ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Война теней ночных драконов. Книга первая: Мертвый Город»

 

 

 

 

Война теней ночных драконов. Книга первая: Мертвый Город

 

 

Проиллюстрировано: Greg Rutkowski

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА

 

 

Часы   Время на чтение: 13 минут

 

 

 

 

 

Теневая война ночных драконов, Книга первая: Мертвый Город (пролог)


Автор: Джон Скальци

 

 





Ночь пришла в город Скаландархария, ночь с таким оттенком черного, что казалось, будто черный уголь обернули в самый черный бархат, окутали пурпурно-черными чернилами демона кальмара Дринделя и бросили в черный колодец, который спускался к самым глубоким, самым черным расселинам Дринделтенгена, преисподней, где правили Дринделем, в которой наказывали грешников, черный мир которой был так легендарно черен, что когда страшный Дринделтенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный дринделенфлаген, жадный слепые черные барсуки-тролли Дринделтенгена будут пировать от бесполезно расширенных глаз проклятых.,покинутые люди вскрикивали от радости, когда Дринделтенгенфлагенморден, страшные черные ложки Дринделтенгенфлагена, прижимались к их зрительным нервам, давая им последнее ощущение света, прежде чем на них падала самая абсолютная чернота, еще более черная из-за травмы, полученной от падающего куска пропитанного чернилами, завернутого в бархат угля.





С наступлением ночи разразилась буря, подобную которой самые старшие из Скаландарцев утверждали, что видели ее лишь однажды, хотя никто из них не мог решить, когда именно это произошло; одни говорили, что это было похоже на легендарное очищение Скаландархарии, когда игольчатый ледяной дождь сдирал кожу с неправедных жителей города, если они находились снаружи, но не трогали праведников, которые оставались дома; другие говорили, что это было очень похоже на незабываемый стук Скаландархарии, в который они попали. градины размером с дыню уничтожили урожай городской дыни;третьи сравнивали его с часто комментируемым увлажнением Скаландархарии, в котором постоянная влажность делала всех невыносимо липкими в течение нескольких недель; в этот момент им сообщили, что эта буря на самом деле была совсем не такой, на что они ответили, возможно, нет, но вы должны были признать, что это было довольно чертовски несчастное время.





То есть это была темная и бурная ночь.





И в эту темную и бурную ночь на стенах Смаэлкэвена, императорского замка Скаландархарии, стояли на страже два стражника.





“Разве это темная ночь, - сказал Барнс, первый.





“Да, и шторм тоже, - сказал Руэлл, второй.





“Ты когда-нибудь видел такую бурю?- спросил Барнс.





- Только один раз, - сказал Руэлл.





“Но если бы не молния, мы бы вообще ничего не видели, - сказал Барнс. “Здесь так темно, что я могу потерять свой меч на конце ладони.





“И именно поэтому мы должны быть настороже!- сказал третий голос, прогремевший рядом с ними. Оба стражника выхватили свои мечи; над ними сверкнула молния, и они увидели на стене фигуру Квинто, своего лейтенанта. Вскоре после этого прогремел гром, сотрясая их всех.





“Если бы я не заговорил, то набросился бы на вас обоих, как демон, - сказал Квинто, обращаясь к Барнасу и Руэллу.





“Ну, сейчас темно, - сказал Барнс.





“И ты носишь черное, - сказал Руэлл.





“А ты стоишь на цыпочках, - сказал Барнс.





“Мне не нужны твои извинения, - сказал Квинто, опустив ноги. “Если вы не можете защитить этот замок, то можете вообще не быть стражниками.





- Да, лейтенант, - сказал Барнс.





- Вы должны признать, лейтенант, что капитан гвардии не дает нам спокойно выполнять нашу работу, - сказал Руэлл. “Мы здесь в темную и ненастную ночь, безлунную, с потухшим городским светом и без единого факела, чтобы смотреть по сторонам.





“Ты знаешь, почему это так, Руэлл, - сказал Квинто. - Капитан ЭЛТ получил приказ от самого императорского чародея. Никакого света в замке, который можно было бы увидеть снаружи. Все огни города также погасли.- Он махнул рукой в сторону темной Скаландархарии, но ни Барнас, ни Руэлл этого не заметили. - Все по одной и той же причине.





- Ночные драконы, - сказал Барнс. Снова сверкнула молния, и почти сразу же раздался гром.





- Вот именно, - сказал Квинто.





Руэлл фыркнул.





“Ты хочешь что-то сказать, Руэлл?- Сказал Квинто.





“Прошу прощения у лейтенанта, - сказал Руэлл, - но “ночные драконы"? Неужели мы должны верить, что императорский чародей или сам император действительно верит в такие вещи?





“Ты знаешь то же самое, что и я, Руэлл, - сказал Квинто. "Караваны атаковали, сам город просочился и граждан увезли, здания таинственно горели в ночи. К обгоревшим снарядам были привлечены собственные следователи колдуна. Они говорят, что нет никаких сомнений, что это ночные драконы. Они говорят, что вернулись после всех этих лет.





- Чушь собачья, - сказал Руэлл.





“Ты не веришь в ночных драконов?- Спросил Барнс у Руэлла, когда снова сверкнула молния.





“Конечно, нет, - сказал Руэлл, стараясь перекричать раскаты грома. “Я могу быть стражником и солдатом, но я не необразованный человек. Однажды я провел целых три месяца в школе. Я человек науки, а наука говорит нам, что такое большое животное, как ночной дракон, просто не может летать. Если они не умеют летать, значит, они не драконы. Ночные драконы-это миф.





“Если это не ночные драконы, то как ты объяснишь нападения на караваны и город?- Спросил Барнс.





“Как и подобает человеку науки, - сказал Руэлл. - Предлагая разумные и реалистичные альтернативы фантастическому предположению, что ночные драконы делали все это.





“Например?- Спросил Квинто.





- Вампиры и оборотни, - сказал Руэлл. “Совершенно очевидно.





- Вампиры и оборотни, - сказал Квинто.





“Вот именно, - сказал Руэлл.





“Ты когда-нибудь видел вампира? Или оборотень?- Спросил Квинто. “А у кого есть? - Никогда?





“Конечно, никто их не видел, - сказал Руэлл. - Они прячутся.





- Так что подождите, - сказал Барнс. - Вампиры и оборотни находятся в союзе друг с другом?





“Ну, скорее всего, нет, - сказал Руэлл. “Либо одно, либо другое. Кроме того, вампиры совершали одни нападения, а оборотни-другие. Если вы думаете об этом с ясным и научным умом, это единственное рациональное объяснение.





“Я не могу спорить с этой логикой, - сказал Барнс.





“Есть группа из нас, которые встречаются еженедельно, чтобы обсудить угрозу вампира и оборотня, которую явно игнорируют, чтобы сосредоточиться на ярких, неправдоподобных причинах наших нынешних проблем”, - сказал Руэлл. “Если хочешь, я могу взять тебя с собой.





“С удовольствием, - сказал Барнс.





- Договорились, - сказал Руэлл. “Но тем не менее у нас все еще есть проблема стоять здесь в темноте, пытаясь охранять замок, когда мы ничего не видим. А что тут за логика?





“Если в городе темно, то ночные драконы не увидят замок, - сказал Квинто. “Это затрудняет им атаку с воздуха.





- Вот видишь, это просто чепуха, - сказал Руэлл. - Шатаясь в темноте, прячась от несуществующих существ. Между тем, вампиры и оборотни там едят овец, младенцев и девственниц.





- А кто будет думать о детях?- Сказал Барнс. “А девственницы? А как же овцы?





- Вот именно, - сказал Руэлл. - Ерунда, говорю вам.





- Чепуха это или нет, но у тебя есть приказ, - сказал Квинто.





- Да, лейтенант, - сказал Руэлл. “И мы последуем за ними. Какую бы малую пользу они никому не принесли.- Он снова фыркнул. “Честно. Ночные драконы. Трудно поверить, что кто-то действительно поверит в них. Некоторые вещи, которые люди говорят о них, являются полной глупостью. Я слышал, как люди говорят, что они могут двигаться так тихо, что вы даже не слышите их, пока они не окажутся на вас. Как будто такое большое существо могло двигаться с такой тишиной.





“Я слышал, что ночным драконам на самом деле не нужен свет, чтобы видеть, - сказал Барнс. - Что они могут видеть, чувствуя тепло или что-то в этом роде.





“Я слышал, что они могут говорить на человеческих языках, - сказал Квинто. “И что иногда они говорят только для того, чтобы застать своих жертв врасплох.





“Я слышал, что они могут съесть сразу троих стражников замка, - сказал четвертый голос. “Хотя на самом деле это не легенда. Это действительно просто больше амбиции.





“Кто это сказал?- Сказал руэлл, и тут сверкнула молния, и трое стражников увидели распростертые крылья, гигантскую голову и ужасные, ужасные зубы.





Гром заглушил крики, которые все равно были достаточно короткими.





Темная и бурная ночь скрыла все остальное.





* * *





Замок Смаэлкавен был погружен во тьму, и не только из-за приказа императорского чародея о полной темноте. Здесь было темно, потому что это была огромная глыба гранита без окон, предназначенная для того, чтобы противостоять нападениям людей, орков, эльфов, троллей, носорогов, ночных драконов и случайных пьяных младших богов, ищущих пинки, хотя и не обязательно все сразу.Его пещерообразные внутренности были освещены лампой и Факелом, и твердые отходы каждого из них, столетия его, смазанные стены, затемненные фрески, превратили богатые гобелены в закопченные висячие одеяла и дали потолкам Smaelkaven такое качество черного, что... ну, давайте просто повторим общее состояние темноты в замке и возьмем его как прочитанное, продвигаясь вперед.





За несколько лет до этого дальновидный алхимик по имени Йехд Айсон прибыл в ИМО морде, новоиспеченный имперский волшебник, с дерзким планом осветить Смаэлкавен с помощью изысканных каменных блоков, обернутых тончайшей медной проволокой, закрученной внутри металлической клетки, прикрепленной другими проводами к хитроумной стеклянной сфере с тонкой нитью внутри, которая будет светиться, заливая комнату мягким, теплым, золотым светом.





Морд прикрепил провода к алхимику, чтобы посмотреть, будет ли он также светиться.





Но он этого не сделал.





Морде велел передать еретическое сочинение несчастного Айсона в его личную библиотеку, где оно оставалось на протяжении следующих сорока лет, непрочитанное и неисследованное, освещенное сальными свечами и маслом. Именно в этой личной библиотеке морд принял Блэда Элта, капитана стражи Смаэлкэвена. Он сидел за своим столом и наблюдал, как двое мужчин играют в шахматы, а за каждым из них стояло по два человека с ведром.





- Капитан ЭЛТ, - сказал морд. - Боюсь, вам придется сделать это вкратце. Я провожу эксперимент.





“Да, Ваше преосвященство, - сказал Элф. Он почти невольно взглянул на участников эксперимента и смущенно нахмурился.





Морд поймал этот взгляд. “Что-то случилось, капитан?





“Эти люди играют в шахматы, Ваше преосвященство, - сказал ЭЛТ.





- Ну да, конечно, - сказал морд. - Ничто не ускользает от вашего тренированного взгляда, капитан.





- Благодарю Вас, Ваше преосвященство, - сказал Элф. - Могу я спросить, какую роль во всем этом играют пиявки, прикрепленные к их головам?





- Отличный вопрос, капитан, - сказал морд, - и он действительно касается вашего офиса. Как вы знаете, кажется, что есть корреляция с тем, чтобы быть в состоянии бороться и держать свою кровь в своем теле. По какой-то причине, которую мы еще не до конца выяснили, если вы потеряете слишком много крови, вы просто не сможете продолжать идти. Полагаю, вам это известно.





“Да, я заметил нечто очень похожее, - сказал ЭЛТ.





“Ну конечно, - сказал морд. “Вы наблюдательный человек. Ну, мне интересно это отношение, особенно в отношении мозга, который, как я думаю, является—а не печень, как многие так называемые ученые люди хотели бы, чтобы вы поверили-местом познания в наших телах. Итак, этот эксперимент здесь предназначен для проверки взаимосвязи между кровью и мозгом.





- Морд указал на двух сидящих мужчин. “Наши друзья здесь оба опытные шахматисты, и я нанял их играть друг против друга. Но каждый раз, когда один игрок теряет кусок, у меня есть пиявка, прикрепленная к его голове, чтобы высосать жизненно важную кровь. Слушай, это вот-вот произойдет.





Капитан наблюдал, как один из сидящих игроков, играя в оранжевый, взял пешку у другого, играя в зеленый. Как только он это сделал, человек, стоявший позади зеленого игрока, выудил из ведра пиявку и с хлюпающим хлопком воткнул ее в лоб игрока, у которого уже было шесть других пиявок, прикрепленных к различным местам на его голове и шее. Зеленый игрок неуверенно протянул руку и передвинул фигуру.





У морде перехватило дыхание. - Оооо, - сказал он. - Плохой ход. Пиявки действительно сбивают его игру. Что, конечно же, подтверждает весь мой тезис.





Оранжевый игрок, у которого было всего три пиявки, быстро протянул руку и взял фигуру. Человек, стоявший позади зеленого игрока, выудил еще одну пиявку, прикрепил ее и затем ударил зеленого игрока по затылку, как будто в расстройстве.





- Прекрати это, - сказал морд. “Ты портишь эксперимент!- Он снова повернулся к Элту. "Действительно, никто не понимает, насколько важно иметь контролируемую среду для этих вещей.





“Примите мои соболезнования, Ваше преосвященство, - сказал Элф.





- Спасибо, - сказал морд. “Вы же знаете, что это революционная работа. Это может революционизировать то, как мы думаем о крови. А также, по касательной, пиявки.





Зеленый игрок протянул руку, чтобы передвинуть еще одну фигуру, и повалился на доску, рухнув на пол мягкой грудой, застонав.





"Наука действительно увлекательна", - сказал ЭЛТ.





“А разве нет?- Сказал морд. - Сейчас же, капитан. О чем вы хотели со мной поговорить?





“Трое моих охранников пропали ночью, Ваше преосвященство, - сказал ЭЛТ, а затем протянул грубый шестиугольный предмет размером с небольшую тарелку. “На их станции мы нашли вот это.





Морд взял его и внимательно осмотрел. “Вы говорите, что нашли его на стене?- сказал он капитану.





- Да, - сказал ЭЛТ.





“Что-нибудь еще?- Спросил морд.





- Сломанная рукоять меча, - сказал ЭЛТ.





- Никакой крови?- Спросил морд. - Оторванные конечности? Отрубленные головы? Любопытно расставлены органы? Записки, объясняющие, что стражники ушли за Элем?





“Ничего, кроме этого и рукояти меча, - сказал ЭЛТ.





- Любопытно, - сказал морд, снова глядя на предмет.





“Ваше преосвященство, - сказал ЭЛТ. “Я не могу не заметить, что он выглядит как большая рептилия sca—”





“Кто-нибудь видел это, кроме вас, капитан?- Спросил морд, прерывая его.





- Стражник по имени Филберт нашел его и рукоять меча и принес мне, - сказал ЭЛТ. “Я велел ему молчать, пока не поговорю с тобой.





- Очень мудро, капитан, - сказал морд. “Я тоже хочу поговорить с этим Филбертом.





“Он сейчас на дежурстве, - сказал ЭЛТ.





“Значит, в конце своей вахты. Ты и он оба, - сказал морд и положил предмет на стол.





“Очень хорошо, Ваше преосвященство, - сказал Элф. “А что я должен сказать о пропавших стражниках? Другие охранники наверняка спросят.





“А теперь скажи, что они заняты делом, о котором я просил их и о котором ты не можешь говорить, - сказал морд. “Этого должно быть достаточно.





“Да, Ваше преосвященство, - сказал Элф.





“Тогда очень хорошо. Увидимся с Филбертом через несколько часов, - сказал морд, возвращаясь к записыванию результатов своего эксперимента, и сделал махание рукой, отпуская капитана. ЭЛТ поклонился и удалился. Морд подождал, пока он уйдет, а затем снова поднял предмет, легонько погладив темную, похожую на сланец поверхность. Он нахмурился, размышляя о том, что все это значит.





“Может быть, мы снова расставим актеров, Ваше преосвященство?- спросил один из стоящих мужчин у морда, помахивая ведром для большей убедительности.





- Ну и что же?- Сказал морд, отвлекшись, а затем снова сосредоточился. Он опустил предмет на землю. “О. Да, давайте.”





“Я думаю, мне нужно немного времени, чтобы прийти в себя, - невнятно пробормотал зеленый игрок, поднимаясь с земли и слабо пытаясь вытащить своих пиявок.





- Чепуха, - сказал морд. "Все знают, что кровь спонтанно восстанавливается примерно через пять минут. С тобой все будет хорошо. На самом деле, на этот раз, давайте попробуем несколько больших пиявок, не так ли?





* * *





Существует много легенд о ночных драконах. Вы знаете о трех (ну, четырех). Вот еще несколько.





Говорят, что как недолетки, ночные драконы питаются только слезами обезумевших единорогов.





Говорят, что если вы назовете имя ночного дракона в точный момент полнолуния, оно придет к вам. Если вы затем прошепчете имя ему на ухо, дракон затем полетит к точному месту этого человека и съест их.





Говорят, что если ты искупаешься в крови ночного дракона, то будешь непобедим при броске Кабера.





Говорят, что землетрясения-это то, что происходит, когда два ночных дракона очень любят друг друга.





Говорят, что самый ненавистный естественный враг ночного дракона-это лемур, что очень плохо для лемуров.





Говорят, что соль, сделанная из высушенных слез ночного дракона, отнимет у вас пятьдесят лет жизни, поэтому добавлять соль night dragon tear в пищу 49-летнему человеку не рекомендуется, если только они вам не нравятся.





Говорят, что ночные драконы могут говорить с Луной, но не делают этого, потому что все, что Луна хочет говорить, - это то, насколько ей нравится Базальт.





Говорят, что если ночного дракона поймать на солнце, то он превратится либо в дельфина, либо в черепаху, в зависимости от того, находится ли он над сушей или морем, до захода солнца. Иногда это превращается в нечто неправильное. Тогда у него будет очень неудобный день.





Говорят, что если вы разгневаете ночного дракона, то можете задобрить его сыром. Но тебе лучше иметь их побольше.





Говорят, что единственный способ по-настоящему убить ночного дракона-это довести его до смерти.





Говорят, что чешуя ночного дракона непроницаема для резки, измельчения и измельчения. Также говорится, что ночной порошок из чешуи Дракона является самым удивительным афродизиаком, известным человеку, но, учитывая первую часть этой легенды, удачи со всем “созданием порошка из чешуи дракона”.





Наконец, говорят, что ночные драконы могут жить вечно, но часто предпочитают этого не делать, потому что, когда вы подходите к этому, мир не настолько захватывающ, чтобы оставаться там так долго. Теологи много и иногда кроваво спорили о том, означает ли это, что ночные драконы верят в существование за пределами этого мира, или это просто означает, что в конечном итоге даже самоубийство предпочтительнее, чем быть на одной планете с людьми.





Ни одна из этих легенд не является правдой, хотя некоторые из них ближе к истине, чем другие, в частности, что большинство видов в конечном итоге находят людей бесконечными, и вряд ли ночные драконы будут исключением из правила.





Вот истинная вещь о ночных драконах:





Их просто не существует.





Никогда не быть. Потому что—как убедительно заметил явно обреченный Руэлл-они биологически невозможны. С таким же успехом вы могли бы надеть крылья на слона и ожидать, что он будет тащить себя по воздуху и приземляться с чем угодно, кроме самого обескураживающего брызга. Самым крупным летающим животным в окрестностях Скаландархарии был большой Южный Альбатрос, самый крупный экземпляр которого имел размах крыльев больше, чем у двух не слишком крупных людей.Как бы впечатляюще это ни было—и это действительно впечатляет, поскольку великий южный альбатрос может легко выбить ад из большинства безоружных людей и наслаждаться собой, делая это,—он нигде не так велик, как ночной дракон, поскольку легенда заставляет его заглядывать в окна второго этажа.





Однако то, чем всегда были ночные драконы, является удобным оправданием. Один из них использовался императорами Скаландархарии, когда время от времени они находили полезным удалить некоторые из наиболее раздражающих шипов в своих боках. Например, богатые караванные торговцы, которые начали сопротивляться налогам и пошлинам, наложенным на их торговлю. Или случайные граждане, которые начали сомневаться, действительно ли наличие наследственного главы государства с неоспоримыми полномочиями является лучшим и наиболее эффективным способом управления правительством.Или, время от времени, кто—то, кто просто раздражает императора по той или иной причине-скажем, посол, который не проявляет должного почтения, бывший любовник, который не принимает изгнание из двора с должной благодарностью, или придворный, который слишком громко жует и смеется с набитым ртом.





Император не должен использовать прикрытие для таких вещей—какое удовольствие быть императором, если вы не можете делать все, что хотите? С таким же успехом ты мог бы быть королем—но даже император знает, что время от времени, возможно, лучше не показывать свою руку, держащую нож.





Император не может использовать ночных драконов слишком часто или слишком небрежно. Используйте его слишком часто, люди поймут это, потому что они упорно упорствуют в том, чтобы не быть глупыми. В мелочах лучше винить вампиров и оборотней. Но один раз за правление, более или менее, когда все начинает выглядеть немного беспорядочно, это вариант. Если вы император, вы должны сделать его подсчет (поэтому убедитесь, что у вас есть длинный список), а также вы должны добавить немного сопутствующего ущерба здесь и там, чтобы убедиться, что он не выглядит слишком целенаправленным. Среди прочего. Там есть руководство.Но каждый император также поощряется быть творческим.





Нынешним императором Скаландархарии был Сукесун IV, и как идут Скаландарские императоры, он был почти на дне стаи: не так отвратительно глуп, как Блинтин II, который запретил вторники и считал, что дети приходят от гусей (и гусят от ветчины), и не так беспричинно жесток, как Горсиг безжалостный, чья официальная причина смерти от “внезапной перфорации кишечника” пренебрегает охватом того, чтобы весь Колизей людей приходил за вами в вашу небесную коробку с ножами, включая продавцы фруктов и танцовщицы, но все это было довольно глупо и жестоко.Теперь, на двенадцатом году своего правления, Сукэсун IV накопил достаточно врагов и неприятностей, чтобы его советник—главный среди них Имо морде—посоветовал ему воспользоваться этим выбором и вступить в войну теней ночного дракона.





Который шел плавно, пока три имперских охранника замка не пропали без вести, и капитан ЭЛТ представил морде то, что было ясно, очевидно, недвусмысленно, абсолютно не сомневаясь в этом ночном Драконьем масштабе. Это не могла быть чешуя ночного дракона, и все же это не могло быть ничем другим. Все в мифах и легендах описывало его точно таким, каким он был, когда приземлился на стол морде.





Как может существовать то, что не может существовать? Если бы он существовал, то какая из многочисленных легенд о нем оказалась бы правдой? Что означало его существование для Имо морде, для Сукесуна IV, для города и империи Скаландархария?





В этом, друзья мои, и заключается сказка. Сказка о войне. И драконы.





И мертвый город.





Сказка, которая, как это ни странно, начинается еще одной темной и бурной ночью.

 

 

 

 

Copyright © John Scalzi

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Когда дьявол водит»

 

 

 

«Марсианин в лесу»

 

 

 

«Партийная дисциплина»

 

 

 

«Будущее голода в эпоху программируемой материи»

 

 

 

«Отрывки из фильма (1942-1987 гг)»