ФАНТАСТИЧЕСКИЕ ИСТОРИИ

/   ОНЛАЙН-ЖУРНАЛ КОРОТКИХ РАССКАЗОВ ЗАРУБЕЖНЫХ ПИСАТЕЛЕЙ   /

 

 

СТРАНИЦЫ:             I             II             III             IV             V             VI             VII            VIII             IX            X            XI            XII            XIII            XIV            XV

 

 

 

 

   

«Заводные Феи»

 

 

 

 

Заводные Феи

 

 

Проиллюстрировано: Григорий Мэнчесс

 

 

#НАУЧНАЯ ФАНТАСТИКА     #СТИМПАНК

 

 

Часы   Время на чтение: 23 минуты

 

 

 

 

 

Заводные феи по Catherine Rambo with art by Gregory Manchess


Автор: Кот Рэмбо

 

 





Мэри-ирландка впустила меня, когда я постучал в дверь в своем лучшем воскресном костюме, пахнущем ладаном и вечерним туманом. В узком коридоре мерцал Газовый свет. Изгиб перил красного дерева блестел от блеска пчелиного воска, а слева от меня на корточках стояли вешалка для шляп из розового дерева и подставка для зонтиков.





Я кивнул Мэри, снимая цилиндр. Нюхательное и печеное масло смешались с моей собственной помадой, чтобы бороться с запахом стали и серы снизу.





- Не пугайтесь, Мистер Клод, сэр.





Прежде чем я успел заговорить, меня окружило жужжание каких-то существ.





Сначала я подумал, что это колибри или большие стрекозы. Один из них висел прямо перед моими глазами, трепеща металлической кожей и стеклянными крыльями. Тонкие шестеренки вращались в запястье скрюченной руки, держащей острый как игла меч. Дезире сотворила еще одно чудо. с пчелиными крыльями, сверкающими, как мишура. Кто бы мог мечтать о таких вещах, не говоря уже о том, чтобы воплотить их в реальность? Только Дезире.





- Они принадлежат ей, - пробормотала Мэри. Они не причинят тебе вреда. Только грабители и тому подобное.





Она шлепнула по одному из них, висевшему слишком близко, его волосы развевались, как сахарная вата. Мэри жила в доме южан уже три года и была приучена к научным чудесам. “Я скажу Ее Светлости, что вы здесь.





- И она ушла. Я посмотрела на фей, которые висели в воздухе вокруг меня. Несмотря на заверения Мэри, я не знала, что они сделают, если я выйду вперед. Я никогда не видел, чтобы заводные создания были настолько способны к самостоятельному движению.





Внизу послышались шаги, они приближались. В дверном проеме, ведущем в подвальную мастерскую, появилась Дезире. Пара защитных линз болталась у нее на шее, и она была в перчатках. Не изящные лайковые перчатки модниц, а толстая свиная кожа, чтобы защитить ее умные смуглые пальцы от искр. Одна рука сжимала медный овал, усеянный крошечными пуговицами.





Цвет кожи Дезире делал ее почти такой же странной в высшем лондонском обществе, как и феи. Моя суженая. - Я улыбнулся ей.





- Клод, - сказала она с явным удовольствием.





Она щелкнула устройством в своей руке, и феи закружились, исчезая Бог знает куда. “Я почти закончил. Встретимся через несколько минут. Идите вперед и позвоните, чтобы принесли чай.





* * *





В гостиной я уселась на диван и огляделась. Как всегда, комната была безукоризненно чистой, заполненной хорошо запыленными безделушками. Бабочки порхали под двумя колоколами на угольно-черной мраморной каминной полке, украшенной резными ландышами. Комната была хорошо обставлена: диван стоял в изящной оппозиции к паре кресел с подлокотниками. Единственным диссонансом была книга, засунутая между двумя вышитыми подушками на ближайшем темно-бордовом бархате стула. Я взял его в руки. О происхождении видов, Чарльз Дарвин.





Я нахмурился и поставил его обратно. Только на прошлой неделе мой министр высказался против этой самой книги.





Мне нужно поговорить с Дезире. Я знал, что ей лучше не запрещать его читать, но я мог предостеречь ее от обсуждения его в вежливой компании или высказывания в поддержку еретического представления о том, что люди связаны с животными, что противоречит Божьему порядку, Великой цепи бытия.





Мэри, ирландская девушка, принесла чай и сладкое печенье с приглушенным стуком каблуков, когда она добралась до ковра в гостиной. Я налил себе чашку, принюхиваясь. Лапсанг Улонг. Отец Дезире, Лорд Саутленд, был одним из знаменитых лондонских титулованных чудаков, но его слуги имели превосходный вкус в провизии.





В дверях появился сам мужчина. Его Шелковый жилет был расшит золотыми пчелами, такими же модными, как мои собственные извивающиеся восточные змеи.





- А, Стоун, - сказал он. Он шагнул вперед, чтобы взять кунжутное печенье,и его брови за линзами размером с гинею неодобрительно ощетинились. “Ты опять здесь.





“Я пришел навестить Дезире, - ответил я, подчеркивая последнее слово. Я знал, что Лорд Саутленд не одобряет меня, хотя его антипатия озадачивала меня. Если он надеялся женить свою мулатку на дочери, то я был его лучшей перспективой. Не многие мужчины были так свободны от предрассудков, как я.





Однако со смертью жены Саутленд стал неразумным и занялся радикальными идеями. До сих пор Дезире держалась от них подальше под моим руководством, но я содрогался при мысли, что она может стать Нонконформисткой или суфражисткой. И все же я старался быть вежливым с Саутлендом. Если он вычеркнет Дезире из своего завещания, последствия будут катастрофическими.





- Конечно, он приходил ко мне, папа, - сказала Дезире с другой стороны двери. Она сняла свой кожаный фартук, открыв взору яркое платье из розового хлопка, усыпанное клубничными цветами. Она пристроилась на почтительном расстоянии от меня и налила себе чаю, добавив обильное количество молока.





- Я опять пришел тебя пилить, дес, - поддразнил я его.





Складка пролегла между ее бровями. - Клод, это опять из-за бала у Леди Олсоп?





Я наклонился вперед, чтобы взять ее руку, ее цвет был очень глубоким на фоне моей собственной бледной кожи. - Дезире, чтобы быть принятой в обществе, ты должна время от времени делать над собой усилие. Если вы добьетесь успеха, это хорошо отразится на мне. Появись на балу по доброте ко мне.





Она убрала свои пальцы от моих, и складка между ее бровями стала более заметной. “Я уже говорила вам: я не из тех женщин, которые ходят на балы.





“Но ведь это возможно!” Я же ей сказал. - Посмотри на себя, Дезире. Ты прекрасна, как любая женщина в Лондоне. Нонпарель. Одетый должным образом, вы бы взяли город штурмом.





“Мы уже говорили об этом раньше, - сказала она. “У меня нет никакого желания подвергать себя пристальным взглядам. Моя раса делает меня достойным внимания, но это не очень приятно быть уродом, Клод. На прошлой неделе один ребенок на улице хотел потереть мне кожу и посмотреть, не сойдет ли грязь.’ Неужели ты не можешь быть счастлива со мной такой, какая я есть?





“Я очень доволен тобой таким, какой ты есть, - сказал я. Я слышал угрюмый оттенок в своем голосе, но мои чувства были понятны. “Но ты мог бы стать гораздо большим!





- Она встала. - Пойдем, - сказала она. “Я покажу вам, над чем работаю.





Спорить с ней было бесполезно—я понял это по ее тону,—но легкий намек на угрюмость мог измотать ее. Лорд Саутленд пристально посмотрел на меня, когда я поклонился ему, но никто из нас не произнес ни слова.





* * *





В мастерской на столе растянулась заводная фея. Используя увеличительное стекло, Дезире показала мне его изящные творения, кусочки слюды, собранные вместе, чтобы сформировать крылья.





“Откуда ты это взял?- Спросил я его.





- В Девоншире одна старуха рассказывала, что видела фей. С ней было интервью в журнале "Научные сплетни Хардвика".





- Фыркнул я. - Старые женщины склонны к фантазиям.





Дезире пожала плечами, взяла отмычку и с ее помощью поправила петлю на тонком, как бумага, крыле. - Это заставило меня задуматься о том, как создавать летающих существ. Я решил использовать шмелей для своей модели, а не традиционные крылья бабочки. Мои феи могут сопротивляться сильным ветрам и идти туда, куда я хочу, согласно инструкциям, которые я вложил в их "мозги", которые основаны на публикациях Бэббиджа.





Дезире интересуют такие вещи, но я не нахожу их столь же увлекательными, как духовные вопросы. Она продолжала бубнить, но я оборвал ее: - Иногда мне кажется, что ты меня не любишь.





- Она остановилась. Ее полуоткрытые губы были подобны лепесткам цветка, внутренней работе орхидеи. “Почему ты так говоришь?





“Вы не понимаете моего положения, - сказал я. “Как декан, я должен иметь жену, которая была бы приемлема в глазах общества.





“Это опять из-за бала, - сказала она. Она протянула руку, чтобы дотронуться до моего лица, но я отвернулся и сделал вид, что изучаю сочлененную фигуру, наполовину собранную на столе.





- Очень хорошо, - сказала она. Ее рука вернулась к своему боку. “Если это так важно, я пойду.





* * *





На этой неделе бежал Пелл-Мелл. Я ходил на лекцию Джона Генри Ньюмена и в театр, чтобы посмотреть, как она любит его по Бусико. Я останавливался у лорда Саутленда три раза в день, но чаще всего обедал в своем клубе, где подавали превосходных перепелов, приготовленных по-французски, или свежую пикшу.





Дезире начала работать над механической кошкой. Она повела меня в свою мастерскую, чтобы посмотреть на него. Заводной соловей пел в плетеной клетке, свисавшей со стропил, приведенной в движение вибрацией наших шагов.





“Это все еще на предварительной стадии, - сказала она. На столе лежал разобранный медный скелет, но он был разложен так, чтобы я мог видеть очертания будущей кошки. Ртутные бусины скатывались в белую фарфоровую тарелку. Сброшенная веточка серебристых бакенбардов была брошена в угольную яму.





Я огляделся вокруг. “У деканата есть подвал, - сказал я. “Там есть наш винный погреб и кладовые, но я послала распорядиться, чтобы переднюю комнату убрали и побелили для вас.





Дезире улыбнулась, сверкнув зубами. Я украдкой поцеловал ее, и от нее пахло лакрицей. Я чувствовал тепло ее кожи на своих руках. Правда, комната была не так хороша, как эта, но она импровизировала и обходилась тем, что была умной девушкой. И как только она начнет рожать, такие фантазии отпадут сами собой. Ее изобретения, ее умные машины были просто способом направить ее материнский инстинкт в нужное русло. Как только у нее появится ребенок, она поймет, что предана ему.





Когда Дезире поднялась наверх, чтобы поговорить с отцом, я задержался в мастерской. Я развлекался тем, что ходил между столами и полками, рассматривая ее работы.





Я остановилась возле того, что выглядело как форма одежды, медный цилиндр размером с человеческое туловище. Мои щеки вспыхнули, когда я посмотрела на него.





Поразительно, но Дезире придала ему сходство с девичьей грудью, намек на изгибы, чья нескромность приводила меня в ужас. Безголовый, безрукий, безногий торс был прикреплен к трем стальным стержням, которые заканчивались круглым основанием шириной со слоновью ногу.





Я протянула руку и коснулась его “плеча”, затем провела кончиками пальцев по коже к его груди. Масло с моих пальцев оставляло за собой слабый след, размазывая блеск металла. Я знал, что именно так начинается коррозия. Пройдет время, и пятна превратятся в зеленую краску, которая покажет, как близко я прикасался к творению Дезире?





Я оттерла следы льняной тряпкой, которая лежала на соседнем верстаке. Когда я поднялся наверх, чтобы присоединиться к Дезире и ее отцу, лестница подо мной предупреждающе заскрипела. Они опять о чем-то спорили. Я слышал, как ее отец сказал: "проклятый педантичный попинджей!- и Дезире говорит:” О, отец", - ее тон льстивый и снисходительный.





“Ты не должна соглашаться на такого мужчину!





“Если я хочу быть частью общества, а не изгоем, мне нужен настоящий муж! Мы с Клодом будем приспосабливаться друг к другу со временем.





Это звучало зловеще, но мы обсудим это позже. При моем появлении они замолчали. Лицо саутленда покраснело от гнева, а улыбка Дезире была такой же мягкой, как у ее механической кошки, слизывающей сливки.





* * *





Все знатные люди присутствовали на балу у Леди Оллсоп. Шелк и атлас мерцали, как разноцветные воды, испещренные бликами света от ограненных драгоценных камней. В воздухе пахло тепличными цветами и французскими духами. Оркестр играл, а танцоры плавно двигались в вальсе.





Я не совсем одобряю такие развлечения, как танцы, но общество предъявляет к нам свои требования. Я с нетерпением ждал, когда свет возложит Свою милость на мою невесту. Я дважды танцевал с Дезире, когда она приезжала, но по большей части намеревался остаться в стороне, попивая лимонад. Тем не менее, когда несколько партнеров надавили на меня, я сдался.





Я хорошо знаю, что женщины находят меня привлекательным - нет никакой заслуги перед кем-либо, кроме того, кто сформировал меня. Но моя икра хорошо видна в бриджах, до такой степени, что по крайней мере одна слишком смелая Мисс назвала ее стройной.





И я очень хорошо знал, что именно моя внешность изначально привлекала Дезире. Как и все женщины, она тянется к безделушкам этого мира, не осознавая их преходящей, поденочной природы. Но со временем она проникла в самую глубину моих мыслей, и я льстил себе мыслью, что то, что она там нашла, усилило ее влечение ко мне.





Женщина, с которой я танцевал, упомянула, что прибыли южные земли. “Ваша невеста, не так ли?- она замурлыкала. - Я видел, как она приехала со своим отцом, примерно полчаса назад.





Я извинился и вышел из большого зала, чтобы пройти через очередь за закусками, ища Дезире. Я заметил ее впереди себя, в тени бокового коридора, темные волосы были подняты вверх сложным механизмом на макушке ее головы. Она остановилась у темной шелковой занавески, разговаривая с белокурой голубоглазой женщиной.





Со спины мне была видна шелковая юбка Дезире: с фигурными шестеренками и вышитыми красным зубцами. Я подошел к ней сзади и просунул руку под сгиб ее локтя, притягивая ближе, чтобы показать свое удовольствие от ее присутствия там, несмотря на ее необычный наряд.





Я понял свою ошибку по тому, как женщина отстранилась. Она повернулась, и я ясно увидел ее, но уже не Дезире. В ее волосах виднелись коричневато-красные блики, а глаза были ледяного, возмущенного зеленого цвета. Узорчатые шестеренки были микельмасскими возвышениями, зубчатые рваные лепестки-алыми на кремовом.





Я пробормотал извинения, попятился так быстро, как только мог, и поклонился.





Я искал в толпе Дезире, но так и не нашел ее. Я оглядела чашу для пунша, зал, заполненный молодыми Мисс, ожидающими приглашения на танец, и их матери, суетящиеся поблизости. Дезире никогда не была в их рядах. Ее отец был снисходителен, позволял ей пропускать так много светских тонкостей. Я искал ее среди танцующих и вдоль настенных скамеек, где группы мужчин сплетничали, а женщины болтали между собой.





Наконец я выскользнула наружу, в залитый звездным светом сад. Там я и застал ее на возмутительномедине с мужчиной.





Гороховый гравий хрустел под каблуками моих ботинок, когда я приблизилась, как раз вовремя, чтобы увидеть, как он наклонился вперед и взял ее за руку. Ночь была прохладной на моих разгневанных щеках, когда я побежала вперед, отталкивая его от нее.





Он отшатнулся с удивленным видом. Раньше я его не видел: смуглый Ирландец с узким лицом и носом, похожим на лезвие ножа. Его черные глаза были слишком темными и романтичными, как у какого-нибудь героя из романа.





Иногда человек не нравится тебе с первого взгляда. Как и сейчас. Выражение, мелькнувшее на его лице, заставило меня подумать, что он ответил мне взаимностью. Он был, как это ни досадно, одет безупречно, лучше, чем я сама, несмотря на Хонитонские кружева на моем горле.





Что-то дикое в его чертах, в Белом блеске горла, в огромном изумруде на руке, в том, как Лунный свет играл на его ногтях, заставляло меня думать о нем иначе, чем о человеке, о каком-то одурманенном Серафиме или экзотическом кошмаре, вызванном галлюциногеном или лихорадкой. Дрожь пробежала по моей спине и растопырила пальцы, чтобы измерить мои ребра.





- Клод!- Воскликнула Дезире, выглядя далеко не довольной своим спасением.





Я проигнорировала ее, обращаясь к мужчине. “Вы больше не тронете мою невесту, сэр. Я удивляюсь, что вы воспользовались ею таким образом.- Я этого не говорил, но мой упрек был адресован и Дезире, хотя я знал, что она не могла бы знать лучше в своей глупой, наивной юности.





- Лорд Тиндалл привел меня сюда, чтобы обсудить мои планы, - возразила Дезире. “Он читал статью, которую я опубликовал о трудностях формирования вольфрама.





- Усмехнулся я. - Действительно,он хорошо сделал свое домашнее задание, чтобы заманить тебя сюда и скомпрометировать.





Мужчина нервно улыбнулся мне. “Я и не предполагал, что автор такой эрудированной работы окажется таким очаровательным, сэр, но удовольствие было неожиданным. Покончив с этим разговором, я просто хотел продемонстрировать вашей даме искусство чтения по ладони. У себя на родине я приобрел кое-какой небольшой опыт в этой области.





В ближайших дверях зашевелились люди, высматривая, о чем идет громкий разговор.





Тиндалл обратился к Дезире: “У меня не было возможности сказать вам, леди: ваша ладонь показывает, что вы скоро отправитесь в долгое путешествие.





У него был сильный акцент. Для образованного человека было бы нелепо говорить с таким сильным акцентом или притворяться суеверным верованием, таким как хиромантия, чтобы соблазнить женщину. Но я встал, не желая шокировать собравшуюся толпу.





Леди Оллсоп выглянула из-за спины, хмурое выражение ее лица угрожало будущими приглашениями. Я поклонился и взял Дезире за руку, взяв ее под свою. Она сопротивлялась, а потом позволила мне затащить ее в дом.





Но она не разговаривала со мной весь остаток вечера, несмотря на то, что я танцевал с ней. В карете домой она смягчилась, но только для того, чтобы упрекнуть меня.





“Я сделала, как ты просил, - прошипела она, - и это было так больно, как я себе и представляла. Но вас это даже не удовлетворило, и вам пришлось отказаться от одного интересного разговора, который я смог найти.





- Все тебя любили. Как ты можешь говорить такие вещи?- Запротестовал я.





“Возможно, вы были на другом балу, чем я, - сказала она. “Разве вы не видели, как Леди Уорт отвернулась, чтобы не запятнать себя разговором с негром? Или, может быть, вы не слышали, как спортивный джентльмен делал ставки на то, как я буду выглядеть между простынями?





- Дезире!- Ахнула я, почти задыхаясь от шока, услышав такие слова из ее невинных уст.





Она отвернулась и больше не заговаривала со мной в тот вечер.





* * *





На следующий день я пришла с визитом, привезла шоколад, цветы и красивое кольцо с опалом. Опалы были ее любимым драгоценным камнем. Но она послала Мэри сказать мне, что плохо себя чувствует.





Я уже собрался уходить, но Лорд Саутленд окликнул меня: Он был в своей библиотеке, или так он ее называл, маленькой комнате, где пахло трубочным табаком и старой кожей, так близко, что едва можно было дышать. На стене висел портрет матери Дезире работы Роберта Тейта.





Я изучал его, пока он собирал свои мысли. Я знала, что она умерла при родах вместе с младшим братом Дезире, всего через несколько лет после того, как Лорд Саутленд вернулся вместе с ней из поездки в Америку. Никто точно не знал, откуда она взялась, но ходили слухи, что она была рабыней, сбежавшей из южной части этого варварского места, что она жила с индейцами племени Чероки в течение нескольких лет, прежде чем молодые южане, совершая турне, встретили ее в Новом Орлеане. Она была красива, хотя и в экзотическом, тревожном смысле.Ее темные волосы свисали до пояса, и художник решил нарисовать их неприрученными, почти скрывая за ними ее лицо. Атлас ее платья был цвета только что распустившейся желтой розы.





Леди Саутленд никогда не принималась обществом,и поэтому была изгнанницей, запертой в этом доме. Это было частью контракта между Дезире и мной: через меня она избежала бы такой судьбы.





“Ты любишь мою дочь, Клод?- Спросил лорд Саутленд. Ходили слухи, что до жены у него были и другие экзотические домашние животные: тигренок, огромный Гиацинтовый ара, который пел морские шалаши, галаго из Сенегала. Он был нечестив и отверг церковь, отказавшись крестить Дезире.





Этот вопрос причинил мне боль, и я постарался показать это своим тоном. “С тех пор, как я впервые встретил ее, милорд.





“С тех пор, как ты ее встретил, или с тех пор, как узнал, что она богатая наследница?- Он отмахнулся от моих протестов. “Я знаю, знаю, что такие мысли недостойны тебя. Тем не менее, я не могу не задаться вопросом, Клод, если вы не считаете ее легкой добычей, учитывая ее обстоятельства. Вы едва ли первый поклонник, совершивший такую ошибку.





У Дезире были и другие поклонники? Я был шокирован, но заинтригован. Я никогда ничего подобного не слышал.





“И все же эта девица утверждает, что любит тебя.- Его взгляд был полон презрения, и я напряглась под ним. “Должно быть, дело только в твоей внешности, потому что ты кажешься мне медлительным умом.





- Я выпятила подбородок. “Вы можете не соглашаться с мнением вашей дочери, но вы воспитали ее, чтобы она высказала свое мнение и сделала выбор за себя.





“Я так и сделал.- Он потянул за перламутровую пуговицу жилета. “И вы позволите ей такую же роскошь, когда она выйдет замуж?





“Конечно, я так и сделаю!- Я же сказал. “В пределах разумного.





“Как я и боялся. Очень хорошо. Я предупреждаю тебя, Клод: я буду продолжать пытаться отговорить ее от этого выбора.





“А какой у тебя выбор?- Спросила Дезире, входя в комнату. Она начала сердито смотреть на меня, но я улыбнулся ей, и она смягчилась, как я и ожидал. - Папа, ты опять бьешь эту дохлую лошадь?





- Позвольте мне отправить вас путешествовать, - настаивал Лорд Саутленд. “Я буду финансировать поездку в Италию, так что вы сами можете посмотреть работы Леонардо. Или Америка, где можно поговорить с другими изобретателями.





- В Америку?- сказала она. “Разве вы не читаете газет? Неужели ты и впрямь не знаешь, какое презрение они там ко мне питают?





- Дезире, - сказал он. “Ради твоей матери и ради тебя самого я хочу только одного-чтобы ты был счастлив.





“Я стану женой английского декана и буду жить в Оксфорде, - сказала она. - Клод обещал мне мастерскую, равную моей здесь.





Возможно, сейчас было не самое лучшее время для исправления этого заблуждения, поэтому я держал рот на замке. Да это и не имело значения. Отец и дочь разошлись в разные стороны, как боксеры на ринге, и Дезире стиснула кулаки, словно боясь ударить его.





Он достал из жилетного кармана конверт из слоновой кости с замысловатой печатью. “Я получил письмо с приглашением приехать на съемки на следующей неделе. Ирландское поместье. Писатель говорит, что встретил вас у Леди Оллсоп, - он бросил на меня быстрый взгляд. - Клод тоже приглашен. Если он тоже придет, ты пойдешь со мной? По слухам, фазан отлично держится в этом регионе.





Она вопросительно посмотрела на меня, и я кивнул.





Лучше уж видеть Лорда Саутленда успокоившимся, чтобы он не поставил ногу еще крепче. Я подумал, что он сам виноват в своих трудностях, позволив дочери слишком свободно держать себя в руках. Хотя это и принесло мне немалую пользу, поскольку я подозревала, что сопротивление Лорда Саутленда только усилило интерес Дезире ко мне.





Я коснулся ее локтя и увидел, как расслабились ее плечи. Саутленд продолжал сердито смотреть, но теперь уже на меня, а не на Дезире. Я улыбнулась ему и переплела свои пальцы с ее, прежде чем прижать их к костяшкам своих губ, не сводя с него глаз. Он стиснул зубы.





* * *





Когда я вернулся домой, меня уже ждал такой же конверт. Его Светлость сожалел о неудачном происшествии у Леди Олсоп и надеялся протянуть оливковую ветвь мне и моей “прелестной невесте".





Теперь, когда момент был упущен, я сожалел о своем согласии. Но Саутленд уже написал бы свой ответ, всегда пунктуальный и быстрый, когда думал, что это может причинить мне неудобство.





Я решил извлечь из этого максимум пользы. Как и заметил Саутленд, стрельба в районе Тиндалла, по слухам, была необычной. А лорд-он был одним из тех, кого Саутленд считал своим поклонником?- у меня было бы преимущество в его доме, в тот день, когда я не мог бы появиться в стране ирландец, независимо от его титула, будет день, когда я откажусь от своей должности в Оксфорде. Что же касается его нечеловеческого облика, то это, конечно же, было не более чем игрой лунного света в сочетании с МОИМ гневом. Меня удивило, как сильно моя ярость всколыхнулась при этом воспоминании, даже сейчас, несколько дней спустя.





Я перевернул конверт и внимательно осмотрел показную печать. Пара кошек боксировали друг с другом, подняв лапы вверх, окружая корону, увенчанную чем-то похожим на заостренные веретена. От зеленого воска исходил сладкий запах.





Я велел своему камердинеру собрать вещи и отправиться за город. Я увижу, как этот незваный гость уйдет, прежде чем Дезире поймет, что он интересуется ею. Ее наивность дала мне преимущество—не то чтобы я в нем нуждался.





* * *





Когда мы приблизились к замку Лорда Тиндалла, местность была зеленой, осенняя листва только начинала опадать. Замок-ибо это действительно был замок, хотя и маленький и обшарпанный-стоял на краю утеса, откуда открывался вид на Ирландское море, романтический, дикий вид, который, как я опасался, мог бы увлечь мою впечатлительную невесту.





Я позаботился о том, чтобы указать на недостатки в сельской местности, когда мы ехали по дороге, включая унылых крестьян и плохо ухоженные коттеджи. Я уже упоминал, как трудно, должно быть, доставлять припасы из Лондона, учитывая расстояние и трудности дороги.





Дезире, казалось, прислушалась. Ее отец ссутулился на противоположном сиденье кареты и смотрел на меня непроницаемыми глазами с тяжелыми веками.





Здесь было еще около дюжины гостей: несколько ирландских пэров, родственники его светлости, а также Леди Оллсоп и ее муж. Все восхищались экзотической красотой Дезире и подняли вокруг нее такой шум, что она потеряла дар речи от смущения. Я отступил назад и не стал ее спасать. Ей придется научиться справляться с таким вниманием.





* * *





Мы погрузились в повседневную рутину, и мы с Лордом Саутлендом оба нашли эту стрельбу превосходной. На самом деле, у меня никогда раньше не было такого успеха. Это было так, как если бы птицы летели на моем пути ружья, чтобы принести себя в жертву. Я никогда раньше не испытывал такого чувства доблести. Другие мужчины поздравляли меня, иногда угрюмо, иногда с искренним товариществом. Эти женщины неизменно льстили мне—даже Дезире, хотя было очевидно, что мое умение удивляет ее.





Это было пьянящее зрелище, и хотя Тиндалл все реже и реже выходил на охоту вместе с нами, я обнаружил, что могу не обращать на него внимания. Каждый день мы хорошо обедали на урожае от наших экспедиций. У Тиндалла был отличный повар, один из тех, кто соперничал с лучшими заведениями. Ее бланманже было воздушным, как облако; ее чайные пирожные пахли кардамоном и медом. Хороший повар, как и хорошая женщина, - это бесценная жемчужина. Я решил уговорить ее уйти, прежде чем уйти.





Дезире не была заинтересована в стрельбе, что заставляло меня чувствовать себя неловко, но я не мог сопротивляться притяжению поля. Подобно Дезире, Тиндалл считал себя ученым и, как и она, обладал талантом механика. Она принесла футляр, в котором находились ее заводные феи, и они вдвоем работали над усовершенствованием крыльев. Дезире предположила, что феи могут быть использованы вместо курьерских голубей. Несмотря на непрактичность этой идеи, Тиндалл ее поддержал.





Я спросил, над чем еще она работает.





- Что-нибудь, чтобы порадовать тебя!- сказала она, и ее лицо засветилось от предвкушения. - Мастерская Тиндаля так прекрасна, что я сумел соорудить нечто такое, что поразит вас, когда вы ее увидите.- Она рассмеялась. “Я думаю, что подарю ему его, когда мы уедем. Он столько раз говорил, какими умными ему кажутся мои машины.





“И они очень умны, - сказал я. Я коснулся кончиков кудрей, обрамлявших ее лицо, жестких и непреклонных от помады.





- Она отстранилась. - Моя горничная слишком много времени тратит на укладку моих волос, чтобы вы могли привести их в беспорядок!- сказала она, но рассмеялась, чтобы убрать боль от этих слов.





* * *





Я нашел лестницу, ведущую из главного зала наверх, где была площадка, хорошо приспособленная для чтения. Всегда сознавая необходимость идти в ногу со временем, я приносил с собой назидательные и актуальные труды. Одним из них было подчинение женщин Джоном Стюартом Миллем, пакет воспалительной тарабарщины.





Сидя в своем убежище, я уже собрался было положить его обратно, когда дошел до фразы, которая заставила меня осознать, что даже в самом ложном тексте может содержаться зерно истины. Эта фраза гласила: "чтобы понять одну женщину, не обязательно понимать другую женщину.





Я отложил книгу в сторону, но взял эту фразу с собой, раздумывая, правда это или нет. Конечно, у каждой женщины была своя индивидуальность, но в основе их всех лежали общие черты: например, любовь к сплетням. Забота о мелочах. Влечение к красоте.





Голоса снизу привлекли мое внимание. Акустика лестницы была такова, что звуки ясно доносились до этого уровня. Он мог бы быть предназначен для такой вещи; я встречал шепчущие галереи, которые приносят слова через всю комнату, как если бы говорящий стоял прямо там.





Это были Дезире и Тиндалл.





“Я думаю, что более прочный металл, уложенный вдоль края, предотвратит искривление", - говорила она.





“Твои маленькие феи заинтриговали меня, - сказал он. “Где вы нашли эту модель?





- У меня в голове, - призналась она. “Я читал газетный отчет, и это заставило меня задуматься, как бы выглядело такое существо.





“Вы никогда не видели фею в дикой природе?





- Она рассмеялась. “Или дракон в угольном подвале? Нет, я никогда не был склонен к полетам фантазии.





“Ты считаешь, что феи-это всего лишь романтическое понятие.





“Я думаю, что люди хотели бы верить в них, хотели бы верить в магию, - сказала она. - Даже я чувствую это искушение. Но в глубине души это глупая идея.





- А что, если я скажу тебе, что могу отвести тебя туда, где ты их действительно увидишь, Дезире?- он замурлыкал. “Говорил ли я тебе, что истинная магия необузданна, что она захватит тебя, возьмет как бы штурмом?





Меня потрясло, что он так фамильярно обращается к ней. Мой вздох был достаточно громким, чтобы выдать меня.





“Кто там?- Воскликнул Тиндалл и быстро поднялся по лестнице, словно опасаясь какого-то незваного гостя. При виде меня он нахмурился.





Я же, напротив, оцепенел от негодования. Он намеревался заманить мою невесту в какое-нибудь пустынное место под предлогом встречи с феями. Возможно, этот негодяй хочет скомпрометировать ее до такой степени, что она будет вынуждена выйти за него замуж. А может быть, он просто хотел соблазнить ее. Я бы так и сказала, но присутствие Дезире за его спиной заставило меня попридержать язык.





- Пойдем обедать, Стоун, - сказал он. - Есть обычный холодный фазан. Надеюсь, вы еще не потеряли к нему вкус?





“Я ловлю себя на мысли, что нам следует поскорее вернуться в Лондон, - сказал Я Дезире. Пусть он поймет, что я подслушала его заговор с целью соблазнения.





- Уехать?- Воскликнула Дезире. - Но мы же находимся в середине проекта!





Как она могла быть такой глупой? Неужели она не видит, что замышляет Тиндалл? Возможно ли, что она питала к нему романтические чувства? Но выражение ее лица не было искажено похотью. Ей нравилось разговаривать с ним, поняла я. Это было не более того.





Конечно же, это было не более того.





* * *





Днем позже я подслушал еще один разговор, на этот раз между Дезире и ее отцом. Я не стану утруждать себя, чтобы воспроизвести его здесь, ибо многое из сказанного Лордом Саутлендом было неверным и неверным. Он повторил свое утверждение, что я слишком скучен для Дезире, и нелепо заметил, что она должна найти человека, способного обеспечить ее умной беседой.





Я бы тут же вмешался, но за день до этого выучил свой урок. Вместо этого я молчал и слушал, зная, что Дезире будет защищать меня, как и раньше.





Но ее протесты казались нерешительными. Хуже того, она, казалось, начинала верить, что в словах ее отца была доля правды.





“Ты и сам ценил красоту, - сказала она. - Разве не красота моей матери привлекла тебя к ней?





“Поначалу, возможно, но потом меня поразили ее манеры, ее храбрость, - сказал лорд Саутленд.





- Клод может и не быть блестящим, - сказала она. - Но он респектабелен и хорошо образован, как и подобает англичанину. И он много думал о духовных вопросах.





- Духовные вопросы!- воскликнул ее отец. “Я думал, что воспитал тебя лучше, чем верить в костыль, который поддерживает слабые умы в их посредственности!





Неужели он воспитал ее как атеистку? Я был потрясен, но знал, что смогу научить ее другому, терпеливо и осторожно, как это должен делать мужчина со своей женой.





“Я хочу верить во что-то другое, а не в науку, - сказала она, и я затрепетала от искренности в ее голосе. “Я хочу верить во что-то свободное и жестокое, в то, что стоит вне общества.





Ее теология была запутанной, но она могла учиться. Отвращение и досада, прозвучавшие в голосе ее отца, заставили меня улыбнуться.





В тот вечер мы стояли на террасе с видом на море. Я не мог удержаться, чтобы не задать этот вопрос. - Дезире, как ты думаешь, мы хорошо подходим друг другу?





Она заколебалась, переводя дыхание.





Но мне было все равно. Я знал, что опережаю ее, но я мог дотянуться до нее, поднять ее на новые высоты мысли, философии. Некоторые полагают, что Негритянский мозг структурно уступает нашему, но Дезире уже доказала, что она может разобраться в таких вещах, как математика и механика. Я бы показал ей чудеса теологии, тщательное построение отрывка, объясняющего Божью славу. Мы вместе читали Мильтона и другие стихи, которые возвышали ее душу.





* * *





Я решил искать доказательства намерений Тиндаля, доказательства того, что он не был человеком науки, а только притворялся таковым, чтобы соблазнить мою доверчивую будущую невесту. Дезире всегда думала о людях только хорошее. Это было до моего более строгого ума, чтобы убедиться, что она не была слишком доверчивой.





На столе в кабинете Тиндалла лежала массивная книга, страницы которой были изрядно потрепаны. Я повернул его, чтобы изучить позвоночник.





По мне пробежал холодок, и я отдернул руку, словно от свернувшейся кольцами змеи. Это была Деймонология короля Иакова.





С помощью носового платка я повернул его к себе и открыл. Эти слова жгли меня изнутри.:





Это слово колдовства-латинское слово, которое взято из заклинания жребия, и поэтому тот, кто его произносит, называется Sortiarius a sorte.





Значит, Тиндалл был колдуном? Какие нечестивые планы он имел на Дезире? Это было гораздо, гораздо хуже, чем я себе представлял.





У меня за спиной раздался кашель. Я уронила книгу и резко обернулась.





Тиндалл.





У него хватило наглости стоять здесь с вежливым вопросом на лице. - Немного легкого чтения, Стоун?- сказал он.





- Я указал на книгу. Моя рука дрожала от волнения. “Ни у одного честного человека в библиотеке нет такой книги! А какую грязную магию вы практикуете?





“Я никогда не считал себя честным человеком, - сухо ответил он.





- Демон!- Прошипел я.





- Он покачал головой. Его тон все еще был вежливым, как будто мы говорили о правильном разрезании грудки фазана или правильном гарнире для форели. “Меня уже так называли во время моих визитов в эту страну, - сказал он. - Но эльфийка более точна.





“Я узнаю демона, когда вижу его! Ты признаешь, что ты не человек? Ты хочешь не только тело Дезире, но и ее душу!





- Он фыркнул. - Ее душа принадлежит только ей самой. Я хочу, чтобы только ее умный ум и машины развлекали двор моей Королевы.





- Я обвел рукой комнату. - Тогда все это просто иллюзия!





- Он покачал головой. В уголках его рта застыла улыбка, как будто ему было приятно говорить со мной так прямо. - Нет, настоящий лорд Тиндалл находится ... в другом месте. Он вернется, когда я закончу, и ничего страшного из этого не выйдет. Действительно, в результате его состояние будет процветать. Как и твоя могла бы.





“Вы хотите мне угрожать?





“Я хочу сказать, что финансовые цепи, связывающие вас с вашей невестой, можно было бы в качестве компенсации заменить другим золотом, которое я сам же и выковал.





- Дезире для меня больше, чем золото, - сказал я. - Хорошая жена-это сокровище. Сказочное золото, как говорят, тает или становится сухими листьями при свете дня.





“Значит, ты отказываешься от нее отказаться?- сказал он.





“Может, она и не очень хорошая, - сказал я. - Гордый, немного распутный и чрезмерно одержимый всякой ерундой в этом мире. Но она моя, и я получу ее, и богатое приданое, которое придет вместе с ней, и наследство.





это случится с ней, когда умрет ее отец.





“А ты ее любишь?





Я слишком долго колебался. В наступившей тишине я услышал позади себя тихий вздох предательства.





Я обернулся как раз вовремя, чтобы увидеть слезы в глазах Дезире, прежде чем она убежала.





* * *





Ее нигде не было видно. Где бы я ни искал, даже с помощью слуг Тиндаля, которые искали своего отсутствующего господина, он тоже таинственно исчезал. Но когда я вошел в свою комнату той ночью, я знал, что она была там. Резкий запах масла и стали повис в воздухе, словно дыхание дракона.





Впервые я увидел записку на своем письменном столе. Почерк Дезире был четким, как медный лист.





Там было написано::





Клод,





Не думаю, что мы все-таки подойдем. Но я оставил тебе кое-что, что позволит тебе иметь ту женщину, которую ты желаешь. Она придет с моим приданым—оно мне не понадобится там, куда поведет меня Тиндалл. Я желаю тебе только самого лучшего, Клод. Я надеюсь, что вы пожелаете мне этого в свою очередь. Ключ лежит на каминной полке. Не забывайте заводить ее каждый седьмой день.





-Дезире





Я огляделся и наконец увидел закутанную фигуру у камина. Я отодвинул покрывавшую его ткань. Сначала мне показалось, что это Дезире стоит неподвижно, одетая в бледно-голубое муаровое платье, в котором я узнал ее, когда она была на балу у Леди Оллсоп. Но более тщательное изучение показало, что кожа была окрашенной тканью, наложенной на более твердую поверхность, волосы пришиты к коже головы. В ее декольте зияла дыра, достаточно большая, чтобы вместить медный ключ, который я достал из камина.





Я вставил ключ и повернул его, слыша скрип шестеренок и шестеренок внутри моей заводной невесты, пока ее веки не распахнулись, и я шагнул вперед, чтобы обнять ее.





Пока мы танцевали, я плакала. Я плакал о моей Дезире—не только о том, какой она была для меня, но и о том, какой она была, о ее умных руках, сердце и смехе, и о том, что она любила меня так же сильно, как я любил ее. Слезы запятнали ее Шелковый корсаж, когда я крепко прижал ее к себе, небесно-голубой цвет потемнел до штормового. Феи повисли вокруг нас, покинутые своей бывшей хозяйкой. Я плакала, и мы танцевали.





Она действительно очень хорошо танцевала.

 

 

 

 

Copyright © Cat Rambo

Вернуться на страницу выбора

К СПИСКУ

 

 

 

 

 

 

 

 

 

ДРУГИЕ РАССКАЗЫ:

 

 

 

«Сломанная вода»

 

 

 

«Кулак перестановок в молниях и полевых цветах»

 

 

 

«Игра, в которую мы играли во время войны»

 

 

 

«Влиятельное лицо»

 

 

 

«Слезные дорожки»