версаля. Фляга стучала ему в грудь, отбивая ритм копыт, шагов или даже биения сердца, превращая любой постоянный шум в подобие песни. Он повторял старые ритмы, мелодии, которые пели пастухи у высоких горных ручьев, когда он проходил мимо с винтовкой на плече, выслеживая диких коз и вдыхая сладкий, холодный, чистый альпийский воздух.





Сильвен держал ее в секрете, по крайней мере, так он думал. На следующий день после того, как они прибыли в Версаль, он прокрался к цистернам, все еще пряча флягу под рубашкой. Несколько часов спустя Леблан нашел его там, расстроенного и вспотевшего, выкрикивающего команды в столовой, пытаясь заставить ее выйти и поплавать в цистернах.





“То, что у тебя есть, - это не животные и не люди, - сказал ему Леблан. - Пни пса, и он приползет обратно к тебе, и в следующий раз будет вести себя лучше. Солдат повинуется, чтобы избежать кнута и петли. Но у этой маленькой рыбки есть свой собственный тип ума.





Сильвен бросил флягу старику и отступил назад. Леблан баюкал его на руках, как ребенка.





“Она не обязана тебе повиноваться, как это может сделать хороший ребенок. Она-дикое существо. Если вы не знаете этого, вы ничего не знаете.





Леблан напевала колыбельную в столовой, нежная, как молодая мать. Маленькая рыбка выскочила в бассейн перед тем, как он начал второй куплет, и он заставил ее делать трюки в течение дня. За последние два года они были почти неразлучны.





- А, старый Леблан. Какой позор. Жерар стоял в дверном проеме, загораживая вид на зевак в коридоре позади себя. “Хороший солдат. Его будет очень не хватать.





Сильвен осторожно сложил руки Леблана на своей костлявой холодной груди. Бык и Медведь перекрестились, когда Сильвейн провел большим и указательным пальцами по бумажным векам трупа.





Жерар закрыл дверь, закрыв собравшуюся толпу. Сильвиан старался не обращать внимания на колющую боль между глаз и глухой стук в животе.





- Сильвен, мой дорогой друг. Ты хоть понимаешь, что сидишь в луже?





Сильвен опустил глаза. Пол под ним промок насквозь. Булл ковырял носком ботинка край лужи, расплескивая тонкую струйку по половицам, а медведь добавлял в лужу еще и ровный дождь слез с кончика своей крысиной бороды.





“Я не претендую на понимание вашего бизнеса, - сказал Жерар, - но я думаю, что у вас могут быть проблемы с водопроводными трубами.





Сильвен разразился лающим смехом. Он ничего не мог с собой поделать. Проблема с трубами. Да, и это будет только хуже.





-4-





За последние две зимы Сильвен редко навещал эти водоемы. В этом не было необходимости. Маленькая рыбка была созданием Леблана. Они были вдвоем в течение нескольких месяцев, пока Сильвен сражался в летних кампаниях, и в течение зимы у Сильвена было более чем достаточно обязанностей на земле—ремонт и ремонт фонтанов дворца, планирование и выполнение систем водоснабжения, и самое главное, выполнение всего этого, поддерживая иллюзию придворного джентльмена досуга, посещая левэ и суаре, обеды и оперы.





Версаль был чудом света. Самый богатый дворец, заполненный самыми образованными придворными, каждая комната содержала в себе огромное количество произведений искусства и скульптур, сады соперничали с небесами с бесконечными фонтанами и скульптурами. Репутация, которую он приобрел в разгар правления Короля-Солнца, сохранилась, но при ближайшем рассмотрении оказалось, что дворец разваливается по швам.





Сильвен ворвался в Версаль и захватил гидротехнические сооружения для своих собственных нужд. Он вернул фонтаны к их славе, заставляя их играть весь день и всю ночь для удовольствия Людовика всеми любимого-то, что даже Король—Солнце не смог бы утверждать.





Туннель, ведущий к цистернам, ответвлялся от подвалов старого крыла Дворца-части первоначального фундамента. Он был невыносимо сырым, когда Сильвен впервые увидел его много лет назад. Теперь он был свежим и цветочным. Влажный ветерок дул ему в лицо, как будто он стоял у водопада, воздух приходил в движение под непоколебимой тяжестью падающей воды.





Замшелое гнездо Никси скорчилось в центре широкого каменного бассейна. Ржавые старые насосы поднимали над головой тонкую дымку. Вода в бассейне пульсировала, поднимаясь и опускаясь в такт дыханию.





Она свесилась с края своего гнезда, тонкие ноги наполовину погрузились в воду, длинные перепончатые ступни мягко шевелились в воде. Маленькая дурочка даже не знала достаточно, чтобы оставаться спокойной, притворяясь спящей.





Он обогнул край бассейна, поднимаясь к самому высокому и сухому из гранитных блоков. Мокрый мох и папоротники покрывали коркой потолок и стены грота. Миллионы капель воды отражали зеленоватый блеск ее кожи.





“Эй ты там, - крикнул он достаточно громко, чтобы перекричать симфонию порывов и капель. “Во что это ты играешь?





Никси корчилась во мху. Влажное сияние ее кожи становилось все сильнее, а туман вокруг гнезда сгущался, пока она не оказалась окружена крошечными огоньками. Она приподнялась на тощем локте и опустила руку в бассейн.





С ее блестящей кожей и гладкой фигурой, она казалась такой же саламандрой, как и ребенок, но у нее не было таланта к спокойствию. Словно в бассейне с водой, она вибрировала от каждого импульса.





Сквозь шум поднялся вздох. Это был скорее булькающий поток, чем язык. Звук повторился-это было не французское слово, а что-то вроде горного диалекта родного языка. Он уловил смысл после еще нескольких повторений.





- Скучно, - сказала она. Ее губы дрожали. С папоротников посыпались капли дождя. “Так скучно!





“Ты избалованный ребенок, - сказал он на придворном французском языке.





Она расплылась в улыбке, и ее большие молочные глаза сверкнули на него с другой стороны бассейна. - Он вздрогнул. Это были почти человеческие глаза, и на этом гладком лице амфибии они казались сверхъестественными. Темные глаза саламандры были бы менее тревожными.





- Пой, - сказала она. - Спеть песню?





“А я и не буду.





Она откинулась назад на насос, прижав перепончатую руку ко лбу со всем щегольством оперной певицы. - Так скучно.





По крайней мере, она не просила Леблана. - Хорошие девушки, которые много работают, никогда не скучают.





Из насоса вылетела тонкая струйка воды. Она ударила его прямо в грудь.





- Она засмеялась, легкомысленно бормоча. “Я тебя поймал!





"Не реагируй", - подумал Сильван, глядя, как вода стекает по его ногам.





- Да, ты меня понял. Но что это даст вам в конце концов? Некоторые хорошие девочки получают подарки, если очень стараются. Может ты хочешь подарок?





Она нахмурилась, обдумывая услышанное. - Может быть, - сказала она.





Вряд ли это была та реакция, на которую он надеялся, но все же достаточно хорошая.





“Хорошо себя вести. Отсутствие воды вне труб и резервуаров. Продолжай в том же духе, и я принесу тебе подарок, как хорошая девочка.





- Хорошая девочка, - сказала она по-французски. “Но что это тебе даст в конце концов?





Она была достойной мимикой—у нее был хороший акцент. Но она была как попугай, повторяя все, что слышала.





“Приятный подарок. Будь хорошей девочкой.





- Хорошая девочка, - повторила она по-французски. Затем она снова вернулась к горному языку. - Спеть песню?





“Нет. Увидимся через несколько дней. Сильвен отвернулся, и в его груди расцвело облегчение.





- Леблан споет песню?- крикнула она ему вслед.





Так оно и было. "Сохраняй спокойствие", - подумал он. Животные могут чувствовать страдания. Продолжай идти.





- Леблан занят, - бросил он через плечо. “Он хочет, чтобы ты была хорошей девочкой.





- Веди себя прилично, - крикнула она, когда он скрылся за углом.





-5-





Сильвен расхаживал по Большой галерее, разглядывая потрескавшийся потолок над статуей Гермеса. Больше никаких аварий с трубами не было. Он провел всю ночь, проверяя каждый косяк и сустав в сопровождении зевающего быка. На рассвете он повел медведя на крышу проверить резервуары.





Проверка Большой галереи была его последней задачей. Он был выбрит и прихорашен, хотя в этот ранний час его покинули бы все, кто имел значение, всего лишь несколько деревенщин и зевак.





Он не ожидал увидеть среди них Аннет д'Арлен.





Аннет была одета в платье из золотистого и алого шифона. Золотистая пудра подчеркивала бледные тени ее ключиц и подчеркивала нежные завитки парика цвета слоновой кости. Пока она расхаживала по галерее, за ней следовал отряд восхищенных крестьян. Она не обращала на них внимания.





- Граф де Тессе говорит, что вы обещали ему фонтан шампанского, - сказала она, перебирая пальцами перья веера.





Сильвен глубоко наклонился, задержавшись у основания носа, чтобы собраться с мыслями. Он едва помнил свой разговор с графом. На что же он согласился?





“Я ничего не обещал, - сказал он, выпрямляясь. Аннет даже не протянула ему руку. Она была холодна и отстраненна, как любая из мраморных статуй, стоящих вдоль галереи.





- Эта мысль дошла до ушей мадам. Она послала меня передать тебе намек на день рождения короля. Но— - она понизила голос и сделала эффектную паузу, щелкнув веером.





Сильвен ожидал, что она разделит его спокойную уверенность, но она продолжала тем же бесстрастным тоном: “Но я должен предупредить вас. Каждый находит фонтан шампанского разочаровывающим. Плоское шампанское-это рутинная работа, чтобы пить. Как и многие другие удовольствия, ожидание не может быть сопоставлено с бледной реальностью.





Неужели Аннет действительно обиделась или хотела поставить его на место? Как бы то ни было, он обязан был уделить ей внимание. Он соблазнил ее, оставил задыхающейся на диване и игнорировал целых два дня. Ни подарков, ни записок, ни благодарностей. Это не способ сохранить благосклонность женщины.





Аннет снова щелкнула веером, ожидая его ответа.





Пора было играть роль придворного. Он шагнул ближе, чтобы ей пришлось посмотреть ему в глаза. Это было бы хорошей картиной для наблюдающих крестьян. - Он понизил свой голос, направляя его только на ее уши.





“Мне бы очень не хотелось разочаровывать вас, мадам.





- Любовник-это всегда разочарование. Дрожь ожидания-это лучшая часть любого дела.





“Я не согласен. Я никогда не испытывал разочарования в вашем обществе, только исполнение моих сладких и сладких мечтаний.





На нее это не произвело никакого впечатления. - Полагаю, вы видели Рай в моих объятиях.





- Надеюсь, мы оба так и сделали.





На ее щеке появился намек на ямочку. - Человек смертен.





- Увы, - согласился он.





Она протянула ему руку, но тут же отдернула ее, едва успев коснуться его губ самым легким прикосновением. Она скользнула к статуе Гермеса и провела пальцем по изгибу ее ноги.





- Вам повезло, что я не интересуюсь подарками и безделушками, месье. Я ненавижу срезанные цветы и уже несколько месяцев не видела драгоценностей, которые бы мне нравились.





Сильвен взглянул на потолок. Сеть трещин образовалась вокруг диска из влажной штукатурки. Аннет была прямо под ним.





Он схватил ее за талию и оттащил в сторону. Она взвизгнула и ударила его кулаками в грудь. Страсть была единственным оправданием его поведения, поэтому он схватил ее, как утопающий, и поцеловал, прижав к своей груди. Какое-то мгновение она боролась и наконец сдалась, неохотно приоткрыв для него губы.





"Нет смысла разыгрывать такой бледный спектакль", - подумал он и согнул ее в объятиях, чтобы довести поцелуй до решительного завершения. Крестьяне ахнули от восхищения. Он отпустил ее, просто обхватив за поясницу.





- Он попытался соблазнительно зарычать. “Как может мужчина сохранить благосклонность дамы, если подарки запрещены?





- Только не веди себя как зверь!- воскликнула она и ударила его веером по щеке.





Аннет побежала к ближайшей двери, волоча за собой портьеры. Потолок с треском оторвался в сторону. Огромный кусок штукатурки обрушился на голову статуи, разбросав куски мокрой штукатурки по всей комнате. Крестьяне бросились врассыпную, потрясенные и взволнованные.





Он раздавил каблуком кусок мокрой штукатурки, со злостью раздавив его в кашу, и вышел из галереи.





В главном коридоре было полно народу. Слуги несли ведра с углями, подносы с пирожными, корзины с фруктами—все удобства, необходимые для позднего сна и ленивых придворных. Он протиснулся сквозь них и поднялся в вестибюль на третьем этаже, где наверху сходились пять водопроводных труб.





“Что у тебя есть для меня, маленький демон?- он бурлил себе под нос.





Горничная с грохотом спускалась по лестнице, держа в руках стопку чистого белья. Один взгляд на Сильвена-и она снова поднялась наверх.





Сильвен проводил ночи на голой высокой скале, захваченной весенними метелями. Он выследил диких коз на скале горного массива, чтобы выстроить аккуратные ружейные выстрелы, балансирующие между валуном и тысячефутовым обрывом. Однажды он вырвал блеющего ягненка из пасти самого известного волка долины. Он встретил врагов короля на поле боя и вел людей на смерть. Он мог справиться с простым существом, каким бы сильным оно ни было.





- Давай, накапай на меня. Если вы собираетесь продолжать играть в свои игры, покажите мне сейчас.





- Он ждал ответа. Трубы выглядели сухими, как кость. Сварные швы уплотнений были тусклыми и серыми, а верхушки труб покрыты тонким слоем пыли.





Он бросил на трубы последний обжигающий взгляд. “В порядке. У нас есть понимание.





-6-





Гроб Леблана сиял в лучах холодного зимнего солнца. Бык и Медведь наблюдали за могильщиками и громко сопели.





Жерар взял все приготовления в свои руки. Прежде чем Сильвен успел подумать о том, что делать с трупом старого солдата, его обмыли, одели и уложили в деревенской часовне. Жерар даже договорился с монахиней, чтобы она сидела рядом с гробом, постукивая четками и читая беззубые молитвы.





Монахиня была шокирована, когда бык и Медведь вытащили гроб из-под ее носа, но Сильвен хотел, чтобы тело Леблана было спрятано подальше от дворца, в глубокой сухой грязи, где маленькая рыба никогда не сможет его найти. Жерар и Сильвен ехали впереди на лошадях, задавая быстрый темп, а Бык и Медведь следовали за ними с гробом, подпрыгивающим в ложе их телеги. Они шли рысью по направлению к городу, пока не нашли подходящее кладбище, расположенное высоко на сухой земле, вдали от ручьев и каналов.





“Это, наверное, самая лучшая кровать, в которой когда-либо спал твой муж Леблан.- Жерар подтолкнул гроб носком сапога.





“Очень великодушно с твоей стороны, Жерар. Спасибо.





Жерар пожал плечами. "Какова цена вечного комфорта? И он был тебе дорог, я знаю.





Сильвиан посмотрел на небо, а священник что-то пробормотал над могилой. На горизонте собиралась целая батарея дождевых облаков, надвигаясь на Версаль. Это было просто совпадение. Маленькая рыбка не могла управлять погодой. Но это было невозможно.





Могильщики начали медленно заполнять могилу. Жерар отошел, чтобы поговорить с торговцем в пыльном кожаном фартуке. Сильвиан наблюдал, как далекие облака темнеют и окрашивают горизонт в серебристые тона дождя.





Жерар вернулся. “А вот и каменотес. Что у тебя будет на могильном камне твоего мужчины?





- Ничего, - ответил Сильван и тут же задумался. Неужели он вел себя глупо, вынося труп из дворца и таща его за много миль отсюда? Она ничего не могла понять. Она была животным. Любое понимание смерти - это просто инстинкт, рука судьбы, которой следует избегать в момент кризиса. Она не умела читать. Камень мог сказать все, что угодно. Она никогда этого не узнает.





Без помощи Леблана средства Сильвена не продержались бы и месяца в Версале. Он бы выжал свой кошелек и провалился домой. Но теперь, когда Леблан сидел в аквариуме и нянчил маленькую рыбку, весь дворец с нетерпением ждал его в постели. И что же он сделал для старого солдата взамен? Леблан заслужил поминки.





Каменщик хлопнул фуражкой по ноге. Священник неодобрительно щелкнул языком.





- У него должен быть камень, Сильвен, - сказал Жерар. “Он был солдатом всю свою жизнь. Он заслуживает ничуть не меньшего.





Не было никакого смысла быть беспечным. - Вы можете перечислить только год его смерти. Ни названия, ни полка.





Сильвен дал священнику и каменщику по монете, подавив дальнейшие возражения.





Могильщики были так медлительны, что с таким же успехом могли бы засыпать могилу ложками вместо лопат. Сильвен приказал быку и Медведю взять верх. Могильщики стояли с открытыми ртами, завороженные видом того, как кто-то еще копает, пока они отдыхали. Один из них зевнул.





- Праздные руки-орудие дьявола, - отрезал священник и отослал обоих мужчин обратно к их работе на соседнем дворе фермы.





В голове Сильвиана расцвела новая мысль. Маленькая рыбка утверждала, что ей было скучно. Возможно, он слишком облегчил ей работу. Свинцовые трубы и огромные резервуары делали половину работы. Он мог бы это изменить. Он будет держать ее занятой-слишком занятой для скуки и, конечно же, слишком занятой для игр и трюков.





- Скажи своей жене, что она больше не будет ждать своего туалета, - сказал Сильвен, когда они садились на лошадей. “Через несколько дней она будет иметь удовольствие предоставлять или отказывать своим друзьям в его использовании по своему усмотрению.





Жерар усмехнулся: - Чудесная новость! Но всего на несколько дней? Сколько времени займет укрепление крыши?





- Я полагаю, что нашел быстрое решение.





-7-





Новые водопроводные трубы были слишком хрупкими, чтобы их можно было назвать трубами. На самом деле это были рукава, как он и объяснил деревенским швеям.





- Спеть песню?- Маленькая рыбка болталась в воде на одном длинном пальце ноги. Ее гладкая кожа пузырилась широкими каплями воды, которые блестели и переливались, как драгоценные камни.





“Не сегодня. Тебе пора за работу, - сказал Сильван, разворачивая хлопковый рукав. Он бросил один конец в бассейн, обвязал вокруг него короткую веревку и утяжелил концы камнем.





- Будь хорошей девочкой и покажи мне, что ты можешь с этим сделать.





Она моргнула, вода капала с ее волос. Ни малейшего намека на понимание не омрачало совершенное невежество этих жутких глаз. Она скользнула в воду и исчезла.





- Он ждал ответа. Она вынырнула на середину бассейна, извергая губами высоко в воздух струю воды.





- Очень хорошо, но теперь посмотри сюда, - сказал он, восхищаясь своей выдержкой. “Ты видишь этот кусок хлопка? Он полый, как труба. Покажите мне, как хорошо вы можете проталкивать воду через него.





Она перекатилась и нырнула. Вода замерцала, а потом замерла совсем. Он всмотрелся в зеркальную поверхность, ища ее гладкую фигуру. Она прыгнула, разбив воду у него под носом, отбросив большую волну, которая окатила его с головы до ног.





И как только Леблан смирился с этим? Сильвен отвернулся, скрывая свое разочарование.





Когда он вылез из своего промокшего бархатного пиджака, Сильвана поняла, что он говорит с ней на придворном французском языке. От Никси и не ждали, что она поймет.





В следующий раз, когда она вынырнула, он сказал: “держу пари, что вы не можете заставить воду проходить через эту трубу."Грубый говор дома казался странным после многих лет, когда его язык обернулся вокруг придворного французского.





Это привлекло ее внимание. - Держу пари!- Она выпрыгнула из воды. - Спорим на что?





“Ну, я не знаю. Давайте посмотрим, что у меня есть.- Он сделал вид, что неохотно полез в нагрудный карман и вытащил монету. Это была небольшая мелочь—ни один дворцовый слуга не наклонился бы, чтобы поднять ее,—но она была отполирована до блеска.





Он перекатил монету между большим и указательным пальцами, позволив ей подмигнуть и засверкать в сиянии ее кожи. Капли дождя, падавшие с ее волос, ускорились, забрызгав носки его ботинок.





- Красиво, - сказала она и провела кончиком длинного пальца по ватной трубке.





Бассейн замерцал. Трубка раздулась и дернулась. Она извивалась, как змея, разбрызгивая воду высоко в папоротниках, но другой ее конец оставался неподвижным в воде. Труба протекала не только по швам, но и по всей своей длине.





- Хорошая работа, - сказал он и бросил ей монету. Она позволила ему проплыть над головой и плюхнуться в бассейн. Она рассмеялась булькающим смешком, согнула свои гладкие ноги и откинулась назад, следуя траектории движения монеты под поверхностью.





Он повторил эксперимент со всеми различными тканевыми трубками—льняными, шелковыми, атласными—всеми доступными материалами. Первая ватная трубка сохранила большую часть своей жесткости, хотя и оставалась ужасно протекающей, как и широкая коричневая трубка грубой Голландии. Льняная трубка лежала плоско, как мертвая змея, а по ту сторону пруда воевала батарея атласных и шелковых трубок, звеня, как мечи, когда они переворачивались и танцевали.





Бархатные трубки работали лучше всего. Толстый ворс удерживал слой воды внутри своих волокон, и после нескольких попыток маленькая рыбка научилась манипулировать влажной поверхностью, укрепляя трубку и сохраняя ее водонепроницаемой.





К вечеру ее берлога была увешана пестрым букетом прыгающих, изрыгающих друг друга трубок. Маленькая рыбка смеялась, как безумный ребенок, хлопала в ладоши и прыгала через брызги. Но ему не нужно было напоминать ей, чтобы она держала спрей подальше от него—ни разу.





Когда он опустил последнюю блестящую монету, ее кожа сияла так ярко, что освещала дальние углы грота. Он положил последнюю монету прямо в ее тонкую ладонь, как будто расплачиваясь с торговцем. Перепонки между ее пальцами были прозрачными, как мыльные пузыри.





“Ты сегодня много ставок выиграл, - сказал он.





- Хорошие девочки побеждают.- Она бросила монету в пруд и посмотрела на него широко раскрытыми умоляющими глазами.





Он прервал ее прежде, чем она успела заговорить. - Никакого пения, только работа.





“Ты уже пела однажды.





Так оно и было, это правда. Как она могла это помнить? Он почти забыл о себе. Он сидел на корточках на краю высокого горного водопада, и ледяной туман окутывал его лицо, украшая бисером волосы, напевая песенку пастуха, чтобы заманить ее в свою флягу. Она была не больше головастика, но могла прыгать и прыгать через массивные пороги, как будто это не требовало никаких усилий.





Она так сильно выросла за последние два года. От меньшего, чем его большой палец, до размера полувзрослого ребенка. Полный рост из яйца всего за два года.





Но два года - это была целая жизнь назад, и теперь эти горы казались недостижимыми и далекими. Он не будет думать об этом. Ему предстоял целый вечер развлечений, а потом еще много работы.





-8-





Сильвен уже почти задремал, когда Аннет впилась пальцами ног в его икроножную мышцу. Он перевернулся на другой бок и притворился спящим.





Он уделил ей целый день пылкого внимания и в конце концов растянулся поперек ее кровати, полностью обнаженный, измученный и вспотевший. Хотя он смертельно устал после долгих ночей, проведенных за планированием нового набора бархатных тюбиков во дворце, он дал Аннет очень хорошее факсимиле преданности и несколько часов своего времени. Конечно же, она не могла хотеть от него большего.





- Она снова провела ногтями по его икре. Сильвен прищелкнул веком, пытаясь поймать ленивый взгляд Версальского сибарита. Аннетт откинулась на спинку кровати, задрапированная обрывком розового шифона. Короткие пряди ее собственных темных волос завивались над ушами, как у мальчика. она сорвала парик с его головы раньше, и он ответил, стянув ее тоже, более мягко, но с таким же энтузиазмом.





- Не надо спать, Сильвен. Только не здесь. Вы должны быть готовы выпрыгнуть из окна, если появится мой муж.





“Ты хочешь, чтобы я бегала голой по саду на виду у половины двора? Моя дорогая женщина, это будет означать мою смерть и Ваше разочарование.- Он не смог подавить зевок. - Дамы будут гоняться за мной день и ночь.





“Я совсем забыла о тебе, - пробормотала она себе под нос.





Сильвен вскочил на ноги и поднял с пола шелковую шаль. Он обернул его вокруг бедер, как дикарь, и вернулся в постель. Он приподнял бровь, приглашая ее продолжать, но она уже начала играть с баночкой косметики.





“А что ты обо мне забыла?” Если она хотела оскорбить его, он должен был это знать.





Она положила ногу ему на колени. “Я и забыла, что вы очень странный человек.





Это не было похоже на оскорбление. Сильвен позволил улыбке тронуть свои губы. “Это ваша собственная оценка, или другие говорят обо мне как об особом человеке?





- Только мое суждение. Сколько людей во дворце хоть на миг задумываются о ком-то, кроме самих себя? Даже я, такой необычный, как я есть, редко находил момент, чтобы заметить существование других. Жизнь такая насыщенная.- Она толкнула его носком ботинка.





“А теперь, прежде чем все это кончится, скажите мне, что вы подразумеваете под словом "единственный".- Чтобы подбодрить ее, он взял ее ногу обеими руками и сжал.





На ее щеке появилась ямочка. “Это противоречие и загадка. Говоря о единственном числе, я имею в виду прямо противоположное. Вы, по крайней мере, трое или четверо мужчин, где многие другие имеют проблемы с достижением более половины мужского достоинства.





“Лесть. Разве это не моя роль?





“Я не имею в виду никакой лести. На самом деле совсем наоборот.- Она опустила палец в косметичку и намазала надутую губку глянцевым пигментом. Затем она снова растянулась на бархатных подушках, выгибаясь дугой, пока он массировал ей пальцы ног.





- Сильвен остроумный, может быть, и хороший гость на званом обеде, но не лучше любого другого человека, обладающего некоторой живостью ума. Сильвен придворный вносит свой вклад в мощь короны и роскошь дворца, как он и должен. Сильвен влюбленный хорошо ведет себя в постели, как он должен или спать один. Я не могу говорить с Сильваном солдатом или охотником, но дарую соответствующие добродетели на веру.





- Благодарю вас, - сказал он, разминая ее пятку.





- Она небрежно взмахнула пальцами. "Все это ожидается, и ничего особенного комментировать не стоит. Но настоящий Сильвен—единственный в своем роде, и все же он тот человек, которого мало кто замечает.





“И что же это за человек?





“Не знаю, стоит ли мне тебе это говорить. Может ты перестанешь массировать мою ногу.





- Тебе нравится быть загадочной.





- Единственная загадка, как тебе это так долго сходило с рук. Если бы кто-то еще знал, тебя бы выгнали из дворца.





“Я остановлюсь, если ты мне не скажешь.





“Очень хорошо. Сильвен, ты настоящий борец.





Свинцовая тяжесть упала ему на живот. “Нелепый. Я думал, ты скажешь что-нибудь интересное, но все это пустая болтовня.





- Она толкнула его ногой в пах. “Не обижайтесь на меня. Стремление должно быть в вашей природе. Или, может быть, вы научились этому еще в детстве и приняли это в кровь вместе с вашим хозяином и катехизисом. Но все это закончится катастрофой. Стремление всегда помогает.





Он сохранял отстраненное выражение лица и продолжил поглаживать ее ногу.





- Ты хочешь возвыситься над своим положением, - продолжала она. - Те, у кого нет настоящего дома. Они оставляют позади свое законное и данное Богом место и все же никогда не достигают своей цели. Это своего рода Лимб, выбор начать вечность в чистилище еще до смерти.





“И ты решил стать мирским проповедником. У вас есть деревянный ящик, чтобы стоять на нем? Может быть, я отнесу его на перекресток для тебя?





- О, очень хорошо, мы можем сменить тему на Аннет д'Арлен, если вам неудобно. Я нахожу себя очень интересным субъектом.





- Да, оставайтесь в своей области знаний, потому что вы мало меня знаете. Я не стремлюсь воспитывать себя сам. Я там, где мне и положено быть. Без меня дворец стал бы еще беднее.





“Если бы ты остался доволен своей ролью любовника, придворного и Хорошего Гостя, я бы с тобой согласился. Ваш дядя-мелкий дворянин, но я полагаю, что его род прочен, если кто-то захочет проследить его, и вы не первый наследник бесплодной пустыни, чтобы управлять достойной репутацией при дворе. Но вы хотите быть первым человеком Версаля, даже при разрушении своего собственного я и души. Вы стремитесь быть лучше любого другого человека.





“Это первое, что ты сказал, что имеет хоть какой-то смысл.





Сильвен осторожно усадил ее к себе на колени. Он просунул пальцы под шифоновую накидку и принялся дразнить ее, стараясь привести в радостное расположение духа. Она объявит его лучшим мужчиной во Франции, прежде чем он закончит с ней, даже если это займет весь вечер.





-9-





Обезьяна прильнула к шее Сильвана и спрятала мордочку под воротником его пальто. Сильвен что-то тихо напевал себе под нос-тихий воркующий звук, которым пастухи обычно успокаивают ягнят.





Торговец облил обезьяну дешевым одеколоном, чтобы скрыть ее животный запах. Вонь, должно быть, постоянно раздражает острое обоняние этого существа. Но в тумане цистерн это скоро пройдет.





Сильвен завернул за угол в пещеру маленькой рыбки и споткнулся. Он упал на колени и изогнулся, чтобы принять тяжесть падения на свое плечо. Обезьяна испуганно завизжала. Он мягко приглушил его.





- Работай осторожно, будь хорошей девочкой!- Голос маленькой рыбки эхом отразился от стен грота.





Он споткнулся о крашеную деревянную люльку. Маленькая рыбка набила его всеми куклами, которые Сильвен подарил ей на прошлой неделе. Семейство соломенно-матерчатых кукол насквозь промокло и расплющилось, образуя гнездо для большой фарфоровой куклы, которую Сильвен принес ей накануне. Его привезли в подарок от производителя фарфора, вместе с туалетами быка и Медведя устанавливали в северном крыле.





Платиновые кудри куклы были частично оторваны. Его раскрашенные глаза уставились на него, когда он с трудом поднялся на ноги.





Маленькая рыбка сидела на крыше ее кукольного домика, который плавал наполовину погруженный в бассейн. Игрушечная мебель покачивалась и плыла по течению.





- Иди сюда, Маленькая мисс, - сказал он. Она соскользнула с крыши и скользнула к нему. Она не проявила никакого интереса к обезьянке, но, вероятно, и не догадывалась, что это всего лишь еще одна кукла.





“Ты помнишь, что мы сегодня будем делать?- спросил он. “Я же говорил тебе вчера: вспомни и вспомни все.- Она недоуменно заморгала, глядя на него. “А чем ты занимаешься каждый день?





“Упорно работать.





“Отлично. Усердно работаешь над чем?





- Хорошие девочки усердно работают и поддерживают поток воды.- Она зевнула и потянулась, подставляя ему весь свой язык и крошечные зубки.





Обезьяна сочувственно зевнула. Ее пристальный взгляд с внезапным интересом метнулся к существу.





- Острые зубы!- Она выпрыгнула из бассейна и ткнула длинным пальцем в морду обезьяны. Она отпрянула, цепляясь за Сильвана всеми четырьмя конечностями.





- Тише, - сказал он, поглаживая спину обезьяны. “Ты ее напугал. Хорошие девочки не пугают своих друзей, не так ли?





- Неужели это так?- машинально повторила она. Она была очарована обезьянкой, что, безусловно, было более захватывающей реакцией, чем любая из игрушек, которые принес ей Сильвен.





Он выудил из кармана поводок и пристегнул его к ошейнику обезьяны.





"Сегодня мы добавляем новые матерчатые трубы к системе, и вы будете держать воду течь, как вы всегда делаете, гладко и упорядоченно. Если вы делаете свою работу правильно, вы можете играть со своим новым другом.





Он протянул ей поводок и осторожно высвободился из хватки обезьяны. Он положил существо на землю и с преувеличенной добротой погладил его по голове. Если она могла скопировать его слова, то она могла скопировать и его действия.





Она коснулась мохнатого бока обезьяны, широко раскрыв глаза от восторга. Затем она поднесла руку к лицу и понюхала ее.





- Вонючка, - сказала она.





Она отскочила назад от скалы, дергая обезьяну за шею позади себя.





Сильвен нырнул, чтобы схватить его, но промахнулся. Резкий визг обезьяны оборвался, когда ее утащили под воду.





Сильвиан побежал вдоль края бассейна, пытаясь проследить за сиянием ее фигуры, когда она кружила и ныряла. Когда она вынырнула на поверхность, он окликнул ее, но она проигнорировала его и взобралась на крышу своего кукольного домика. Она подняла обезьяну за ошейник и положила ее обмякшее, мокрое тело на спину крыши.





"Мертв", - подумал Сильвиан. Она его утопила.





Оно шевельнулось. Она подхватила обезьянку под мышки и стала качать ее на коленях, как куклу. Он кашлял и извивался.





- Спойте песню, - потребовала она. Она прижалась носом к носу обезьяны и закричала: "спойте песню!





Обезьяна извивалась и напрягалась, отчаянно пытаясь вырваться. Она разжала пальцы, и обезьяна плюхнулась в воду. Она дернула за поводок и потянула его вверх. Он болтался, как рыба. Она уронила руку, и обезьяна снова нырнула, извиваясь.





- Спойте песню!- она закричала. - Пой же!





Сильвен снял сапоги и нырнул в бассейн. Он с трудом выбрался на поверхность и оттолкнулся от камня, проплывая сквозь воду.





- Прекрати это, - выпалил он, пробиваясь к ней. - Прекрати немедленно!





Она присела на корточки на краю крыши кукольного домика, держа обезьяну за ошейник над водой. Он рванулся к ней всеми четырьмя лапами, но торговец животными затупил свои когти, оставив бедное существо без возможности защитить себя. Она снова окунула его в воду. Его лапы вращались, шлепая по поверхности.





Сильвен выхватил из кармана часы и швырнул их ей. Он ударил ее прямо в висок. Она бросила обезьяну и повернулась к нему, огромные глаза с красными прожилками, веки опухли.





Он зацепился рукой за верхушку крыши кукольного домика и наполовину вынырнул из воды. Он выловил обезьяну и прижал дрожащее существо к своей груди.





- Плохая девочка, - пробормотал он так сердито, что едва мог дышать. - Очень плохая девочка!





Она отступила к краю крыши и обхватила колени тонкими руками. Нос у нее был распухший и красный, как у человека.





- Леблан, - всхлипнула она. - Леблан ушел.





Она уже несколько дней не упоминала Леблана. Сильвен думал, что она забыла старика, но некоторые гончие годами скучали по своим хозяевам. Почему он решил, что у этой маленькой рыбки более грубые чувства, чем у животного?





Но она была настоящим животным. Она бы утопила обезьяну и играла с ее трупом. Нет смысла нянчиться с ней—он будет строг и непреклонен.





- Да, Леблан уехал.- Он одарил ее своим самым холодным взглядом.





- Ее подбородок задрожал. - Потому что я плохая девочка.





Неужели она все это время винила себя? Под бессмысленным смехом и играми она скучала по Леблану-одинокому, печальному, с разбитым сердцем. Может быть, она поступила неправильно, прогнала его? Она ждала его снова, ожидая каждую минуту.





Сильвен вскарабкался на крышу кукольного домика и устроился между двумя трубами. Обезьяна вскарабкалась ему на плечо и запустила пальцы в волосы.





- Нет, малышка. Леблан не хотел уходить, но он должен был это сделать.





- Леблан вернулся?





Она выглядела такой доверчивой. Он мог бы солгать ей, сказать, что Леблан вернется, если она будет хорошей девочкой, усердно работать и никогда не доставит никаких проблем. Она ему поверит. Он мог заставить ее делать все, что захочет.





- Нет, малышка. Леблан ушел, и он никогда не сможет вернуться.





Она свернулась калачиком, закрыв лицо руками.





“Он бы попрощался с тобой, если бы мог. Мне очень жаль, что он этого не сделал.”





Сильван притянул ее к себе, сжал ее костлявые, дрожащие плечи, прижал ее мокрую голову к своему подбородку.





Это была старая песня, которую он часто слышал в горах. Во время одной из своих первых охотничьих вылазок в детстве он слышал, как древний пастух пел ее, поднимаясь по длинному осыпному склону в поисках заблудившегося ягненка. Он слышал, как плачущая девушка пела ее, когда сдирала шкуру с наполовину съеденного, опустошенного волками трупа овцы. Он слышал, как мальчик пел ее своему стаду во время внезапной весенней метели, слышал, как мать пела ее своим детям морозной зимней ночью, когда он проезжал мимо ее хижины верхом на лошади. Слова были деревенские, мелодия простая.





Теперь Сильвен пел эту песню маленькой рыбке, сначала нежно, просто вдыхая мелодию, а затем все громче, позволяя звуку нарастать между ними. Он пел о заботе, утешении, потере и страстном желании сделать все лучше. И если слезы, казалось, текли по его щекам, когда он пел, то это была не более чем иллюзия—просто вода капала с его волос.





-10-





Сильвен стоял на крыше северного крыла, и перед ним раскинулись сады. Фонтаны били высоко и сильно, полторы тысячи сопел тикали надежно, как часы, водяные струи отбрасывали мерцающие тени в низком вечернем свете.





Сады были пустынны, как любая дикая местность. Внутри все готовились к длинному вечернему меню мероприятий. Снаружи статуи позировали, а фонтаны играли только для Луны и звезд.





Сильвен воспользовался этим тихим и уединенным часом, чтобы в последний раз проверить бархатные трубки. Он уже ощупал каждый дюйм нового соединения, осмотрел швы вплоть до того места, где матерчатый рукав нырнул с крыши и исчез в щели над чердачным окном.





Бык и Медведь ждали у главного резервуара, ожидая его сигнала. Не было никакого смысла медлить дальше. - Он помахал шляпой в воздухе. Рукав у его ног подпрыгнул и распух.





Сильвен бежал с чердака северного крыла вниз по нескольким лестничным пролетам в апартаменты Жерара. Паулина сама встретила его в дверях. Она была очень беременна и держала свой живот обеими руками, чтобы поддержать его вес. Затаив дыхание, он снял шляпу и поклонился.





“Продолжайте, месье, - сказала Полина, увлекая его в свою гардеробную. - Пожалуйста, не останавливайтесь из вежливости. Я ждал так долго, как только мог.





Бархатные трубки были не только легче и проще в установке, но их можно было снять в любой момент, просто обмотав шнур вокруг рукава. Сильвиан подождал, пока Паулина последует за ним, затем дернул хвост красной ленты и отпустил его на пол. Вода хлынула в унитаз, булькая и звеня на фарфоре.





Полина схватила его за уши, крепко поцеловала в обе щеки и прогнала прочь. Она задрала юбки до бедер еще до того, как слуга закрыл за собой дверь.





Сильвен модно опоздал в апартаменты эмиссара Махмуда, француза, ставшего турком после многих лет пребывания при дворе султана. Сильвен отсалютовал Ле Турку, поднял бокал вина и напустил на себя безмятежный вид. Мадам и ее фрейлины ворвались в комнату. Их драгоценности и шелка сияли в свете свечей.





Аннет несла шлейф мадам—верный признак того, что в этот момент она была в фаворе. Сильвен почтительно поклонился ей. Она посмотрела на него с ямочками на щеках и направилась к нему, как только хозяин дома привлек внимание мадам.





“Это для меня, месье?- спросила она.





Сильвен взглянул на обезьяну, сидевшую у него на плече. - Возможно, если в комнате есть женщина, которая не устала от подарков.





- Драгоценности и цветы-это одно и то же. Это уже что-то другое.- Она погладила обезьянку под подбородком. Он потянулся к Аннет, как ребенок к своей матери. “А как ее зовут?





“Конечно, как вам будет угодно.





“Я попрошу мадам выбрать ей имя. Она будет в восторге от этого.- Аннет прижала обезьянку к груди и потерлась носом о ее шею. “О, она чудесно пахнет—ванильным и коричным маслом.





Это была единственная комбинация ароматов, которую Сильвиан нашел, чтобы перебить зловоние дешевого одеколона. Он позволил себе удовлетворенно ухмыльнуться.





В другом конце комнаты нарастало едва заметное волнение. Ле Турк поднял занавес, за которым стояла пара акробатов, но мадам уже смотрела на Аннет и Сильвена. Акробаты замерли в высоком лифте, ожидая разрешения начать свое выступление, а музыканты повторяли все те же несколько тактов музыки.





“Тебе лучше вернуться. Мадам заметила обезьяну и теперь ревнует к вашему возвращению.





Аннет наградила его ласковой улыбкой и вернулась в круг мадам. Дамы приветствовали обезьяну так, словно это был первенец. Мадам позволила этим излияниям продолжаться еще несколько мгновений, а затем полностью завладела существом, прижав его к себе и переключив свое внимание на представление.





Сильвен изо всех сил старался оставаться начеку, несмотря на почти голое зрелище на сцене. После смерти Леблана он почти не видел своей постели, а теплое вино и сытная еда превратили его придворную атмосферу томной скуки в прелюдию к детскому сну. Кружащиеся и прыгающие акробаты завораживали-особенно если смотреть на них при свете свечей через завесу кивающих париков и перьев.Яркие шелковые и атласные спинки перед ним опустились, когда они поднесли бокалы к губам, закачались из стороны в сторону, когда они наклонились, чтобы посплетничать с другом слева о друге справа, а затем повернулись в другую сторону, чтобы повторить представление в обратном порядке. Может, они и были мужчинами и женщинами, но сегодня вечером они больше походили на фламинго, которые толпились на Камарге, все одинаковые в своем безмозглом и пернатом идиотизме.





По крайней мере, фламинго сделал хорошее жаркое.





Сильвен заметил, как Жерар крадучись, как разведчик, прокрался в комнату. Он занял свое место рядом с Сильваном, как будто был там весь вечер.





- Слава Богу, Жерар, - прошептал Сильвен. - Воткни свой меч мне в ногу, если увидишь, что я засыпаю.





Жерар усмехнулся: “Это самое меньшее, что я могу сделать для человека, который принес такое счастье моей жене.





Акробатов сменила труппа дюжих турецких танцоров, несущих погребенные в глыбах льда бокалы с шампанским. Дети, переодетые херувимами, передавали гостям хрустальные блюдца.





- Это не даст тебе уснуть, мой друг. Шампанское холодное, как постель рогоносца.





- Я недавно была в такой постели. Там было довольно тепло.





Ле Турк сам наполнил блюдца Сильвена и Жерара. - Сегодня вечером вы в фаворе у дам, месье.





- А Разве Это Я?- Сильвен отхлебнул шампанского. Холодное, сладкое шипение просверлило ему носовые пазухи. Его глаза наполнились слезами, когда он подавил желание чихнуть.





“Так это правда!- сказал Жерар. “Моя собственная жена готова назвать Сильвена святым. Она поставила ему алтарь в своей гардеробной.





“Но я отказался от этой чести, - сказал Сильвен. “Я бы предпочел, чтобы эти подношения не были посвящены мне.





Они дружно рассмеялись. Ле Турк сделал им холодную гримасу.





“Прошу прощения, месье, - сказал Жерар. “Это не частная шутка, просто слишком грубая для всеобщего употребления. Вы же знаете, что мы солдаты, и нас принимают в цивилизованных домах на благотворительность.





Ле Турк продемонстрировал свою добрую снисходительность, наполнив оба блюдца, прежде чем перейти к остальным гостям.





Пока турецкие танцоры кружили по залу, оставляя на ковре следы талой воды, Сильвен изучал шампанское и ледяные глыбы, которыми они были покрыты. Бутылки не могли быть заморожены в лед, иначе вино было бы заморожено насквозь. Они должны быть сделаны из двойных частей, вырезанных, чтобы заключить бутылку, как книгу. Он остановил танцора и осмотрел лед. Да, эти две части были соединены швом.





Простое решение, слишком практичное, чтобы его можно было назвать гениальным, но эффективное. Гости были впечатлены, хотя многие из них ощупывали свои челюсти и морщились от вызванной холодом зубной боли. Ни один гость не отказался от второго стакана, или от третьего, или от четвертого. Бутылки опустошались с впечатляющей скоростью.





Аннетт поднесла веер к уху и бросила на Сильвена красноречивый взгляд с другого конца комнаты. - Он взял Жерара за руку. - Пойдемте, нас вызывают на аудиенцию к Мадам.





Королевская госпожа была одета в белое с серебром. Ее белоснежный парик был тонким, как овечья шерсть, а кожа покрыта платиновой пудрой. Букет ярко одетых дам окружал ее, как цветы вокруг статуи. Обезьяна спала у нее на коленях. Она повязала ему на шею Серебряную ленту.





Стандартная Дворцовая практика состояла в том, чтобы хвалить лицо и фигуру мадам публично и критиковать ее в частном порядке. Сильвен часто видел ее, но всегда на расстоянии. Теперь, после нескольких месяцев маневрирования, он был, наконец, достаточно близко, чтобы судить самому.





- Триумф, достойный наших турецких друзей, не так ли?- Мадам протянула Сильвену руку. “Я больше никогда не смогу наслаждаться шампанским при температуре подвала. Это так освежает. Человек чувствует себя обновленным.





- Наш хозяин отличился, - сказал Сильвен, проводя губами по костяшкам ее пальцев. Мадам позволила своим пальцам задержаться на мгновение в его ладони, прежде чем протянуть руку Жерару.





- Ле Турк-старый человек, и у него есть средства, соответствующие его возрасту и положению, - сказала мадам. - Интересно, как молодые люди могут выделиться в глазах короля?





“Возможно, убивая врагов короля каждое лето на поле боя?- сказал Жерар.





Дамы захихикали. Мадам медленно отдернула руку и моргнула. Хорошенькая, подумал Сильван, по крайней мере, когда был удивлен.





- Извините моего друга, мадам. Холодное шампанское заморозило его мозг.





Мадам оглядела Жерара с ног до головы. - Все уважают наших доблестных солдат, и Ваша преданность мужественному долгу достойна восхищения.- Она снова повернулась к Сильвену. “Если ваш мускулистый друг Маркиз де ла Шасс доволен своими достижениями, то кто мы такие, чтобы критиковать его? Но вы, месье, я знаю, что вы заботитесь о чести Франции как на поле боя, так и вне его.





“Как и всякий француз, сударыня, но особенно когда он пьет шампанское, - сказал Сильвен. Жерар поднял свой бокал в знак приветствия.





- Мадам махнула веером в сторону Аннет. “Возможно, вы слышали одну из моих идей. Сначала это была просто праздная мысль, но теперь Ле Турк бросил перчатку. Есть ли человек, который примет этот вызов?





“Ни один мужчина не сможет вам отказать, мадам. Правители мира падают к вашим ногам.





“Я бы поспешил обслужить вас, - сказал Жерар, - если бы знал, что вы имеете в виду. Мадам такая загадочная.





Мадам отпустила Жерара взмахом веера. “Будьте так добры, приведите мне одну из этих танцовщиц, мсье.





- Турок с полным "Магнумом", мадам? Жерар отсалютовал ей и отправился в путь бойким военным шагом.





Мадам заерзала на диване. Казалось, она раздумывает, не пригласить ли Сильвена присесть. Затем она сняла обезьянку с колен и положила рядом с собой.





Совсем не такая красивая, как Аннет, решил Сильвейн.





“Вы, вероятно, не знаете, сударь, как высоко вас хвалят. Мне рассказывали, что даже в те времена, когда колыбель была новой, игра в фонтане была бережливым делом, вода разливалась, как Пенни из кошелька польской Матроны.





Она сделала паузу, чтобы собрать послушное хихиканье своих дам за этот выпад в адрес королевы. "А может быть, и вовсе некрасивая", - подумал Сильван. Едва ли сносно.





“Вы нашли способ поддерживать все фонтаны постоянно живыми, без перерыва. Некоторые члены королевской семьи называют вас волшебником, но слово с самого высокого уровня менее причудливое и более ценное. Там вас просто называют вдохновляющим.





Сильвен надулся от такой похвалы. Жерар вернулся с мясистым турком. Пальцы танцовщицы посинели от холода, и он изо всех сил старался наполнить блюдце мадам, не пролив ни капли.





- Точно так же, как командир на поле боя, женщина судит мужчину по его действиям.- Она подняла обезьяну и поцеловала ее между ушей. - Любой другой мужчина надел бы на шею этой обезьяны бриллиантовый браслет, прежде чем вручить его придворной даме. Мы бы назвали это вульгарным.





Ее дамы кивнули.





- У тебя есть вкус и проницательность. Так что дайте мне шампанское, текучее и холодное. Это триумф, достойный Версаля.- Она снова протянула Сильвену руку и жестом велела ему уйти. Дамы сомкнулись вокруг нее, как занавес.





- Вульгарно, конечно, - сказал Жерар, когда они удалились. “Я никогда не видел, чтобы женщина приветствовала бриллиант иначе, чем криками восторга. А у тебя есть?





- Мой опыт работы с алмазами ограничен.





- Мадам это известно. Она намазывала тебя глазурью.





“Она хочет заполучить ценного союзника. Комплименты-это валюта суда.





Жерар допил шампанское и потер костяшками пальцев подбородок, словно у него болела челюсть. “Она просто хочет выпить шампанского за счет другого мужчины. Как и большинство удовольствий, он приходит с небольшой болью. Она хочет, чтобы боль была твоей, а не ее.





- Фонтан с шампанским - это каприз. В следующий раз она попросит меня о чем-нибудь другом.





“Очень хорошо. Мадам попросит вас сделать что-нибудь дорогое и оригинальное с несколькими красивыми словами в качестве оплаты. - Ты сделаешь это?





Два полных бокала красного вина были оставлены у подножия статуи. Сильвен принес их и передал один своему другу. После сладкого шампанского теплое вино казалось плоским и мутным, как болотная вода.





- Только дурак упустит такую возможность.





-11-





- Папа, иди поиграй!





"Никси" поплыла назад против вихря течения, уклоняясь от вращающихся глыб льда, которые плавали подобно миниатюрным айсбергам, раскалываясь и раскалываясь, когда они сталкивались друг с другом. Над головой красно-синий попугай карабкался среди папоротниковых листьев, визжа и хлопая крыльями.





Как он и подозревал, маленькая рыбка любила лед. Однажды он видел Никси, плавающую у подножия ледника и играющую с ледяными валунами, когда они таяли на склоне ледяного поля. Никси толкала их вокруг себя, как растопку, строя плотину, которая раскинула широкое озеро бирюзовой талой воды над мореной.





- Папа, иди поиграй!





- Папа!- Попугай выкрикнул свое имя.





Сильвен купил птицу у пожилой леди, которая гнила в мансарде северного крыла, одетая в поношенные наряды времен правления Короля-Солнца и живущая за счет благотворительности и остатков еды своих соседей. Попугай был хорошим компаньоном для маленькой рыбки. Он был стар и коварен, и с его острым клювом и когтями, он был хорошо оборудован, чтобы защитить себя, если она станет слишком грубой. Он мог улететь за пределы досягаемости и был достаточно быстр, чтобы уклоняться от брызг и брызг.





- Папа? Никси приподнялась на краю гнезда и выжидающе посмотрела на Сильвена. - Папа пришел поиграть?





Сильвен пошарил в карманах в поисках последнего грецкого ореха. - Вот, малышка. Посмотрим, сможешь ли ты этим заманить папу вниз.





- Птица! - Еда!- закричала она, размахивая орехом в воздухе. Попугай подлетел к гнезду и выдернул орех из ее кулака.





- Пойдем поиграем, папа?- спросила она. Она не смотрела на птицу. Ее сверхъестественный взгляд был обращен только на него.





“Довольно об этом, - сказал он. - Птицу зовут Папа, и ты должна хорошенько запомнить ее, юная леди.





Она наклонилась ближе и медленно заговорила, объясняя: - Птица есть птица, папа есть папа.





- Папа, - согласился попугай, не сводя с Сильвена своего пристального взгляда-бусинки.





“Ты просто невозможен.- Сильвен махнул рукой в сторону поверхности пруда, которая теперь была покрыта ледяной жижей, циркулирующей в замедляющемся потоке. - Убери свои игрушки, или я замерзну, переплывая реку.





- Папа уехал?





- Птица останется здесь с тобой. Я собираюсь заняться своим важным делом. Когда я вернусь, я принесу еще грецких орехов для папы и ничего для тебя. А теперь уберите лед.





Она рассмеялась и нырнула. Вода пузырилась, как суповая кастрюля, заставляя слякоть застывать в комки размером с подушечки лилий. Когда турбулентность усилилась, листья наклонились и сложились, взбираясь в столбы сверкающего льда, который растянулся и разветвился над головой.





Попугай взлетел на вершину колонны и принялся грызть лед. Она была твердой и твердой, как камень.





- Очень впечатляет, - выдохнул Сильвен.





Последние несколько дней он провел, влезая в долги с деревенскими торговцами льдом и толкая тележки с завернутыми в солому ледяными глыбами вниз по туннелям. Хотя она никогда не видела льда, она инстинктивно бросала его вокруг грота, строила стены и плотины, разбивая и разбивая блоки на осколки и шлак, и играла в слякоти, как свинья в грязи. Но теперь она создавала лед. Это было невероятно.





- Иди сюда, малышка, - сказал он.





Послушная в данный момент, она скользнула по поверхности воды, чтобы поплыть к краю гнезда. Над водой ее бледно-зеленая кожа была покрыта инеем. Из ее ноздрей и жаберных щелей повалил пар.





- Покажи мне, как ты это сделал, - сказал он.





- Она моргнула. - Покажи мне как, папа?





- Он говорил медленно. - Лед растаял, превратившись в слякоть, но ты снова заморозил его, сооружая вот это.- Он указал на ледяную ветку. Попугай попятился вдоль ветки, покачивая головой и что-то бормоча себе под нос. “Ты можешь сделать это снова?





- Она пожала плечами. “Ты просто невозможен.





Он зачерпнул пригоршню воды и протянул ее мне, держа в ладони. “Дай ему попробовать. Ты можешь это заморозить?





Маленькая рыбка уставилась на него со знакомым умоляющим выражением лица. Он услышал ее просьбу еще до того, как она открыла рот.





- Спеть песню?





Подарки-это одно, а явный подкуп-совсем другое. Если бы он начал обмениваться любезностями, это была бы постоянная битва. Но у него не было времени на споры. Он мог бы рискнуть и небольшой взяткой.





“Я спою тебе одну песню-очень короткую песню-и только потому, что ты сегодня была такой хорошей девочкой. Но сначала заморозьте эту воду.





- Одна песня, - согласилась она.





Жар разлился по его руке. Вода в его кулаке потрескивала и подпрыгивала, образуя льдинки, которые тянулись из его ладони, как каштановые каштаны. Он был так поражен, что на несколько мгновений даже перестал дышать. Затем он глубоко вздохнул и позволил себе запеть.





Лесничие дома играли на свирелях и скрипках большие напевные барабаны. Их жизнь была такой же бедной и голодной, как у пастухов на лугах наверху или у фермеров в долине внизу, но они были горды и оттачивали чувство собственного превосходства так же остро, как лезвия их топоров. Их песни хвастались доблестью в танцах, пении, занятиях любовью и, конечно же, подвигами смельчаков, требуемыми их ремеслом. Песня, сорвавшаяся с его губ, рассказывала о молодом человеке, который доказал свою состоятельность, спустившись на плоту из бревен вниз по травянистому склону горы на глазах у простых деревенских жителей в долине внизу.





Он только хотел дать ей первый куплет, но маленькая рыбка танцевала и прыгала с такой радостью, что он просто отдался песне—отдался так полностью, что в середине второго куплета он обнаружил, что перемежает ритм резкими отрывистыми хлопками ладоней так же гордо, как и любой лесник. Он пропел все шесть куплетов, и когда он закончил, она прыгнула к нему в объятия и обняла своими тонкими руками его шею.





- Папа хорошо поет, - прошептала она, и ее дыхание холодом коснулось его уха.





- Он похлопал ее между лопаток. Ее кожа была холодной и липкой от мороза. Сильвен откинулся назад и немного расслабил ее руки, чтобы лучше рассмотреть. У нее были проницательные глаза и яркая кожа. Она была сильной и здоровой, и если она была немного беспокойной и немного требовательной, то это было не больше, чем любой ребенок.





-12-





- Аннет сказала мне, что вы приказали своим людям отвести воду в северное крыло.





Мадам откинулась на золотистый диван, окруженная и, казалось, неподвижная рваными складками своего серебристого платья. Ее декольте, плечи и шея выступали вперед—стебель поддерживал бледное, как бутон розы, лицо. Ее дамы собрались вокруг нее, кричащие в своих ярких развевающихся шелках.





Аннет избегала его взгляда. Сильвен стряхнул воображаемую пылинку с рукава, изображая безразличие. “Мне кажется, мой бригадир упомянул, что они наконец-то зашли так далеко. Я отдал приказ несколько месяцев назад.





- Теперь у всех есть трон. Мадам де Бовилье утверждает, что у нее есть точно такой же, как у меня. Она показывает его своим соседям и даже позволяет своей горничной сидеть на нем.





“Ваш трон был одним из первых во дворце, мадам, и остается самым прекрасным.





"Быть первым-это не разница, когда у толпы ничтожеств есть самое новое. Несомненно, через день-два наши деревенские купцы будут хвастаться своими собственными тронами.





Сильвен дернулся. Он только что рассматривал возможность прокладки труб через деревню и аренды туалетов там. У купцов был достаточный денежный поток для поддержания ежемесячных платежей, и в отличие от придворных они привыкли быстро выплачивать свои долги.





“Конечно, нет, мадам. Уверяю вас, я очень стараюсь сохранить привилегии своего ранга. Я вовсе не популист.





“А как же ты сохранишь мое отличие? Может ты дашь мне второй трон, чтобы сидеть в моей гримерке? Пьедестал для избалованного питомца? Если у кошки есть трон, вы, конечно, можете дать мне его для каждой из моих дам. Мы поставим их в круг здесь, в моей гостиной, и будем сидеть, кудахча друг на друга, как несушки.





Ее дамы послушно захихикали. Аннет уставилась в пол и принялась крутить перья веера, как рождественский гусь шею. Еще несколько поворотов-и она сломает перья.





Мадам пристально посмотрела на него. Гневный румянец окрасил ее щеки, заметный даже сквозь густую пудру. “Если каждая Матрона северного крыла может похвастаться своим троном, ты можешь убрать мой. Мне это уже надоело. Уберите эту вульгарную вещь и выбросьте ее в мусор.





Если Сильвейн сделает всего два шага вперед, он сможет нависнуть над ней и посмотреть сверху вниз. Но запугать его было невозможно. Она держала хлыст и знала свою силу. Если она откажется от своего туалета, весь дворец будет следовать моде. Он будет уничтожен.





Он подошел к окну и внимательно осмотрел вазу с искусственными цветами, стараясь держать плечи свободными, ступая легко. - Моя дорогая мадам, троны не имеют значения. А ты можешь оставить себе свою.





Брови мадам поднялись до самого края парика. Аннет уронила веер. Рукоятка из слоновой кости со скелетообразным грохотом ударилась о мрамор. Сильвен понюхал один из цветков-чудовищно бледное существо с пестиками, похожими на шипы.





“Вот как, - сказала мадам с железной интонацией в голосе. “Просветить меня.





“Нам нет нужды говорить о них дальше. Если обладание троном и означало различие, то оно было случайным. Они являются удобством для телесной необходимости, не более того. Обладание троном было когда-то привилегией, но оно было вытеснено.





“От чего же?- Мадам повернулась на своем диване, чтобы посмотреть на него, и это расстроило ее искусно составленную сцену. Теперь она была у него в руках.





- Клянусь Тем, чего больше всего желает твое сердце, оно течет свободно, как струйка из родника. Так холодно, что язык дрожит. Такие свежие, что пузырьки искрятся на небе. Сладкий, как дождь на небесах, и чистый, как дитя девственницы. Я верю, что вы держите день в феврале близко к вашему сердцу? Особенно благоприятный день?





“Да, и это скоро произойдет.





- Ты найдешь свои желания исполненными. Рассчитывайте на мою поддержку.





По лицу мадам медленно поползла улыбка. - Возможно, вы все-таки достойный человек, Сильвен де Гильеран, и мне нет нужды отговаривать от вас моих дам.





- Она отпустила его. Сильвен старался не выдать дрожь в своих руках и ногах, когда проходил через ее квартиру. Комнаты были увешаны зеркалами, и каждое из них отбрасывало на него свое причесанное и напудренное атласное отражение. Он мог бы пробить кулаком любое из этих зеркал. На мгновение он почувствует себя хорошо—стекло разлетится вдребезги вокруг его перчатки и разнесет это перегретое, грязное, расточительное место на тысячу осколков.





Но если он выкажет свой гнев, то выдаст себя. Любая вспышка гнева обнаружила бы в нем ребяческое отсутствие самоконтроля и породила бы сплетню, которую потом долго рассказывали бы и пересказывали после того, как о нем забудут.





Сильвен нашел ближайший служебный коридор и спустился в подвал. Он получил бутылку шампанского от одного из королевских стюардов—человека, который знал его достаточно хорошо, чтобы оказать милость кредиту. Он купил мешок грецких орехов и полдюжины сыра у мальчика-торговца, который был достаточно умен, чтобы потребовать монету. Булочник герцога Орлеанского дал ему буханку черного хлеба и сделал ему одолжение. Затем он выскользнул из дворца и направился к цистернам.





Маленькая рыбка дремала на ветке своего ледяного дерева, свесив тонкие ветки. Птица приводила в порядок гнездо, щипала листья папоротника и кудахтала себе под нос.





“Какая же ты чудачка, - сонно сказала рыбка.





Сильвен опустил глаза. Он был в полном придворном облачении-манекен из атласа, завернутый в полированную кожу и усыпанный серебряными пуговицами.





Он снял парик и уселся на валун. “Разве я похож на достойного человека, малышка?





- Чего ты стоишь, папа?





- Он поморщился. - Моя дорогая, это именно тот вопрос.





Он расстелил у ног носовой платок и устроил себе пир. Хороший сыр и свежий хлеб были лучшей едой, чем многие из тех, что он подавил в походе, даже лучше, чем большинство дворцовых пиршеств с блюдами, принесенными из деревни или из подвальных кухонь, холодными, солеными и усыпанными застывшим жиром. Человек может прожить на хлебе и сыре. Многие поступали еще хуже. И многие пошли подагрой и гноились на мясо утопая в соусе.





Попугай подлетел поближе, чтобы посмотреть, в чем дело. Сильвен предложил ему кусочек сыра. Он уткнулся носом в хлеб и сорвал пакет с грецкими орехами. Сильвен развязал узел, и птица улетела прочь, зажав в каждой когтистой лапе по ореху.





Маленькая рыбка потянулась и зевнула. Она соскользнула с ветки, вынырнула на краю бассейна и подошла к нему.





- Вонючка, - сказала она, наморщив нос.





- А как же сыр? Ты же не француженка.- Он приберег для нее щепку. Но она отказалась. - Немного хлеба?





- Она покачала головой.





“А что ты ешь, моя маленькая рыбка?- У нее были зубы, человеческие зубы. Неужели он морил ее голодом?





- Грязь, - сказала она, похлопывая себя по животу.





Здесь, конечно, было достаточно грязи, чтобы выбрать из нее. “Может, ты съешь рыбу?- Она с отвращением высунула язык. - Попугай ест орехи. Вы пробовали один из них?





- Гадость какая. - Что это, папа?- Она подняла бутылку шампанского.





“Не вздумай его трясти. Вот, я тебе покажу.





Он соскреб восковую печать и вытащил пробку. Он протянул ее мне. Она понюхала горлышко бутылки и пожала плечами, затем взяла бутылку и капнула немного на пол. Он пенился на ее босых ногах.





- О, забавно!- сказала она с восторгом.





- Это как вода, но немного по-другому.





Она подняла бутылку над головой и захихикала, когда шампанское вспенилось над ее ушами. Он стекал по ее щекам и капал с подбородка. Она облизнула губы и усмехнулась.





“Только не пей его. Это может сделать тебя больным.





- Она закатила глаза. - Только воду, папа. Нечеткая вода.





“Ладно, попробуй сам.





Она сделала большой глоток и протянула ему бутылку, дружелюбная, как часовой, делящий флягу с другом.





- Он покачал головой. - Нет, спасибо, мне это не нравится.





Он внимательно наблюдал, как она играет. Она выпила половину бутылки, но это не произвело никакого видимого эффекта. Она оставалась проворной и точной, и если ее смех был хриплым и неконтролируемым, то это было не более чем нормально. Остаток бутылки она вылила на себя или вокруг себя, упиваясь пузырьками и пеной. Сильвен гадал, пробовали ли дворцовые дамы купаться в шампанском. Если бы они этого не сделали, он не стал бы предлагать такую моду. Пенящаяся сладость была уже пустой тратой хорошего винограда.





Когда она потеряла интерес, она бросила бутылку и по дуге вернулась в бассейн, ныряя чисто и всплывая с игривым носиком и всплеском. Там оставалось всего один или два пальца, и когда он вылил их, они вспенились на камнях так, словно бутылка только что разбилась.





- Он кивнул сам себе. Если эта маленькая рыбешка могла заставить воду течь по трубам и рукавам, могла сделать лед и не дать ему растаять, могла гоняться за ним по всему дворцу и выставлять его дураком, никогда не выходя из цистерн, то что такое несколько пузырьков?





Сильвен опустился на колени и сунул пустую бутылку под воду. Он проделывал это тысячу раз—наполнял свою флягу в деревенских колодцах, на фермерских дворах, на полях сражений, окрашенных в розовый цвет человеческой кровью—и каждый раз его легкие болели, когда он смотрел, как поднимаются пузырьки. Он жаждал одного глотка горного воздуха, глотка талого снега, просто обрывка пастушьей песни, услышанной над долиной, или затихающего Эха волчьего крика под покровом лунного света. До боли хотелось присесть на корточки у стремительного каменистого ручья и глотнуть воды нетронутой и чистой.





- Пить Хочешь, Папа?





Маленькая рыбка стояла рядом с ним. В руке она держала ледяную чашу с тонкими, как хрусталь, фарфоровыми стенками. - Он поднес его к губам. Холодная вода искрилась мелкими пузырьками, которые лопались на его языке, как тысяча крошечных уколов булавкой, и пенились в задней части его горла. Он выпил его залпом и улыбнулся.





-13-





Большая галерея была заполнена знатью и светилами Европы, мужчинами, которых Сильвиан мельком видел на поле боя и жаждал скрестить с ними шпаги, высокородными женщинами, чье достоинство обсуждалось более страстно, чем пограничные границы, знаменитыми куртизанками, чьи таланты транслировались в военных лагерях и позолоченных гостиных от Москвы до Дублина, князьями церкви, чья жажда кровавых наказаний была неутолима и универсальна. Этот чистый ручей был забит огромным количеством богатых и титулованных Буров, которым почти нечего было делать и нечего сказать.Весь мир присутствовал на дне рождения короля, но Сильвиан видел его лишь мельком. Он весь вечер не отходил от фонтана с шампанским.





“Если ты не пойдешь, я размозжу тебе голову рукоятью меча. Мадемуазель де Несль-сестра мадам. Если вы пренебрегаете одним, Вы оскорбляете обоих, - сказал Жерар, а затем добавил вполголоса: - кроме того, у нее самые красивые сиськи в комнате и она едва одета.





“В один миг.





Фонтан разветвлялся над головой. Хрустальные ветви потянулись к позолоченному потолку и упали, как Плакучая ива. Каждая ветка была увенчана ледяными цветами, и каждый цветок струился с шампанским.





Мадам предложила королю первый глоток, взяв изящную чашу льда, которая росла из зеленой ледяной чаши, как гриб из лесной подстилки, и наполнив ее из фонтанирующего носика. Король провозгласил тост за Сильвиана и возглавил галерею под гром аплодисментов. Затем гости с нетерпением ожидали своей очереди. Они выпили галлоны шампанского, пожаловались на зубную боль, а потом выпили еще.





Сильвен все это спланировал заранее. Он знал этот благородный аппетит, знал количество ожидаемых гостей и то, сколько они должны были выпить. Бассейн фонтана был высоким и широким, а резервуар под ним содержал содержимое тысячи Магнумов. Резервуар был окрашен пекарской краской в темно-зеленый цвет. Было слишком темно, чтобы что-то разглядеть, но Сильван прикинул, что она заполнена примерно наполовину. Шампанского оставалось более чем достаточно, чтобы фонтан продолжал литься до тех пор, пока последний придворный не будет утащен в постель.





Но теперь гостей больше интересовали другие подарки короля-Африканская кошка, тяжело дышащая в украшенной драгоценными камнями сбруе, греческая статуя, недавно очищенная от грязи и древней краски, гобелен, сшитый сотней монахинь за десять лет, солнечные часы высотой в семь футов. Гости все еще пили шампанское с восхитительной скоростью, но уже послали слуг наполнить их чашки. Новизна уже прошла.





Сильвен снял перчатку и положил руку на край раковины, позволяя холоду просочиться в его голую ладонь. Маленькая рыбка очень хотела поиграть в пруду фонтана, но она уже несколько часов была внутри и, должно быть, заскучала. И все же она не сыграла с ним никакой шутки. Она старалась, чтобы шампанское текло свежим потоком, чтобы лед не таял, как она и договаривалась. И все потому, что он обещал ей песню.





- С фонтаном все в порядке, - настаивал Жерар. “Мы все им восхищались. А теперь пойдемте к мадам и ее сестре.





Сильвен снова надел перчатку и последовал за Жераром. Гости поднимали за него тосты, когда он проходил мимо.





“Мне нужен фонтан в шляпе, - сказала мадемуазель де Несль.





Две сестры держали придворных вне салона войны, представляя портрет нежной привязанности и хорошо напудренной красоты. Но их звезды-Близнецы не вращались мирно. Мадам обладала очевидным преимуществом-официальным статусом, щедрым пособием из Королевского кошелька, большой свитой и бесчисленными привилегиями и правами наряду с драгоценностями и шелками,—но ее сестра обладала новизной и подчеркивала свой статус инженю простым газовым платьем. Доброжелательность расцвела между ними, или приличная подделка ее, но их сопровождающие дамы стояли как две армии по ту сторону невидимой границы.





Аннет стояла в стороне от этой сцены, ямочки на ее щеках стали мелкими. Морщинка беспокойства пробежала по ее лбу. Веер ее свисал с локтя. Сегодня никаких застенчивых сигналов, только легкий кивок и легкий наклон бровей. Сильвен проследил за ее взглядом и увидел облаченную в горностаевые одежды фигуру короля Франции.





Эти две сестры привлекли внимание короля. Он не обращал внимания ни на кардинала де Флери, ни на двух маршалов империи, смотревших с королевского возвышения вниз на свою госпожу и ее сестру с явным интересом, держа в руке шляпу с плюмажем, прижав к бедру кулак в перчатке, настороженный, как жеребец, почуявший запах двух кобыл.





Сильвен исчез из поля зрения короля. Дамы были выставлены напоказ только для одного зрителя, и Сильвен не собирался вставать между ними.





- Фонтан в моей шляпе, - повторила мадемуазель де Несль. - Моя дорогая сестра говорит, что ты волшебник.





Сильвен низко поклонился, на несколько мгновений скрыв лицо. Нелепая просьба. Эта женщина должна быть простой. Неужели она думает, что он может вытащить такую мишуру из своего сапога?





"Фонтан будет иметь свою наивность на вершине моей Шапо, обеспечивая туманную завесу перед моими глазами.





“Но ведь мадемуазель промокнет, - наконец решился Сильвен.





- Ну да! Вы поняли мою точку зрения. Как видите, мое платье из марли. Он очень тонкий и становится прозрачным, когда мокрый.- Она провела руками по груди и наклонилась к сестре. - А ты не думаешь, что это будет заманчиво, Луиза?





Мадам погладила сестру по рукам. - Ни один мужчина не сможет устоять перед тобой, моя дорогая сестра.





Мадемуазель рассмеялась. Ее голос был достаточно громким для оперного театра. “Мне нет дела ни до одного мужчины. Только Бог может иметь меня.





Король сделал несколько шагов к краю помоста, и даже перья на его шляпе магнетизировались этой сценой.





Через всю комнату граф де Тессе приблизился к фонтану осторожным, обдуманным шагом человека, пытающегося скрыть свое опьянение. Граф помахал своей хрустальной чашкой под струями цветущих цветов, позволяя шампанскому переливаться через край бокала и пениться на его руке. Чашка выскользнула из его руки и разбилась о основание фонтана. Граф фыркнул от смеха.





“А вам не кажется, что это было бы самое красивое место в Шапо, мсье? Подвиг, достойный волшебника, не так ли?





К графу у фонтана присоединилась пара молодых офицеров, отполированных, выглаженных и сверкающих в своих мундирах, таких же пьяных, как и сам граф, но гораздо менее склонных скрывать это. Один из них склонился над фонтаном и попытался сделать глоток прямо из цветочного носика.





“Я думаю, что это был бы очень достойный подвиг, - сказала мадам. “Месье, моя сестра задала вам вопрос.





Офицеры теперь пытались вскарабкаться на скользкое основание фонтана. Граф беспомощно рассмеялся.





- Нет, - ответил Сильвен.





Мадам моргнула. Ее дамы ахнули.





Офицер схватился за горлышко цветка. Она отломилась у него в руке. Его друг поскользнулся на краю фонтана и упал в бассейн. Его золотые ножны звякнули о лед. Две женщины—возможно, их жены-присоединились к графу, чтобы посмеяться над молодыми героями.





- Извините меня, мадам.





Сильвен бросился обратно к фонтану. Один рык привлек внимание двух молодых офицеров. Они спрыгнули с фонтана, забрали у графа своих жен и исчезли в толпе.





Взгляд графа был затуманенным. “Вы молодец, господин де Гильеран. Дворец горит от комплиментов. Но помните, что именно я дал вам эту королевскую идею в первую очередь. Как джентльмен, вы гарантируете, что я получу должный кредит.





“Ты можешь взять половину кредита, когда понесешь половину расходов, - прошипел Сильван. “Я пришлю вам счет от виноторговца. Вы найдете общую сумму соответственно царскому.





Граф снова повернулся к фонтану и наполнил свою чашку, делая вид, что ничего не слышит. Сильвен взял чашку из рук графа и вылил ее содержимое в таз.





“Ты сам себя смутил. Иди и протрезвей.





Граф притворился, что заметил друга в другом конце комнаты, и заковылял прочь.





Сильвен осмотрел сломанный цветок. Его изящно вырезанные лепестки капали в раскаленный воздух. Из сломанной ветки хлынуло шампанское, как из раны. Неужели маленькая рыбка почувствовала нападение на фонтан? Неужели это испугало ее? Он попытался разглядеть что-нибудь сквозь темно-зеленый лед, высматривая движение внутри резервуара.





“Возможно, мы просим слишком многого, - сказала Аннет, - ожидая, что солдаты превратятся на зиму в джентльменов и придворных. Многие мужчины, кажется, справляются с этим больше, чем на несколько часов за один раз. Интересно, Почему ты не можешь, Сильвен де Гильеран?





Она стояла на краю фонтана, раздраженно трепеща веером.





“Может быть, потому, что я зверь?





Лед на водохранилище был толстым и темным. При ярком солнечном свете он мог бы видеть сквозь него, но даже с тысячами свечей над головой и сотнями зеркал, выстроившихся вдоль галереи, свет был слишком тусклым. Он должен был оставить глазок в глубине фонтана.





“Я говорю как друг, - сказала Аннет. - Мадам оскорблена до глубины души. Вы совершили серьезную ошибку.





- Мадам сделала сегодня вечером собственную ошибку и еще до утра забудет обо мне.





Веер Аннет поник. “Истинный. Она сделала все возможное, чтобы сохранить интерес короля, но я боюсь, что она потеряет его благосклонность. Maitresse en titre-пустая честь, если ваш любовник предпочитает ложе другой женщины.





“Сейчас она назовет что-нибудь мерзкое в честь своей сестры, - сказал Сильвен.





Аннет закашлялась. “Значит, вы слышали о польке Мэри? Сильвен кивнул: “Это ее способ оскорблять тех, кого она презирает. Это заставляет короля смеяться.





В основании фонтана шевельнулась тень, лишь на мгновение мелькнула ветка на фоне зеленого льда. Он должен был дать маленькой рыбке возможность подать ему сигнал, если она была в беде.





“Я начинаю понимать, что мой разговор недостаточно увлекателен для вас, месье.





“Прошу прощения, мадам.- Сильвен повернулся спиной к фонтану. С маленькой рыбкой все было в порядке. Никсы проводили целые сезоны подо льдом ледниковых озер. Это была ее стихия. Тот факт, что шампанское продолжало течь, был прекрасным доказательством того, что она не была в беде. Он беспокоился напрасно. Обидеть Аннет дальше было бы ошибкой.





- Он отвесил глубокий поклон. “Более чем прошу прощения, моя дорогая мадам. Я прошу вас о снисхождении.





- Снисходительность, да.- Она оглянулась через плечо на мадам и ее сестру. “Мы все слишком много потакали себе этим вечером и заплатим за это.





- Он выдавил из себя понимающую улыбку. - Возможно, лучше всего позволить другим побаловать себя. Хотя одна мудрая и милая женщина как-то упомянула, что большинство дам предпочитают сначала долгий период неизвестности. Это возбуждает аппетит.





Пустая болтовня, казалось, подбодрила ее. На ее щеках появились ямочки, и она с новой силой щелкнула веером.





“Не могли бы вы присоединиться ко мне и осмотреть комнату?- Он протянул мне руку. “Я прошу вашего общества не для себя одного, а в духе всеобщей благотворительности. Если вся эта снисходительность приведет к утру, наполненному сожалениями, по крайней мере, мы можем предложить гостям короля память об истинной красоте. С тобой на руках такого зверя, как я, контраст будет разительным.





- Она взглянула на Мадам. “Меня послали ругать тебя, а не одаривать своим обществом.





“Ты всегда можешь сказать, что я тебя заставила.





Она рассмеялась и взяла его за руку. Он повел ее сквозь толпу придворных к королевскому помосту. Король снова обратил внимание на своих самых любимых гостей, но продемонстрировал стройную длинную королевскую ногу, чтобы обе сестры могли ею полюбоваться.





“Гораздо лучше, мой дорогой Сильвен, - сказал Жерар, когда они подошли. - Мне неприятно видеть, как ты размышляешь над этим фонтаном. Моя жена гладит свой большой живот с таким же тревожным предвкушением. Ты выглядела как курица на яйце.





Сильвейн положил руку на рукоять меча и сердито посмотрел на него. - Хохотнул Жерар.





“Ваш друг Маркиз де ла ШАС тоже не умеет вести светскую беседу, - сказала Аннет, когда они двинулись дальше.





- Жерару не нужно прилагать никаких усилий. Он был рожден в достаточном отличии, чтобы каждый проступок был прощен.





“Ты вроде бы ревнуешь, но это не совсем так. Его богатство и титул действительно помогают, но он принимается, потому что каждый может видеть, что он верен своей природе.





“А я нет?





- Совершенно голый вопрос. Я отвечу на него двумя способами. Во-первых, обратите внимание, что в этот момент мы с вами идем рука об руку среди всех людей в мире, которые имеют значение. Если это не приятие, то мне интересно, как вы определяете это слово.





“Я польщен, мадам.





“Да, вы совершенно правы, месье.





“А твой второй ответ?





“Ты не верен своей природе, и это заставляет людей чувствовать себя неловко. Все знают, чего можно ожидать от такого человека, как маркиз де ла Шасс, но есть подозрение, что Сильвен де Гильеран предпочел бы быть где-нибудь в другом месте и заниматься чем-нибудь другим. Бог знает что еще.





Сильвейн накрыл ее руку своей перчаткой. “Нисколько. Я именно там, где хочу быть.





“Это вы так говорите, но я вам не верю. Наш всеми любимый король поднял тост за вас сегодня вечером. Многие мужчины сочли бы это достаточным достижением на всю жизнь, но все равно вы недовольны.





“Мы уже говорили о моем характере. Помнишь, как это закончилось?





Нежный румянец пробился сквозь ее пудру. “Я отвечаю на ваш вопрос так честно, как только могу.





- Честность - это не тот порок, которому часто потворствуют в Версале.





- Она рассмеялась. “Я знаю следующую строчку. Позвольте мне добавить: "это единственный порок, которого нет". о, Сильвен. Я могу вести такие разговоры с любым мужчиной. Я лучше пойду домой к мужу и поговорю о горячей каше и припарках. Не доводи меня до отчаяния.





Сильвен погладил ее по руке. “Очень хорошо. Тебе нравится моя компания, несмотря на все мои недостатки?





- Она прикусила нижнюю губу, обдумывая вопрос. “Наверное, из-за твоих недостатков, - сказала она. - Фонтан удался, король впечатлен тобой, и ты пользуешься моей благосклонностью. Прими мой совет и будь доволен.





Сильвен поднес ее ладонь к своим губам. - Я так и сделаю.





Они шли молча, но в полном согласии. Когда они кружили по галерее, атмосфера казалась менее удушливой, толпа-менее пресной, царская атмосфера рутины-менее нелепой. Даже позы мадам казались менее тщетными, а надутые губы сестры-менее отчаянными. Сильвен был милосерден к миру, желая простить его многочисленные недостатки.





Гости расступились, открывая вид на фонтан. Девушка в желтом шелке с лепестками протянула чашечку к одному из цветков. Изгиб ее обнаженной руки эхом повторял грациозную дугу ветвей фонтана. Она поднесла чашку к губам, и толпа закрыла ему вид на эту сцену, как только она сделала свой первый глоток.





- Природа совершенна, сударь, - сказал дородный пруссак. “Вас следует поздравить.





Сильвен поклонился и отвел Аннет в сторону как раз в тот момент, когда взгляд пруссака остановился на ее декольте. Король поднялся, чтобы слезть с помоста, и вся толпа наблюдала за ним. Сильвен воспользовался этим, чтобы потребовать от Аннет поцелуй, всего лишь короткую ласку ее спелой нижней губы, прежде чем они присоединились к гостям, сопровождая их глубокими реверансами и поклонами. Король двинулся по галерее к мадам и ее сестре, двигаясь энергично и решительно, как охотник, преследующий добычу.





Аннет скользнула рукой по руке Сильвена и положила ладонь ему на плечо. На ее шее запульсировал пульс. Он подавил желание исследовать его своими губами.





“Наверное, еще слишком рано уходить, - прошептал он, вдыхая сладкий аромат ее пудры.





“Твой отъезд будет замечен, - выдохнула она. “Это цена славы, месье.





“Значит, еще один поворот комнаты?





- Да, - кивнула она. Они двинулись по галерее вслед за королем. Африканский кот грыз свою сбрую, затупленные клыки из слоновой кости царапали драгоценные камни. Его спутник безрезультатно дернул за поводок.





- Бедняжка, - сказала Аннет. “Они должны вынести его на улицу. Это не место для дикого зверя.





Сильвен кивнул. “Я и раньше не думал спрашивать, но как там обезьяна? Счастливее, надеюсь, чем эта кошка?





“Очень хорошо и очень счастлива. Моя горничная Мари нянчится с ней, как с молодой матерью. Они-Мадонна и дитя, оба они-целый мир для самих себя.- Она взглянула на него с лукавым уклоном во взгляде, вызывая его на смех. - Он ухмыльнулся.





“А как Мадам назвала это существо?





Краска сошла с ее щек. “Это и есть вице-король Пармы? Я бы никогда не подумал, что увижу его здесь.





“Этого я сказать не могу. Он похож на любого другого мужчину в парике и шелке. Ты избегаешь моего вопроса?





- Покажи мне свой фонтан. У меня не было возможности полюбоваться им вблизи.





Толпа расступилась, и три молодых человека в павлиньих шелках наполнили свои чаши у фонтана. Один из них все еще носил свои длинные детские локоны, вероятно, из уважения к сентиментальной матери.





- Ну вот!- Сказала Аннет. “Не такая уж изящная картина, как у девушки в желтом, но мне кажется, что она мне нравится больше. Вы должны быть снисходительны к различиям во вкусах, а я всегда предпочитала мужскую красоту.





“Я в этом не сомневаюсь. Как Мадам назвала обезьяну, Аннет?





“Ее зовут Хесуса. Это ужасное святотатство, и мой акцент также делает его плохим испанским, но что я могу сделать, когда меня представляют с Мадонной и ребенком утром, днем и ночью? Бог простит меня.





- Мадам не называла обезьяну Иисусом.





“Не будь так уверен. Мадам еще хуже христианка, чем я.





“Очень хорошо. Я сам ее спрошу.





Сильвен зашагал к военному салону. Толпа была густой. Теперь король был с мадам. Высокие перья королевской шляпы качались над головами гостей.





Аннет потянула его за руку. “Остановить. Только не перед королем. Не будь упрямой.





- Он повернулся к ней. - Отвечай на мой вопрос.





Толкающаяся толпа прижала их друг к другу. Она схватила его за руки, дыхание ее стало прерывистым.





- Обещай, что не обидишься.





- Просто ответь на вопрос, Аннет.





Она так сильно прикусила губу, что у нее потекла кровь. - Она назвала обезьяну Сильваном.





Он вырвался из ее хватки и отшатнулся назад, едва не сбив с ног пожилого гостя.





“Это шутка, - сказала Аннет, преследуя его.





“Тебе это не кажется смешным?





- Прими это в том духе, как было задумано, просто глупая попытка развлечься. Это не значит, что вы нападаете на свою гордость.





- Мадам думает, что я-желанная мишень. - Ты смеялась, Аннет?- Он повысил голос. Все головы повернулись к нему. Гости толкали своих соседей, привлекая их внимание к происходящему. “А кто еще хотел бы выстрелить в меня?





- Сильвен, пожалуйста, не надо.- Аннет тихо заговорила и потянулась к нему. - Он отступил в сторону.





Сильвен расхаживал по кругу, свирепо глядя на гостей и вызывая каждого из них на какое-нибудь замечание.





“Я сделал больше, чем кто-либо другой, чтобы обеспечить себе место при дворе. Я бывал на дамбах, и мне льстили, и трахали. Но что еще хуже-я много работал. Так сильно, как только могу. Ты находишь это отвратительным, не так ли?





“Нет. А я нет” - она наблюдала, как он ходит взад-вперед.





“Я творил чудеса. Все так говорят. Волшебник фонтанов, человек, который расставляет троны по всему дворцу. Все так хотят. Или так кажется, пока она есть у всех. Тогда в этом нет ничего особенного. Но этого уже недостаточно. Забирать. Придумай что-нибудь еще, пока мы оскорбляем тебя за твоей спиной.





- Мадам трудно угодить.- Голос Аннет был мягким и печальным.





- Ничего из того, что я делаю, никогда не будет достаточно хорошо, не так ли? Даже для тебя, Аннет. Ты говоришь мне, что я слишком стараюсь, я борюсь, и я не верен своей природе.- Он широко развел руками. “Ну, такова уж моя натура. Как я тебе теперь нравлюсь?





Она открыла рот, а затем закрыла его, не говоря ни слова. Он подошел ближе и прошептал ей на ухо:





“Не очень хорошо, я думаю, - сказал он и пошел прочь.





Толпа расступилась, давая ему пройти, открывая вид на фонтан. Двое молодых людей склонились над раковиной. Мальчик с кудряшками присел на корточки у края водоема. Сильвен бросился бежать.





Мальчик стучал по льду своим бриллиантовым кольцом. Резервуар звенел как барабан при каждом ударе.





Сильвен схватил мальчика за шиворот.





“Там что-то есть, месье, - взвизгнул он. - Существо, чудовище. Я сам это видел.





Сильвен швырнул мальчика на пол и выхватил меч. Мальчик попятился назад, скользя по мрамору. Двое друзей бросились к мальчику и рывком подняли его на ноги. Они попятились, все трое прижались друг к другу. Позади них собралась толпа—одни потрясенные, другие растерянные, но в высшей степени веселые. Они указывали на него, как будто он был зверем в зверинце.





Несколько мужчин демонстративно опустили руки на рукояти своих парадных мечей, но ни один из них не вытащил их.





Журчал фонтан. Цветок шлепнулся в раковину,разбрызгивая брызги шампанского.





Жерар протиснулся сквозь толпу, скосив парик и поскользнувшись на мокром полу. Он скользнул на свое место рядом с Сильваном.





Фонтан брызнул шампанским им в спину и высоко к потолку, потушив сотню свечей над головой.





- Иди к своей жене. Уведите ее из дворца, - сказал Сильван.





Жерар на полной скорости помчался к двери.





Сильван поднял свой меч и с грохотом опустил его на фонтан. Ледяные конечности разлетелись вдребезги. Шампанское и лед взмыли ввысь и упали, разбрызгивая мусор по мраморному полу. Он ослабил хватку и ударил рукоятью меча о край резервуара. Она треснула и раскололась. Он бил ее снова и снова, пока пол не наполнился золотистой жидкостью. Сильвен отбросил меч и плечом отодвинул лед в сторону.





- Папа?





Маленькая рыбка свернулась в дрожащий шарик. Сильвен поскользнулся и упал на четвереньки. Он подполз к ней и протянул руку.





“Все в порядке, моя малышка. Иди сюда, моя дорогая.





- Она подняла руки. Он прижал ее к своей груди. Она уткнулась лицом ему в шею, дрожа всем телом.





- Шумно, - всхлипнула она. “Слишком громкий. Болит. Папа.





Сильвен держал ее на коленях, шампанское просачивалось сквозь его одежду. Он зажал ладонями ее уши и прижал к своему сердцу, раскачиваясь взад и вперед, пока ее дрожь не начала утихать. Затем он поднялся на ноги, неуклюжий и неуравновешенный с ребенком на руках.





Он вышел из разбитого льда и встал в ряд обнаженных мечей. Полированная сталь сверкала, отбрасывая блики света на лица домашних охранников. Сильвейн прикрыл ребенка своим телом, оглядывая толпу.





Толкающиеся гости были оттеснены к стенам шеренгой охранников. Перья королевской шляпы исчезли в салоне мира, за ними последовали широкие спины его телохранителей. Мадам, ее сестра и придворные дамы сгрудились на королевском помосте под охраной маршала де Ноайя.





Де Ноай лично казнил солдат-перебежчиков тем же самым мечом, который теперь сиял в его руке.





“Отпусти воду, малышка, - прошептал Сильван.





- Она моргнула, глядя на него. - Быть плохой девочкой, папа?- Она смущенно нахмурилась.





- Водопроводные трубы, резервуары. Отпусти все это.





- Папа?





- Давай, маленькая рыбка.





Она расслабилась в его объятиях, как будто долго сдерживала дыхание и наконец смогла дышать.





Над головой, вдалеке, раздался слабый рокот. Он становился все громче. Стены задрожали. Сильван провел ладонью по мокрому черепу Никси, как будто мог защитить ее хрупкий череп. Зеркало упало на пол и разбилось вдребезги. Охранники огляделись, пытаясь определить источник угрозы. Их мечи дрогнули и опустились.





Потолок над статуей Гермеса прогнулся и треснул. На гостей посыпалась штукатурка. Статуя покачнулась и опрокинулась. Гости проталкивались сквозь охрану, разбрасывая свою линию.





Потолок дал тысячу трещин. Огромные люстры раскачивались взад-вперед. Вода стекала по садовым окнам, окрашивая стекла серебром и золотом, а затем потемнела, когда задымились и зашипели свечи.





Гости прорвались через широкие двери в сад и бросились сквозь поток воды, стекающий с крыши на широкие террасы. Сильвиан подобрал свой меч и последовал за ним, низко пригнувшись и крепко держа маленькую рыбку, когда он бежал в свежую февральскую ночь.





Он бежал через сады, мимо прудов и водоемов, через оранжерею и тисовую рощу. Он вскарабкался на Буа-де-Гонар и, затаив дыхание, повернулся к дворцу, оглядывая тропинки в поисках преследователей.





Кроме толпы, толпившейся на террасах, в саду не было никакого движения. Высоко вздымались фонтаны-полторы тысячи струй по огромному пространству лужаек и дорожек, цветочных клумб и живых изгородей, каждая струйка играла, каждая струйка танцевала для собственного развлечения.





- Теперь ты можешь выключить фонтаны, малышка.





- Папа?- Маленькая рыбка становилась все тяжелее. Он перенес ее вес на свое бедро, хорошо балансируя для долгой прогулки.





- Не волнуйся, моя маленькая девочка. Больше никаких фонтанов. Мы едем домой.





Один за другим фонтаны качались и опадали. Маленькая рыбка положила голову ему на плечо и зевнула.





Во дворце было темно, если не считать множества светящихся окон в северном крыле и вдоль ряда чердачных чердаков. На таком расстоянии он выглядел сухим и спокойным.





И действительно, подумал он, нет ничего такого, что нельзя было бы починить. Слуги проведут несколько напряженных недель за мытьем полов, плотники и штукатуры, позолотчики и маляры будут работать несколько сезонов подряд. В конце концов, кто-то найдет способ починить один или два фонтана. Туалеты и трубы будут стоять сухими, но дворяне и придворные не заметят никакой разницы. То, что там сломалось, уже никогда не исправить.





Рассвет застал их на канале. Сильвен сидел на носу узкой лодки, ел хлеб с сыром и наблюдал, как его маленькая рыбка прыгает и плещется в мягкой носовой волне, когда они плыли вверх по течению на долгом пути домой.

 

 

 

 

Copyright © Kelly Robson

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Дочь Неизбежности»

 

 

 

«Нуэстра Сеньора де ла Эсперанса»

 

 

 

«Куда сворачивают поезда»

 

 

 

«Жженый сахар»

 

 

 

«Прекрасная случайность»