ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Вор войны»

 

 

 

 

Вор войны

 

 

Проиллюстрировано: Доминик Сапонаро

 

 

#ФЭНТЕЗИ

 

 

Часы   Время на чтение: 81 минута

 

 

 

 

 

Арбия сделает все, чтобы остановить Эритандрскую империю от завоевания ее родины. Она возьмет себе новое имя, новое прошлое, даже новое лицо, все для того, чтобы она могла проникнуть во дворец и украсть более мощные магические артефакты империи. С этим оружием она может защитить свой народ и сохранить их в безопасности и на свободе. Может ли она преуспеть там, где ее сестра потерпела неудачу?


Автор: Бет Бернобич

 

 





Самые старые записи говорят, что университет Duenne's родился из философских дебатов, начатых в винном магазине. Согласно этим историям, два пожилых ученых расходились во мнениях относительно того, была ли наша жизнь управляемой судьбой или свободной волей. Спор продолжался на протяжении полудюжины кувшинов вина, привлекая все большую аудиторию, включая владельца магазина, который держал свое заведение открытым намного дольше обычного часа. На следующий день к дебатам присоединились и другие участники, которые разделились на более мелкие группы.





В течение года двадцать ученых организовали лекции по философии и рациональному мышлению. В течение столетия университет построил свои собственные здания вокруг той же самой старой винной лавки, в которой размещались новые офисы для казначея, регистратора и старших мастеров.





Я стоял перед кирпичной аркой, обозначавшей вход в Университетский квартал. Узкие, вымощенные камнем переулки расплывались передо мной, словно моток ниток, небрежно брошенный над речными берегами. Я вспотел в густой жаре позднего лета. Все жители и студенты исчезли в дверях, и над районом повисла глубокая тишина, нарушаемая лишь слабой трелью с соседней реки Галленц. Древние дома и лекционные залы, построенные из кирпича ржавого цвета и серого камня, скрывали от меня саму реку, но в воздухе висел резкий запах грязи и воды, такой же чистый, как любой маркер на карте.





Моя тележка уже уехала, оставив позади сундук с одеждой и книгами, а также меня самого. Рюкзак с моими личными бумагами и аккредитивами лежал у моих ног. Конечно, у меня были указания от нашего агента, сообщающие мне лучший маршрут до места назначения, а также инструкции, необходимые для этого следующего и жизненно важного шага. Но самым ясным мне запомнились слова моей сестры.





"Притворись, что доверяешь им, - сказала она, - и они тебе поверят. Они все стали самодовольными, живя здесь, в самом сердце империи. Даже те, что из отдаленных провинций.





Я подозвал мальчика с тачкой и дал ему несколько монет, чтобы он позаботился о моем сундуке. Затем я перекинул рюкзак через плечо и направился к офису университета.





- Имя, - сказала старуха. - Семья, учитывая.





После нескольких неверных поворотов в лабиринте улиц и долгого подъема по лестнице я наконец-то добрался до кабинета секретаря университета Дьюнна. Всю стену этого тесного кабинета занимали ячейки, набитые свитками. Полки занимали вторую стену, а ящики-третью, как будто здесь хранились все триста лет университетских записей. Воздух был наполнен запахом бумажной пыли и чернил, а также тяжелым ароматом пряностей, которые я не мог определить.Сама регистраторша склонилась над огромным письменным столом, держа перед собой раскрытую массивную книгу, каждая толщиной в половину моей широкой ладони. Между нами стоял ряд ручек в чернильницах, словно множество фигур в игре.





Мои ноги болели, а кожаный ремень рюкзака впивался в плечо. Я хотел сесть, даже если бы это означало жесткий стул, придвинутый к дальней стене, но по натянутой улыбке регистратора я понял, что она не позволит себе такой вольности. Поэтому я стоял, согнув колени и сцепив руки за спиной, как будто стоял перед своей бабушкой и Советом Верстерланта.





Так я и сделал, в некотором роде. Судя по выгравированной табличке у входа в офис, моим собеседником была Фру Рената Неф. Каждый новый студент представлял ей себя и свои работы, подтверждая свою квалификацию для обучения в Университете.





“Меня зовут Ирэн Денк.





Неф пристально посмотрела на меня. Многие нашли бы ее выражение лица нервирующим.





Я подождал немного и улыбнулся. - Дэнк, Ирэн.





Она молча записала мое имя в книгу, где каждая страница была разделена слабыми вертикальными точками на дюжину столбцов. Она писала квадратными прямыми буквами, используя ручку с металлическим пером вместо кисти. Лена описала ему этот инструмент, среди множества других деталей, которые она высыпала из своего больничного ложа. Южане очень странные люди, говорила она себе. Даже когда они казались самыми обычными, они могли удивить человека. Намек на то, что эти сюрпризы почти никогда не бывают приятными, остался невысказанным.





- Судя по вашему имени и лицу, вы-житель провинции Фортецциен, не так ли?





Я молча кивнул. - Город Верия.





Было опасно давать слишком много ответов, но действовало и обратное: храните слишком много секретов, и вы сделаете их любопытными. Верия была маленьким городком на западном побережье Фортецциана. Мои дедушка и бабушка выбрали провинцию и город, просматривая карты региона и сверяясь с историей его недавнего прошлого. С притоком имперских торговых кораблей Верия быстро расширялась за последние десять лет, и только меньшинство протестовало против присутствия империи. Моя родная провинция могла бы объяснить любые недостатки моего акцента, а моя фамилия Вераенен подразумевала бы верность империи.





ВРУ-Неф записала название города. Она добавила любопытный символ в следующую колонку. Это было совсем не похоже на Эритандрские буквы, которые мы с Леной запомнили еще детьми, когда наши дедушка и бабушка впервые задумали свой план, и не было похоже на письменность любого Северного языка.





“А что ты предлагаешь здесь изучать, Ирен Денк?- спросила регистраторша.





- Философия, - сказал я. Философия, в конечном счете, естественным образом приведет к магии. Наши планы были непрямыми по необходимости.





“А если ты не сможешь? Если мы откажем тебе?





- Я заколебался. Лена не упоминала о таком странном вопросе. Тем не менее, мои наставники подготовили меня к неожиданностям, и у меня было много правдоподобных ответов в запасе. Некоторые из них даже были правдой.





- История, - сказал я. - И лингвистика тоже.





Неф серьезно посмотрела на меня. Она была намного старше, чем я поначалу предполагал. Ее жесткие черные волосы перекрывали белое гнездо, едва различимое, когда она наклонила голову, чтобы встретиться со мной взглядом. Более того, на ее темно-коричневом лице проступили тонкие морщинки, а то, как она держала свое тело, говорило о несгибаемости привычки в мыслях и действиях, которую я ассоциировал с большим возрастом и с моими бабушкой и дедушкой.





- Лингвистика, - тихо сказала она.





Я молча кивнул.





- И история, - добавила она. “Великолепный выбор. С этими предметами вы можете выбрать любое количество профессий. Большинство первокурсников не столь восприимчивы. Но ведь вы на год-два старше большинства претендентов.





На пять лет старше. Именно по этой причине наш совет выбрал Лену для первой попытки. Ходили разговоры о том, чтобы отправить меня под видом слуги или какого-нибудь другого фаворита во дворец, но моя мать настаивала, что я не могу достаточно хорошо притворяться, и после долгого и ужасного спора мои бабушка и дедушка согласились. Поэтому, как и Лена, я подала заявление в университет.





Неф написал историю, лингвистику в следующей колонке, а затем еще одну запись в этом неизвестном сценарии.





“Нам понадобятся записи о ваших прошлых занятиях, любые рекомендательные письма и любые сертификаты, которые вы получили.





Я молча протянул ему пачку бумаг, которые хранил всю долгую дорогу от Ферстерланта. Каждый из них представлял собой многочасовые исследования, и еще больше часов проводилось под масляными лампами, подделывая необходимые подписи и печати. В результате я получил пакет документов, в котором говорилось, что я являюсь учеником некоего Михалиса Янну, преподавателя философии и естественных наук, и что он имеет право учиться в университете.





Неф дважды просмотрела Мои документы, как будто запоминая их содержание. Затем она записала еще одну загадочную запись, за которой последовал более длинный комментарий на языке Вераэнен. Я вытянулась на цыпочках и притворилась, что заинтересовалась странной резьбой над дверью на противоположной стороне комнаты. Ни один из богини Лир, как я ожидал, ни один из ее брата бога, Toc. Это было уродливое приземистое существо с лицом древнего морского чудовища.





- Денк.





Я подпрыгнула от незнакомого имени, затем нахмурилась. Гнев скрывал множество ошибок. (Это было дома, где умерла моя сестра. Где семья вошла в жизнь.





Неф тихо рассмеялась. “Может, ты и старше обычного первокурсника, но не мудрее. Вот, возьми свои бумаги. Сделайте ваши платежи казначею. Его офис находится на втором этаже этого здания. Вы можете договориться о жилье с ним, или, если вы предпочитаете, вы можете арендовать комнаты, где вам нравится в городе. Ты начинаешь занятия через две недели.





Она написала несколько строк на листке пергамента, затем прижала большой палец к нижнему левому углу, бормоча что-то себе под нос. Качество воздуха изменилось, я уловила легкий ветерок в этой комнате без окон, и резкий зеленый запах прорезал тяжелые специи. Когда она вытащила свой большой палец, сложный узор из меди и черного занимал то, что раньше было пустым местом.





Магия. Даже здесь. И использовал так небрежно.





Если регистратор и заметила мое удивление, то не подала виду. Она промокнула пергамент, затем достала из ящика стола несколько разных пакетов, собрала их в аккуратный сверток и протянула мне. Мои собственные записи исчезли в другом ящике стола.





Явное увольнение.





Я вернулся в приемную регистратора, где изучил этот новый комплект бумаг. Один пакет состоял из карт университетских зданий-лекционных залов, лабораторий, кабинетов различных кафедр и многого другого. В другом перечислены правила для студентов, требования к степеням и другая бесполезная информация. Если мои планы увенчаются успехом, я получу должность во дворце задолго до того, как кто-то позаботится о моей квалификации для получения степени. О, но здесь были полезные вещи. Списки официальных общежитий, плюс объявления для частного жилья.И наконец, бумага с этой необычной печатью.





"Айрин Денк", - гласило оно. Абитуриент на обучение в Университете Duenne. Отделения философии, рационального мышления и магии.





Позвольте мне отвлечься. Нет, позвольте мне объяснить.





Шестьсот лет назад всадники Эритандры поскакали на юг, на равнины Вереены. Они убили вождя Дуэнны. Они утвердились как цари над всеми окружающими племенами. Их имена-Лир и ТОС, используемые гражданами империи, а их язык-это язык магии, управления и обучения.





Моя собственная провинция Верстерлант до сих пор ускользала от Империи. Мы занимаем Земли слишком холодные и замерзшие для их внимания, и ограниченные более богатыми землями Аустерланта и Имматры. Я рос, слушая рев океана у наших берегов, скрип ледяных мостов от одного острова к другому, и каждую весну мое сердце наполнялось радостью, когда я смотрел, как многомесячная Зимняя тьма рассыпается на солнечный свет.





Но слухи о том, что Империя собирается пополнить свою казну северными землями, медленно приходили на север. Аустерлант и Имматра, с их золотом. Мы, с нашей торговлей рыбой, мехами и нефтью. У аустерланта есть армия, но она не может сравниться с Империей. - А мы? У нас нет ничего, кроме зимы и льда, чтобы защитить нас. И вот моя семья сначала предложила мою сестру, а потом и меня, как жертву, чтобы сохранить нашу землю свободной. И я, и моя сестра были согласны.





С этой целью мы с Леной целыми днями изучали языки и магию. Мы проводили ночи, практикуясь в шпионской работе. Совет верстерланта также послал своего агента в Дьюенн. Африм Халил владел швейной мастерской в одном из богатых районов Дуэйна. Под именем АНЗО Вебера он собирал информацию о суде и университете в течение последних десяти лет. Наши планы были очень долгоживущими. Мы думали, что у нас есть еще по меньшей мере десять лет, пока эти слухи о войне не превратятся в правду.





А потом пришел отчет Халила, ровно год назад. Фракции при дворе Дьюэнна изменились. Император требовал победы за границей, чтобы предотвратить поражение на родине. Даже сейчас , писал Халиль, он ведет переговоры со своими министрами, чтобы в течение года отправить свои армии на север .





Лена сразу же отправилась в Дуэнну. Ее целью было украсть самое мощное оружие императора-три магических драгоценности, которые, согласно легенде, богиня Лир подарила древним царям Эритандры. Те же самые короли и их маги-жрецы использовали эти драгоценности, чтобы победить всех своих врагов и создать империю. Конечно, у императора все еще оставались войска, но такая кража привела бы двор в смятение. Это может даже перевернуть его правление. "Я стану вором войны", - сказала моя сестра.





Моя сестра потерпела неудачу. - Она умерла. Теперь я должен попытаться сделать то, что она не смогла.





“Меня зовут Недда Корбель, - сказала первая женщина.





“А меня зовут Клера Талер, - сказала другая. “А этого монстра зовут Бисс.





Клера наклонилась, чтобы почесать миниатюрного черно-белого кота у своих ног. Бисс слегка прикусила ее руку, а затем наклонилась в ласке, ее мурлыканье гремело, как паровой чайник.





Недда и Клера разместили объявление о том, что в их квартире поселится четвертый человек. Наш агент настойчиво предлагал мне снять одноместный номер в общежитии, но короткая экскурсия убедила меня в обратном. Все комнаты были похожи на чуланы, в каждом доме жило по сотне студентов. Я был уверен, что сойду с ума от хаоса в течение месяца. Плакат Недды, написанный аккуратным почерком, обещал щедрое жилье, низкую арендную плату и тишину района за пределами Университетского квартала.





Недда была старшей из них двоих, аспиранткой на седьмом курсе. Она была высокой и крепко сложенной, с резкими чертами лица и красновато-коричневым цветом лица. Клера начала свой третий курс в университете и была по меньшей мере на два или три года моложе меня. Еще до того, как она сказала мне об этом, я знал, что она была уроженкой Верены.





Я по очереди пожал им руки. “Меня зовут Ирэн Денк. Из города Верия в Фортецциене.





Губы Недды дрогнули. “А что ты изучаешь, Ирен Денк из Верии в Фортецциене?





Смех клокотал под ее голосом. Я не мог сказать, была ли ее насмешка дружеской или нет.





- Философия, - спокойно ответил я. - И рациональное мышление.





Они обменялись многозначительными взглядами. Возможно, мой ответ прозвучал более резко, чем я предполагал вначале.





Следующий комментарий клеры гласил, что да.





“Наш друг кусается, - сказала она. “Она проливает кровь.





- Конечно, - ответила Недда. - Но мы начали неправильно. Я изучаю юриспруденцию. Мой дом состоит только из купцов, и они считают полезным иметь адвоката в семье. Как ни странно, я с этим не согласен.





- В отличие от меня, - сказала Клера. “Я приехала сюда изучать экономику. Что я и делаю самым добросовестным образом, когда могу освободить часы от моих стихов. Третий член нашей дурацкой команды-кузен Недды Таави. Он еще не вернулся из своего летнего ученичества, но даже когда вернется, мы его больше не увидим. Он работает над своим сертификатом в области архитектуры, и он, к сожалению, отстает от выполнения требований своего советника.





Недда пожала плечами. - Таави вернется, когда сможет. И он платит свою долю арендной платы. Давай я покажу тебе комнату, - сказала она мне. “Вы сами решите, подходит ли он вам.





Вместе с Висс, которая следовала за нами по пятам, Недда и Клера повели меня на экскурсию по дому, занимавшему весь этаж. Всего там было три спальни. Недда и Клера занимали самую большую комнату, разделенную высокими книжными полками. Комната Таави, едва ли больше, чем шкаф, была устроена в углу рядом с ними, с наклонным столом, установленным напротив двух окон. Последняя была длинной и узкой, в ней не было ничего, кроме пыли и сломанной кровати.Я подозревал, что когда-то это здание принадлежало более зажиточной семье, потому что полы были выложены тонкой голубой плиткой, а потолок в общей комнате когда-то был покрашен, хотя теперь его цвета были приглушены дымом.





Клера и Недда оставили меня одного в пустой спальне, которая могла стать или не стать моей. Я обошел его кругом, отмечая, какую мебель и другие вещи мне нужно будет приобрести, пока не подошел к окну, выходящему на небольшой внутренний дворик. Одна курица клевала в грязи возле большого курятника. На соседнем сарае сидел петух. Издалека доносились приглушенные звуки огромного города, но мне показалось, что я нашел тихое убежище.





Я прижала обе руки к щекам и закрыла глаза. Мои черты были покрыты новыми с помощью магии—мои волосы стали густыми и упругими, а цвет лица более темным-так что я мог сойти за уроженца Фортецциена, но под маской я чувствовал себя самим собой, затаившимся в ожидании.





Каково это-провести целый год или даже больше в этих комнатах, с этими двумя женщинами? Чтобы сделать их друзьями, даже когда мы могли быть только врагами?





"Будущее не посылает нам подношений", - любила говорить моя мать.





Только о прошлом, подумал я.





Все мечтали о прошлых жизнях. Это было наследие тока, дарованное нам в память о его собственной смерти и возрождении. Мы жили, мы умирали, и наши души перепрыгивали из плоти в плоть, из жизни в жизнь. Но все мы несли свое прошлое в воспоминаниях, которые посещали нас во сне.





Мне тоже снились сны, но они были рассеянными и смутными. Ничего такого, что могло бы дать ключ к пониманию той жизни, которую я вел сейчас.





Бисс свернулась клубочком у меня между ног и устроилась на них-теплая и неподвижная тяжесть. Внезапно мне захотелось только распаковать чемодан и поспать до начала семестра. Если придется, я всегда могу переехать на новое место жительства, сказал я себе.





Я отвернулся от окна и увидел, что за дверью маячит Клера.





- Мне это нравится, - сказал я. “А сколько за первый месяц?





Я лежу на спине, уставившись в потолок своей новой спальни. Бисс присела на корточки у моих ног, атакуя пальцы ног под одеялом, которое одолжила мне Недда. Эта комната гораздо меньше, чем моя квартира в доме моей семьи, и гораздо проще. В северных землях семьи украшают свои дома гобеленами из крашеной шерсти, изображающими историю нашего народа. Потолки либо деревянные, вырезанные в виде узоров, либо выложены драгоценными камнями, расположенными так, чтобы отражать созвездия. Стены и потолок моей комнаты в Дуэйне покрыты простой белой штукатуркой, но мне вполне удобно.





Я не могу по-настоящему понять свое положение. Мне потребовалось три месяца, чтобы преодолеть расстояние от Холара в Северном Ферстерланте до провинции Вереен в самом сердце Эритандрской империи. Я путешествовал на корабле, верхом и, наконец, караваном. Каждый день я был убежден, что кто-то будет сомневаться в моих бумагах, моей квалификации, но никто этого не сделал. Лена была права, подумал я. Притворись, что доверяешь им, и они поверят тебе в ответ.





Но. Так. Вот он я, уже не Арбия Исмаили из Верстерланта, а Ирэн Денк, новая студентка Университета Дуэнне. Секретарь меня одобрил. Казначей подтвердил мои платежи, обеспеченные тем, что они проходят через различные банковские дома в Истериене и их представителей в самом Дуэнне. Через тех же самых представителей, замаскированных другими связями от Ферстерланта и Аустерланта до Тиральена, а затем до Фортецциена,я получу достаточное содержание, чтобы утвердиться.





Все, что мне остается, - это украсть драгоценности богини у императора.





Фру Неф и магистры назначили мне три занятия: Введение в философию и рациональное мышление с упором на классические труды, лекция по истории Империи и—что поначалу меня смутило—практический курс магии.





Ничего страшного, сказал я себе. Все знали, что магия связана с историей и философией. Несомненно, это задание соответствовало университетским требованиям для кафедры, и в то время как Арбия Исмаилихад изучала магию с четырех лет, Ирэн Денк была неопытным новичком в этом предмете. В конце концов, этот вводный курс даст мне необходимые полномочия для получения высшего образования и ускорит мой путь к службе во дворце Дьюэнна.





Следующие две недели я провел, готовясь к своим занятиям и своей роли студента. Клера показала мне лавки книготорговцев, где я мог купить подержанные экземпляры книг из моего учебного плана. Она также указала на лучшие лапшевни, самые дешевые таверны и даже на то, где ростовщики держали свои офисы. Недда посоветовала, какая прачечная обеспечивает лучший сервис для наименьшего количества монет. Таави-двоюродный брат написал однажды, что, скорее всего, вернется за день до начала лекций. Недда нахмурилась, когда сообщила эту новость.





Имея только три занятия в течение семестра, я вскоре получил то, что мне было нужно. Все остальное время я проводил, обставляя свою комнату лучшей мебелью и исследуя улицы между пансионом и Университетским районом. Меня так и подмывало разыскать нашего агента в городе, но я подавил это желание. Совет верстерланта был совершенно недвусмысленно настроен на этот счет. Я должен действовать один, за исключением самых крайних случаев. Таким образом, если я потерплю неудачу, то не предам и Африма Халила.





В первый же день занятий я собрала свои книги, ручки, чернильницу и папку с писчей бумагой, а затем отправилась в древний зал, где доцент обучал нас основам магии.





Десять студентов уже заняли свои места за длинным обшарпанным столом. Еще больше людей хлынуло через двери позади меня, все они возбужденно болтали. Я занял свое место рядом с остальными и занялся приведением в порядок моих ручек и бумаг.





Молодая женщина слева от меня наклонилась ближе. - Сегодня тебе не нужно будет ничего записывать.





“А почему бы и нет?





- Мне двоюродный брат сказал. В первый же день доцент всегда ... а вот и она.





В комнату вошла пожилая женщина. Очевидно, это был доцент. Она заняла свое место во главе стола и обвела взглядом комнату. Я ничего не мог прочесть по выражению ее лица, но подозревал, что главным ее чувством была скука.





- Внимание!- сказала она.





- Она постучала костяшками пальцев по столу. В тот же миг воздух вокруг меня сжался, и густой запах сосны и примятой травы заполнил зал. Шум голосов исчез под покровом магии. Наша наставница спокойно наблюдала за нами, пока все разговоры не прекратились по-настоящему, а затем одним-единственным словом она выпустила магический поток, оставив только эхо наших голосов и один тихий выдох от моего соседа.





Ан Йстерьен. Это меня удивило. Я ожидал увидеть еще одного Вераэнена, такого же, как Фру Неф и казначей. Бледно-коричневое лицо этой женщины было покрыто массой морщин. Глаза у нее были светло-серые, цвета выцветших чернил. Два мазка кисти отметили ее брови.





- Отлично, - сказала она. “Ты демонстрируешь готовность слушать, а это зачастую больше, чем я рассчитываю. Теперь о том, какими навыками и скрытыми талантами вы обладаете. Не волнуйтесь. Я не буду многого ожидать от вас.





Ропот протеста прокатился по моим одноклассникам.





Наш наставник снисходительно улыбнулся. - Послушайте, дети мои. Если вы подчиняетесь моим инструкциям и практикуете дисциплину, это то, что вы могли бы ожидать, чтобы достичь самостоятельно. Закрыть глаза. Выберите один объект, который привлекает ваше внимание. Кнопка. Царапина еще не зажила. Необходимость, которую вы не можете отрицать.





Ei ruf ane gotter, ane Lir unde Toc. Ei rufe ane zauberei .





Язык, на котором она говорила, был древним Эритандранским, но смысл заклинания был мне так же ясен, как и мой родной язык. Какое-то мгновение я сопротивлялся, но сила магии нашего наставника сломила все мои защитные силы, и в конце концов я позволил себе сдаться. Стук перьев,гул голосов стихли. Как будто издалека пришло воспоминание о темно-коричневом лице моей бабушки, сморщенном и сложенном в морщины глубокой старости, читающей те же самые слова .





Пыльный унылый зал исчез. Я скорчился на краю пустоты вместе со всеми моими товарищами-студентами, окруженный черной пустотой. Яркие точки проносились над головой, как звезды в полночном небе—души в полете к своей следующей жизни. Подо мной вращалось множество миров.





Андерсвар, как называли его Вераенены. Пустота между мирами. Волшебный самолет.





Душа напротив меня мигнула в никуда. Потом еще один. Молодая женщина слева от меня ахнула. Она протянула руку и сжала мою ладонь. В следующее мгновение ее тело сжалось до точки света, и она исчезла. Я потянулся к тому месту, где она только что была, и почувствовал, что меня обволакивает непреодолимое тепло. Он прощупал мое сердце, мой разум, короткий, почти извиняющийся осмотр, прежде чем отпустил меня, и я падал, падал, падал обратно в обычный мир.





Было время до того, как была написана первая история, до того, как была рассказана первая история, когда человечество и миры не существовали. Там была только пустота, ноль, и ее любовник, ничего. Вдвоем они родили нашу богиню Лир, потом тока, ее брата.





В течение тысячи тысяч лет Лир и ток жили в пустоте-одни, потому что ноль и ничто не имели ни голоса, ни сущности. И на тысячу тысяч лет этого было достаточно.





Но вот случилось так, что Лир отчаялся выбраться из темноты. - Мы боги туманов и теней, - сказала она току, и ему стало ясно, что, хотя она и любила их мать, Нил, Лир жаждала чего-то более яркого, чем этот постоянный мрак.





А поскольку он любил свою сестру, ток выщипал ему глаза - один для жгучего солнца, другой для холодной яркой луны—и водрузил их на небо. Лир обнаружила своего брата, сидящего с мокрым от крови лицом и ничего не видящим из-за той славы, которую он сотворил. - Она заплакала. Она плакала, и ее слезы усыпали звездами ночное небо.





"Ты-эликсир моей радости", - сказал ток своей сестре. С тобой я бессмертен.





И так они соединились во время любви, на той горе, называемой Манфара, и от их любви родились все миры, волшебные и обычные, и все существа, которые населяли их. Среди них были три драгоценности, которые Лир подарил человечеству.





По крайней мере, так утверждают легенды.





К тому времени, как я закончил свою вторую лекцию, колокола зазвонили в первый вечерний час, и солнце косо зашло за лекционные залы в Университетском квартале. Я изнывал от жары в своих шерстяных штанах и тунике и на мгновение пожалел, что мои дедушка и бабушка не выбрали северную провинцию для моего шпиона. Усталый и вспотевший, я поплелся обратно к своему жилищу длинной милей. По дороге я купил в тележке пирог с бараниной, хотя аппетита почти не было. По крайней мере, мне обещали прохладную ванну, чтобы привести себя в чувство.





Клера встретила меня у входа в здание. “Ирен.- У нее был задыхающийся голос, и она выглядела невинной и раскаивающейся, точно так же, как и мой младший брат, когда он задумывал что-то плохое. “Я забыла сказать тебе вчера, - сказала она. “Мы. . . сегодня вечером у нас был запланирован праздник.





Теперь я услышал рев голосов сверху.





“А что это за праздник такой?- Я же сказал. “А где же Недда?





- Недда придет позже, - сказала Клера. “Она должна встретиться со своим советником, чтобы обсудить свою диссертацию. Но это наша традиция-один праздник перед семестром поглощает нас. - Ты не против? - А, это ты. Извините. Я выгоню их оттуда в течение часа. Рано. Я обещаю. Но было бы обидно, если бы вы не попробовали сначала миску лапши. Ах, что это за запах? Я должен был догадаться. Один из мясных пирогов Эльфри. Позвольте мне взять это.





Продолжая болтать, она забрала у меня из рук мясной пирог и рюкзак. Вскоре она подняла меня по лестнице и усадила в углу нашего старого дивана с миской пряной баранины и яичной лапши. Несколько десятков студентов занимали каждый стул и большую часть пола в нашей общей комнате, все они пили, ели и сплетничали. Бесс, конечно же, исчезла.





- Таави, - позвала Клера. “Приходить. Поговори с нашим новым другом.





Наконец-то прибыл медлительный кузен Недды. Для меня он был просто еще одним незнакомцем, в городе с десятками тысяч незнакомцев. Я воткнул вилку в лапшу и принялся упорно есть, надеясь, что Таави не услышит Клеру из-за шума.





Боги, очевидно, решили проигнорировать мою безмолвную молитву, потому что мгновение спустя молодой человек, одетый в рубашку и брюки из синего хлопка, легко спрыгнул на пол передо мной.





- Таави, это Ирэн. Из Фортецциена. Айрин.





Молодой человек протянул ему руку. “Я Таави Матлик. Вы можете не обращать внимания на мое присутствие, если это доставит вам удовольствие. Я всего лишь изучаю архитектуру. Не очень удачный, по мнению моих профессоров.





Я посмотрела на него, нахмурившись. Трудно было сказать, сколько ему лет. У него было такое же острое лицо, как и у его кузины Недды, с темно-коричневой кожей и длинными черными волосами, перехваченными сзади лентой. Его глаза были такими темными, что казались почти черными.





“Должен ли я согласиться с ними, вашими профессорами?- Спросил я его.





- Только если это доставит тебе удовольствие.





Таави одарил меня ослепительной улыбкой, похожей на скачки и пляски солнечного света на снегу. Мое сердце болезненно сжалось, быстро и неожиданно. Мне потребовалось несколько мгновений, чтобы прийти в себя.





- Мне очень жаль, - сказал я. “У меня был трудный день.





“Так я и вижу.- Он изучал меня с более серьезным выражением лица. - Начало может быть трудным. Мне жаль, если я сделал это еще раз.





- Я покачал головой. К моему облегчению, он больше не беспокоил меня разговорами. Он и Клера болтали о работе Таави в старом герцогстве Валентайн, помогая главному архитектору в проектировании нового крыла для дома герцога. Некоторое время я прислушивался, а затем, когда Недда наконец появилась, удалился в свою одинокую комнату.





Не потрудившись зажечь лампу, я на ощупь пробрался в темноте к своей кровати, где среди одеял устроилась Бесс. Она запротестовала, но уступила с небрежным шипением, затем снова успокоилась, ее мурлыканье вибрировало у моих ребер. Снаружи празднование продолжалось, заглушенное оштукатуренными стенами и толстой деревянной дверью.





Как странно. Как. . . неожиданный. О, я знала вкус и прикосновение простого желания-это само по себе не беспокоило меня,—но я никогда еще не была так восприимчива к красоте. Если бы я вернулась в Ферстерлант, я бы точно знала, что делать, какие слова сказать, чтобы пригласить его в свою постель. Мы бы четко обозначили свои намерения и ожидания. Только вот что я имел в виду? Ночь удовольствия? Сезон любви и восторга?





Это не имеет значения, чего я хочу. Я приехала в Дьюнн ради своего народа, а не по собственной воле.





“Кто назначил тебя в мой класс?





Древний инструктор казался гораздо менее древним здесь, в гнезде бумаг, свитков и флаконов, которые составляли ее личный кабинет. Я сидел напротив нее на шатком стуле, явно рассчитанном на то, чтобы лишить меня всякой уверенности в себе.





“Фру Неф и хозяева, - ответил я. “Они сказали ... —”





“Заткнуться.





Пораженная, я выдохнула остаток своего ответа беззвучно.





Мой наставник ухмыльнулся мне. “Хороший. Вы не совсем лишены чувства самосохранения. Мой милый юный идиот, тебе явно не нужно знакомство с магией. Вы знаете это-достаточно хорошо, что я почти остановил тот первый сеанс. У тебя прекрасная подпись, - сказала она более мягким тоном. - Раскрывающийся цветок. Жаль, что я не знаю его названия.





"Звездные цветы", - подумал я. Я знал свой собственный магический отпечаток. Но я не сказал этого вслух. Звездные цветы цвели далеко на севере в середине лета, густо рассыпанные по серо-зеленой тундре, как отражение звезд над головой. Сама по себе подпись меня не выдаст, но моя реакция может измениться.





Однако мои наставники подготовили меня к такому повороту событий.





“Я читал книги, вру, - сказал я.





- Она резко рассмеялась. “Несомненно. Вы все это делаете, вы ненасытные существа. Я только удивляюсь, что вы не уничтожаете себя из любопытства. С этой целью я перевел вас на более продвинутый курс. На следующей неделе вы отправитесь к ВРУ Мисковой и Хир Гривасу с докладом, в котором изложите историю Эритандрского языка, поскольку он связан с магическим заклинанием. Да, я знаю, что Вы тоже начали изучать философию. Неужели ты думаешь, что мы все слепы и невежественны? Нет, не отвечай. Я боюсь узнать, насколько честным ты можешь оказаться.





Она отстранила меня от дневных занятий, сказав, что я буду только отвлекать других учеников. Это была доброта, как бы мало она ее ни понимала. Я отступил на ближайшую общественную площадь и сел, подперев голову обеими руками. С началом следующих занятий во дворе воцарилась тишина, оставив только щебетание и щебетание голубей, которые гонялись за крошками и семенами.





Гривас - это фамилия Фортецциана. Я изучал этот язык в течение десяти лет. Я запомнил каждую деталь его истории. Я впитал его ненависть, его страсти и все другие мыслимые подробности от наших агентов. И все же ... . . это было мое второе настоящее испытание. Одно неверное слово, одно неверное произношение-и я предам себя и свой народ.





Ерунда. Ваши родители выбрали вас из-за вашего умения владеть языками.





И все же они сделали то же самое с моей сестрой, и она умерла.





“Ирен.





На меня упала тень. Я резко подняла голову и увидела Таави Матлика, парящего неподалеку. На плече у него висел рюкзак, а под мышкой был зажат плоский кожаный кейс. Полуденное солнце отбрасывало тени на его лицо.





“Ты что, заболел?- сказал он. “Вы так неожиданно сели .





- Я покачал головой. - Только устал. Спасибо.





Тени вокруг его рта углубились в улыбку. - Ты и вчера вечером устала. Возможно, это вода Дуэйна. Я слышал, что трубам в нашем здании уже несколько столетий-ой!- Он отскочил назад и потер голень в том месте, куда я ударил его.





- Ты слишком много болтаешь, - сказал я. “А я не люблю поддразнивать.





- Он склонил голову набок. “Так я и заметил. Ты невысокий, но сильный, а я тонкий художник. Но, Ирен, - и он понизил голос до более спокойного тона, - Что случилось? Вы выглядите так, как будто столкнулись с катастрофой.





Но он был проницательным молодым человеком. С этим мне придется попридержать язык.





“Я беспокоюсь о своей учебе, - сказал я. - Мой наставник по магии дал мне трудное задание. Что насчет тебя? - Почему ты здесь? Недда сказала мне, что у тебя больше нет лекций.





- Он пожал плечами. “Ничего, кроме моей диссертации и архитектурного проекта, это правда. Но мой советник назначил мне наказание за мое позднее возвращение в университет. Я должен составить карту улиц вокруг университетского квартала и описать все варианты стиля, которые можно найти здесь. Я выказываю мало уважения к классическим формам, хотя этого и следовало ожидать, поскольку я, как вы понимаете, родом из отдаленных провинций.





Мой рот против воли изогнулся в кривой усмешке.





Таави улыбнулся в ответ. “Не говори моему советнику, но мне нравятся эти наказания. В прошлом году я нанес на карту все залы для аудиенций в королевском дворце, и как они соединялись с частными комнатами для допросов и жилыми флигелями, и даже так называемые секретные проходы. Он научил меня очень многому о том, как талантливый архитектор проектирует такое сложное здание, сохраняя необходимый баланс между его общественными функциями и его частными.





Секретный проход. Это была необработанная подсказка.





Слишком рано, сказал я себе. Но я спрятал эту деталь в своей памяти, чтобы изучить ее позже.





“Вы знаете университетскую библиотеку?- Спросил я его.





Таави прервал описание гостевого крыла Дворца. “А я знаю. А, я и забыл. У тебя есть свое задание. Магия, не так ли? Позвольте мне проводить вас туда и познакомить с библиотекарями.





Мы купили в тележке пакетики бараньего фарша, завернутого в тесто, и двинулись на восток по извилистому бульвару. В Университете дьюнна было шесть библиотек, сказал он мне, по одной на все шесть факультетов. Библиотека философии и магии, заново отстроенная в прошлом столетии, переехала со своего первоначального места рядом с университетским офисом и теперь стояла за пределами второго кольца городских стен, между дворцом и самой южной петлей реки Галленц.





Он также рассказал мне больше о себе и своих первых неделях в Университете. Недда спасла его от отчаяния. Она перехватила его после первого же дня лекций, накормила едой и заверила, что до конца года он будет чувствовать себя менее чужим.





“Она была права, - сказал Таави. “Я попытался поблагодарить ее, но она сказала, что наш дядя сделал то же самое для нее, так что она должна была отплатить за услугу.





Она была двоюродной сестрой троюродного брата, добавил он. Его семья переехала на север в Орнес несколько поколений назад. Оурнс был недавним приобретением империи. Я читал отчеты об этой короткой войне-большинство говорило о мирном переходе, но сухой тон Таави возбудил мое любопытство. Прежде чем я успел спросить, что он думает об управлении империей, прежде чем я успел сказать себе, что спрашивать самому по себе неразумно, он перевел разговор на меня и моих профессоров.





Мы добрались до библиотеки к следующему часовому звонку. Здания в этом квартале были квадратными приземистыми сооружениями высотой в три и четыре этажа, с наклонными крышами из темно-красной черепицы. Снаружи библиотека казалась грудой тусклого серого камня.





“Как. . . отвратительно, - сказал я.





Таави рассмеялся. “Вы честная молодая женщина. Ну же, не отказывайтесь от нашей библиотеки так быстро. Внутри все совсем по-другому.





У главного входа была пара медных дверей высотой не менее десяти футов, с огромными петлями, вделанными в каменные стены, и двумя железными ручками в форме змей. Таави проигнорировал эти двери и подвел меня к маленькому входу за углом. Мы прошли через низкий темный коридор в восьмиугольную прихожую.





О. Мой. ДА.





Входная дверь поднималась на три этажа, освещенная солнечным светом, льющимся сквозь витражные окна купола наверху. Затем шел богато украшенный балкон, выкрашенный в золотой лист, который опоясывал все пространство, а под ним ряд раскрашенных панелей, показывающих историю Древнего Верена и империи, которая его поглотила. Прекрасное, ужасное зрелище.





“Я же говорил тебе, - тихо сказал мой спутник смеющимся голосом.





Его шепот эхом отразился от стен и потолка. Я подавила смешок, который, казалось, удивил Таави больше, чем библиотека удивила меня. “Мне оказали справедливую услугу, - пробормотал он.





И снова я почувствовал прилив желания. Красота-это одно. Юмор был гораздо более соблазнительным.





“Вы обещали познакомить меня с библиотекарями, - быстро сказала я.





- Мой голос разбился о каменные стены. - Я поморщился. Таави отрицательно покачал головой. Он улыбался, но это была небрежная улыбка, без прежнего смеха. - Он указал на сводчатый дверной проем с надписью "исторические документы".





Но когда я повернулся, чтобы последовать за ним, эхо от другого голоса прокатилось по залу. Я остановился и посмотрел на огромные входные двери. Там стояли двое мужчин и тихо переговаривались. Один из них, как я догадался, был клерком. На нем была простая коричневая мантия без рукавов, а под мышкой он держал письменный прибор. А вот другой человек-совсем другое дело. Богатый. Возможно, даже придворный, хотя мне было интересно, зачем придворному посещать университетскую библиотеку. Он был одет в темно-синее пальто с широкими рукавами. Его лицо было темным и худым, черты были изрезаны наклонными линиями.На его щеке и в ухе сверкали драгоценные камни. Я прислушался внимательнее и услышал отчетливый акцент.





Но не студентка. Дворянин. И он не был гражданином Верены.





Незнакомец посмотрел в мою сторону. Я опустил глаза и поспешил за Таави.





Меня так и подмывает соблазнить Таави Матлика. Я не буду этого делать, каким бы красивым он ни был. Он уже признался, что мало что знает, кроме самых общих деталей дворца. Кроме того, я не могу соблазнить мужчину против его воли, а Таави меня не желает. Я слишком низок, слишком приземист, моя натура слишком остра. И я отказываюсь принуждать кого-либо с помощью магии, даже для дела моего народа.





Поэтому я посещаю свои лекции. Я провожу оставшиеся дневные часы в библиотеке для магических и философских исследований, исследуя древние свитки, относящиеся к моему назначенному отчету, но используя этот предлог, чтобы исследовать другие этажи и другие крылья. Я даже получаю доступ в кладовые, где хранятся древнейшие и редчайшие документы от первых королей и магов Вереена, написанные еще до вторжения Эритандрийских племен.





Раз или два я встречаю чужеземного дворянина. Его зовут Леос Дзавек, так мне сказали библиотекари. Он-князь Карови. Он и его старший брат прибыли месяц назад, чтобы посетить двор Дьюэнн. Это влиятельная семья, косвенно связанная с родословной прежних королей.





Карови. Я знаю его историю, не заглядывая ни в какие архивы. Когда-то это было независимое королевство, с историей, простирающейся на шестьсот лет в прошлое. Три поколения назад его король, возможно дед или прадед этих принцев, уступил империи после столетия кровавой войны.





Принц Леос Дзавек. Я запомню это имя.





Не прошло и недели, как я закончила свою работу и выписала два честных экземпляра для ВРУ Мисковой и г-на Гриваса. Во многих отношениях это задание оказалось для меня более сложной задачей, чем все мои домашние учителя, когда-либо ставившие его передо мной. Я хотел доказать, что готов ко второму практическому занятию, но не хотел выдавать слишком много знаний.





Известие пришло через несколько дней. У них не было никаких претензий к самой газете, но каждый настаивал на частном интервью, прежде чем одобрить мое продвижение в следующий класс.





“Вы говорите, что читаете книги, - сказала Мискова.





- Я пожал плечами. “Мне нравится учиться, учиться.





“Очевидно.- Она сделала несколько пометок на моей бумаге и вернула ее мне. - Ну и хорошо. Вы понимаете, что такое стихия. Если мой коллега не возражает, мы увидимся на следующей неделе на практических занятиях.





Гривас не возражал, но его мнение о моей работе было невысоким. - Жалкий синтаксис. Слабая логика. Да, у вас есть понимание предмета, но ...





Он нахмурился, глядя на мое сочинение. Он был таким же старым, как мои бабушка и дедушка. Его сливово-темный цвет лица приобрел серебристую пыльцу за эти годы, а волосы поредели до снежной паутины на голове. Я ненавидел, когда меня недооценивали. Но моя цель была именно такой, в конце концов—убедить моих инструкторов продвигать меня, не вызывая никаких подозрений.





“Вы забыли упомянуть о каких-либо волшебных языках, кроме Вереенского и Эритандрского, - сказал он наконец. “Однако я не стану винить тебя за это. Кроме того, - добавил он вполголоса, - нам лучше придерживаться традиций. Считай, что тебя повысили. Вы знаете, где встречается вторичная практика? Хорошо.





Только позже, собрав стопку книг из библиотеки и удалившись в свою комнату, я задумался о возможных последствиях его слов. Неужели он хотел дать мне понять,что тоже недоволен правлением империи? Или просто предупреждение от одного гражданина к другому о завоеванной земле?





Если мне это удастся-если я украду драгоценности-я могу навлечь беду на него и его семью.





"Это не моя забота",-сказала я себе той ночью, лежа без сна и глядя в окно на усыпанное звездами осеннее небо.





На самых ранних уроках наши наставники бесконечно читали нам лекции об элементе неожиданности и о том, как он может нарушить даже самый тщательный план. Шпионы? - Спросила Лена, думая о тех, кто считал своим долгом наблюдать за вновь прибывшими иностранцами. Предатели? - Воскликнул я. У ферстерланта была история войн между семьями или даже внутри одной семьи, когда каждая фракция боролась за контроль.





Ничего такого грандиозного, говорили наши наставники. Вы можете потерпеть неудачу по самой глупой причине. Просто потому, что мул испугался и опрокинул тележку своего хозяина, что заставило вас опоздать на встречу. Однако помните, что неожиданное также может принести вам пользу, хотя в то же время вы можете и не осознавать этого.





Для Лены это был дворцовый стражник, который спорил с ее капитаном, и ему было приказано уйти с дежурства. Она прошла по коридору, который должен был быть пустым, заметила Лену и подняла тревогу. В этом не было никакой пользы. Лена запаниковала и убежала в волшебный мир. Она действовала слишком быстро, слишком поспешно. Несмотря на то, что она добралась домой в Ферстерлант, она заболела смертельной лихорадкой от избытка магии.





Мой собственный случай был гораздо более приземленным. Я заболел той же инфекцией, что и половина моих одноклассников. Мои глаза чесались. Боль затаилась в основании моего черепа. Я бросил свою лекцию в рациональном мышлении на полпути и поплелся обратно в свои комнаты. Последним моим воспоминанием об этом дне было то, как я упала в постель и оттолкнула раздраженную Бисс.





Я мало что мог вспомнить из следующих нескольких дней, и те воспоминания, которые я сохранил, были отрывочными и ненадежными. Некоторые вещи были ясны. Потеющий. О милостивые боги, как же он вспотел! Ощущение, что мое тело сломано, иначе почему бы мне так сильно болеть? Расплывчатое лицо Недды рядом с моим и легкое давление ее пальцев на мое горло. Приглушенный разговор между ней и кем-то еще. Клера? Незнакомец? Кто бы это ни был, он сунул мне в зубы длинношеую мензурку и зажал нос, пока я не проглотил ее ядовитое содержимое.





Последовал глубокий и всеохватывающий сон, без малейшего намека на сны из этой жизни или прошлого. Это было такое облегчение-забыться, сбросить с себя всю ответственность и погрузиться глубоко в тень ничто.





И вот однажды я проснулся. По-настоящему проснулся. Я глубоко вздохнул и без всякого вреда для себя открыл глаза. Кто-то закрыл ставни, оставив комнату в тени, за исключением нескольких полос желтого солнечного света, просачивающегося сквозь щели. Таави сидел на старом деревянном стуле, в котором я узнала Клеру, и при свете лампы с абажуром рисовал в своем альбоме, а Бисс наблюдала за ним со своего насеста на подлокотнике кресла. Когда я пошевелился, она запрыгнула на кровать и подошла ко мне, чтобы понюхать мой нос.





Таави оторвал взгляд от Блокнота. - А, ты живешь.





- А у меня есть?- Прошептал я. “Но в какой жизни и когда?





При моих словах Клера вызвала бы нового целителя. Недда бы нахмурилась.





Таави только улыбнулся. “Это вопрос для студента-философа, а не для архитектора, - сказал он. Он положил свой альбом на пол и развернулся на стуле. - Пора принять новую дозу твоего лекарства.





- Я покачал головой. Ошибка. Боль пронзила мой череп, и мои внутренности сжались. Я бросился через край кровати и меня вырвало. Бисс отпрыгнула в сторону. Таави поспешил вмешаться. Он поймал меня прежде, чем я вывалилась из постели, и поднес ко рту ведро. Он крепко держал меня за плечи, пока меня не перестало рвать, потом уложил обратно в постель и вытер мне лицо мокрым полотенцем. Я вспотел, дрожал и был слишком слаб, чтобы сопротивляться. Но когда он попытался поднести кружку к моим губам,я оттолкнула его руку.





“Это лекарство, Ирен. Это остановит головную боль.





- Значит, бесполезно, - пробормотал я.





- Он тихо рассмеялся. “Вовсе нет. Вам нужна только новая доза. Приходите. Не сопротивляйся мне. Я все еще боюсь с прошлого раза.





- Я нахмурился. “Ты смеешься надо мной.





“Нет.- Его улыбка поблекла. “Нет, не на тебя. Я смеюсь над собой, и очень неловко тоже. Пожалуйста, Ирен. Целитель говорит, что вы должны выпить все это.





Он поднес кружку к моим губам. С несколькими разливами, мне удалось выпить всю дозу. Мой желудок дернулся один раз, затем облегчение омыло мое тело, и я рухнула обратно на подушку.





Таави разгладил одеяло вокруг меня. - Так лучше?





- Уже лучше, - признался я. “А где Недда и Клера?





“Библиотека. Коллоквиум. Мы по очереди присматривали за тобой. На случай, если вы не знали, у вас была опасная лихорадка. Но Недда позвала целителя, которому она доверяла, и этот целитель прописал ей необходимые зелья. Недда говорит, что ты сможешь вернуть ей деньги на следующей неделе. Но если ты умрешь, она никогда тебя не простит.





Теперь я действительно рассмеялся, хотя это было больше похоже на болезненный хрип. - Вполне справедливо. Что насчет тебя? А как же твое наказание?





- Ах, мое наказание.- Он ухмыльнулся мне со слишком явным удовольствием. - В знак признания двух или трех дюжин рисунков, которые я исполнил к ее удовлетворению, мой советник предоставил мне отсрочку исполнения приговора. Но если вы не поправитесь к следующей неделе, мне придется оставить вас на попечение Бесс.





Словно по его команде, Бисс снова запрыгнула на кровать. Она прошла по моему животу и встала рядом с моей подушкой, рассматривая меня своими большими золотистыми глазами.





“Если я умру, она съест меня, - прошептала я.





“Возможно. Поэтому ты должен жить.





- Ошибочная логика. А что ты там рисовал?





“О. Тот.- Его щеки потемнели. “Ну. . . Я просто набросал твой портрет.





Мое сердце содрогнулось от дурного предчувствия его слов.





- Покажи мне, - тихо попросила я. “Радовать.





Таави неохотно поднял с пола свой альбом и протянул его мне.





Книга, естественно, открылась на последней странице со всеми набросками. Я замер, как только увидел первый портрет. Обычные детали ничего не значили—он нарисовал меня во сне, с закрытыми глазами, распущенными по подушке косами и склонившейся набок головой. Однако для меня этот портрет был одновременно странным и знакомым. Те. . . это были не мои истинные черты. Мои щеки были слишком круглыми, а губы слишком полными, не говоря уже обо всех других деталях, которые свидетельствовали о происхождении, весьма отличном от северных племен Ферстерланта.Но было что-то особенное в том, как он подчеркивал черты моего лица, в том, как моя протянутая рука сжималась вокруг него, и во множестве мелких деталей, которые говорили: Да, это я.





То, что он так хорошо знал меня, несмотря на мою маскировку—я вздрогнул, как кролик, когда лисица выслеживает его в своем логове. В то же время я знал, что никто другой-ни моя сестра, ни мои родители, ни кто-либо другой из Ферстерланта-никогда не утруждал себя рисованием моей истинной природы. Даже когда у меня не было никакой маскировки.





Таави пошевелился. “Мне очень жаль. Я должен был сначала спросить разрешения.





“А следовало бы, - тихо сказала я. - Но я прощаю тебя. Без сомнения, вам больше нечего было делать. Могу я посмотреть остальные ваши рисунки?





Когда он кивнул, я снова пролистала книгу. Я хотел посмотреть, не рисовал ли он других, как он рисовал мое подобие.





Передо мной стояли портреты Недды, клеры и других учеников. Я улыбнулся каракулям Бисса, играющего с длинной веревкой, Бисс свернулась в клубок, прикрыв лапой глаза, очень свирепая Бисс атаковала руку клеры, и столь же осторожная Бисс обменивалась обнюхиваниями с собакой хозяина дома. Напряжение спало с моей груди. Он рисовал всех подряд-не только меня.





Далее шли шесть страниц с детальными рисунками города, многие из которых были сосредоточены вокруг реки Галленц. Это, должно быть, часть его наказательных упражнений, предположил я, и они показывали районы, которые я еще не исследовал. Даже для моего неискушенного глаза, я мог видеть, что здания были гораздо более старого стиля. Гораздо старше своих соседей. Один из них особенно привлек мое внимание, с дымовой трубой, украшенной украшениями в каждом углу, и другими украшениями вдоль плоской крыши.





“Что это за здание?- Спросил я его.





- Гостевой дом господина барона Дюрре. Он был доверенным советником при дворе триста лет назад, в период, который мы иногда называем Королевским, а иногда имперским. Ему предложили титул Королевского губернатора и более пышный дом, который он занял, хотя и сохранил это здание для гостей.





Таави запечатлел дух здания своими росчерками пера, прочные кости его конструкции и плоскую крышу, которая была похожа на хмурый взгляд, облегченный причудливой резьбой вдоль желобов и около верхних окон. Набросок был явно неполным—несколько слабых линий создавали впечатление неба, облаков и горизонта—но я мог видеть, где он начал заполнять детали вокруг окон.





“Совсем как мой дедушка, - сказал я. “Он может быть очень мрачным, если только не улыбается.





“Вы первый человек, который говорит такие вещи, - сказал Таави. - Мои учителя обвиняют меня в излишнем воображении. Твой дедушка, должно быть, очень сильный человек.





Я покачала головой, не желая обсуждать моего деда, который управлял нашим домом и Советом Ферстерланта, вторым после моей бабушки.





Ближе к середине книги я наткнулся на серию набросков дворца—дюжину или больше,—показывающих ворота, сад и башни со всех сторон. Приз, однако, представлял собой подробную карту, растянувшуюся на шесть страниц. В нем была представлена планировка первого и второго этажей, включая кухни и конюшни, залы для публичных аудиенций и частные комнаты для бесед, разбросанные повсюду. То, что привлекло мое внимание, были слабые линии, нарисованные вне обычных стен. Некоторые из них шли параллельно общественным коридорам, другие шли противоположными путями между комнатами для допросов и вокруг них.Только несколько, и только на первом этаже. Это были не коридоры для слуг, которые он четко обозначил как таковые. Мой пульс подскочил, когда я поняла, что это должно быть.





Секретный проход. Он уже упоминал о них раньше.





“У тебя не было проблем с входом во дворец?- Спросил я его.





Я заметила легкое колебание, прежде чем он ответил.





"Все общественные залы открыты для посетителей. Это жилые флигели и офисы, которые охраняются более тщательно. Мой советник и Университет получили для меня временный пропуск.





Я на мгновение задумался, а потом решил рискнуть.





“А потайные ходы? Ты мне о них как-то рассказывал. Или ... нет, охранники наверняка не позволят вам там побродить.





Еще одно колебание. “Нет, они бы этого не сделали. У меня есть друг, который занимается бегом. Он. . . честно говоря, он был мне кое-чем обязан, и я убедил его показать мне проходы. Это было неправильно с моей стороны, но я хотел сделать свою карту полной. Мой друг показал мне одну потайную дверь рядом с кухней, и я нанесла на карту столько, сколько смогла, прежде чем его чувство чести заставило нас остановиться. Не очень много, как вы можете видеть.





Я действительно видел, и даже больше, чем он предполагал. На каждой странице, где он нанес на карту тайный ход, виднелись завитушки цветов. Я внимательно изучал их, запоминая узоры и последовательность буквенных форм внутри них. Было бы достаточно легко расшифровать их из книг в библиотеке. Когда Таави забрал у меня альбом, я не стал возражать. Вряд ли он знал, что мое обучение включало в себя запоминание. Я никогда не забуду эти таинственные завитки или проходы, которые они представляли, пока не умру.





Большую часть следующих трех дней я провел в глубоком сне. Проснувшись на четвертый день, я узнал, что Таави и Клера рано утром отправились на лекции и в библиотеку. Сама Недда присматривала за мной до полудня. Она напоила меня новым зельем, а потом принялась ворчать, пока я не выпил целую миску бульона.





“Я должна уйти до следующего звонка, - сказала она. “Я бы предпочел этого не делать, но мой советник требует срочно созвать совещание.





Я зевнула, чтобы скрыть свое возбуждение. “Идти. Я не умру, ты же знаешь. Кроме того, Таави скоро вернется, не так ли?





- Не раньше чем через два-три часа.- Она замолчала, явно не желая расставаться со мной. - А ты обещаешь, что будешь спать?





“А я знаю. Да, да, о Мать всех нас.





Недда рассмеялась. “Она кусается. И я это заслужил. Очень хорошо. Я оставляю тебя с королевой Бисс.





Она забрала миску и ложку. Я закрыл глаза и притворился спящим, пока дверь нашей квартиры не закрылась и замок не повернулся. Но даже тогда я досчитал до ста-на тот случай, если Недда неожиданно вернется за каким-нибудь забытым предметом. Только когда я окончательно убедился в этом, я встал с кровати.





У меня болели кости. Мне пришлось ухватиться за дверной косяк, чтобы не упасть. Я был не так силен, как мне казалось.





Ты можешь подождать. Вы можете попробовать этот эксперимент в другой день.





Правда, у нас был всего лишь год—а может, и меньше,—прежде чем Император и его солдаты двинулись на север.





Я вытащила свой чемодан из шкафа и рылась в его содержимом, пока мои пальцы не сомкнулись вокруг маленькой кожаной коробки. В коробке лежали безделушки—маленькие дешевые браслеты, булавки для плаща и дюжина лент. Драгоценности были ничем. Лента. . . Хотя я провел десять лет, изучая магию, моя бабушка и мать потратили еще больше времени. Они использовали свои навыки, чтобы наполнить ткань своей магией.





"Это наш подарок тебе", - сказала моя бабушка. Затем с редкой нежностью она приложила ладонь к моей щеке. Для тебя, только для тебя одного. Не забывай об этом.





Я взяла выцветшую зеленую ленту и обернула ее вокруг своих рук. Его грубая текстура напомнила мне о моей бабушке, придавая другой вид силы моей цели.





Я продекламировал слова, чтобы высвободить заклинание: Ei ruf ane gotter, ei ruf ane zauberei .





Свежий зеленый аромат магии наполнил комнату. Это напомнило мне запах океана летом, аромат полевых цветов и тундры под ногами. Главная. Желание немедленно вернуться было так сильно, что я чуть не заплакал. Еще будет достаточно времени, сказал я себе,и подавил свою тоску по дому.





Лента быстро сделала свое дело. Последние следы лихорадки исчезли из моего мозга, и сила затопила мое тело. Дар был временным—моя сила продержится самое большее четыре или пять часов-но этого будет достаточно для моих целей.





Я умылся и надел чистую рубашку и брюки. Затем я собрал свою письменную сумку с ручками, чернилами и обрезками бумаги и сложил все это в рюкзак. Был риск, что Таави может вернуться раньше, но у меня были наготове все отговорки. Он знал, что я беспокоюсь о своей учебе. Он поверит мне, когда я скажу, что хочу посоветоваться только с моими учителями.





Я скользнула вниз по лестнице. В этот час наша Ночлежка была пуста, наши соседи на лекциях или работали в городе. Я проскользнул через наружную дверь, запер ее и вскоре присоединился к безымянной толпе на ближайшем бульваре. День был ясный, воздух достаточно бодрящий для осеннего дня в Ферстерланте или ранней зимы в Дуэнне. Я поспешила дальше, мимо лавок поваров и книготорговцев, торговцев свечами и мясом, а иногда и мимо храма, посвященного лиру и току.Должно быть, что-то в бабушкиной магии обострило мое зрение и придало мне сил, потому что в этот день город казался мне гораздо более ярким. Интересно, подумал я, стал бы я видеть этот город иначе, если бы я действительно был студентом, а не шпионом?





Философский вопрос, достойный моих наставников. И опасно для моей решимости. Возможно, я смогу ответить на этот вопрос позже, когда вернусь домой в Ферстерлант и сброшу с себя бремя воровства.





Войдя в библиотеку, я первым делом направился в философское крыло к своему обычному столу-на случай, если кто-нибудь заметит мое присутствие. Я несколько мгновений рассматривал полки с книгами. Затем, убедившись, что за мной никто не наблюдает, я вернулась к книгам по истории и лингвистике. Все, что мне было нужно,—это несколько ключевых словарей, связанных с диалектом и письменностью наших народов. С этими словами я вернулся к своему столу и принялся за работу.





Поначалу я счел эту проблему почти тривиальной. Таави не пытался использовать какой-либо сложный шифр, и ему потребовалось менее получаса, чтобы расшифровать первый росчерк в серии простых инструкций по обнаружению секретной двери, которую камень нажимал, и слова, которые нужно было произнести. Он дал второй набор заклинаний, чтобы зажечь лампы в проходе. Если бы все остальное было так же просто, я мог бы расшифровать все в течение часа.





Затем я вызвал по памяти второй завиток.





Его узор напоминал первый, но только внешне. Конечно, Таави зашифровал целые предложения, но фразы для открытия дверей и зажигания ламп были чепухой для любого, кто обучен магии. Поэтическая бессмыслица, но бесполезная для моих целей. С глубоким предчувствием я перебрала остальные завитушки в моем доме памяти и сравнила их с этими первыми двумя.





Бесполезный.





Я закрыла глаза и прижала пальцы ко лбу. И задумался.





Одна золотая монета из тайника подделок. Горькое разочарование, но, конечно, я бы заподозрил ловушку, если бы его рисунок дал идеальный план для моей миссии. Нет, скорее всего, Таави Матлик обнаружил один комплект ключей к секретным ходам и замаскировал его этими глупыми росчерками.





Я упаковала свой письменный ящик и поставила все книги на соответствующие полки. Несколько записок, которые я нацарапал, Я уничтожил в ближайшем камине. Выйдя из библиотеки, я снова остановился, чтобы напиться свежего холодного воздуха.





Два раза прозвенел часовой колокол. Двери по всему Университетскому кварталу распахнулись, и поток студентов потек мимо. Многие из них были моими однокурсниками по практической части. Это было все равно что наблюдать за потоком молодых лисиц, одетых в толстые зимние шкуры. Они были молоды, молоды и серьезны. Я наблюдал за ними достаточно долго, чтобы знать, что они тоже талантливы. В будущем Империя будет иметь армию сильных магов.





Мои друзья, мои враги.





Повинуясь внезапному порыву, я бросил взгляд на северо-восток, в том направлении, которое не позволял себе замечать все эти три месяца. В Императорский дворец Дуэйна.





Наш агент описал его территорию—сколько акров она занимала, высоту стен, количество стражников у каждых ворот и время смены караула. Чего ни моя сестра, ни Африм Халил не могли передать, так это того, как его башни вздымались подобно горам. Этот. Это было совсем не похоже на наш зал Совета, построенный из серого камня. Это был город в городе, две или более мили в окружности, его Золотые башни спиралью поднимались вверх против позднего осеннего неба.





- Еще слишком рано, - прошептала Лена. Я знал это, но не мог устоять.





- А почему бы и нет? - Спросил я его.





Я вспомнил ее слова, как будто Фру Неф своим металлическим пером записала их в моем мозгу.





Мне пришлось это сделать. Я видел парад-принц Мореннио и его охрана. Они были взяты в плен, когда попытались восстать против имперского флота. И я подумал, что если они не смогут вырваться на свободу, не имея океана между ними и Империей, то у нас вообще не будет никаких шансов без драгоценностей.





Жалобы и споры вопили на меня, когда я направлялся на восток. Я не обращал на них внимания. Добравшись до самых внутренних городских стен, в основном развалин, которые отмечали самые старые части Дьюна, я повернул на север к мосту, ведущему к первоначальным границам города.





Довольно далеко от общественной площади, которая граничила с дворцом, я нырнул в пустую дорожку, которая вела в такой же пустой двор. К этому времени магия моей бабушки уже овладела мной, и я чувствовала себя непобедимой. Я призвала заклинания, чтобы изменить свое лицо. Теперь я была уже не молодой женщиной из Фортецциена, а Вереененкой, старухой с седыми волосами и морщинистым от голода лицом. Я засунул рюкзак за мусорный бак и набросил на него свой плащ. Чтобы завершить свою маскировку, я втерла грязь в кожу и наложила чары уродства и пятен на свою одежду.





Теперь я был грязен и беден. Невидимый.





Мне хотелось еще несколько мгновений поглубже погрузиться в свой характер. Старый, я уже стар, голоден и в отчаянии. Я ничего не жду, кроме ударов и проклятий. Все мои движения медленные и осторожные, и я вздрагиваю от каждого громкого звука.





ДА. Это был я, по крайней мере, на час или два.





В своем новом обличье я снова рискнул выйти на улицу. Какой-то прохожий сунул мне в руку монету и указал на боковой вход для простолюдинов. Там стражи порядка поинтересовались моим делом. Я сказал им, что мне нужна работа, любая работа, будь то на кухне или уборка помойных ведер. Старший из них сочувственно поморщился. “Пойдем в дом, мама, - сказал он. - Я знаю эту кухарку. Вы можете согреться у костра, съесть кусочек хлеба или тушеного мяса.





Его рука была теплой, а улыбка доброй.





"Сожаление может быть твоим злейшим врагом", - сказала мне бабушка перед моим отъездом. Теперь я действительно понял ее слова. Я сказал себе, что не причиню вреда этому человеку. Вслух я поблагодарила охранника и направилась в указанном им направлении.





На следующем перекрестке я огляделась, чтобы убедиться, что никто меня не видит, и нырнула в боковой коридор. Таави тщательно прорисовал эту часть дворца в своих набросках. Справа располагались дворцовые кухни. Слева располагался ряд комнат, предназначенных для бесед с менее значительными дипломатами. Я огляделся и никого не увидел. Через несколько мгновений я нашел камни, которые Таави описал в своем первом росчерке, и произнес эти слова.





Ei ruf ane gotter. Komen uns der zauberei .





Сильный, едкий запах цвел в воздухе. Старая-престарая магия была в действии. Я услышал глубокий стон вместе со стенами. Я был уверен, что в любой момент мимо меня пройдет охранник и арестует. Но затем стены раздвинулись, открывая темный проход позади. Я прыгнул в отверстие как раз в тот момент, когда двери снова закрылись.





Меня окутала тьма, чернее самой темной из ночей Верстерланта. Мой пульс подскочил в панике и волнении. На мгновение я почти поверила, что совершила прыжок в магическую пустоту, за исключением того, что ни одна душа не текла над головой. Я закрыла глаза и глубоко вздохнула. В коридоре пахло сырым сырым камнем, мхом и человеческим миром.





По крайней мере, эта часть информации Таави была правдой. Теперь попробуем сделать следующий шаг.





Я прочел заклинания для зажигания ламп. Запах магии наполнил воздух, зеленый и резкий, и слабый свет расцвел в темноте, как бледно-зеленый свет свечи, выхватывая кирпичи в стене, пылинки кружились вокруг меня, и паутина трепетала над головой. Слева и справа от меня тянулись туннели. В отдалении замигали еще несколько ламп.





Я сглотнула и обдумала свои варианты.





Согласно наброскам Таави, туннель справа от меня вел к кухням и комнатам прислуги. Слева от меня она вела к кварталу, заполненному залами для допросов. Ни одна из них не вела в казначейское крыло, где хранились драгоценности, но я намеревался провести этот визит только в качестве эксперимента. Я колебался меньше секунды, прежде чем повернул налево.





Коридор тянулся по прямой еще сто шагов. Затем последовал ряд из трех шагов, резкий поворот и еще три шага. Здесь проход расширялся, с узкими туннелями, ведущими в сторону через каждые десять или около того шагов. Большинство из них заканчивалось безымянными кирпичными стенами. Другие ответвлялись, казалось бы, в случайном направлении. Мое продвижение было медленным, так как я часто останавливался, чтобы сравнить карты Таави с тем, что я видел, и, что более важно, как я выгравировал в своей памяти, какие повороты я взял. До сих пор я не обнаружил ничего полезного, но простое действие-не ожидание и не прятание-заставляло меня двигаться вперед.





Наконец я очутился в квадратной каменной комнате с еще одной лестницей, ведущей наверх. Карта Таави не простиралась так далеко, но у меня было сильное впечатление, что драгоценности лежат именно в этом направлении. Восток. На восток и юг. Если я закрою глаза, то смогу увидеть очертания разворачивающегося вокруг меня дворца. Мне нужно было только пройти прямо по этому коридору, чтобы найти казначейское крыло .





Колокола пробили час, слабые вибрации проникли даже сквозь эти толстые каменные стены. Я насчитал три штуки. Меньше чем за час до того, как Таави вернулся к нам домой. Я мог бы объяснить свое отсутствие, но было бы легче, если бы я уже лежал в своей постели или, по крайней мере, поднимался по лестнице.





Я вернулся к тому самому входу, где произнес первые слова, чтобы погасить лампы, а затем произнес заклинание, чтобы открыть саму дверь.





Но ничего не случилось.





Простая ошибка, сказал я себе. Я использовал неверный ритм, неверно произнес один слог. Я повторил эти слова, стараясь сосредоточить все свое внимание на том моменте между вдохом и выдохом, который мои учителя называли точкой равновесия магии. И снова ничего.





Я опустилась на пол и положила голову на руки, чтобы подумать.





Я пропустил поворот, сказал я себе. Мне нужно было только проследить свои шаги до предыдущего перекрестка и изучить каждое направление. Мой дом памяти никогда не подводил меня раньше. Теперь он меня не подведет.





Если только вы не пропустили больше одного. Если только Таави не соврал полностью со своими картами.





Слезы ужаса застилали мне глаза. Я смахнул их прочь. Мои тренировки прошли, и ужас отступил. Я молча перекатился на четвереньки, чтобы встать.





Именно тогда я заметил слабый серый прямоугольник у нижнего края стены. Я присел на корточки и осторожно исследовал это открытие кончиками пальцев. То, что я обнаружил, было щелью в стене, длиной и шириной в мою руку, где кто-то, очевидно, вытащил кирпич. Богато украшенная решетка, прикрепленная к внешней стороне отверстия, закрывала большую часть обзора, но я смог разглядеть небольшую комнату, расположенную на пол этажа ниже моего секретного коридора и освещенную единственным подсвечником.На мой взгляд, обстановка была роскошной—резные скамьи, единственный огромный диван, ярко раскрашенные гобелены и светильники из сверкающего серебра и золота—но я подозревал, что это была комната для допросов дипломатов помельче.





Прямо у меня на глазах дверь распахнулась. Я замерла, уверенная, что выдам себя, если пошевелюсь. Вошли двое мужчин, разговаривая друг с другом тихими торопливыми голосами. Придворные-очень богатые, судя по тому, как много дорогих драгоценных камней они носили. Чужеземные, потому что, хотя я и не мог разобрать самих слов, они звучали на одном из северных языков. Я почти мог разобрать слова здесь и там .





Затем один из мужчин резко обернулся, и я узнал принца Леоса Дзавека.





- Император этого не допустит, - совершенно отчетливо сказал он своему спутнику в Каровине.





Другой указал на открытую дверь. Леос Дзавек пожал плечами, как будто ему было все равно, кто их подслушивает. Однако его спутник осторожно прикрыл дверь и оглядел комнату. Его взгляд скользнул в мою шпионскую дыру. Я закрыла глаза и стояла неподвижно, говоря себе, что он не может видеть мое темное лицо через решетку.





“Ты думаешь, он шпионит за нами?- Сказал Леос. Его тон показался мне странным, удивительно легким и ломким.





“Он шпионит за всеми, - сказал другой мужчина.





Их голоса были похожи, оба с темными обертонами и округлыми гласными, используемыми дворянами. Я осторожно открыла глаза. Второй мужчина ходил по комнате кругами, ковыряясь в гобеленах и возясь с подушками на диване. Но его поведение было рассеянным, и вскоре он оставил свои бесполезные поиски и сел. Теперь мне было прекрасно видно его лицо. Я сразу понял, что этот человек-брат Леоса Дзавека. У обоих были одинаковые выразительные глаза, скошенные скулы, которые создавали впечатление, что их лица были поспешно нарисованы рукой мастера.Этот второй человек казался всего лишь на несколько лет старше Леоса. Его рот был мягче и полнее, с морщинкой на концах, как будто ему было легче смеяться, но я подумала, что он слаб. Возможно, это несправедливое суждение.





- Ты доволен тем, что мы остались одни, Андреас?- Сказал Леос.





“Утвердительный ответ. НЕТ. По крайней мере, мы избавились от этого проклятого управляющего.





“Временно.





Оба ухмыльнулись странными тревожными улыбками, заставившими меня вспомнить о голодных волках. У меня было сильное впечатление, что они не любят друг друга.





- Так говори же, - сказал Леос. “Почему ты думаешь, что император удовлетворит твою просьбу?





Андреас сделал плавный жест одной рукой. Драгоценные камни сверкали на его запястьях и пальцах. Как и Леос Дзавек, он также носил драгоценные камни, вставленные в обе щеки. Признак высокого положения? Или просто мода на Каровинский двор?





“Он и не будет ... поначалу. Но мы можем пойти на уступки.—”





“Нет. Мы не можем уступить Душраньо—”





“Не то.- Андреас провел языком по губам. - Мы не должны уступать землю, я согласен, но есть и другие уступки, которые мы могли бы сделать без стыда.





Он продолжил свое запутанное объяснение того, на что император может согласиться, а может и не согласиться. Все они вращались вокруг Карови, согласившись на дань в обмен на сохранение некоторой автономии. Или, скорее, Дом Дзавек, сохранивший такую власть. Он был совершенно прозрачен. Я удивлялся, что император терпит его. Я удивился, что его брат так думает.





Очевидно, его брат не был таким уж идиотом. - Ты просто дурак, Андреас. Императору нужны северные земли, и он их захватит. Что касается Карови, то он потратил слишком много золота и слишком много жизней, чтобы отдать нас.





“Откуда ты знаешь? Эта новая война будет отвлекать его. Это уже происходит. И это гораздо более возможно, чем ваш собственный план о драгоценностях.





Я резко втянула воздух.





Леос Дзавек медленно повернулся к смотровой яме.





Большего я ждать не стал. Я вскочил на ноги, не обращая внимания на то, что произвожу слишком много шума, и побежал назад по коридорам к панели, где я впервые вошел в секретный проход. Моя благословенная память не подвела меня, даже в панике. Я произнес эти слова, чтобы открыть секретную панель, и вышел в общий коридор. Пусто, но вдалеке я услышал шаги. Мне потребовалась вся моя воля, чтобы не ускакать галопом к ближайшему выходу. "Не беги", - сказал я себе. Я старуха, старая женщина из племени Вераенов. Я выпросила кусочек из кухни. Никто меня не вспомнит.





Мой пульс стучал в висках, я медленно поплелась к ближайшему выходу. Удача продолжала мне улыбаться. В дверном проеме появилась новая пара охранников. Ни один из них не заметил моего присутствия. Я продолжал свой медленный путь по боковой улице, завернув за угол, пока не добрался до того же пустого двора, где оставил свой плащ и рюкзак.





Ei ruf ane gotter .





Я произнес заклинание, чтобы снять свою последнюю маску. Я практиковал это заклинание сотни раз или даже больше под руководством моих наставников. На этот раз, то ли из-за дополнительной магии моей бабушки, то ли из-за паники, которую я чувствовала, мои кости болели, и я чувствовала, как моя плоть и кожа тают, ползая от одной формы к другой. Мое горло сжалось, и я был уверен, что потерял себя и свое лицо.





Я - это я, сама по себе. Арбия. Остальное не имеет значения.





Три мили отделяли меня от моего жилища. Я уже чувствовала усталость, покусывающую край моего сознания. Работая быстро, я подобрал свой плащ и рюкзак и стер все следы моей магической работы. Прозвенел получасовой звонок, поразив меня своими пронзительными звуками. "Еще не поздно", - сказал я себе. - Пока нет. Таави мог бы обнаружить мое отсутствие, но он только узнает, что я не подчинилась приказу целителя. Кроме того, у меня были наготове свои оправдания. Я бормотал себе под нос те же самые извинения, когда бежал трусцой к ближайшему проспекту .





. . . только чтобы бежать прямо против Таави Матлика.





Я отшатнулся назад. Таави схватил меня за плечи. “Ирен.





“Как.





Как ты меня нашел? Почему ты меня нашел?





“. . . ты солгал Недде .





При этих словах мой пульс подскочил быстро и резко. Я готов был поставить на кон всю свою жизнь, что Недда Корбель никогда не заподозрит меня. Только когда хныканье в моем черепе утихло, я понял, что говорит Таави.





“. . . идиот. Ты ведь мог погибнуть. Трое уже сделали это, потому что они считали себя хорошо.- Его голос поднялся почти до крика, затем перешел в хриплый шепот. “Я видел, как вы выходили из университетской библиотеки. Я последовал за тобой к дворцу, но потом ты исчез, как дым. - Что ты там делал ?





Совершив ту же ошибку, что и моя сестра .





Я позволила своим ногам подогнуться под меня. Таави поймал меня и заключил в объятия. Он был гораздо выше моего первого впечатления. Без сомнения, потому что он всегда сидел, свернувшись калачиком в кресле, как и Бисс. На нем не было плаща, во всяком случае, на нем самом. Он был похож на меня своей северной кровью, и между моими губами и его кожей был только один слой ткани. Я упивалась его ароматом, этим чудесным чистым бодрящим ароматом мыла, трав и шерсти. И, О, я тоже почувствовала волну желания к этому причудливому и красивому молодому человеку.





Я отстранилась, хотя мне казалось, что я вырываю кожу из открытой раны.





- Мне очень жаль, - резко сказал я. “Мне было скучно-скучно сидеть и пялиться на свои четыре пустые стены днями и ночами. Я думал. . . По крайней мере, я думаю, что смогу посетить библиотеку и почитать несколько книг. Возможно, вы этого не понимаете. В конце концов, я бы этого и не ожидал.





Я продолжала смотреть вниз. Я не видел выражения его лица, но мог судить о его реакции по другим, менее явным сигналам. Его хватка на моих плечах ослабла. Я почувствовала прикосновение его пальцев к моей руке, дуновение теплого дыхания, которое шевелило мои волосы, и то, как неловко он отступил на шаг или два назад.





“Ты меня напугала, - тихо сказал он.





- Это я знаю. Извините. Я собиралась рассказать Недде, но не хотела тратить полдня на споры. Я только хотел немного пройтись, Таави.- А потом, поскольку жалость была ценным инструментом,я позволил своим плечам опуститься. “Не могли бы вы помочь мне вернуться в наши комнаты? Я так сильно устала.





Он молча снял с моего плеча рюкзак и обнял меня одной рукой. Сначала ему пришлось низко наклониться, чтобы по ошибке не схватить меня за грудь. Мне захотелось рассмеяться. И по правде говоря , я хотела его, что вызвало шок столь необходимого страдания. Мы были несхожей парой во многих отношениях.





- Я могу держаться за тебя, - сказал я. “Или ты можешь оставить меня, чтобы я следовал за тобой.





- Он издал болезненный смешок. “Никогда. Держитесь так, как вы должны.





Мы медленно и неуклюже продвигались от Дворцового квартала, обогнули несколько излучин реки Галленц, миновали Университетский квартал и оказались в нашем собственном тихом районе. Это заняло больше времени, чем было абсолютно необходимо, потому что Таави выбрал извилистые закоулки вместо самых прямых проспектов, но за это я был благодарен. Магия моей бабушки исчезла задолго до того, как мы добрались до нашего дома, и у меня не было ни свободы, ни сил, чтобы возродить ее.





Главная. В конце концов.





Таави прислонил меня к стене, как будто я был ходячим посохом, и отпер дверь. Я сам прошаркал в фойе и снова остановился. Я откинула голову назад и посмотрела на два лестничных пролета, которые вились вверх.





“Хочешь, я тебя понесу?- спросил он.





“Нет. Спасибо.





Это потребовало полной меры упрямства и даже больше. Однако я добрался до второго этажа самостоятельно. Таави задержался в дверях, но когда я повернул ключ в замке, он уже исчез на улице. Комнаты были пусты, и это было благословением. Я проковыляла через общую комнату в свою спальню,где на моих простынях спала маленькая черно-белая кошка.





- Иди, - сказал Я Бисс.





Должно быть, Бисс узнала командный тон, потому что сразу же убежала. Я упал и натянул одеяло на плечи. Последним моим воспоминанием было кошачье урчание у меня за спиной.





Осень переходит в зиму с медленным неумолимым продвижением, каждый день холоднее и серее, чем предыдущий. Но даже в этом случае Эритандрский сезон-робкий родственник темных месяцев Верстерланта, скованных льдом, когда бури опустошают наши берега, а ветры бьют и бьют по нашим домам так, что содрогаются даже самые толстые каменные стены.





Я восстанавливаю свои силы и возвращаюсь к занятиям. Я убеждаю своего нового наставника в магии, что могу быть компетентным, но не особенно одаренным. На лекциях я делаю тщательные заметки и никогда не высказываю никаких мнений. Мое краткое знакомство с дворцом и его тайными коридорами выбило меня из колеи. Я не хочу никакого официального внимания, направленного на мои способности, пока я не решу, как действовать дальше.





К моему облегчению, мои квартирные компаньоны тоже исчезают в своих кабинетах. Недда работает над своей заключительной диссертацией, которую она будет защищать весной. Клера бормочет жалобы на необоснованные требования некоторых профессоров для того или иного реферата или коллоквиума, но она тоже проводит полночи,запершись в своей комнате со своими книгами. Ее промежуточные экзамены состоятся следующим летом, и она не сможет продвинуться, если не докажет себя. Таави .





Я ничего не вижу от Таави после нашего противостояния.





Ну и хорошо , я думаю. Его отсрочка исполнения приговора окончена. - А Я? Я не могу позволить ни одному красивому молодому человеку, каким бы очаровательным он ни был, отвлечь меня от моих обязанностей.





Настоящая зима наступила в неделю долгих ночей.





То, что я считал самым холодным и мрачным временем года в Верене, было всего лишь прелюдией. Накануне самой длинной ночи на северные равнины обрушилась буря. Снег валил целыми простынями, но ветер сдувал его, и он падал снова и снова, пока не становился таким густым, что до весны не было видно голой земли. Накануне университет разослал гонцов, чтобы сообщить, что магистры отменили все лекции и практические занятия до второй недели Нового года.





“Вот почему, дети мои, - сказала Недда, - я провела весь прошлый день, делая покупки на рынках и пренебрегая своей диссертацией. У нас будет настоящий долгий ночной праздник.





У нее было достаточно припасов для дюжины студентов—дрова, свечи, выпечка, вареные яйца и еще что-то, о чем я не мог догадаться. Она также купила шесть кувшинов хорошего красного вина с сахаром и специями для тушения. Я смотрел на это изобилие с некоторым опасением. “А сколько друзей ты пригласил?





“Никто, кроме нас. Почему? - Что случилось?





- Ничего, ничего.





Я присоединился к общей попытке распаковать посуду и расставить ее по местам. Клера продолжала пробовать различные предметы и делать комментарии. Недда оставила нас за работой и принялась раскладывать дрова в нашем очаге, что тоже меня удивило.





“Вы не тушите свои костры в Долгую Ночь?- Спросил я его.





“Мы знаем, - сказала Клера. - Но не раньше полуночи. Сначала мы должны отпраздновать нашу дружбу .





“. . . а потом мы пишем свои искренние пожелания на бумаге . . .” Это была Недда.





“. . . а потом мы бросили их в огонь, - продолжала Клера. - Чтобы Лир мог читать наши сердца и слепой ток исполнял наши самые заветные желания. А чем занимается твоя семья, Ирен?





“Мы пишем свою ношу на бумаге, - медленно произнес я. - Наши горести и трудности. Затем мы сжигаем их с молитвой к богам, чтобы сделать нас свободными.





Клера вздрогнула. - Так мрачно.





Я запротестовал против такого описания. “Это вовсе не мрачно. Нисколько. Это. . . Это все равно что просить богов забрать гору и принести тебе свет.





Мой ответ вызвал долгое молчание у моих соседей по квартире. Клера возилась с бутылками вина. Недда и Таави переглянулись и продолжили распаковывать мешки с мясными пирогами и хлебом. - Чудесный обряд, - сказала Недда. “Возможно, мне следует сделать что-то подобное.





Только Таави, который молча помогал ей в приготовлениях, ничего не мог сказать. Мы не разговаривали с того самого дня, когда он последовал за мной во дворец. Он сердится на меня, подумал я. Мне придется загладить свою вину в новом году.





Мы зажгли растопку с помощью нашей трутницы. Этой ночью мы не использовали никакой магии, даже самых обычных заклинаний для свечей. Вскоре в нашем очаге вспыхнул большой огонь. Недда раздала всем пирожные, фаршированные молотой бараниной и рисом. Там были также тушеные яблоки, медовый инжир и буханки пшеничного и ржаного хлеба, которые мы нарезали толстыми ломтями, чтобы поджарить с острым сыром. Когда вино было подогрето, Клера развеселилась и запела грубую песню, которую она выучила у своего брата. Я притворился, что вспоминаю старинную народную песню из Фортецциена.





Когда за час до полуночи зазвонили городские колокола, Недда конфисковала наши кубки с вином. Она поставила поднос с ручками и чернильницами между нами и раздала листы тонкого пергамента.





- Пишите, - сказала она нам. - Отложи в сторону старый год, старые горести. Просите у богов то, чего вы больше всего желаете.





Я делал вид, что изучаю свою собственную газету, а сам тайком наблюдал за своими спутниками. Клере потребовалось всего несколько мгновений, чтобы обмакнуть перо в ближайшую чернильницу и быстро, плавно написать несколько строк. Стихотворение или что-то в этом роде? Она сложила бумагу вдвое, не дожидаясь, пока высохнут чернила. - Боги могут прочесть надпись в моих мыслях, - пробормотала она, передавая сложенный квадратик Недде.





Недда отвела ее руку. “Ты сама должна его бросить, любовь моя.





Они улыбнулись друг другу так мило, что мне захотелось заплакать. Это было вино, поздний час, темнота, которая была похожа на пустоту до того, как ток создал Солнце и Луну.





Клера явно не доверяла своей цели. Она обернула свою бумагу вокруг конца нашей железной кочерги и бросила ее в огонь. Он сразу же загорелся. В следующий момент пламя полностью поглотило его.





“Теперь моя очередь, - сказала Недда. Она пристально посмотрела на свою бумагу, затем написала единственное слово в центре листа и бросила его в огонь. Пергамент зажегся с треском и пламенем. Недда усмехнулась: Как и Клера.





- Ты следующий, - сказала Клера Таави.





- Пока нет, - ответил он. Он склонился над листом, который все еще был пуст. “Я не могу допустить, чтобы боги ошиблись во мне. - Ты не против?” он сам спросил.





Я думал, что знаю свое бремя и свои желания, но слова Таави о ложном намерении заставили меня передумать. А я хотел . . . Как сказать это четко? Я хотел свободы для своего народа. Но я не хотел, чтобы эта свобода досталась невинным людям. Неужели это возможно? Если Эритандра будет настаивать на том, чтобы присоединить к своей империи еще больше земель, то не будет никакой гарантии чьей-либо безопасности, только временная отсрочка.





Я поспешно написал: будем свободны. Как бы долго это ни продолжалось, какой бы курс ни был наилучшим для всех земель, Дорогой Бог и богиня, давайте выберем лучший путь в наше будущее.





Я сложил бумагу пополам и поднес ее край к огню, пока пергамент не вспыхнул ярко и горячо. Только когда пламя коснулось моих пальцев, я бросил бумагу и подтолкнул ее глубже в огонь нашей железной кочергой.





Таави еще не написал ни слова. Он уставился на страницу, нахмурившись, но у меня было впечатление, что он не видел чистый лист перед нами. Только когда Недда мягко коснулась его плеча, он вздрогнул и огляделся. - Мне очень жаль, - сказал он. “Мне приснился страшный сон. Теперь я знаю, что писать.





Он написал одну-единственную строчку, и я узнал в ней почерк одного из наших героев. Затем одним плавным движением он скомкал бумагу в свободный шарик и бросил его в самое сердце огня.





Мы молча ждали, пока все наши подношения не рассыпались в прах и серые крапинки, олицетворявшие наши желания, не поплыли вверх по трубе в ночь.





“Ну что ж, - тихо сказала Недда. "Давайте все вместе пожелаем друг другу победы в новом году.





Она убрала поднос с ручками и чернильницами и вернулась с четырьмя хрустальными бокалами вина и фляжкой. Каждый из нас получил по Кубку вина, который Недда наполнила прозрачным золотистым вином.





- За успех! - воскликнула Клера, высоко поднимая чашку перед тем, как сделать глоток.





- За победу, - добавила Недда.





- За искупление, - сказал Таави. - Он выплеснул вино себе в глотку.





“За нас, - сказал я и выпил.





Мы выпили по второй чашке, медленно и задумчиво. К тому времени огонь уже догорал в камине, и мы были похожи на темных призраков, очерченных в его угасающем свете. Таави зажег ветку свечей, прежде чем потушить огонь. Клера собрала чашки, а Недда-остальные блюда. Я взглянула на них, когда они задержались у стойки в нашей кладовке. Клера улыбалась. Недда наклонилась к ней и нежно поцеловала в губы.





Новая любовь? Или я просто проглядел очевидные улики?





Внезапно мне расхотелось это знать. Я не хотел шпионить за своими друзьями. Я вернулся в свою спальню один.





В ту ночь мне приснился сон.





Я не видел снов о своей жизни с тех пор, как был ребенком. Моя мать сказала, что это потому, что я был слишком практичен, что каприз приходил ко мне только с трудом, если вообще приходил. Моя бабушка с некоторой резкостью заметила, что мечты о жизни-самые практичные из всех, но когда я спросил ее об этом, она сжала губы и отказалась обсуждать этот вопрос.





Но это так. В ту ночь мне снилась гора, поднимающаяся прямо и высоко над заснеженными равнинами. Его окутала магия. Отпечаток большого пальца богов отмечал его поверхность .





Почти сразу же гора исчезла, уступив место бескрайним равнинам к северу от Вереена. Я был ребенком, закутанным в меха и выглядывающим из щели нашей палатки. Наш волшебник, человек столь древний, что он был больше призраком, чем живой душой, скорчился перед нашим костром. Он сложил ладонь чашечкой, словно пытаясь поймать искру от самого огня, но когда я посмотрела, то увидела осколок, открытый между мирами. Пятнышко света подплыло совсем близко. Он выхватил его из пустоты .





Я резко выпрямилась, обливаясь потом от ужаса. Вот они, драгоценности, подумал я. Драгоценности, как и прежде, представляли собой единое целое. И этим человеком—человеком, за которым я наблюдал,—был Леос Дзавек.





Я проснулся поздно, поздно, поздно от приглушенной тишины и потока яркого солнечного света, льющегося сквозь щели моих ставен. Я приподнялся, поначалу озадаченный онемением в ногах. Бесс, конечно. Она снова проникла в мою комнату и лежала на моих голенях, ее вес был намного тяжелее, чем могла бы объяснить природа.





Я поклялся себе, что напишу статью о волшебных качествах кошек.





Я высвободился из-под одеяла и бесшумно подошел к окну. Ослепительное море снега покрывало внутренний двор внизу, еще больше снега покрывало крыши и башни, запорошив окна, ставни и двери. Бисс последовала за мной и стукнулась головой о мою ногу. Я наклонился и взял ее на руки.





Вот тогда-то я и увидел конверт рядом со своей дверью.





Мой пульс забился быстрее, я положила Бисс на кровать, игнорируя ее протесты, и взяла конверт. Это был толстый пакет, завернутый в простую коричневую бумагу, без всякой печати, магической или какой-либо другой. Я сжал бумагу между ладонями. Внутри было около дюжины простыней. Слишком толстая пачка, чтобы кто-то мог проскользнуть под мою дверь, но тайна была легко объяснима. Я оставил свою дверь незапертой. Следовательно, отправителем будет один из моих квартирных товарищей. Тем не менее, мои руки дрожали, когда я развернула внешнюю крышку.





Внутри лежали шесть больших листов чертежной бумаги, сложенных в несколько раз. Я развернул первый и удивленно зашипел. Это была карта Императорского дворца, составленная Таави. Вообще-то это была копия, но со все теми же аккуратными примечаниями к тому или иному крылу, едва заметными линиями, отмечающими коридоры для слуг, и еще более слабыми линиями, показывающими секретные проходы. Он даже включил свои таинственные завитушки. Я быстро пролистала страницы, сравнивая свою память с этими страницами. Все совпало, даже бессмысленные расцветки.





Вот тогда-то у меня и случился второй шок.





Я дошел до последней страницы и уставился на нее. Вот список инструкций на простом Вереененском языке: как найти каждый вход, каждый тайный ход во дворце, какие камни нажимать, какие слова произносить для зажигания ламп и какие слова гасить.





И последняя строка: благословение на все ваши усилия.





- Какая катастрофа привела тебя ко мне?





Африм Халил смотрит на меня прищуренными, злыми глазами цвета старой меди. Я не мог полностью винить его. Я посетил его лавку, как только улицы очистились от снега, но без какого-либо предупреждения, без каких-либо сигналов Совета Верстерланта и моих бабушки и дедушки, подготовленных на случай чрезвычайной ситуации.





- Я улыбнулась ему. - Никакой чрезвычайной ситуации нет. То есть, никакого немедленного кризиса—”





- Совсем нет? Тебе же приказали—”





— ... Я получил приказ украсть драгоценности. Все остальное—от вас, от Совета-это не более чем советы. Я сделал открытие, которое требует вашей помощи.





Я перечислил все, что мне требовалось: пропуск, чтобы попасть во дворец. Униформа, которая позволит мне бродить по коридорам без лишних вопросов. Это форма бегуна. Мне понадобится два-три месяца, чтобы провести расследование, и еще неделя, чтобы выполнить свою задачу.





Халиль тяжело вздохнул. Он все еще был зол—его губы скривились, и темный румянец окрасил его щеки—но я видела, как изменилось выражение его лица, когда он обдумывал мои требования.





- Очень хорошо, - медленно произнес он. “Я сделаю все, что вы хотите. Возвращайтесь через три недели-не раньше, - и у меня будут все необходимые вещи.





Я вернулся ровно через три недели. Халиль сам встретил меня в магазине и провел в свой личный кабинет. Там он вручил мне завернутый в бумагу сверток. Он не улыбался, не совсем так, но я все равно ему не доверял.





“Что ты наделал?- Потребовал я ответа.





“Я нашел для тебя работу.





Он говорил с таким удовлетворением, что мне захотелось ударить его. Я подавил свой гнев и развернул сверток. Если он и выполнил мою просьбу, мне было все равно, как он смеялся, когда я ушла.





В узелке лежала аккуратно сложенная одежда. Это не форма бегуна. Я взял рубашку, сшитую из тускло-коричневого хлопка. Она была испачкана, но не сильно, и ткань была цела. Там были одинаковые брюки и пара сапог, залатанных много раз. Завернутые во второй слой бумаги были подчеркнуты-для мальчика, а не для девочки. Интересный.





“Ты хотел замаскироваться, чтобы стать невидимым, - сказал Халиль. - Бегуны-это совсем другое. Либо вы отчитываетесь перед членом суда, либо вы отстранены от общей службы. Так. Я сказал своему агенту, чтобы он нашел тебе место, где никто не заметит, как ты бродишь по дворцу. Она вернулась с известием, что им нужна тяжелая работа. Это заняло немного переговоров,но хозяйка прачечной согласилась нанять вас. Она даже снабдила тебя чистой одеждой, поскольку твоя собственная не годится для дворца.





Он продолжал объяснять остальное. Я доложу во дворец в первый же час после полуночи. Моя задача состояла в том, чтобы собрать грязное белье с крыльев слуг и вернуться с корзинами свежевыстиранной одежды, простыней и других предметов. Хотя я ненавидел очевидное ликование Халила, я должен был признать, что позиция была идеально сформирована для моей цели.





Халиль протянул мне пропуск во дворец. Он был выписан на имя некоего Лутца, жителя Нижнего города.





Лутц. Мальчик. - Хороший выбор, - неохотно признал я.





“Ты можешь это сделать?- Халиль спросил меня. - Лицо не имеет значения, но пол имеет.





По его тону я понял, что мы были выше всяких мелких развлечений, он и я.





- Я могу, - сказал я. “Я должен это сделать.





С той долгой ночи прошел месяц и три недели.





В течение первых десяти дней я не делал ничего, кроме того, что приходил на работу и спешил выполнить все, что мне было сказано. Иногда я много работал, но с детства привык к этому. В промежутке я отдыхала на скамейке перед кабинетом хозяйки прачечной, ожидая ее следующего заказа. Единственная трудность заключалась в том, чтобы держать это новое занятие в секрете от Недды и клеры. Я извинился за то, что задержался на занятиях с другими студентами, но не был уверен, что они мне поверили.





На третьей неделе я осмелился исследовать этот боковой коридор, тот коридор. Я проверил все дверные проемы с карт Таави. После этого я также проверил коридоры и вскоре поднялся на второй этаж, где находился весь дворец.





А сейчас? Теперь я сижу в своей постели, подложив под спину подушку и завернувшись в многочисленные одеяла, как будто мое тело забыло о своем северном рождении. У меня нет ни пера, ни бумаги, чтобы записать свои мысли. Мои записи все для памяти, чтобы быть вызванным для моей семьи после моего успеха, или быть стертой с моим собственным "Я", если меня поймают.





Вот чему я научился.:





Моя сестра была права. Драгоценности хранятся в казначейском крыле, в юго-восточном секторе дворца.





Охранники почти ничего не замечают, если я иду целенаправленно.





Слуги любят посплетничать. Я знаю имена всех придворных фаворитов, один из которых также является любовницей императора. Я также знаю, что фракции императора получили контроль над Советом. Они установили новые налоги на все отдаленные провинции. Как только император получит необходимые средства, он отправится на север этим летом.





Я закрываю глаза. Но этого недостаточно. Я хочу ... мне нужен ключ, чтобы разрушить амбиции этого человека. Пусть он живет. Пусть его империя процветает. Только оставьте нас в покое.





Но молитв недостаточно. Я должен действовать. В доме памяти, который я построил в своем сознании, я записываю остаток моих самых важных открытий:





Ни один из коридоров, даже секретных, не ведет в казначейское крыло.





Никто из охранников, приписанных к казначейскому крылу, не сплетничал.





Но вот что я точно знаю: драгоценности хранятся в разных комнатах, за дверями, запертыми железом и магией. Время от времени император требует от главного мага принести драгоценности в его личные покои. Свидетелей их разговорам нет, но среди придворных и стражников бытует мнение, что главный маг использует магию драгоценных камней, чтобы помочь императору во всех его завоеваниях.





И еще одно последнее наблюдение, которое подстегивает меня в моих поисках драгоценностей:





Я уже трижды встречал принца Леоса Дзавека, который либо шел в покои своего брата, либо возвращался из них, где они, без сомнения, продолжают строить заговор за независимость Карови. Принц никогда не замечает меня, по крайней мере открыто. Я не могу не заметить его. Он прекрасен, в холодном и точном смысле. Его глаза похожи на глаза птицы, хищника-яркие и темные, как черные крапинки, вставленные в теплый медно-коричневый цвет его лица. И все же, несмотря на всю его красоту, я не испытываю к нему ни любви, ни желания. Он опасен, как и хищник, на которого он похож. Я могу восхищаться им, хотя и стараюсь избегать его.





Прошло еще две недели. Каждый день я дремал на своих лекциях. Я урвал несколько часов сна вечером, затем проснулся в полночь и провел следующие семь часов, бродя по дворцу, перетаскивая грузы чистого или грязного белья. Недда была встревожена-я видел, как часто она поглядывала на меня, как часто открывала рот, чтобы заговорить, но только для того, чтобы покачать головой и обратить свое внимание на Бисс. Клера делает почти то же самое. Таави, конечно, ничего не говорит.





А как же я? Я сделал то, что должен был, руководствуясь необходимостью страны, семьи и личной чести. Я знал, что последний барьер остается между мной и моей целью—эта проклятая стена между одним чердаком и другим—но я не осмеливался пересечь этот барьер, пока не узнаю, где спрятаны драгоценности.





Затем наступил день, когда я провел вторую половину дня в библиотеке философии и магии, разыскивая в архивах любую информацию о дворце и его сокровищнице. Я вернулся к своему столу—отсутствовал всего несколько минут—и обнаружил листок бумаги, засунутый в конец учебника по лингвистике.





Я на мгновение закрыла глаза, чтобы собраться с мыслями. Память подсказала мне, что эта бумага не принадлежит мне. Сообщение от незнакомца? - Друг?





Кто бы это ни был, он мог наблюдать за моей реакцией. Я сел за свой стол и сделал вид, что роюсь в своих бумагах и книгах. Я тоже просмотрел записку и отбросил ее в сторону. Один взгляд-и я запомнил его содержание, полдюжины строк, напечатанных квадратными буквами Фортецциана.:





Вы найдете драгоценности в кладовой на втором этаже сокровищницы Уинг, на полпути между Восточной и Западной башнями. По указу главного мага драгоценности хранятся в разных хранилищах, но один мой друг сказал мне, что император недавно приказал провести ряд собеседований со своим советником-магом, и поэтому драгоценности временно хранятся вместе. Вы должны принять их сегодня вечером, если хотите добиться успеха в своих начинаниях.





Под запиской был набросан грубый набросок крыла казначейства с крестиком, отмечающим место, где спуститься с чердака, и вторым-где найти драгоценности.





Моя первая мысль была о Таави. Но что он знал об императоре и его деяниях?





Моя следующая мысль, более разумная, гласила, что Африм Халил обнаружил этот важный ключ и тайно передал мне информацию. Это было бы очень похоже на него, подумал я, если бы он следил за мной, ничего мне не сказав.





Я записал сообщение и рисунок на память, а затем сжег бумагу вместе с несколькими другими записями, сделанными в ходе моих исследований. Я двигался с большой осторожностью, сдерживая эмоции, пока собирал свои книги и направлялся домой.





Странно, как странно я себя чувствовал. Я должен чувствовать себя победителем. Я так и сделал, но мои эмоции были странно приглушены, как будто моя маска охватывала мое сердце, а также мое внешнее Я. Глупая фантазия, сказал я себе. Поздний час и долгие недели шпионажа повлияли на мое настроение. Я провел слишком много месяцев, стирая себя для лучшей цели.





Наконец я добрался до своей квартиры. Хотя мы оставили позади самое темное время года и стояли на пороге весны, ветер дул холодный и влажный по улицам, а солнце висело низко в небе, маленький белый диск на фоне серого пространства. Двумя этажами выше я мог видеть золотые квадраты, которые отмечали окна нашей общей комнаты.





Одна последняя ночь здесь. А потом я возвращаюсь домой.





Я была больна от желания закончить свое изгнание и выполнить свою задачу.





Мне очень хотелось остаться в Дьюне и получить диплом.





Два противоречивых желания, очень похожие на противоречие магии, жизни, за которой следует смерть и снова жизнь.





Я вздохнул, поправил рюкзак поудобнее, отпер дверь и поднялся по лестнице в наши комнаты.





Недда и Клера сидели у очага и поджаривали хлеб с сыром. Таави сидел на полу, скрестив ноги, и дразнил Бисс кусочком хлеба. При моем появлении Недда подняла голову, ее лицо все еще светилось от смеха после того, что сказала Клера.





- Ирэн, - сказала она с такой очевидной радостью, что я разрыдался.





- Я прижала ладони к глазам. - Я устал, - сказал я. - Мне очень жаль.





Прежде чем они успели ответить, я поспешила в свою комнату и заперла дверь.





Сумерки опустились на город, длинные медленные сумерки центральных равнин. Я свернулась калачиком в своей постели, желая только одного—плакать от одиночества, от лжи, которую я рассказывала Недде, Таави и другим, но я заперла свое горе на время моего изгнания. И вот я сидел в тишине, в холоде и темноте, обхватив руками колени, и размышлял о своем будущем. Будущее моего народа. Неудивительно, что Лена сошла с ума. Как может честная душа питаться только ложью?





Раздался стук в мою дверь—два быстрых мягких удара, от которых мое сердце бешено забилось.





Недда или Клера, сказал я себе. Если я не обращу на них внимания, они оставят меня в покое.





Но через некоторое время раздался второй стук, и Таави сказал: "Ирэн? Я знаю, что ты не спишь. Ты же не храпишь.





Я подавила смешок. Он бы так и сказал.





Таави, должно быть, услышал меня, потому что задвинул щеколду. “Ирен. Пожалуйста, поговори со мной. Я принес тебе подарок.





В его голосе был тот упрямый тон, который говорил, что он, конечно же, не сдастся без веской причины. И была та часть меня, которая говорила: "А почему бы и нет? Я уйду еще до восхода солнца. Почему бы не поговорить с ним в последний раз?





Я встал с кровати и подошел к двери, чтобы открыть ее. Таави навис надо мной-высокая тонкая тень, вырисовывающаяся в свете костра и свечей из нашей общей комнаты. Я отступил в сторону и жестом пригласил его войти.





“Ты сказал, что у тебя есть дар?- Спросил я его.





“Несколько. К счастью, один из них-лампа.





Таави скользнул мимо меня и поставил лампу на мой стол, корзину на пол. Он взял из-под одной руки одеяло и привычным жестом развернул его. - Ужин, - просто сказал он, распаковывая содержимое корзины. - Надеюсь, тебе понравится.





Это было так, как будто он прочитал список всех моих любимых блюд из моих мыслей. Там стояли кастрюли с тушеной бараниной, широкой яичной лапшой и жареными грибами, фаршированными колбасой. Крошечные чашки острых приправ. Дымящаяся лепешка. Блюдо из свежих слив, которое должно было стоить целое состояние в этом зимнем сезоне. Фляжка красного вина. Он даже одолжил у Недды два драгоценных хрустальных Кубка с вином.





- Он все знает. Он знает, что я уезжаю от них сегодня вечером.





- Я так и думал, что ты проголодаешься.





Я был не просто голоден, я умирал с голоду. Но я сдерживался, когда ел, пробуя каждое блюдо и смакуя каждую ложку, между глотками сладкого красного вина. Я был рад видеть, что Таави ест так же хорошо, как и я.





Колокола пробили семь часов, прежде чем мы отложили ложки.





- Спасибо, - сказал я. “Я был голоден.





Таави улыбнулся. “Так мне показалось. Голоден и устал.





- Я пожал плечами. Он должен был знать причины моей усталости, но я также знал, что шпион и ее тайный союзник никогда не смогут открыто говорить о таких вещах. Они будут охранять свою выдумку, даже между собой.





“Это та же самая причина, что и раньше, - сказал я. - Слишком много бумаг. Слишком много книг для чтения. Мои профессора, должно быть, думают, что нам не нужен никакой сон.





Мой спутник склонил голову набок, словно обдумывая ответ. “Возможно. Это зависит от учителя. И ученик тоже.





Его слова звучали странно и неестественно для моего уха, совсем не так, как Таави Матлик, которого я знал. Без сомнения, он чувствовал то же самое и по отношению ко мне. По необходимости мы не могли говорить о том, что имело значение, и моя способность притворяться исчерпала себя.





Таави еще раз прочел мое настроение. Он открыл вторую фляжку красного вина и наполнил наши кубки. “За нас и за победу, - сказал он.





“К вашему свидетельству, - ответил я.





Мы медленно выпили и поставили бокалы с вином рядом.





“Ирен.





- Голос Таави был высоким и легким, наполненным эмоциями, которые я не могла определить.





“А что это такое?- Спросил я его. “Что случилось?





- Он тихо рассмеялся. “Ничего. Всё. То есть. . . Я бы хотел вам кое-что сказать. - Можно Мне?





- Я заколебался. Какую бы тайну он ни хотел мне открыть, я боялся ее. - Нет, Таави. НЕТ.” А потом, поскольку мне показалось, что я слышу слезы в его голосе, я сказал: “Неважно, что я только что сказал. Скажите мне, что вы хотите, что вы должны сделать. Но я ничего не могу обещать.





“Я и не ожидал этого, - сказал он таким тихим шепотом, что я едва расслышал.





Он сказал что-то еще, все тем же тихим голосом.





“Что ты сказал?- Спросил я его.





- Он покачал головой.





- Я ждал ответа. Его губы шевелились, его слова больше походили на шум волн на берегу и не были правдивой речью, но все же я слушала, слушала внимательно, потому что знала, что это важно для нас обоих. А потом, как внезапное появление солнечного света весной, я услышала, как он сказал: “я уже говорила тебе, как ты прекрасна?





Я дернулась назад, злясь на эту ложь. “Не надо меня дразнить. Я ненавижу это. Ты должен знать ... —”





“Я действительно знаю, - сказал он. “Я вовсе не шучу. А ты ... не смейся надо мной, Ирэн. Ты прекрасна, как дерево. Вы никогда не видели настоящей серебристой березы, отблеска звездного света в темном сосновом лесу. Прелестный, скрытный и совершенно не похожий на своих спутников.





Я не мог вымолвить ни слова. Я не мог признаться, что мельком видел серебристые березы во время моего долгого путешествия на юг от Ферстерланта. Неужели он догадался, кто я на самом деле? Но потом я уже не могла сосредоточиться, потому что он провел кончиками пальцев по моему рукаву, и мне показалось, что ткань исчезла. Я осмелилась взглянуть ему в лицо.





- Можно Мне?- прошептал он.





- Я не могу. - Я не должен.





Но я хочу его. В конце концов, это всего лишь один поцелуй. Одна последняя ночь перед тем, как я уйду.





С сильно бьющимся сердцем я кивнула.





Таави склонился над нашим ужином и коснулся губами моих губ.





Это было похоже на пламя, вспыхнувшее к жизни. Это было похоже на электрический разряд над штормовым морем.





Я поцеловала его в ответ, затем резко втянула воздух от своей безрассудной смелости, но выражение его лица было выражением серьезного восторга.





- Я забыл спросить, - сказал я. - Мне очень жаль.





Он коснулся кончиками пальцев моей щеки. “Ты можешь, ты можешь, ты можешь снова.





Я поцеловала его еще три раза.





“Можешь, - повторил он низким и грубым голосом.





- Можешь, - ответил я.





И так мы шли, поцелуй за поцелуем, прикосновение за прикосновением, весь вечер и всю ночь, пока не оказались в объятиях друг друга, приняв любовь и отдав ее взамен стократно. Уже погружаясь в сон, я знал, что никогда не забуду Таави Матлика и эту ночь тоже. Он был таким нежным любовником, каким я его себе представляла, и с ним смех пришел легко, а вскоре за ним последовала страсть, быстрое пламя, пылающее горячо и ярко, пока оно не сменилось теплом, которое вернуло нас к смеху, а затем тишина, которая упала мягко и медленно.Балансируя на грани сна, я могла только думать, что он так идеально подходил мне телом и душой, как будто мы с ним были созданы друг для друга.





Я проснулся в полночь. По привычке. По необходимости.





В течение долгого времени я не мог заставить себя встать с кровати. Таави дремал рядом со мной, положив одну руку мне на бедро. Его губы были приоткрыты в той самой знакомой улыбке, которая вызвала у меня радостную икоту в душе.





Я неохотно выскользнула из-под одеяла. Я осторожно приоткрыл крышку своего сундука, достал оттуда свою рабочую форму, какой она и была, и оделся в темноте. И поскольку я не ожидала возвращения, то взяла также все ленты, которые моя мать и бабушка соткали с помощью магии. Некоторые из них могли бы понадобиться мне этой ночью, другие нет, но я не осмеливался оставить никаких следов своего происхождения позади.





Не так-то просто было оставить все остальное позади. Рубашки, перчатки и красивые шарфы, которые мы с Клерой купили в магазине. Книги по магии и истории, которые мне подарила Недда. Бисс-крошечная, пушистая, вспыльчивая Бисс-которая даже сейчас ворчливо мяукала на меня.





И Таави, который продолжал спать.





Мое сердце разбилось, как говорят поэты. Мои слезы вырвались на свободу.





Затем я вытер слезы и закрыл свое сердце, чтобы сделать то, что я должен был сделать.





Я вышел из нашего дома, запер за собой дверь и бросил ключ в щель. Затем я помчался по темным, как тень, улицам Дуэйна к дворцу. Память, не задумываясь, привела меня в мой потаенный внутренний дворик, где я изменил свое лицо и облик на лутца-уличного мальчишку, теперь нанятого таскать одежду в судомойню и обратно. Как только моя трансформация была завершена, я продолжила путь к уже знакомому боковому входу. Я предъявил свой пропуск обычному охраннику, который отмахнулся от него и пропустил меня без комментариев.





И все это по той схеме, которую я установил за последние два месяца. Узоры делают тебя невидимым, говорили наши наставники. Именно тогда, когда вы нарушаете шаблон, вы предаете себя. Не делайте этого, пока и до тех пор, пока вы не должны.





Что я и собирался сделать.





Следуя своей привычке, я свернула в коридор, ведущий в судомойню, стараясь ступать как можно тише в своих огромных ботинках. Я без промедления миновал два перекрестка и нырнул в коридор для прислуги.





Тихий. Темный. ДА.





До сих пор я стирал свой след с помощью магии. Я подождал, пока счет дойдет до ста, пока не убедился, что никто не заметил этого отклонения от нормы. Затем я скользнул вдоль еще одного пустынного коридора, в боковой проход, который предлагал первый и самый важный вход в секретные коридоры дворца.





Мои пальцы скользнули вниз по тройному бордюру из декоративных кирпичей, расположенному вокруг древней мраморной резьбы на стене. Снаружи кирпич, седьмой от верхнего угла. Я легонько нажал на нее, повторяя слова по памяти.





Огромный мраморный квадрат скользнул назад, в темноту. Я протиснулся мимо него в потайной коридор. Дверь тут же закрылась. Я зажег лампы со следующим набором слов. Еще раз я стер свое присутствие с помощью магии, а затем и саму подпись.





Несмотря на все мои предосторожности, я не мог отделаться от впечатления, что кто-то наблюдает за мной. Я мчался по коридору, через лабиринт перекрестков, многие из которых вели в тупик, пока не добрался до нужной мне лестницы. Все выше, выше и выше, чувствуя, как учащенно бьется мой пульс, я поднимался на пыльные чердаки дворца. Еще одна лестница вела наверх, в длинное узкое пространство, которое тянулось вдоль кроны крыши. Здесь я крался медленно и мягко, не желая выдавать своего присутствия на случай, если кто-нибудь из слуг войдет на чердак. Я не ожидал такого, но научился планировать на неожиданное.





Вскоре я подошел к стене между остальной частью дворца и казначейским крылом.





И. Так. Вот тот момент, когда я добьюсь успеха или потерплю неудачу.





Я был почти обессилен этой мыслью. Потребовалось усилие, чтобы отойти от воспоминаний о Дьюнне, пересмотреть свою миссию и начать действовать самому.





Ei ruf an gotter. Ei ruf ane strom. Komen mir de Anderswelt.





Воздух закружился вокруг меня. У меня было достаточно времени, чтобы сделать вдох, прежде чем мир погрузился во тьму, и сильный запах магии вторгся в мои легкие. У меня было такое чувство, будто я парю между мирами. Моя кровь замерзла, плоть стала прозрачной, и моя собственная тень исчезла. Единственной связью между мной и миром, который я знал, было слабое давление на мою кожу, холодный отпечаток камня на моих ногах.





Я бросился сквозь стену. Оттуда я помчался к точке, отмеченной на карте Халила. Не давая себе времени подумать, я нырнула в чердачный этаж.





Холод сжал мое сердце, когда я проходил сквозь дерево и камень. Щепки дерева от поперечной балки волочились по моей коже, и в течение долгого ужасного момента, я думала, что буду поймана между плотью и духом. Затем, как будто мой дух вырвался на свободу, я спрыгнул в коридор внизу.





Мне потребовалось несколько мгновений, чтобы прийти в себя. Еще несколько, чтобы завершить переход от плоти к духу и обратно к плоти полностью. Мое сердце затрепетало, а дыхание стало слишком неглубоким для успокоения, но я заставила себя встать, прижав одну руку к груди. Мне очень хотелось использовать еще одну ленту, но я не осмеливался здесь, в самом сердце сокровищницы. Если бы по редкой случайности мои действия не разбудили стражников Эритандры, новая магия, несомненно, разбудила бы их.





Я отправился в спотыкающуюся прогулку. Карта Таави развернулась в моей памяти, и по мере того, как мой шаг становился все более уверенным и быстрым, я вспоминал точные указания Африма Халила, данные им в своем послании. Второй этаж казначейства. На полпути между Восточной и Западной башнями. Сегодня или никогда.





Он выразился не совсем так, но я понял, что это означает, и продолжал бежать вперед, пока не оказался в конце коридора. Слева направо тянулся высокий широкий коридор с высокими узкими окнами, выходящими на раскинувшийся внизу город. Снаружи все было погружено во тьму. Луна уже зашла. Облака закрыли звезды.





Бросив быстрый взгляд, я оценил среднюю точку между двумя башнями. Единственная дверь, запертая на засов железом и магией. Теперь я точно знал, что любое беспокойство вызовет магов Эритандры. Мне придется действовать быстро.





Я снова призвал на помощь магию. И снова моя плоть превратилась в свет и стала меньше. Еще раз толчок сотряс мое сердце, когда я проходил сквозь дерево и железо, на этот раз стоя в маленькой душной комнате. Все было не так, как я ожидал. Вся остальная часть этого дворца была пропитана излишней элегантностью, но эта комната, где хранились драгоценности, была не более чем простым шкафом с коробками, сложенными вдоль одной стены и вдоль другой. Это было все время, которое я мог позволить себе удивляться. В следующее мгновение я уже пробегал пальцами по ее локонам. Ничего, ничего, ничего .





Там.





Я опустился на колени и осторожно вытащил коробку из рамы. Я чувствовала внутри себя водоворот магии. Дрожащими пальцами я отодвинул щеколду в сторону и приподнял крышку.





Океан темно-синего шелка покрывал шкатулку. В складках его лежали три тусклых камня: один темно-зеленый, другой красновато-коричневый и один такой темно-синий, что я сначала подумал, что он черный. Они были не похожи ни на какие драгоценности, которые я когда-либо видел. Принц Леос носил драгоценные камни, вставленные в его щеку, а из одного уха-сверкающие сапфиры и рубины, которые сверкали, как миниатюрные солнца. Самые скромные стражники в королевском дворце могли бы претендовать на мундиры, украшенные более красивыми драгоценными камнями, чем эти. И все же, когда я смотрел на эти три камня, я мог чувствовать красоту и силу, скрытые за тусклыми цветами и обычными формами.Я осторожно поднял темно-зеленый камень и бережно сжал его в руках.





- Она плакала.





Мое сердце болезненно подпрыгнуло от удивления. Я чуть не выронил изумруд. Она—он - это существо, выходящее за рамки любой обычной классификации пола или плоти, было живым. Живой и скорбящий. Конечно, она не плакала человеческими слезами, но все же ее горе было ощутимо. Как же это было возможно? Как же-за все сотни докладов, которые Халил посылал нашему совету, за все собственные исследования совета об Империи и ее драгоценностях—никто не обнаружил этого факта? Или передали его мне?





Я осторожно провел кончиком пальца по поверхности изумруда, который теперь сверкал магией. Неужели я причинил тебе боль?





- Нет, нет, нет. Его голос был подобен огромному колоколу, каждый слог звенел в моем черепе. Нет, так оно и было.—





Он пел мне тогда, или это был единственный способ описать его голос, который вскоре оставил весь человеческий язык позади. Другие драгоценности поднимали свою песню в контрапункте, каждый поднимался все выше и выше, пока я не потерялся в их музыке, мои чувства тонули в образах волшебной пустоты, тысячелетий, проведенных в танце между звездами, одна душа, существо не из этого мира, но тем не менее рожденное из того же самого сезона любви между Лир и током.





Ишья. Это имя звучало глубоко и тихо. Я почувствовал печаль от этого имени.





Что случилось? - Переспросил я.





Маг поймал меня в ловушку. Помести мою душу в камень. Мои сестры, мои братья, мои двоюродные братья. Я был ими, и мы были одним целым. Он разделил наши души.—





Агония пронзила меня, словно эхо их боли. Это было похоже на то, как если бы магия была мечом, который отделит мою душу от моей плоти. И все же драгоценности изливали на меня свои воспоминания. Как маг превратил каждый кусочек души Ишьи в три отдельных драгоценных камня. Как он называл их Дая, Аша и рана. Как они лежали почти мертвые в течение многих лет, пока каждый из них не обрел голос, каждый нашел друг друга.





Я не могу сделать их пленниками. Но не для нашего дела. Ни для кого больше.





Этого будет достаточно, чтобы украсть драгоценности и освободить их, сказал я себе. Одна только кража могла бы вызвать кризис в суде и Совете. Это займет внимание императора на долгие годы. Это лишило бы его кажущейся непобедимости.





Но сначала мне нужно было бежать из дворца.





Драгоценные камни пели, их голоса сливались в высокие чистые ноты. Вокруг нас кружилась и танцевала магия.





- Дайя, - сказал я. Мы должны идти.





Как, где и когда?





Подальше отсюда. Я отведу тебя в волшебный мир.





- А потом?





- Я услышала в ее голосе тревогу. Они не доверяли мне полностью.





- Куда хочешь, - сказал я.





Это было последнее, что я понял. Их голоса звучали на других языках, начиная с древних, рожденных на Эритандре, которые я почти мог понять, и кончая другими, настолько чуждыми мне, что я подумал, не были ли они людьми. Не важно, что это за слова, ответила магия. Он неумолимо накатывал в маленькую камеру, поднимая нас вверх и наружу, растворяя плоть и камень .





. . . холодная ночная волна, сильный чистый запах магии, как от океана, как от сосновых лесов на севере, мерцание душ наверху .





Я стоял на острие ножа, освещенного ярким светом. Подо мной вращалась Вселенная вселенных. Я мельком увидел свою Родину, Дуэнну, другие города, другие миры-все это сливалось воедино, и все же каждый был четким и определенным образом запечатленным в моем сознании. Неудивительно, что Лена сошла с ума.





Мое внимание привлекло какое-то движение. Я подняла глаза и замерла.





Принц Леос Дзавек стоял напротив меня, балансируя на том же самом невозможном краю. Его худое смуглое лицо казалось еще более угловатым, чем раньше, его резкие черты были освещены неестественным огнем пустоты. Драгоценный камень на его щеке сверкал и пульсировал, как будто в такт моему колотящемуся сердцу.





“Вы нашли мою записку, - сказал он.





Во рту у меня мгновенно пересохла бумага.





Одним небрежным заявлением он разрушил все мои предположения, раскрыл все тайны последних двух месяцев. Он соединил ученицу Ирен Денк с лутцем, мальчиком-поваренком. Он догадался о моих намерениях и расставил ловушку. Причины были неважны, но я достаточно хорошо их понимал. Он хотел, чтобы слуга пошел на риск, украл драгоценности и увез их из дворца, где он мог бы забрать их для себя.





Все это мгновенно промелькнуло у меня в голове. Затем я нырнул к краю миров, взывая к магическому потоку. - Домой, домой, домой, - кричал я.





Слишком поздно. Дзавек резко отвел руку в сторону. Лозы магии поднялись из небытия-толстые сильные лозы, которые заключили мои руки и выжали воздух из моего тела. Я изо всех сил боролся с ними, проклиная и выкрикивая все известные мне заклинания, но ничего не мог поделать. Все это время принц ждал, молчаливый и терпеливый, как он, должно быть, и ждал все эти последние два месяца, пока я не повисла без сил и не заплакала в своих путах.





Еще одно прошептанное Слово, и щупальце магии закрутилось вокруг моей левой руки, где я все еще сжимала шкатулку с драгоценностями Лир. Как будто мой разум занимал отдельный сосуд от моего тела, не имея возможности управлять им, потому что, когда магическое щупальце развернулось, моя рука поднялась вверх, словно по собственной воле, и моя ладонь открылась, чтобы вручить шкатулку принцу Леосу.





Он взял коробку из моих рук и открыл крышку. Я смотрела на драгоценности жадным, нетерпеливым взглядом, так непохожим на его обычное "я", что чуть было не подумала, что меня обманули и что кто-то другой, настоящий шпион и вор, завладел телом этого человека. Но нет. Он произнес какое-то слово, и я узнал его подпись. Темные, окаймленные серебром, как Полуночный лес на северных холмах.





- Спасибо, - тихо сказал он. Его голос был холоден и мягок, как падающий снег.





Мне хотелось возразить. Я сделал. Я слышал, как плачут драгоценности. Я мог думать только о том, что человечество снова предало их.





Не обращая внимания на нашу драму, Дзавек сделал второй жест, легкий и точный. Лианы исчезли, звезды Вселенной потемнели, и я падал, падал, падал сквозь пустоту.





Когда Лена снова попала в наш мир, она приземлилась в пустыне на границе между Ферстерланом и нашим родственным народом Аустерлантом. Она бы умерла, если бы не группа охотников за пушниной, которые рано разбили лагерь в этом районе. Когда они привели ее в наш дом, она была больше тенью, чем настоящей плотью.





Возможно, моя магия была сильнее, потому что я приземлился в Большом Каменном дворе перед нашим домом. Моя мать нашла меня на рассвете, съеденного лихорадкой и холодом. Я был очень болен, почти мертв. Лихорадка пожирала Мою Плоть, и ужасная головная боль сжимала мой череп. В течение многих дней я не мог вынести ни малейшего света, даже самого слабого отблеска затененного фонаря, и малейшее движение вызывало у меня приступы рвоты, пока я не мог делать ничего, кроме как вздрагивать и вздыхать, мои внутренности были так сжаты, что я не мог даже кричать.





В отличие от моей сестры, я выжила.





Месяцы пролетели незаметно. Черная холодная зима-так похожая на пустоту между мирами—исчезла перед возвращающимся солнцем. Я становился все сильнее. Я часами просиживал у своего любимого окна, глядя на приливы и отливы, на пенящуюся пену на бурлящих серых водах, пока весной, а затем и летом, моря не позеленели, и свежий теплый бриз не заструился над побережьем, принеся с собой запах морской травы, соленый привкус и, наконец, быстро цветущие цветы с внутренних равнин.





Я плакала от радости, что вернулась домой. Я плакал, что навсегда оставил Дьюнну позади. Это было противоречие, которое моя мать никак не могла понять. - Я была героиней, - сказала она. Я сделал то, чего не могла сделать моя сестра. Я остановил войну.





Все, о чем я мог думать, так это о том, что я погасил пламя войны в Ферстерланте только для того, чтобы разжечь гораздо больший пожар в другом месте. В тот же день, когда он выбросил меня из волшебного мира, принц Леос сбежал из Дуэйна со всеми тремя магическими драгоценностями. Донесения наших шпионов из Совета в Дуэнне и за границей сообщали, что Карови вскоре объявил о своей независимости от Эритандры. Имперские войска уже маршировали к границе Карови, чтобы сразиться с восставшими. За наш мир заплатили бы другие провинции, в том числе и наши земли, где жила семья Таави.





Моя бабушка ничего не сказала, но она не заставила меня радоваться, когда я не мог.





Сегодня я проснулся на рассвете в конце летнего дня, беспокойный и неуверенный. Шесть месяцев прошло с тех пор, как я впервые отправился в Дьюнн, чтобы спасти свой народ от Империи. Хотя мое тело исцелилось, я потерял какое-то существенное чувство цели. Я больше не был ни шпионом, ни вором, ни даже студенткой Айрин Денк. Я была Арбией, старшей дочерью влиятельного дома, но что это значило, я уже не могла сказать.





Я принесла из кухни фляжку крепкого чая, сушеного лосося и малины. Этого будет достаточно на утро, но не так долго, чтобы родители послали моих младших братьев и сестер справиться о моем здоровье. Я уложил еду в рюкзак и, вооружившись заостренным копьем, которое могло служить как оружием, так и посохом, отправился вдоль усыпанного камнями берега.





К середине утра я добрался до небольшой уединенной бухточки, укрытой валунами. Я съел половину лосося и выпил весь чай. Я наблюдал за бесконечной чередой волн, накатывающих на берег серебряными волнами. Солнце клонилось кверху в небе. Небо, теперь ярко-голубое, изгибалось дугой от моря к морю, и наше побережье было не более чем случайной помехой.





Около полудня я услышал позади себя шаги.





Медленные шаги, неуклюжие. Слишком тяжелый для моего отца или матери, слишком устойчивый для моих бабушки и дедушки или любого из их коллег в Совете. Незнакомец? Я ждал, пристально глядя на далекий горизонт, но все мои чувства были обращены к Земле.





- Арбия.





Я вскочила на ноги и повернулась лицом к незваному гостю.





- Таави Рыйвас.





Он был точно таким, каким я его помнил—высокий и долговязый, с темно-коричневым лицом и иссиня-черными волосами, падающими на глаза, как будто он был слишком занят видениями архитектуры, чтобы обращать внимание на обычные человеческие условности. Но он был здесь, в Ферстерланте. И он знал мое настоящее имя. Так много невозможного, все доставлено мне в одной запутанной сети.





Мы оба уставились друг на друга в изумлении.





“Как ты меня нашел?- Наконец сказал я.





“Ты сама мне говорила, - сказал он. “Когда ты был болен. - Ты что-то бормотал.- Он улыбнулся, как будто воспоминания о моей болтовне доставляли ему удовольствие. “Насколько мне известно, вы не были гражданином Фортецциана. Ты говорил на Северном языке. Верстерлант. Аустерлант. Я не был уверен, что именно, но как только дороги открылись, я двинулся на север. Это было в конце весны.- Я подал заявление на должность плотника при Доме Аджети, - сказал он более мягким тоном. Только на прошлой неделе я узнал твое настоящее имя и твою семью.





Я не знал, что и сказать. То, что он бросил учебу в Дуэйне и стал плотником, то, что он приехал сюда, когда я принес войну на его родину,—это означало так много, чего я хотел и не мог выразить.





Мое молчание, должно быть, подразумевало нежелание, потому что Таави зашевелился. “Мне пора идти.





“Нет. - Пожалуйста, нет.





- Он замолчал. Неуверенно, но не против воли-теперь это было ясно даже мне.





- Что, нет?- сказал он.





Я остановилась, мой язык заплетался.





- Нет, но ...





“Но я вас очень удивил, - сказал он. - Мне очень жаль. У меня есть контракт на сезон. Достаточно, чтобы оплатить мой проезд обратно в Дьюн, если ты этого хочешь.





- Я покачал головой. Он понимал и все же не понимал всего.





- Я украл драгоценности, - сказал я. - Да, принц взял их для себя, но я украл их первым. А я хотел . . .- Какое-то мгновение я не мог сказать больше, но жажда правды дала мне силы и дыхание, чтобы сказать то, что я должен был сказать. - Неважно, чего я хотел. Я забрал драгоценности. Я начал войну. Неважно, что я вообще не хотел войны. Если бы у меня был шанс, я бы сделал это снова, несмотря на это. И я солгал. К тебе же. Для всех нас.





- Он снова кивнул. “Так и было.





Ах. Никакие извинения. Так будет лучше, сказал я себе. И все же, его присутствие здесь открыло так много ставен, которые я думала, заперты и заперты навсегда. "Я должен спросить", - подумал я. Я должен спросить, и ... . . и если я ненавижу этот ответ, то, по крайней мере, он у меня будет.





“И все же ты отправился на север.





“Найти вас. Если. . .- И тут его голос показался мне таким же испуганным, как и мой собственный. - Если только вчерашняя ночь не была ложью?





Я почувствовал невыносимую боль в груди. Неужели он уже тогда думал, что я лгу?





“Нет-нет. Тот. . ."Моя любовь, мое сердце, тот, кто создан и вырезан из формы моей души. “Это была чистая правда.





Возможно, он услышал больше, чем просто мои слова, потому что Таави наклонил голову и неуверенно улыбнулся мне. “Я рада, Арбия Исмаили, дочь дома исмаилитов и знаток магии.





- Засмеялся я. Я должна была это сделать, потому что он был таким напыщенным, таким смешным.





Таави улыбнулся, но не засмеялся в ответ. “Можно мне немного посидеть с вами?- спросил он.





Мой смех замер, мое сердце замерло от его тона.





“У меня другое лицо, - сказал я.





“Так я и заметил.





Теперь я тоже услышал смех в его голосе.





- Это не имеет значения, - сказал он. “Твое лицо - это ты для меня. Вы. . . ты для меня как серебряная Береза. Сильный, изящный и светящийся. Я люблю тебя, какие бы черты ты ни носила. И все же, если ты хочешь, чтобы я ушел, я уйду.





- А я нет, - прошептала я.





- Он снова кивнул. - Можно мне посидеть с вами?- повторил он.





О, о, Любовь моя. - Да, и еще раз да.





- Да, - прошептала я. Мне было трудно говорить, потому что мое сердце трепетало от радости, которой я никогда не ожидал. - Ты можешь.





- Я протянул ему руку. Таави обхватил меня обеими руками, всего на мгновение, прежде чем мы с ним устроились в гнезде из одеял, которые я соорудил. Летний ветерок проносился над землей, неся с собой привкус соленых морей, новый зеленый аромат, так похожий на волшебство, океана за ними, его волны катились к берегу, солнечный свет прыгал с вершины на вершину.

 

 

 

 

Copyright © Beth Bernobich

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Заклинание возмездия»

 

 

 

«Пирамида из камней в Слейтерском лесу»

 

 

 

«Портрет Лисане да Патагния»

 

 

 

«Отдел перепланировок»

 

 

 

«Ужасный старик»